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Title: Herr und Knecht - Novelle
Author: Tolstoy, Leo, graf, 1828-1910
Language: German
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Copyright Status: Not copyrighted in the United States. If you live elsewhere check the laws of your country before downloading this ebook. See comments about copyright issues at end of book.

*** Start of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Herr und Knecht - Novelle" ***

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Anmerkungen zur Transkription:

Passagen, die im Originaltext gesperrt gedruckt waren, sind hier durch
_Unterstriche_ gekennzeichnet.

Auf Seite 24 wurde vor »wie es schien« ein Komma ergänzt.



  Herr und Knecht

  Novelle
  von
  L. N. Tolstoi

  [Illustration: Verlags-Signet]

  Ins Deutsche übertragen
  von
  H. Röhl

  Im Insel-Verlag zu Leipzig

  Zweite Auflage
  11.-15. Tausend



I


Es war in den siebziger Jahren, an einem 7. Dezember, also am Tage nach
St. Nikolaus. Im Kirchspiel war Feiertag, und der Herbergswirt und Kaufmann
zweiter Gilde Wasili Andrejitsch Brechunow hatte das Dorf noch nicht
verlassen können; denn zuerst hatte er in der Kirche anwesend sein müssen,
da er Kirchenältester war, und dann hatte er nicht umhin gekonnt, in seinem
Hause seine Verwandten und Bekannten zu empfangen und zu bewirten. Aber nun
waren die letzten Gäste abgefahren, und Wasili Andrejitsch machte sich
bereit, sofort zu einem benachbarten Gutsbesitzer zu fahren, um diesem
einen kleinen Wald abzukaufen, um den er schon lange gehandelt hatte.
Wasili Andrejitsch hatte es mit dieser Fahrt eilig, damit ihm nicht
städtische Händler dieses vorteilhafte Geschäft wegschnappten. Der junge
Gutsbesitzer forderte für den Wald nur aus dem Grunde zehntausend Rubel,
weil Wasili Andrejitsch ihm siebentausend dafür geboten hatte. Diese
siebentausend Rubel bildeten aber nur den dritten Teil des wirklichen
Wertes des Waldes. Wasili Andrejitsch hätte vielleicht noch länger um den
Preis gefeilscht, da der Wald in seinem Bezirke lag und zwischen ihm und
den andern ländlichen Händlern des Kreises schon seit langer Zeit eine
Abmachung bestand, nach welcher ein Händler in dem Bezirke eines andern den
Preis nicht in die Höhe treiben durfte; aber Wasili Andrejitsch hatte
erfahren, daß Holzhändler aus der Gouvernementsstadt vorhätten, nach
Gorjatschkino zu fahren und um den Wald zu handeln, und so hatte er denn
beschlossen, sofort selbst hinzufahren und die Sache mit dem Gutsbesitzer
zum Abschluß zu bringen. Sowie ihn daher der Feiertag loskommen ließ, nahm
er aus dem Kasten siebenhundert Rubel, die ihm gehörten, tat noch
zweitausenddreihundert Rubel Kirchengelder, die er in Verwahrung hatte,
dazu, so daß dreitausend Rubel herauskamen, zählte die ganze Summe sorgsam
durch, steckte sie in seine Brieftasche und traf Anstalten zur Abfahrt.

Der Knecht Nikita, der einzige von Wasili Andrejitschs Leuten, der an
diesem Tage nicht betrunken war, ging hinaus, um anzuspannen. Der Grund,
weswegen Nikita an diesem Tage nicht betrunken war, war der: er war ein
arger Trinker; aber nach der Fastnacht, wo er die Jacke vom Leibe und seine
Lederstiefel vertrunken hatte, hatte er das Trinken verschworen und nun
schon seit mehr als einem Monat nicht mehr getrunken; auch jetzt hatte er
nicht getrunken, trotz der starken Verführung, da überall an diesen beiden
ersten Festtagen eine tüchtige Menge Branntwein konsumiert wurde.

Nikita war ein Bauer aus einem Nachbardorfe und jetzt fünfzig Jahre alt; er
war, wie man von ihm sagte, kein rechter Hauswirt und hatte den größten
Teil seines Lebens nicht in seinem eigenen Hause, sondern bei andern Leuten
als Knecht verbracht. Überall schätzte man ihn wegen seines Fleißes, seiner
Geschicklichkeit und Arbeitskraft, ganz besonders aber wegen seines guten,
freundlichen Wesens; aber nirgends blieb er lange im Dienst, weil er etwa
zweimal im Jahre, mitunter auch häufiger, ins Trinken hineingeriet und dann
nicht nur alles vertrank, was er auf dem Leibe hatte, sondern auch
händelsüchtig und gewalttätig wurde. Auch Wasili Andrejitsch hatte ihn
schon ein paarmal fortgejagt, ihn aber immer wiedergenommen, da Nikitas
Ehrlichkeit, seine Liebe zu den Tieren und vor allem seine
Anspruchslosigkeit bei ihm stark ins Gewicht fielen. Wasili Andrejitsch
zahlte ihm nicht achtzig Rubel, was der angemessene Lohn für einen solchen
Knecht gewesen wäre, sondern vierzig Rubel, und diese verabfolgte er ihm
ohne genaue Abrechnung, in kleinen Posten, und großenteils nicht in barem
Gelde, sondern in Gestalt von hoch berechneten Waren aus seinem Laden.

Nikitas Frau, Marfa, die früher einmal ein hübsches, flinkes Weib gewesen
war, wirtschaftete zu Hause mit einem nahezu erwachsenen Sohne und zwei
Töchtern und forderte ihren Mann gar nicht dazu auf, zu Hause zu wohnen,
erstens weil sie schon seit zwanzig Jahren mit einem aus einem fremden
Dorfe stammenden Böttcher zusammenlebte, der bei ihnen im Hause wohnte, und
zweitens weil sie zwar mit ihrem Manne ganz nach ihrem Belieben umsprang,
wenn er nüchtern war, aber eine Heidenangst vor ihm hatte, sobald er zu
trinken anfing. Einmal, als Nikita sich zu Hause betrunken hatte, hatte er,
wahrscheinlich um sich an seiner Frau für die Knechtung zu rächen, die er
in nüchternem Zustande erlitt, ihre Truhe erbrochen, ihre besten Kleider
hervorgeholt, das Beil genommen und alle ihre Röcke und Umhänge auf dem
Hauklotz in kleine Stückchen zerhackt. Der gesamte Lohn, welchen Nikita
verdiente, wurde seiner Frau ausgehändigt, und Nikita erhob dagegen keinen
Widerspruch. So war Marfa auch diesmal zwei Tage vor dem Feste zu Wasili
Andrejitsch gekommen, hatte sich von ihm Weizenmehl, Tee, Zucker und ein
Achtel Branntwein, zusammen für ungefähr drei Rubel, sowie noch fünf Rubel
in bar geben lassen und sich dafür wie für eine besondere Gnade bedankt,
während doch Nikita, selbst bei niedrigster Berechnung, von Wasili
Andrejitsch zwanzig Rubel zu fordern hatte.

»Ich habe doch mit dir keinen förmlichen Kontrakt gemacht,« pflegte Wasili
Andrejitsch zu Nikita zu sagen. »Wenn du etwas brauchst, so laß es dir von
mir geben; du wirst es schon abarbeiten. Bei mir ist es nicht wie bei
anderen Leuten, wo das Gesinde auf seinen Lohn bis zum Termin warten muß
und dann peinlich gerechnet wird und Strafabzüge gemacht werden. Zwischen
uns beiden geht es anständig zu: du dienst mir, und ich lasse dich nicht im
Stiche.« Und wenn Wasili Andrejitsch in dieser Weise redete, so war er der
aufrichtigen Meinung, daß er Nikitas Wohltäter sei; denn was er sagte,
überzeugte ihn selbst, und alle Leute, Nikita allen voran, bestärkten ihn,
um sich seine Gunst zu erhalten, durch ihre Zustimmung in dieser
Überzeugung.

»Das sehe ich ja auch ein, Wasili Andrejitsch, und ich meine, ich diene
Ihnen so eifrig, wie wenn Sie mein leiblicher Vater wären. Ich sehe es sehr
wohl ein,« antwortete Nikita, der sehr wohl einsah, daß Wasili Andrejitsch
ihn betrog, sich aber sagte, daß er keinen Versuch machen dürfe, seine
Rechnung mit ihm klarzustellen, sondern, solange er keine andere Stelle
habe, dableiben und nehmen müsse, was man ihm gebe.

Jetzt also, wo Nikita von dem Herrn den Befehl erhalten hatte anzuspannen,
begab er sich vergnügt und willig wie immer mit seinem munteren, leichten,
etwas watschelnden Gange nach dem Schuppen, nahm dort den schweren, aus
Riemen verfertigten, mit einer Troddel geschmückten Zaum vom Nagel und
ging, mit der Gebißkette klirrend, nach dem verschlossenen Stall, in
welchem für sich allein das Pferd stand, das Wasili Andrejitsch anzuspannen
befohlen hatte.

»Na, du langweilst dich wohl, Dummerchen?« sagte Nikita als Antwort auf das
leise begrüßende Gewieher, mit welchem ihn der einzige Bewohner dieses
Stalles, ein mittelgroßer, wohlgebauter Hengst, mit etwas hängendem
Hinterteil, dunkelbraun mit gelblichen Flecken am Maul, an den Füßen und
in den Weichen, empfing. »Na na! Nicht zu eilig, ich will dir erst zu
saufen geben, Dummerchen!« redete er zu dem Pferde, ganz so, wie man mit
solchen Wesen redet, die die Worte verstehen, und nachdem er mit dem Schoße
seines Pelzes den wohlgenährten, fetten, in der Mitte ausgekehlten, mit
Staub bedeckten Rücken des Hengstes abgewischt hatte, legte er ihm den Zaum
um den hübschen, jugendlichen Kopf, wobei er ihm die Ohren und den
Haarschopf freimachte, warf das Halfter herunter und führte das Tier zum
Tränken.

Als der Braungelbe vorsichtig aus dem stark voll Mist liegenden Stalle
herausgeschritten war, begann er zu spielen und schlug aus, indem er sich
stellte, als wolle er mit dem Hinterfuße dem Knechte, der trabend mit ihm
zum Ziehbrunnen lief, einen Schlag versetzen.

»Ei, wie übermütig, du Schelm!« sagte Nikita zu ihm; er wußte recht wohl,
daß der Braungelbe vorsichtig genug war, mit dem Hinterfuße nur so zu
schlagen, daß er ihm den kurzen Schafpelz berührte, aber ihn nicht wirklich
an den Körper traf. An diesem Kunststück des Hengstes hatte Nikita immer
eine ganz besondere Freude.

Als das Pferd sich an dem kalten Wasser satt getrunken hatte, stand es ein
Weilchen still, holte tief Atem und bewegte dabei die nassen, kräftigen
Lippen, von deren Haarborsten durchsichtige Tropfen in den Trog
zurückfielen; dann prustete es.

»Wenn du nicht mehr magst, brauchst du nicht; wir werden uns das merken;
aber daß du nicht nachher mehr verlangst,« sagte Nikita, der in
vollständigem Ernst und mit aller Gründlichkeit dem Braungelben sein
Verfahren auseinandersetzte. Dann lief er wieder zum Schuppen, indem er am
Zügel das muntere, junge Pferd mit sich zog, das mit den Hinterbeinen
ausschlug und so kräftig schnaubte, daß der ganze Hof davon erscholl.

Von den andern Knechten war niemand da; Nikita erblickte nur einen nicht
zum Hause gehörigen Menschen, den Mann der Köchin, der für die Feiertage zu
ihr auf Besuch gekommen war.

»Geh doch mal hin, lieber Mann,« sagte Nikita zu ihm, »und frage den Herrn,
welchen Schlitten ich anspannen soll, den großen, breiten oder den
kleinen.«

Der Mann der Köchin ging ins Haus und kehrte bald mit der Nachricht zurück,
der Herr habe befohlen, den kleinen Schlitten anzuspannen. Nikita hatte
unterdessen dem Pferde schon das Kumt angelegt, das mit kleinen Nägeln
beschlagene Rückenpolster festgebunden und ging nun, in der einen Hand das
leichte, mit Ölfarbe gestrichene Krummholz tragend, mit der andern das
Pferd führend, zu den beiden Schlitten, die unter dem Schuppen standen.
»Wenn er den kleinen will, mir ist es recht,« sagte er, führte das kluge
Pferd in die Gabeldeichsel, das die ganze Zeit über tat, als ob es ihn
beißen wolle, und begann mit Hilfe des Mannes der Köchin anzuspannen.

Als schon alles beinah fertig war und nur noch übrig blieb die Leinen an
den Zügeln zu befestigen, schickte Nikita den Mann der Köchin in den
Schuppen hinein, um Stroh, und nach dem Speicher, um einen leeren groben
Sack zu holen.

»So! Alles richtig! Na na, tu nur nicht so üppig!« sagte Nikita und stopfte
das frisch ausgedroschene Haferstroh, das der Mann der Köchin gebracht
hatte, in den Schlitten hinein. »Und nun gib mir da die Packleinwand her,
so als Überzug, und obendrauf kommt der Sack. Siehst du wohl: so, und so;
nun wird es sich gut darauf sitzen,« sagte er und führte dabei das aus,
was er sagte, und stopfte den Sack über dem Stroh auf allen Seiten um den
Sitz herum fest.

»So, nun danke ich dir auch schön, lieber Freund,« sagte Nikita zu dem
Manne der Köchin. »Zu zweien fleckt es doch mit aller Arbeit besser.« Und
nachdem er die ledernen, am verbundenen Ende mit einem Ringe versehenen
Lenkriemen in Ordnung gebracht hatte, setzte sich Nikita auf den
Schlittenrand und lenkte das nach Bewegung verlangende brave Pferd über den
mit gefrorenem Miste bedeckten Hof zum Tore.

»Onkel Nikita, Onkelchen, ach Onkelchen!« rief ihm ein siebenjähriger Knabe
nach, der geräuschvoll die Tür aufklinkte und eilig aus dem Hausflur auf
den Hof herausgelaufen kam; er trug ein schwarzes Pelzröckchen, neue weiße
Filzstiefel und eine warme Mütze. »Setz mich hinein!« bat er mit seinem
hohen Stimmchen und knöpfte sich im Gehen sein Pelzröckchen zu.

»Na, dann komm flink her, mein Täubchen,« sagte Nikita, hielt an, setzte
das freudestrahlende Söhnchen seines Herrn in den Schlitten und fuhr auf
die Straße hinaus.

Es war zwischen zwei und drei Uhr nachmittags, kalt (zehn Grad), trübe und
windig. Auf dem Hofe kam einem die Luft ruhig vor; aber auf der Straße
blies ein scharfer Wind: von dem Dache des danebenstehenden Schuppens
stiebte der Schnee herunter, und an der Ecke beim Badehause wirbelte er nur
so. Kaum war Nikita herausgefahren und hatte das Pferd zur Haustür
herumgewendet, als auch schon Wasili Andrejitsch, eine Zigarette im Munde,
den mit Tuch überzogenen Schafpelz tief unten mit einem breiten Gurte fest
zusammengeschnallt, aus dem Flur auf die Stufen heraustrat, wo der
festgetretene Schnee unter seinen Filzstiefeln laut knirschte. Dort blieb
er stehen und bog zu beiden Seiten seines rotwangigen, mit Ausnahme des
Schnurrbartes rasierten Gesichtes die Ecken des Kragens seines Schafpelzes
mit der Pelzseite nach innen, damit das Pelzwerk nicht vom Atem feucht
werde.

»Sieh mal an; so ein Racker; sitzt schon drin!« sagte er, als er sein
Söhnchen im Schlitten erblickte, und zeigte beim Lächeln seine weißen
Zähne. Wasili Andrejitsch war durch den Branntwein, den er mit seinen
Gästen getrunken hatte, in angeregte Stimmung geraten und daher in noch
höherem Grade als sonst mit allem, was ihm gehörte, und mit allem, was er
tat, zufrieden. Wasili Andrejitschs blasse, magere, schwangere Frau, den
Kopf und die Schultern mit einem wollenen Tuche umwickelt, so daß nur ihre
Augen zu sehen waren, gab ihm zu seiner Abfahrt das Geleite und stand
hinter ihm im Hausflur.

»Wirklich, du solltest Nikita mitnehmen,« sagte sie und trat schüchtern aus
der Tür heraus. Wasili Andrejitsch antwortete nichts und spuckte nur aus.
»Du hast eine große Geldsumme bei dir,« fuhr die Frau in demselben
kläglichen Tone fort. »Und wenn nur nicht auch noch ein Unwetter kommt.
Wirklich, du solltest es tun.«

»Ach was, kenne ich etwa den Weg nicht, so daß ich durchaus einen Begleiter
nötig hätte?« erwiderte Wasili Andrejitsch; er sprach mit jener besonderen,
gekünstelten Anstrengung der Lippen, mit der er gewöhnlich mit Verkäufern
und Käufern redete; augenscheinlich fand er an seiner eigenen Redeweise
großes Gefallen.

»Aber wirklich, du solltest ihn mitnehmen. Ich bitte dich um Gottes
willen!« sagte die Frau noch einmal und mummte sich auf der einen Seite
noch dichter in ihr Tuch ein.

»Sie läßt doch nicht locker. Na, wo soll ich ihn denn im Schlitten
lassen?«

»Das wird schon gehn, Wasili Andrejitsch; ich bin bereit,« sagte Nikita
fröhlich. »Nur müßten, wenn ich weg bin, die Pferde gefüttert werden,«
fügte er, zu der Hausfrau gewendet, hinzu.

»Ich werde dafür sorgen, lieber Nikita; ich will Semjon damit beauftragen,«
antwortete die Hausfrau.

»Also wie ists? Soll ich mitfahren, Wasili Andrejitsch?« fragte Nikita, auf
die Entscheidung seines Herrn wartend.

»Ja, ich werde der Alten schon den Gefallen tun müssen. Aber wenn du
mitfährst, mußt du dir vorher ein wärmeres Staatskleid anziehen,« erwiderte
Wasili Andrejitsch, wieder lächelnd, und blinzelte dabei mit dem einen Auge
nach Nikitas Halbpelz hin, der schmierig und verfilzt und unter den Achseln
und am Rücken zerrissen und am Saume ausgefranst war; er hatte offenbar
schon viel durchmachen müssen.

»He, lieber Freund, komm doch mal heraus und halte das Pferd!« rief Nikita
nach dem Hofe hinein dem Manne der Köchin zu.

»Ich werde es tun, ich werde es halten!« sagte der Knabe, nahm seine
frierenden, roten Händchen aus den Taschen und ergriff mit ihnen die kalten
ledernen Lenkriemen.

»Verbrauche nur nicht zu viel Zeit dabei, dein Galakostüm anzulegen; beeile
dich!« rief Wasili Andrejitsch seinem Knechte spöttisch zu.

»In einem Augenblicke bin ich wieder da, Väterchen Wasili Andrejitsch,«
antwortete Nikita, und mit einwärts gesetzten Fußspitzen in seinen
geflickten, schmierigen Filzstiefeln hurtig dahinhuschend, rannte er auf
den Hof und in die Gesindestube.

»Flink, liebe Arina, gib mir meinen Mantel vom Ofen herunter; ich muß mit
dem Herrn wegfahren!« rief Nikita, während er ins Zimmer hineingelaufen
kam, und nahm seinen Gurt vom Nagel.

Die Köchin, die nach dem Mittagessen geschlafen hatte und jetzt gerade
dabei war, den Samowar für ihren Mann zurechtzumachen, begrüßte den guten
Nikita freundlich, und von seiner Eilfertigkeit angesteckt, rührte sie sich
ebenso schnell wie er, langte vom Ofen seinen dort trocknenden, schlechten,
abgetragenen Tuchmantel herunter, schüttelte ihn und machte ihn biegsam.

»Nun wirst du hier Raum genug haben, um den Feiertag mit deinem Manne
vergnüglich zu verleben,« sagte Nikita zu der Köchin; denn aus gutmütiger
Höflichkeit redete er immer ein bißchen mit jedem Menschen, mit dem er
allein zusammen war. Dann legte er sich den schmalen, zusammengefilzten
Gurt um, zog seinen an sich schon dünnen Bauch ganz in sich hinein und
schnallte den Gurt über dem Halbpelz aus Leibeskräften zusammen.

»Siehst du, so!« sagte er hierauf, nicht mehr zu der Köchin, sondern zu dem
Gurte gewendet, und steckte dessen Enden unter. »Nun wirst du nicht
aufgehen!« Er hob und senkte die Schultern, damit die Arme sich bequem
bewegen könnten, zog hierauf den Mantel darüber an, reckte wieder den
Rücken, um den Armen Freiheit zu verschaffen, schlug sich unter die Achseln
und langte sich seine Handschuhe von dem Wandbrette. »Na, nun ist alles in
Ordnung.«

»Du solltest dir etwas anderes auf die Füße ziehen, Nikita Stepanütsch,«
sagte die Köchin. »Deine Stiefel sind recht schlecht.«

Nikita blieb stehen und schien zu überlegen.

»Das wäre eigentlich nötig ... Na, es wird auch so gehen; es ist ja nicht
weit!«

Damit lief er auf den Hof und auf die Straße.

»Wird es dir auch nicht zu kalt sein, lieber Nikita?« fragte die Hausfrau,
als er zu dem Schlitten kam.

»Kalt? Bewahre! Mir ist ganz warm,« antwortete Nikita, schob am Vorderende
des Schlittens das Stroh zurecht, um sich damit die Füße zu bedecken, und
steckte die bei einem so braven Pferde entbehrliche Peitsche in das Stroh
hinein.

Wasili Andrejitsch saß schon im Schlitten, dessen gebogenen hinteren Teil
er fast ganz mit seinem in zwei Pelzen steckenden Rücken ausfüllte, und
ergriff nun sofort die Leine und trieb das Pferd an. Nikita setzte sich,
während der Schlitten schon fuhr, vorn links zurecht und steckte das eine
Bein heraus.



II


Der brave Hengst zog unter leisem Knarren der Kufen den Schlitten an und
schritt in munterem Gange auf der innerhalb der Ortschaft glattgefahrenen,
gefrorenen Straße dahin.

»Wie kannst du dich unterstehen, dich da aufzuhocken? Gib mal die Peitsche
her, Nikita!« rief Wasili Andrejitsch; er freute sich augenscheinlich über
seinen Sohn, der sich hinten auf die Kufen gekauert hatte. »Wart, ich will
dich! Lauf zu deiner Mutter, du Schlingel!«

Der Knabe sprang ab. Der Braungelbe beschleunigte seinen Paßgang,
schüttelte sich und ging in Trab über.

Das Dorf Krestü, zu welchem Wasili Andrejitschs Haus gehörte, bestand nur
aus sechs Häusern. Sobald sie an dem letzten Hause, der Schmiede, vorbei
waren, merkten sie sofort, daß der Wind weit stärker war, als sie geglaubt
hatten. Vom Wege war fast gar nichts mehr zu sehen. Die Spur der Kufen
wurde sofort wieder verweht, und man konnte den Weg nur daran
unterscheiden, daß er höher war als das übrige Terrain. Über das ganze Feld
hin stürmte es, und die Linie, wo Erde und Himmel sich berühren, war
schlechterdings nicht zu erkennen. Der Teljatiner Wald, der sonst immer so
gut zu sehen war, erschien durch das Schneegestöber hindurch nur undeutlich
als etwas Schwarzes. Der Wind blies von links; er trieb hartnäckig die
Mähne an dem drallen, wohlgenährten Halse des Braungelben nach der einen
Seite, drückte sogar den aufgebundenen Schweif des Tieres seitwärts und
preßte den langen Kragen an dem Mantel Nikitas, der auf der Windseite saß,
gegen dessen Gesicht und Nase.

»Er kann nicht ordentlich zutraben, wegen des Schneetreibens,« sagte Wasili
Andrejitsch, der auf sein gutes Pferd stolz war. »Ich bin einmal mit ihm
nach Paschutino gefahren, da hat er mich in einer halben Stunde
hingebracht.«

»Was?«

»Ich sage, ich bin mit ihm in einer halben Stunde nach Paschutino
gefahren.«

»Das kann niemand bestreiten: es ist ein gutes Pferd,« erwiderte Nikita.

Sie schwiegen ein Weilchen. Aber Wasili Andrejitsch hatte Lust, ein bißchen
zu reden.

»Na, wie ist es? Du hast doch wohl deiner Frau verboten, dem Böttcher
Schnaps zu geben?« sagte Wasili Andrejitsch; er war so fest davon
überzeugt, daß Nikita sich geschmeichelt fühlen müsse, wenn er sich mit
einem so bedeutenden, klugen Manne, wie er, unterhalten dürfe, und so
zufrieden mit seinem eigenen Späßchen, daß es ihm gar nicht in den Sinn
kam, dieses Gespräch könne seinem Knechte vielleicht unangenehm sein.

Nikita hatte wieder nicht verstanden, da der Wind den Ton der Worte seines
Herrn weggetragen hatte.

Wasili Andrejitsch wiederholte mit seiner lauten, deutlichen Stimme seinen
Scherz über den Böttcher.

»Gott möge es ihnen verzeihen, Wasili Andrejitsch; ich mische mich nicht in
diese Sachen. Wenn sie nur meinem Jungen nichts zuleide tut; sonst mag sie
machen, was sie will.«

»Da hast du recht,« antwortete Wasili Andrejitsch. »Na, was meinst du?
Willst du dir zum Frühjahr ein Pferd kaufen?« fragte er, zu einem neuen
Gegenstande übergehend.

»Das wird wohl nötig werden,« antwortete Nikita; er schlug den Kragen
seines Mantels zurück und bog sich zu seinem Herrn hin.

Jetzt war das Gespräch für Nikita interessant geworden, und er hatte den
Wunsch, alles zu verstehen.

»Der Junge ist nun herangewachsen und muß selbst pflügen; bisher haben wir
immer einen Pflüger und ein Pferd gemietet,« fügte er hinzu.

»Weißt du was? Nehmt meinen Kreuzschwachen; ich werde euch einen billigen
Preis machen,« rief Wasili Andrejitsch. Er fühlte sich in angeregter
Stimmung und verfiel infolge dessen auf seine Lieblingsbeschäftigung, der
er seine gesamten Geisteskräfte widmete, auf den Handel.

»Sonst könnten Sie mir ja auch fünfzehn Rubel geben, und ich kaufe mir ein
Pferd auf dem Pferdemarkt,« antwortete Nikita, der recht wohl wußte, daß
für den Kreuzschwachen, welchen Wasili Andrejitsch an ihn loswerden wollte,
sieben Rubel der richtige Preis war, Wasili Andrejitsch aber, wenn er ihm
dieses Pferd überließe, es ihm mit fünfundzwanzig Rubeln anrechnen werde
und er dann ein halbes Jahr lang von ihm kein Geld werde zu sehen bekommen.

»Es ist ein gutes Pferd. Ich meine es mit dir ebenso gut wie mit mir
selbst. Auf mein Gewissen. Brechunow übervorteilt keinen Menschen. Lieber
verliere ich selbst mein Hab und Gut, als daß ich es so machen sollte wie
andere Leute. Auf Ehre!« rief er in jenem ihm geläufigen Tone, in welchem
er diejenigen, mit denen er als Käufer oder Verkäufer handelte, zu
beschwatzen suchte. »Es ist ein tüchtiges Pferd.«

»Gewiß, gewiß,« sagte Nikita mit einem Seufzer, und in der Überzeugung, daß
es keinen Zweck habe weiter zuzuhören, ließ er mit der Hand den Kragen los,
der ihm sofort wieder das Ohr und das Gesicht bedeckte.

Etwa eine halbe Stunde lang fuhren sie schweigend. Der Wind blies bei
Nikita an der Seite und am Arme da hindurch, wo der Pelz zerrissen war.

Er krümmte sich zusammen und atmete in den Kragen hinein, der ihm den Mund
bedeckte, und es kam ihm vor, als ob dieser Hauch ihn erwärme.

»Nun, was meinst du? Wollen wir über Karamüschewo fahren oder direkt?«
fragte Wasili Andrejitsch.

Über Karamüschewo ging die Fahrt auf einer vielbenutzten Landstraße, bei
der zu beiden Seiten gute Merkstangen aufgestellt waren; aber es war
weiter, direkt war es näher; aber der Weg war wenig befahren, und die
Merkstangen waren teils nicht mehr vorhanden, teils in so üblem Zustande,
daß sie nicht aus dem Schnee hervorragten.

Nikita überlegte einen Augenblick lang.

»Über Karamüschewo ist es ja weiter, aber der Weg ist besser befahren,«
antwortete er.

»Aber direkt brauchen wir nur darauf zu achten, daß wir, ohne uns zu
verirren, durch den Hohlweg kommen, und dann ist guter Weg,« erwiderte
Wasili Andrejitsch, welcher Lust hatte, direkt zu fahren.

»Wie Sie belieben,« antwortete Nikita und ließ den Kragen wieder los.

Wasili Andrejitsch tat, was er in Aussicht genommen hatte: eine halbe Werst
weiter, bei einer Merkstange, einem im Winde hin und her wackelnden
Eichenstämmchen, an dem noch hier und da trockene Blätter hafteten, bog er
links ab.

Nach dieser Biegung hatten sie den Wind fast gerade entgegen. Das
Schneetreiben wurde dichter. Wasili Andrejitsch lenkte das Pferd; er blähte
die Backen auf und blies sich den Atem von unten in den Schnurrbart. Nikita
war eingedruselt.

So fuhren sie etwa zehn Minuten schweigend. Plötzlich sagte Wasili
Andrejitsch etwas.

»Was?« fragte Nikita und öffnete die Augen.

Wasili Andrejitsch gab keine Antwort, sondern drehte und wendete sich und
hielt Umschau, nach hinten und am Pferde vorbei nach vorn. Das Pferd, das
von Schweiß an den Weichen und am Halse ganz kraus geworden war, ging
Schritt.

»Was ist denn? Was ist denn?« fragte Nikita von neuem.

»Ja, was ist denn, was ist denn?« äffte Wasili Andrejitsch ihm ärgerlich
nach. »Es sind keine Merkstangen zu sehen! Wir müssen vom Wege abgekommen
sein!«

»Dann halten Sie doch; ich will den Weg wieder suchen,« sagte Nikita. Er
sprang behende aus dem Schlitten, zog die Peitsche aus dem Stroh heraus und
ging nach links zu, nach der Seite, auf der er gesessen hatte.

Der Schnee lag in diesem Jahre nicht tief, so daß man überall gehen konnte;
aber an einzelnen Stellen reichte er doch bis ans Knie und füllte von oben
her einen Stiefel Nikitas voll. Nikita ging hin und her und tastete mit den
Füßen und mit der Peitsche; aber ein Weg war nirgends.

»Nun, wie steht's?« fragte Wasili Andrejitsch, als Nikita wieder zum
Schlitten herankam.

»Auf dieser Seite ist kein Weg. Ich muß nach der anderen Seite suchen
gehen.«

»Da nach vorn zu ist etwas Schwärzliches; geh doch mal dahin und sieh zu,«
sagte Wasili Andrejitsch.

Nikita ging dorthin und näherte sich dem, was schwärzlich aussah: dieses
Schwärzliche war Erde, die von entblößten Wintersaatfeldern durch den Wind
über den Schnee getrieben war und den Schnee schwarz gefärbt hatte. Nachdem
Nikita dann auch noch auf der rechten Seite umhergegangen war, kehrte er
zum Schlitten zurück, klopfte sich den Schnee ab, schüttelte ihn auch aus
dem Stiefel aus und setzte sich wieder in den Schlitten.

»Wir müssen rechts fahren,« sagte er in entschiedenem Tone. »Vorher bekam
ich den Wind in die linke Seite und jetzt gerade ins Gesicht. Fahren Sie
nach rechts,« sagte er mit aller Bestimmtheit.

Wasili Andrejitsch befolgte seine Weisung und hielt nach rechts. Aber auf
einen Weg kamen sie dennoch nicht. So fuhren sie eine Zeitlang. Der Wind
hatte nicht nachgelassen, und es schneite immer noch.

»Wir sind offenbar ganz und gar vom Wege abgekommen, Wasili Andrejitsch,«
sagte Nikita auf einmal, wie es schien, mit einer Art von Vergnügen. »Was
ist das da?« fuhr er fort und zeigte auf schwarzes Kartoffelkraut, das aus
dem Schnee hervorragte.

Wasili Andrejitsch hielt das Pferd an, das schon ganz in Schweiß geraten
war und mit den Flanken heftig atmete.

»Was willst du damit?« fragte er.

»Ich will sagen, daß wir auf dem Felde von Sacharowka sind. Nun seh mal
einer, wohin wir geraten sind!«

»Quatsch!« erwiderte Wasili Andrejitsch, der jetzt in durchaus
ungekünstelter, bäuerlicher Sprache redete, ganz anders als zu Hause.

»Das ist kein Quatsch, Wasili Andrejitsch, sondern was ich sage, ist
richtig,« antwortete Nikita. »Auch am Schlitten ist es zu hören, daß wir
über ein Kartoffelfeld fahren; und da sind auch Haufen, da haben sie das
Kartoffelkraut zusammengeworfen. Das ist das Feld, das zur Brennerei von
Sacharowka gehört.«

»Ei ei, wohin haben wir uns verirrt!« sagte Wasili Andrejitsch. »Was sollen
wir nun machen?«

»Wir müssen geradeaus fahren, weiter nichts; irgendwohin werden wir schon
kommen,« erwiderte Nikita. »Kommen wir nicht nach Sacharowka, dann kommen
wir nach der herrschaftlichen Meierei.«

Wasili Andrejitsch gehorchte und ließ das Pferd gehen, wie es Nikita
geheißen hatte. So fuhren sie ziemlich lange. Manchmal fuhren sie über
entblößte Wintersaat, wo die beschneiten Raine und die Schneewehen obenauf
mit Erdstaub bedeckt waren. Dann wieder kamen sie auf Stoppelfeld, bald von
Wintergetreide, bald von Sommergetreide, wo Beifußstauden und Strohhalme
aus dem Schnee hervorragten und im Winde schwankten. Dann wieder kamen sie
in tiefen, überall gleichmäßig weißen, eben daliegenden Schnee, aus dessen
Oberfläche nichts mehr hervorschaute. Schnee rieselte von oben herab, und
Schnee stiebte von unten auf. Manchmal glaubten sie bergauf, manchmal
bergab zu fahren; bisweilen hatten sie die Vorstellung, als ständen sie
still auf einem Fleck und das Schneefeld liefe neben ihnen vorbei. Beide
schwiegen sie. Das Pferd war offenbar sehr ermattet, infolge des Schweißes
am ganzen Leibe rauh geworden und von Reif bedeckt; es ging im Schritt.
Plötzlich sank es ein und blieb in einer Vertiefung stecken, mochte dies
nun eine vom Wasser ausgespülte Stelle oder ein Graben sein. Wasili
Andrejitsch wollte anhalten, aber Nikita schrie ihm zu:

»Wozu sollen wir halten? Sind wir hineingefahren, so müssen wir auch wieder
hinausfahren. Hü, mein lieber Freund, hü, hü, du lieber Kerl!« rief er in
heiterem Tone dem Pferde zu; er sprang aus dem Schlitten und sank selbst
tief in die Höhlung hinein.

Das Pferd zog kräftig an und arbeitete sich sofort auf einen gefrorenen
Damm hinauf. Augenscheinlich war es also ein von Menschenhand hergestellter
Graben.

»Wo sind wir denn?« fragte Wasili Andrejitsch.

»Das werden wir schon erfahren!« antwortete Nikita. »Fahren Sie nur einfach
zu. Irgendwohin werden wir schon kommen.«

»Das wird da wohl der Wald von Gorjatschkino sein?« sagte Wasili
Andrejitsch und zeigte auf etwas Schwarzes, das vor ihnen durch den Schnee
hindurch sichtbar wurde.

»Wenn wir herankommen, werden wir sehen, ob das ein Wald ist und was für
einer,« antwortete Nikita.

Nikita hatte bemerkt, daß aus der Gegend, wo sich dieser schwarze
Gegenstand befand, trockene, längliche Weidenblätter vom Winde
herübergetrieben wurden, und wußte daher, daß da kein Wald war, sondern
menschliche Wohnungen; aber er wollte es nicht sagen. Und wirklich waren
sie nach dem Graben noch nicht dreißig Schritt weitergefahren, als sie
zweifellos dunkle Bäume vor sich hatten, und ein neues, melancholisches
Geräusch vernahmen. Nikita hatte richtig vermutet: es war kein Wald,
sondern eine Reihe hoher Weidenbäume, an denen noch hier und da Blätter im
Winde raschelten. Die Weidenbäume waren augenscheinlich an dem Graben, der
eine Tenne umgab, gepflanzt.

Als sie sich den Bäumen näherten, die im Winde so schwermütige Töne von
sich gaben, hob sich das Pferd auf einmal mit den Vorderfüßen über die Höhe
des Schlittens hinaus, arbeitete sich dann auch mit den Hinterfüßen hinauf
und ging nun nicht mehr bis an die Knie im Schnee. Das war ein Fahrweg.

»Da sind wir nun glücklich angekommen,« sagte Nikita. »Ich weiß bloß nicht,
wo wir sind.«

Das Pferd schritt auf dem verschneiten Fahrwege, ohne von ihm abzukommen,
dahin, und sie waren auf ihm noch nicht hundert Schritte weit gefahren, als
sie wie eine dunkle Masse das Flechtwerk einer Getreidedarre vor sich
hatten, von der unaufhörlich Schnee herunterrieselte. Als sie an der Darre
vorbei waren, machte der Weg eine Biegung, so daß sie nun den Wind hinter
sich hatten, und sie fuhren in eine Schneewehe hinein. Aber darüber hinaus
sahen sie vor sich eine Gasse zwischen zwei Häusern, so daß offenbar die
Schneewehe auf dem Fahrwege zusammengeweht war und sie hindurchfahren
mußten. Und wirklich kamen sie, sobald sie durch die Schneewehe hindurch
waren, in die Dorfstraße. Auf dem ersten Gehöfte flatterte steifgefrorene
Wäsche, die an einer Leine aufgehängt war, wild im Winde: zwei Hemden, ein
rotes und ein weißes, ein Paar Unterhosen, Fußlappen und ein Unterrock. Das
weiße Hemd bewegte sich besonders wild und schlug, an den Ärmeln
festgesteckt, heftig umher.

»Na, das muß ein faules Weib sein, wenn sie nicht etwa im Sterben liegt;
hat die Wäsche zum Fest nicht abgenommen!« sagte Nikita beim Anblicke der
flatternden Wäschestücke.



III


Am Anfang der Dorfstraße war es noch windig, und der Weg war verschneit;
aber in der Mitte des Dorfes wurde es still, warm und angenehm. Auf einem
Gehöfte bellte ein Hund; bei einem andern kam eine Frau, die sich den Rock
über den Kopf geschlagen hatte, von irgendwo hergelaufen und blieb, als sie
in die Haustür trat, auf der Schwelle stehen, um nach den Vorbeifahrenden
hinzusehen. Aus der Mitte des Dorfes hörte man Mädchen Lieder singen. Wind
und Schnee und Kälte, alles schien in dem Dorfe gelinder zu sein.

»Das ist ja Grischkino,« sagte Wasili Andrejitsch.

»Ja, das stimmt,« antwortete Nikita.

Und es war auch wirklich Grischkino. Es stellte sich also heraus, daß sie
zu weit nach links geraten und ungefähr acht Werst in falscher Richtung
gefahren, dabei aber doch ihrem Bestimmungsorte näher gekommen waren. Von
Grischkino nach Gorjatschkino waren noch etwa fünf Werst.

In der Mitte des Dorfes stießen sie auf einen hochgewachsenen Mann, der
mitten auf der Straße ging.

»Wer kommt denn da angefahren?« schrie der Mann, hielt das Pferd an, faßte,
sobald er Wasili Andrejitsch erkannte, sofort nach der Gabeldeichsel, griff
an ihr mit den Händen weiter, gelangte so zum Schlitten und setzte sich auf
den Rand desselben.

Es war dies ein Bauer, namens Isai, welchen Wasili Andrejitsch kannte; in
der ganzen Umgegend war er als der größte Pferdedieb berüchtigt.

»Ah, Wasili Andrejitsch! Wohin geht denn die Reise?« fragte Isai und hüllte
beim Reden Nikita in eine Wolke von Branntweinduft ein.

»Wir wollen nach Gorjatschkino.«

»Wie kommt ihr denn dann hierher? Da hättet ihr doch über Malachowo fahren
sollen.«

»Das hätten wir freilich sollen, aber wir haben den Weg verfehlt,«
antwortete Wasili Andrejitsch und hielt das Pferd an.

»Ein hübsches Pferdchen,« bemerkte Isai, das Pferd musternd, und zog ihm an
dem aufgebundenen Schwanze den locker gewordenen Knoten mit wohlgeübtem
Griffe bis ganz an die Rübe hinauf.

»Da wollt ihr wohl hier über Nacht bleiben, wie?«

»Nein, lieber Freund, wir müssen notwendig weiterfahren.«

»Ihr müßt es wohl sehr eilig haben. Und wer ist denn das hier? Ah! Nikita
Stepanütsch!«

»Wer soll es denn auch sonst sein?« erwiderte Nikita. »Aber was haben wir
zu tun, lieber Mann, damit wir uns nicht noch einmal verirren?«

»Wie könnt ihr euch hier verirren! Wendet um und fahrt geradeaus auf der
Dorfstraße zurück, und dann, wenn ihr hinauskommt, immer geradeaus. Nicht
links. So kommt ihr an die große Landstraße; und von der müßt ihr dann
links abbiegen.«

»Und wo ist die Stelle, wo man von der großen Landstraße abbiegen muß? Ist
es ein unbezeichneter Sommerweg oder ein bezeichneter Winterweg?« fragte
Nikita.

»Winterweg, Winterweg. Gleich wenn ihr hinkommt, sind da Sträuche, und
gegenüber von den Sträuchen steht noch eine große, eichene Merkstange mit
Laub daran; da ist es.«

Wasili Andrejitsch wendete um und fuhr wieder durch die Ortschaft zurück.

»Sonst bleibt doch lieber hier über Nacht!« rief ihnen Isai nach.

Aber Wasili Andrejitsch gab ihm keine Antwort, sondern trieb das Pferd an:
fünf Werst ebenen Weges und davon zwei durch Wald, die hoffte er mit
Leichtigkeit zurücklegen zu können, um so mehr da, wie es schien, der Wind
sich gelegt und das Schneetreiben nachgelassen hatte.

Sie fuhren wieder auf der glatt gefahrenen Straße zurück, auf welcher hier
und da frischer Mist dunkle Flecke bildete, kamen bei dem Gehöft mit der
Wäsche vorbei, wo inzwischen das weiße Hemd sich zum Teil losgerissen hatte
und nur noch an dem einen steif gefrorenen Ärmel hing, fuhren wieder hinaus
zu den unheimlich raschelnden Weidenbäumen und gelangten wieder auf das
freie Feld. Das Schneetreiben hatte nicht nachgelassen, sondern war im
Gegenteil noch heftiger geworden. Der ganze Weg war verschneit, und nur an
den Merkstangen konnte man erkennen, daß man nicht von ihm abgekommen war.
Aber auch die Merkstangen auf der vor ihm liegenden Wegstrecke zu
unterscheiden war für Wasili Andrejitsch sehr schwierig, weil sie gegen den
Wind fuhren.

Wasili Andrejitsch kniff die Augen zusammen, beugte den Kopf nach vorn und
hielt Ausschau nach den Stangen; großenteils aber ließ er das Pferd
gewähren, da er zu dessen Klugheit viel Vertrauen hatte. Und wirklich kam
das Pferd nicht vom Wege ab, sondern ging, bald nach rechts bald nach
links biegend, unbeirrt weiter, immer den Krümmungen des Weges folgend, den
es unter den Füßen fühlte. Auf diese Art sahen sie fortwährend die
Merkstangen, bald zur Rechten bald zur Linken, obgleich der Schneefall und
der Wind stärker geworden waren.

So waren sie etwa zehn Minuten gefahren, als sich plötzlich gerade vor dem
Pferde etwas Schwarzes zeigte, das sich in dem schrägen Netzwerk des vom
Winde getriebenen Schnees bewegte. Das waren Leute, die nach derselben
Richtung fuhren. Der Braungelbe hatte sie bald eingeholt und schlug mit den
Füßen gegen die Rücklehne des vor ihnen fahrenden Schlittens.

»Fahrt doch vorbei! ... he! ... fahrt doch vor!« wurde ihnen aus dem
Schlitten in herausforderndem Tone zugerufen.

Wasili Andrejitsch begann vorbeizufahren. In dem Schlitten saßen drei
Bauern und ein Weib. Offenbar waren sie auf der Heimfahrt von einem
Festbesuche. Einer der Bauern schlug mit einer Gerte das kleine Pferdchen
fortwährend auf das Hinterteil. Die beiden andern, die gleichfalls vorn im
Schlitten saßen, gestikulierten erregt mit den Armen und schrien etwas. Die
Frau, ganz vermummt und mit Schnee bedeckt, saß still im Hinterteil des
Schlittens, wie ein Vogel, der seine Federn sträubt.

»Wo seid ihr her?« schrie Wasili Andrejitsch.

»Aus A...a...a...!« war nur zu hören.

»Wo ihr her seid, frage ich.«

»Aus A...a...a...!« schrie einer der Bauern aus Leibeskräften; aber
trotzdem war es unmöglich, den Namen des Dorfes zu verstehen.

»Hau zu! Laß sie nicht vor!«

»Die sind gewiß zum Feste auf Besuch gewesen,« sagte Nikita zu Wasili
Andrejitsch.

»Vorwärts, vorwärts! Hau zu, Semjon! Fahr ihnen vor! Hau zu!«

Die Schlitten stießen mit den Flügeln aneinander, verfingen sich beinahe,
kamen aber doch wieder los, und der Bauerschlitten begann zurückzubleiben.

Das zottige, dickbauchige Pferdchen, das ganz mit Schnee bedeckt war und
unter dem niedrigen Krummholz schwer keuchte, schleppte sich
augenscheinlich unter Aufbietung seiner letzten Kräfte mit den kurzen
Beinen, die es ganz unter den Leib zog, durch den tiefen Schnee. Der Kopf
des offenbar noch jungen Tieres, mit hinaufgezogener Unterlippe wie bei
einem Fische, mit weit geöffneten Nüstern und angstvoll zurückgelegten
Ohren, hielt sich einige Sekunden lang neben Nikitas Schulter und begann
dann zurückzubleiben.

»Was doch der Branntwein tut,« sagte Nikita. »Ganz zuschanden gequält haben
sie das Pferdchen. Die reinen Barbaren!«

Einige Minuten lang war noch das Schnaufen des gequälten Pferdes und das
Geschrei der betrunkenen Bauern zu hören; dann wurde das Schnaufen still,
und darauf verstummte auch das Geschrei. Und nun hörten sie wieder ringsum
nichts weiter als den an ihren Ohren vorbeipfeifenden Wind und ab und zu
das leise Knarren der Kufen an kahlgewehten Stellen des Weges.

Diese Begegnung hatte auf Wasili Andrejitsch ermunternd und ermutigend
gewirkt, und er trieb das Pferd, auf das er sich verließ, dreister an, ohne
mehr besonders auf die Merkstangen achtzugeben.

Nikita hatte nichts zu tun und versank wieder in Halbschlummer. Auf einmal
blieb das Pferd stehen; Nikita hackte mit der Nase nach vorn und wäre
beinahe hinausgefallen.

»Wir fahren ja schon wieder falsch,« sagte Wasili Andrejitsch.

»Was?«

»Es sind keine Merkstangen zu sehen. Wir müssen wieder vom Wege abgekommen
sein.«

»Wenn wir vom Wege abgekommen sind, müssen wir ihn wiedersuchen,«
antwortete Nikita kurz, stand auf und begann wieder, mit seinen einwärts
gedrehten Füßen behend ausschreitend, durch den Schnee zu wandern. Lange
ging er so hin und her, indem er bald aus dem Gesichtskreise verschwand,
bald wieder auftauchte und wieder verschwand; endlich kehrte er zurück.

»Da ist kein Weg; vielleicht weiter nach vorn,« sagte er und setzte sich
auf den Schlitten.

Es fing schon an merklich dunkel zu werden. Das Schneetreiben hatte nicht
zugenommen, aber sich auch nicht verringert.

»Wenn wir doch wenigstens die Bauern hörten, die wir vorhin trafen,« sagte
Wasili Andrejitsch.

»Die haben uns nicht eingeholt; also müssen wir weit vom Wege abgekommen
sein. Aber vielleicht haben die sich auch selbst verirrt,« bemerkte Nikita.

»Wohin sollen wir denn nun fahren?« fragte Wasili Andrejitsch.

»Wir müssen dem Pferde seinen eigenen Willen lassen,« antwortete Nikita.
»Es wird uns schon irgendwohin bringen. Geben Sie mir die Leine.«

Wasili Andrejitsch überließ ihm die Leine um so lieber, als ihm die Hände
trotz der warmen Handschuhe zu frieren begannen.

Nikita nahm die Leine; er hielt sie nur, vermied es aber, sie zu bewegen,
und freute sich über die Klugheit seines Lieblings. In der Tat machte das
kluge Pferd, das bald das eine bald das andre Ohr bald nach der einen bald
nach der anderen Seite hin drehte, allmählich mit dem Schlitten eine
Wendung.

»Nur nicht reden!« murmelte Nikita ab und zu. »Sehen Sie nur, was er tut.
Geh nur, geh nur; wirst es schon finden. So ist's richtig, so ist's
richtig.«

Sie bekamen jetzt den Wind in den Rücken; es wurde wärmer.

»Und klug ist er,« fuhr Nikita fort sich über das Pferd zu freuen. »Unser
junger >Kirgise< ist ja stark, aber nur dumm. Aber dieser, sehen Sie bloß,
was er mit den Ohren anstellt. Der braucht keinen Telegraphen; eine Werst
weit spürt er alles.«

Und es war noch keine halbe Stunde vergangen, als vor ihnen wirklich eine
dunkle Masse, ein Wald oder ein Dorf, auftauchte und rechter Hand wieder
Merkstangen sichtbar wurden. Offenbar waren sie wieder auf einen Weg
gekommen.

»Aber das ist ja wieder Grischkino,« rief auf einmal Nikita.

Wirklich, jetzt stand da links von ihnen jene selbe Getreidedarre, von der
der Schnee herunterstiebte, und weiterhin kam dieselbe Leine mit der steif
gefrorenen Wäsche, den Hemden und Unterhosen, die noch immer ebenso wild im
Winde flatterten.

Wieder fuhren sie in die Dorfstraße hinein, wieder wurde es still, warm und
angenehm, wieder sahen sie den frischen Mist auf dem Wege, wieder hörten
sie Stimmen und Lieder, wieder fing der Hund an zu bellen. Es war schon so
dunkel geworden, daß hinter einigen Fenstern Licht angezündet war.

In der Mitte der Dorfstraße lenkte Wasili Andrejitsch das Pferd zu einem
großen, zweistöckigen Hause aus Backstein und hielt es vor dem Tore an.

»Ruf doch mal Taras heraus,« sagte er zu Nikita.

Nikita trat an das stark verschneite, erleuchtete Fenster, in dessen
Scheine die vorbeiflatternden Schneeflocken glänzten, und klopfte mit dem
Peitschenstiel an.

»Wer ist da?« antwortete eine Stimme auf Nikitas Pochen.

»Aus Krestü, lieber Mann; Brechunow und sein Knecht,« antwortete Nikita.
»Komm doch mal auf einen Augenblick heraus.«

Der Mann drinnen trat vom Fenster zurück, und gleich darauf hörte man, wie
die Tür nach dem Flur geöffnet wurde, und wie dann die Klinke der Außentür
knackte; und die Tür wegen des Windes festhaltend, trat ein alter,
weißbärtiger Bauer heraus, mit hoher Mütze, einen Halbpelz über das weiße
Feiertagshemd geworfen; hinter ihm stand ein junger Bursche in rotem Hemde,
mit Lederstiefeln.

»Bitte näherzutreten,« sagte der Alte.

»Wir haben den Weg verfehlt, Bruder,« sagte Wasili Andrejitsch. »Wir
wollten nach Gorjatschkino und gerieten hierher zu euch. Dann fuhren wir
wieder los und haben uns noch einmal verirrt.«

»Ei, ei, da seid ihr ja arg in der Irre gefahren,« erwiderte der Alte.
»Peter, geh und mach das Tor auf,« wandte er sich an den jungen Burschen im
roten Hemde.

»Schön! Gleich!« antwortete dieser in munterem Tone und lief in den
Hausflur.

»Über Nacht bleiben wollen wir nicht, Bruder,« sagte Wasili Andrejitsch.

»Wohin wollt ihr denn jetzt noch fahren? Es ist ja schon Nacht. Übernachtet
doch hier.«

»Das würde ich gern tun; aber ich muß fahren.«

»Nun, dann wärme dich wenigstens auf; der Samowar ist gerade fertig,« sagte
der Alte.

»Sich ein bißchen aufwärmen, das könnte man schon tun,« erwiderte Wasili
Andrejitsch. »Dunkler wird es nicht werden; im Gegenteil, sobald der Mond
aufgeht, wird es heller. Komm, Nikita, wir wollen hineingehen und uns
aufwärmen.«

»Schön, das können wir ja,« antwortete Nikita, der arg durchgefroren war
und nichts lieber wünschte, als seine erstarrten Glieder am Ofen zu
erwärmen.

Wasili Andrejitsch ging mit dem Alten in das Haus hinein, Nikita aber fuhr
durch das von Peter geöffnete Tor und brachte nach dessen Anweisung das
Pferd unter das Schutzdach des Schuppens. Unten auf dem Boden lag viel
Mist, und das hohe Krummholz stieß oben gegen die Querstange. Die Hühner
mit ihrem Hahn, die sich bereits auf die Querstange gesetzt hatten, fingen
unzufrieden an zu gackern und klammerten sich mit den Krallen fester an die
Querstange. Die geängstigten Schafe drängten sich in dichtem Haufen zur
Seite; ihre hornigen Klauen klapperten laut auf dem gefrorenen Miste. Ein
Hund, offenbar ein noch junges Tier, stieß zunächst ein entsetztes Gewinsel
aus und bellte dann in seinem Schreck und Ingrimm den fremden Eindringling
heftig an.

Nikita redete mit allen: er entschuldigte sich bei den Hühnern und suchte
sie durch die Versicherung zu beruhigen, daß er sie nicht weiter belästigen
werde; er machte den Schafen Vorwürfe, daß sie sich fürchteten, ohne selbst
zu wissen wovor, und redete, während er das Pferd festband, unaufhörlich
dem jungen Hunde ins Gewissen.

»So, jetzt wird es in Ordnung sein,« sagte Nikita und klopfte nun den
Schnee von seinem eigenen Leibe ab. »Aber was er für einen Spektakel
macht!« fügte er mit Bezug auf den Hund hinzu. »Warte du nur! Na, nun
genug ... dummer Kerl. Genug. Regst dich bloß auf,« sagte er. »Es sind ja
keine Diebe; gute Bekannte ...«

»Das sind, wie man so sagt, die drei häuslichen Ratgeber,« sagte der junge
Bursche und schob mit kräftigen Armen den noch draußen stehenden Schlitten
unter das Schutzdach.

»Was heißt das: Ratgeber?« fragte Nikita.

»So steht im Paulson gedruckt: >Schleicht ein Dieb zum Hause, so bellt der
Hund; das bedeutet: schlaf nicht, paß auf. Der Hahn kräht; das bedeutet:
steh auf. Die Katze wäscht sich; das bedeutet: ein werter Gast kommt; mach
dich bereit, ihn zu bewirten,<« sagte der junge Bursche lächelnd her.

Peter konnte lesen und schreiben, wußte das einzige Buch, das er besaß, das
Lesebuch von Paulson, beinah auswendig und zitierte, namentlich wenn er,
wie an diesem Tage, etwas getrunken hatte, gern daraus Denksprüche, die ihm
zu der Gelegenheit zu passen schienen.

»Das stimmt,« erwiderte Nikita.

»Du bist wohl tüchtig durchgefroren, Onkelchen?« fragte Peter.

»Ja freilich,« antwortete Nikita. Sie gingen über den Hof und durch den
Flur in die Stube.



IV


Die Bauernwirtschaft, in welcher Wasili Andrejitsch eingekehrt war, war
eine der reichsten im Dorfe. Die Familie hatte fünf ihr zugewiesene
Landparzellen inne und pachtete außerdem noch Land dazu. In der Wirtschaft
waren sechs Pferde, drei Kühe, zwei Kälber und gegen zwanzig Schafe. Die
Zahl der Familienmitglieder, die zu der Wirtschaft gehörten, belief sich im
ganzen auf zweiundzwanzig: vier verheiratete Söhne, sechs Enkel, von denen
einer, Peter, schon verheiratet war, zwei Urenkel, drei Waisen und vier
Schwiegertöchter mit kleinen Kindern. Es war eine der seltenen
Wirtschaften, die noch ungeteilt geblieben waren; aber auch hier war im
Innern schon längst die stille Wühlarbeit der Zwietracht im Gange, die, wie
immer, unter den Weibern ihren Anfang genommen hatte und unvermeidlich in
Bälde zur Teilung führen mußte. Zwei Söhne lebten in Moskau als
Wasserfahrer, einer war Soldat. Zu Hause waren jetzt der Alte, seine Frau,
ein in der Wirtschaft tätiger Sohn und ein Sohn, der aus Moskau zu den
Feiertagen auf Besuch gekommen war, ferner Peter, sowie Weiber und Kinder.
Außer den Familienangehörigen war noch ein Gast da, der Nachbar
Dorfschulze.

In der Stube hing über dem Tische eine Lampe mit einem Schutzschirm darüber
und warf ihr helles Licht auf das darunter stehende Teegeschirr, die
Flasche mit Schnaps, die kalten Speisen, sowie auf die mit Ziegeln
bekleideten Wände in der Ehrenecke, wo mehrere Heiligenbilder und zu beiden
Seiten davon andere Bilder hingen. Auf dem Ehrenplatze am Tische saß, nur
im schwarzen Halbpelz, Wasili Andrejitsch, der an seinem gefrorenen
Schnurrbart sog und mit seinen hervorstehenden Habichtsaugen um sich herum
die anwesenden Leute und die Stube musterte. Außer Wasili Andrejitsch saß
am Tische der weißbärtige, kahlköpfige alte Hausherr in weißem,
hausgewebtem Hemde, neben ihm der aus Moskau zu den Feiertagen gekommene
Sohn, mit kräftigem Rücken und starken Schultern, in einem feinen
Kattunhemde, ferner jener andere Sohn, der breitschultrige älteste Bruder,
der im Hause die Wirtschaft führte, und endlich der hagere, rothaarige
Dorfschulze.

Die Männer, die bereits gegessen und Branntwein dazu getrunken hatten,
wollten gerade zum Tee übergehen, und der Samowar, der beim Ofen auf dem
Fußboden stand, summte bereits. Auf den Schlafgerüsten und auf dem Ofen
lagen eine Anzahl von Kindern. Auf einer Pritsche saß, über eine Wiege
gebeugt, ein Weib. Die alte Hausfrau, deren Gesicht nach allen Richtungen
hin von kleinen Fältchen überzogen war, durch die sogar ihre Lippen
gerunzelt waren, versorgte Wasili Andrejitsch mit Speise und Trank.

In dem Augenblicke, als Nikita in die Stube trat, hatte sie gerade ein aus
sehr dickem Glase bestehendes Gläschen mit Branntwein gefüllt und trug es
zu Wasili Andrejitsch hin.

»Nimm fürlieb, Wasili Andrejitsch,« sagte der Alte. »Das geht schon nicht
anders: dem Feiertag zu Ehren muß man ein Gläschen trinken.«

Der Anblick und der Geruch des Branntweins, namentlich jetzt, wo er
durchgefroren und ermattet war, versetzten Nikita in starke Erregung. Er
machte ein finsteres Gesicht, schüttelte sich den Schnee von der Mütze und
vom Mantel ab, trat vor die Heiligenbilder und bekreuzte und verbeugte sich
dreimal vor ihnen, als ob er keinen der im Zimmer Anwesenden überhaupt
gewahr würde; dann erst wandte er sich zu dem alten Hauswirt, verbeugte
sich zuerst vor ihm, dann vor allen übrigen, die am Tische saßen, dann vor
den am Ofen stehenden Weibern, und nachdem er gesagt hatte: »Ich wünsche
Glück zum Feiertage,« begann er, ohne nach dem Tische hinzublicken, seinen
Mantel auszuziehen.

»Na, du bist aber mal gut bereift, Onkel,« sagte der älteste Sohn mit einem
Blick auf Nikitas Gesicht, Augen und Bart, die ganz mit Schnee gepudert
waren. Nikita legte den Mantel ab, schüttelte ihn noch einmal aus, hängte
ihn an den Ofen und trat an den Tisch. Man bot ihm ebenfalls Branntwein an.
Es war ein Augenblick qualvollen Kampfes: beinahe hätte er das Gläschen
genommen und die verlockend duftende, helle Flüssigkeit in den Mund
gegossen; aber er blickte Wasili Andrejitsch an, erinnerte sich an sein
Gelöbnis, erinnerte sich an die vertrunkenen Stiefel, erinnerte sich an den
Böttcher, erinnerte sich an seinen Jungen, dem er versprochen hatte, ihm
zum Frühjahr ein Pferd zu kaufen; er seufzte und lehnte den Branntwein ab.

»Ich danke ergebenst; ich trinke nicht,« sagte er mit finsterer Miene und
setzte sich an das zweite Fenster auf die Bank.

»Warum denn nicht?« fragte der älteste Sohn.

»Das ist nun mal so: ich trinke eben nicht,« antwortete Nikita; er hob
seine Augen nicht auf, sondern schielte nach seinem Schnurr-und Kinnbart
und brachte die darin befindlichen Eisstückchen zum Schmelzen.

»Es bekommt ihm nicht,« bemerkte Wasili Andrejitsch und aß zu dem Gläschen
Schnaps, das er getrunken hatte, einen Fastenkringel hinterher.

»Nun, dann ein Täßchen Tee,« sagte die freundliche alte Frau. »Du bist
gewiß tüchtig durchgefroren, guter Mann. Was trödelt ihr denn so lange mit
dem Samowar, ihr Weiber?«

»Er ist fertig,« antwortete eine junge Frau, fächelte mit einem Vorhang dem
überkochenden, zugedeckten Samowar Luft zu, trug ihn mit Mühe heran, hob
ihn in die Höhe und setzte ihn mit einem lauten Stoß auf den Tisch.

Unterdessen hatte Wasili Andrejitsch erzählt, wie sie vom Wege abgekommen
seien, wie sie zweimal zu demselben Dorfe gelangt wären, wie sie irre
gefahren und wie sie mit den Betrunkenen zusammengetroffen seien. Die Leute
vom Hause wunderten sich, setzten ihm auseinander, wo und warum sie vom
Wege abgekommen seien, und wer die Betrunkenen gewesen wären, und belehrten
ihn, wie er fahren müsse.

»Von hier nach Moltschanowka kann ein kleines Kind fahren; man braucht nur
auf die Stelle aufzupassen, wo der Weg von der großen Landstraße abbiegt;
da ist ein Gebüsch. Wunderlich, daß ihr euch nicht hingefunden habt!« sagte
der Schulze.

»Ihr solltet die Nacht über hierbleiben. Die Frauen werden euch ein
Nachtlager zurechtmachen,« redete ihnen die Alte freundlich zu.

»Morgen früh fahrt ihr dann weiter; das wäre schon das Beste,« fügte der
Alte bekräftigend hinzu.

»Es geht nicht, Bruder. Die Geschäfte!« erwiderte Wasili Andrejitsch. »Was
man in einer Stunde versäumt hat, bringt man in einem Jahre nicht wieder
ein,« fuhr er fort und dachte dabei an den Wald und an die Händler, die ihm
bei diesem Kaufe zuvorkommen konnten. »Wir werden ja doch wohl hinkommen?«
wandte er sich an Nikita.

Nikita gab lange keine Antwort und tat, als wäre er mit dem Auftauen seines
Bartes vollauf beschäftigt.

»Wenn wir nur nicht wieder den Weg verfehlen,« sagte er endlich mürrisch.
Nikita war mißgestimmt, weil er ein leidenschaftliches Verlangen nach
Branntwein hatte; das Einzige, was ihm über dieses Verlangen hätte
hinweghelfen können, war Tee; aber Tee war ihm noch nicht angeboten worden.

»Wenn wir nur glücklich bis dahin kommen, wo der Weg abzweigt,« sagte
Wasili Andrejitsch. »Dann können wir uns ja nicht mehr verirren; dann geht
es durch Wald bis zu unserem Ziele.«

»Sie haben zu bestimmen, Wasili Andrejitsch, ob wir fahren sollen oder
nicht,« sagte Nikita, indem er ein ihm hingereichtes Glas Tee in Empfang
nahm.

»Wir wollen tüchtig Tee trinken, und dann vorwärts!«

Nikita schwieg und wiegte nur den Kopf hin und her. Behutsam goß er den Tee
in die Untertasse und wärmte an dem Dampfe seine durchgefrorenen Hände.
Darauf biß er von einem Stück Zucker eine kleine Ecke ab, verbeugte sich
vor den Wirtsleuten, sagte: »Auf Ihr Wohl!« und schlürfte dann die wärmende
Flüssigkeit ein.

»Wenn uns doch jemand bis an den Scheideweg bringen könnte,« sagte Wasili
Andrejitsch.

»Gewiß, das kann geschehen,« antwortete der älteste Sohn. »Peter kann ja
anspannen und euch bis an den Scheideweg begleiten.«

»Nun, dann spann an, liebster Freund. Ich werde dir dafür sehr dankbar
sein.«

»Was redest du, lieber Mann!« sagte die freundliche Alte. »Wir freuen uns
von Herzen, dir behilflich sein zu können.«

»Geh, Peter, und spanne die Stute an,« sagte der älteste Sohn.

»Schön,« erwiderte Peter lächelnd, nahm sofort seine Mütze vom Nagel und
lief hinaus, um anzuspannen.

Während das Pferd angeschirrt wurde, ging das Gespräch wieder zu dem
Gegenstande über, um den es sich zu der Zeit gedreht hatte, als Wasili
Andrejitsch vor das Fenster gefahren kam. Der Alte beklagte sich bei seinem
Nachbar, dem Dorfschulzen, über seinen dritten Sohn, der zu den Feiertagen
ihm selbst gar nichts und seiner Frau ein französisches Tuch als Geschenk
geschickt hatte.

»Das junge Volk entzieht sich ganz der elterlichen Zucht,« sagte der Alte.

»Ganz und gar,« erwiderte der Dorfschulze. »Es ist nicht mehr zum
Aushalten. Sie sind gar zu klug geworden. Da zum Beispiel dieser
Demotschkin, der hat seinem Vater bei einem Streite den Arm gebrochen. Das
kommt alles von der großen Klugheit her; da ist kein Zweifel.«

Nikita hörte zu, blickte den Redenden ins Gesicht und hätte sich offenbar
gern ebenfalls an dem Gespräche beteiligt; aber er war von dem Teetrinken
vollständig in Anspruch genommen und nickte nur beistimmend mit dem Kopfe.
Er trank ein Glas nach dem andern, und es wurde ihm immer wärmer, immer
behaglicher. Im weiteren Verlaufe blieb das Gespräch lange bei ein und
demselben Gegenstande stehen, bei den schädlichen Folgen der
Wirtschaftsteilungen, und das Gespräch hatte offenbar nicht etwa einen
theoretischen Charakter, sondern es handelte sich dabei um die Teilung in
diesem Hause, eine Teilung, die der zweite Sohn forderte, der hier mit
dabei saß und mürrisch schwieg. Augenscheinlich war dies ein wunder Punkt,
und diese Frage war für alle Hausgenossen von größtem Interesse; aber aus
Anstandsgefühl mochten sie in Gegenwart Fremder ihre Privatangelegenheit
nicht erörtern. Indes konnte sich der Alte schließlich doch nicht halten
und erklärte mit einer Stimme, der man anhörte, daß ihm die Tränen nahe
waren, solange er lebe, werde er in keine Teilung willigen; jetzt habe er,
Gott sei Dank, ein wohleingerichtetes Haus; wenn aber die Wirtschaft
geteilt würde, dann könnten sie allesamt betteln gehn.

»So wie es bei den Matwejews gegangen ist,« sagte der Schulze. »Es war ein
schönes Anwesen; aber da haben sie es geteilt, und nun hat keiner etwas.«

»Dahin möchtest du es auch bringen,« wandte sich der Alte an seinen Sohn.

Der Sohn antwortete nichts, und es trat ein unbehagliches Stillschweigen
ein. Dieses Stillschweigen unterbrach Peter, der das Pferd angespannt hatte
und vor einigen Minuten wieder in die Stube gekommen war. Er hatte, seit er
in der Stube war, dem Gespräche zugehört und dabei fortwährend gelächelt.

»Eine solche Geschichte steht auch im Paulson,« sagte er. »Ein Vater gab
seinen Söhnen ein Rutenbündel zum Zerbrechen. Das Bündel konnten sie nicht
zerbrechen; aber jede einzelne Rute zerbrachen sie leicht. So ist es hier
auch,« sagte er und lächelte über das ganze Gesicht. »Es ist fertig,« fügte
er hinzu.

»Nun, wenn's fertig ist, dann wollen wir fahren,« sagte Wasili Andrejitsch.
»Und was die Teilung betrifft, Großväterchen, so gib du nur nicht nach. Du
hast alles erworben, und du bist Herr darüber. Mach eine Eingabe an den
Friedensrichter; der wird schon Ordnung stiften.«

»Immer macht er Randal, immer macht er Randal,« fuhr der Alte mit
weinerlicher Stimme in seinen Klagen fort. »Es ist gar nicht mehr mit ihm
auszukommen. Rein des Teufels ist er.«

Unterdessen hatte Nikita sein fünftes Glas Tee ausgetrunken, stellte aber
sein Glas auch jetzt noch nicht umgekehrt hin, sondern legte es auf die
Seite, in der Hoffnung, es werde ihm auch noch ein sechstes eingegossen
werden. Aber es war kein Wasser mehr im Samowar, und die Hausfrau goß ihm
nicht mehr ein; auch begann Wasili Andrejitsch sich anzuziehen. So war denn
weiter nichts zu machen. Nikita stand gleichfalls auf, legte sein Stück
Zucker, von dem er auf allen Seiten abgebissen hatte, in die Zuckerdose
zurück, wischte sich mit dem Schoße seines Halbpelzes den Schweiß vom
Gesichte und ging an den Ofen, um sich seinen Mantel anzuziehen.

Als er damit fertig war, seufzte er schwer auf, bedankte sich bei den
Wirtsleuten und verabschiedete sich von ihnen; dann ging er aus der warmen,
hellen Stube in den dunklen, kalten Flur, wo der eindringende Wind tobte
und heulte und der durch die Türritzen getriebene Schnee den Fußboden
bedeckte, und trat von da auf den dunklen Hof hinaus.

Peter, in einem Pelz, stand mitten auf dem Hofe bei seinem Pferde und sagte
lächelnd eine Strophe aus dem Paulson her:

    »Der Schneesturm verdunkelt den Himmel schier,
    Wild wirbeln die Flocken im Wind;
    Bald klingt's, als heulte ein wildes Tier,
    Und bald, als weinte ein Kind.«

Nikita nickte beifällig mit dem Kopfe und brachte die Lenkseile in Ordnung.

Der Alte, welcher Wasili Andrejitsch hinausbegleitete, kam mit einer
Laterne in den Flur, um ihm zu leuchten; aber die Laterne erlosch sofort.
Und auf dem Hofe konnte man sogar spüren, daß der Schneesturm noch ärger
geworden war als vorher.

»Na, das ist einmal ein Wetter!« dachte Wasili Andrejitsch. »Da kommen wir
womöglich gar nicht hin. Aber es muß sein; die Geschäfte! Und ich habe mich
ja auch schon fertig gemacht. Und das Pferd des Wirtes ist auch schon
angespannt. Mit Gottes Hilfe werden wir schon hinkommen.« Der alte Hauswirt
dachte gleichfalls, daß es nicht rätlich sei zu fahren; aber er hatte schon
einmal zum Bleiben zugeredet, ohne daß der Gast auf ihn gehört hatte.
»Vielleicht ist es auch nur mein Alter, was mich so ängstlich macht; sie
werden schon hinkommen,« sagte er bei sich. »Und wenigstens können wir uns
dann rechtzeitig schlafen legen und haben keine Mühe und Umstände.«

Auch Peter sah, daß es gefährlich war zu fahren, und hatte seine
Besorgnisse; aber das hätte er um keinen Preis gezeigt; vielmehr spielte er
den Couragierten und tat, als hätte er nicht die geringste Furcht; auch
hatten ihn wirklich die Verse über den Schneesturm dadurch einigermaßen
ermutigt, daß sie so vollständig das zum Ausdruck brachten, was draußen
vorging. Nikita hatte schlechterdings keine Lust zu fahren; aber er hatte
sich schon längst daran gewöhnt, keinen eigenen Willen zu besitzen und
anderen zu gehorchen. So hielt denn niemand die Abfahrenden zurück.



V


Wasili Andrejitsch trat zu seinem Schlitten (er konnte in der Dunkelheit
nur mit Mühe unterscheiden, wo dieser stand), stieg hinein und ergriff die
Leine.

»Na, dann fahr voran!« rief er.

Peter, der in seinem Schlitten kniete, trieb sein Pferd an. Der Braungelbe,
der schon lange gewiehert hatte, da er die Stute vor sich witterte, rannte
ihr nach, und sie kamen auf die Dorfstraße hinaus. Wieder fuhren sie durch
die Ortschaft, auf demselben Wege, an demselben Gehöfte mit der
aufgehängten, steif gefrorenen Wäsche vorbei, die jetzt nicht mehr zu sehen
war, vorbei an derselben Darre, die bereits fast bis zum Dache verschneit
war, und von der unaufhörlich der Schnee herunterrieselte, vorbei an
denselben traurig raschelnden, pfeifenden, sich biegenden Weidenbäumen, und
fuhren nun wieder hinein in das von oben und unten her tobende Meer von
Schnee. Der Wind war so stark, daß, da er von der Seite kam und gegen die
Fahrenden wie gegen ein Segel drückte, er den Schlitten aufkippte und das
Pferd zur Seite legte. Peter fuhr mit seiner flott austrabenden tüchtigen
Stute voran und stieß von Zeit zu Zeit einen ermunternden Schrei aus. Der
Braungelbe lief hinter ihr her.

Als sie so etwa zehn Minuten lang gefahren waren, wandte sich Peter um und
rief ihnen etwas zu. Weder Wasili Andrejitsch noch Nikita konnte es bei dem
Winde verstehen. Aber sie vermuteten, daß sie bei der Wegscheide angekommen
seien. Und wirklich bog Peter links ein, und der Wind, der bisher von der
Seite gekommen war, blies ihnen jetzt wieder entgegen, und da wurde auch
durch den Schnee hindurch etwas Dunkles sichtbar. Das war das Gesträuch an
der Wegscheide.

»Nun, dann fahrt mit Gott weiter!«

»Vielen Dank, lieber Peter!«

»Der Schneesturm verdunkelt den Himmel schier, wild wirbeln die Flocken im
Wind,« rief Peter und verschwand.

»Ei sieh mal, was das für ein Dichter ist,« sagte Wasili Andrejitsch und
schüttelte mit der Leine.

»Ja, es ist ein tüchtiger Bursche, so ein richtiger Bauer,« erwiderte
Nikita.

Sie fuhren weiter. Nikita hatte sich tief eingemummt und den Kopf so in
die Schultern hineingezogen, daß sein kleiner Bart ihm den Hals bedeckte;
so saß er schweigend da, darauf bedacht, die durch den Tee in seinem Körper
angesammelte Wärme nicht wieder zu verlieren. Vor sich sah er die geraden
Linien der Gabeldeichsel, die ihn fortwährend in die Täuschung versetzten,
als ob da ein vielbefahrener Weg sei, und das hin und her schaukelnde
Hinterteil des Pferdes mit dem nach einer Seite gewendeten, in einen Knoten
gebundenen Schwanze, und weiter vorn das hohe Krummholz und den auf und ab
gehenden Kopf und Hals des Pferdes mit der auseinanderflatternden Mähne.
Mitunter fiel sein Blick auf Merkstangen, so daß er wußte, daß sie noch auf
dem Wege fuhren und es für ihn nichts zu tun gab.

Wasili Andrejitsch führte die Zügel, überließ aber meist dem Pferde, selbst
dafür zu sorgen, daß sie auf dem Wege blieben. Aber trotzdem der Braungelbe
sich im Dorfe ausgeruht hatte, lief er doch nur ungern, und es machte den
Eindruck, als ob er vom Wege abbiegen wollte, so daß Wasili Andrejitsch ihn
einige Male zurechtlenken mußte.

»Da rechts ist eine Merkstange, da die zweite, da die dritte,« zählte
Wasili Andrejitsch im stillen. »Und da vorn ist auch der Wald,« dachte er,
da er etwas Dunkles vor sich erblickte. Aber was er für einen Wald gehalten
hatte, war nur ein Strauch. Sie fuhren an dem Strauche vorbei, sie fuhren
noch etwa sechzig Schritt weiter: aber es war weder von der vierten
Merkstange noch vom Walde etwas zu sehen.

»Der Wald muß doch gleich kommen,« dachte Wasili Andrejitsch, und erregt
durch den genossenen Branntwein und Tee, trieb er unaufhörlich das Pferd
mit den Zügeln an, und das folgsame, gute Tier gehorchte und lief bald im
Paßgang bald in kurzem Trabe dahin, wohin es gelenkt wurde, obwohl es
wußte, daß sein Herr es ganz und gar nicht nach der richtigen Seite lenkte.
Es vergingen noch zehn Minuten; der Wald wollte immer noch nicht kommen.

»Da haben wir ja wieder den Weg verloren!« sagte Wasili Andrejitsch und
hielt das Pferd an.

Nikita stieg schweigend aus dem Schlitten, und seinen Mantel haltend, der
infolge des Windes ihm bald dicht am Körper klebte, bald sich bauschte und
von ihm weg wollte, machte er sich daran, durch den Schnee zu waten; er
ging nach der einen, er ging nach der anderen Seite. Dreimal verschwand er
ganz aus der Sehweite. Endlich kehrte er zurück und nahm seinem Herrn die
Leine aus der Hand.

»Nach rechts müssen wir fahren,« sagte er kurz und in bestimmtem Tone und
wendete das Pferd.

»Na, wenn du das meinst, wollen wir nach rechts fahren,« erwiderte Wasili
Andrejitsch, überließ ihm die Leine und schob seine frierenden Hände in die
Ärmel. »Und wenn wir auch nur nach Grischkino zurückkommen.«

Nikita antwortete nicht.

»Nun, Freundchen, leg dich mal ordentlich ins Zeug!« rief er dem Pferde zu;
aber das Pferd ging trotz alles Schüttelns mit der Leine nur im Schritt.
Der Schnee lag stellenweise knietief, und der Schlitten kam bei jeder
Bewegung des Pferdes nur mit einem Ruck vorwärts.

Nikita griff nach der Peitsche, die am Vorderteile des Schlittens hing, und
schlug das Pferd. Das gute, an solche Behandlung nicht gewöhnte Tier machte
ein paar heftige Sätze und setzte sich in Trab, ging dann aber sogleich
wieder in Paßgang und in Schritt über. So fuhren sie etwa fünf Minuten. Es
war so dunkel, und der Schnee stiebte so dicht von oben und von unten, daß
mitunter nicht einmal das Krummholz zu sehen war. Manchmal schien es, als
ob der Schlitten auf einem Fleck stillstände und das Feld nach hinten hin
liefe. Plötzlich machte das Pferd kurz halt; offenbar witterte es vor sich
irgend etwas Unheimliches. Nikita sprang, die Leine hinwerfend, wieder
behende hinaus und ging vor das Pferd, um nachzusehen, weshalb es stehen
geblieben sei; aber kaum hatte er einen Schritt über den Kopf des Pferdes
hinaus gemacht, als ihm die Füße ausglitten und er einen Abhang
hinunterrutschte.

»Halt, brr, halt!« rief er sich selbst zu, während er hinabsank und einen
Halt suchte; aber es gelang ihm nicht eher, zum Stillstand zu kommen und
festen Fuß zu fassen, als bis er mit den Beinen in eine am Grunde der
Schlucht zusammengewehte tiefe Schneeschicht hineingefahren war.

Eine am oberen Rande der Schlucht überhängende Schneewachte war durch
Nikitas Fall erschüttert worden, stürzte auf ihn herunter und schüttete ihm
Schnee in den Nacken.

»Aber was ist das für ein Benehmen von euch,« sagte Nikita vorwurfsvoll,
sich an die Schneewachte und an die Schlucht wendend, und schüttelte sich
den Schnee aus dem Kragen.

»Nikita! He! Nikita!« rief Wasili Andrejitsch von oben. Aber Nikita
antwortete nicht auf den Ruf.

Er hatte keine Zeit; er mußte sich den Schnee abschütteln und dann die
Peitsche suchen, die er beim Herunterrutschen von dem Abhange verloren
hatte. Als er die Peitsche gefunden hatte, wollte er geradeswegs wieder da
hinaufklettern, wo er herabgeglitten war; aber dies war ein Ding der
Unmöglichkeit; er rutschte immer wieder zurück, so daß er unten umhergehen
mußte, um eine geeignete Stelle zum Aufstieg zu suchen. Ungefähr acht
Schritte entfernt von der Stelle, wo er heruntergerutscht war, kroch er
mühsam auf allen vieren die Anhöhe hinauf und ging nun am Rande der
Schlucht nach der Stelle zu, wo das Pferd sein mußte. Indessen Pferd und
Schlitten waren nicht zu sehen; aber da er gegen den Wind ging, so hörte
er, bevor er noch etwas sah, das Schreien Wasili Andrejitschs und das
Wiehern des Braungelben, die ihn riefen.

»Ich komme, ich komme. Was schreist du so?« sagte er vor sich hin.

Erst als er schon ganz dicht beim Schlitten war, erblickte er das Pferd und
den neben dem Schlitten stehenden Wasili Andrejitsch, der übermäßig groß
erschien.

»Zum Teufel, wo warst du denn geblieben?« schalt dieser ärgerlich den
Herankommenden. »Wir müssen zurückfahren. Meinetwegen wollen wir nach
Grischkino zurückkehren.«

»Zurückfahren möchte ich schon ganz gern, Wasili Andrejitsch; aber nach
welcher Seite sollen wir fahren? Hier ist eine so zerklüftete Gegend, wenn
wir da irgendwo mit dem Schlitten hineinfallen, kommen wir nicht wieder
heraus. Ich bin da so hinuntergeschurrt, daß ich mich nur mit Not und Mühe
wieder heraufgearbeitet habe.«

»Na, aber wir können hier doch nicht stehen bleiben; irgendwohin müssen wir
doch fahren!« sagte Wasili Andrejitsch.

Nikita gab keine Antwort. Er setzte sich auf den Schlitten, mit dem Rücken
gegen den Wind, zog sich die Stiefel aus und schüttelte den Schnee heraus,
der ihm da hereingekommen war; dann nahm er etwas Stroh und verstopfte
damit sorgfältig von innen ein Loch im linken Stiefel.

Wasili Andrejitsch schwieg, als ob er jetzt alle weiteren Entscheidungen
seinem Knechte anheimstelle. Nachdem Nikita seine Stiefel wieder angezogen
hatte, nahm er die Beine in den Schlitten herein, zog seine Fausthandschuhe
wieder an, ergriff die Leine und lenkte das Pferd an der Schlucht entlang.
Aber sie waren noch nicht hundert Schritte weit gefahren, als das Pferd
wieder jählings stehen blieb. Es hatte wieder eine Schlucht vor sich.

Nikita stieg wieder aus und begann wieder im Schnee umherzuwaten. Das
dauerte ziemlich lange. Endlich erschien er wieder, und zwar von derjenigen
Seite, welche der, nach der er sich entfernt hatte, gerade entgegengesetzt
war.

»Wasili Andrejitsch, wo sind Sie?« rief er.

»Hier,« antwortete Wasili Andrejitsch. »Nun, wie steht's?«

»Es ist nichts zu unterscheiden. Es ist zu dunkel. Überall Schluchten. Wir
müssen wieder gegen den Wind fahren.«

Wieder fuhren sie eine Strecke; wieder ging Nikita im Schnee umher und fiel
dabei; wieder setzte er sich in den Schlitten; wieder ging er und fiel; und
endlich blieb er, keuchend vor Erschöpfung, bei dem Schlitten stehen.

»Nun, was gibt's?« fragte Wasili Andrejitsch.

»Ja, was gibt's! Ich bin ganz matt. Und das Pferd kann auch nicht mehr.«

»Was sollen wir nun also tun?«

»Warten Sie einen Augenblick.«

Nikita ging nochmals weg und kehrte bald zurück.

»Fahren Sie hinter mir her,« sagte er und ging vor dem Pferde voran.

Wasili Andrejitsch hatte ganz darauf verzichtet, irgendwelche Weisungen zu
geben, sondern tat gehorsam, was ihm Nikita sagte.

»Hierher, mir nach!« rief Nikita, sich schnell nach rechts wendend,
ergriff den Braungelben am Zügel und lenkte ihn in eine Schneewehe hinein.
Das Pferd sträubte sich anfangs, machte aber dann einen starken Satz, in
der Hoffnung, über die Schneewehe hinüberzuspringen; jedoch reichte seine
Kraft nicht dazu aus, und es versank in den Schnee bis an das Kumt.
»Steigen Sie doch aus!« schrie Nikita seinen Herrn an, der im Schlitten
sitzen geblieben war, faßte unter die eine Deichselstange und versuchte,
den Schlitten an das Pferd heranzuschieben. »Ja, es geht ein bißchen
schwer, Brüderchen,« wandte er sich an den Braungelben. »Aber was ist zu
machen? Gib dir mal rechte Mühe! Zu! Zu! Noch ein bißchen!« schrie er. Das
Pferd zog einmal und noch einmal an, vermochte aber trotzdem nicht, sich
herauszuarbeiten, und blieb wieder stecken. Es machte eigentümliche
Bewegungen mit den Ohren und legte schnuppernd den Kopf auf den Schnee, wie
wenn es über etwas nachdächte. »Na aber, Brüderchen, so ist das nicht gut,«
sagte Nikita ermahnend zu dem Braungelben. »Los, noch einmal!« Wieder zog
Nikita auf seiner Seite an der Deichselstange. Wasili Andrejitsch tat auf
der andern Seite dasselbe. Das Pferd drehte den Kopf hin und her; dann gab
es sich auf einmal einen starken Ruck.

»Na, zu! zu! Keine Angst, du wirst nicht ertrinken!« rief Nikita.

Ein Sprung, ein zweiter, ein dritter -- endlich hatte sich das Pferd aus
der Schneewehe herausgearbeitet und blieb nun, schwer atmend und sich
schüttelnd, stehen. Nikita wollte es weiterführen; aber Wasili Andrejitsch
war in seinen zwei Pelzen so außer Atem gekommen, daß er nicht imstande war
zu gehen und sich in den Schlitten warf.

»Laß mich erst wieder zu Atem kommen,« sagte er und knüpfte das Tuch auf,
das er sich in dem Dorfe um den Kragen seines Pelzes gebunden hatte.

»Hier macht das nichts aus; hier können Sie im Schlitten liegen,« erwiderte
Nikita. »Ich will das Pferd führen.«

Und während Wasili Andrejitsch im Schlitten lag, führte Nikita das Pferd am
Zaum etwa zehn Schritte abwärts, dann ein wenig aufwärts und machte halt.

Die Stelle, wo Nikita halt gemacht hatte, lag nicht in einer Mulde, wo sich
der Schnee hätte anhäufen können; aber sie war doch teilweise durch eine
Anhöhe gegen den Wind geschützt. Es gab Augenblicke, wo man im Schutze der
Anhöhe glauben konnte, der Wind habe sich ein wenig gelegt; aber das
dauerte nicht lange, und als wollte er diese Ruhepause wieder einbringen,
brauste darauf der Sturm mit verzehnfachter Gewalt einher, raste noch ärger
als vorher und brachte noch dichtere Schneewirbel mit sich. Ein solcher
Windstoß erfolgte gerade in dem Augenblicke, als Wasili Andrejitsch, der
sich wieder erholt hatte, aus dem Schlitten gestiegen und zu Nikita
herangetreten war, um mit ihm zu besprechen, was nun weiter zu tun sei.
Beide bückten sich unwillkürlich und warteten mit ihrem Gespräche, bis die
Wut dieses Windstoßes vorüber sein würde. Auch der Braungelbe drückte
unzufrieden die Ohren an und schüttelte mit dem Kopfe. Sobald der Windstoß
einigermaßen vorbei war, zog sich Nikita die Handschuhe aus, steckte sie in
seinen Gurt, hauchte in die Hände und machte sich daran, das Lenkseil vom
Krummholz abzulösen.

»Was tust du denn da?« fragte Wasili Andrejitsch.

»Ich spanne das Pferd aus; was sollen wir denn noch weiter tun? Meine Kraft
ist zu Ende,« antwortete Nikita; es klang, als ob er sich entschuldigen
wollte.

»Können wir denn nicht irgendein Obdach erreichen?«

»Nein, wir können kein Obdach erreichen; wir quälen nur das Pferd zunichte.
Das liebe Tier ist ja schon jetzt ganz erschöpft,« sagte Nikita und wies
auf das Pferd, das gehorsam und zu allem bereit dastand und schwer keuchend
die von Schweiß feuchten Weichen bewegte. »Wir müssen hier übernachten,«
erklärte er, in demselben Tone, wie wenn er sich anschickte, in einer
Herberge über Nacht zu bleiben, und begann den Kumtriemen aufzubinden. Die
beiden Bügel des Kumts sprangen auseinander.

»Werden wir aber auch nicht erfrieren?« fragte Wasili Andrejitsch.

»Was ist zu machen? Wenn wir erfrieren, müssen wir's eben hinnehmen,«
antwortete Nikita.



VI


Wasili Andrejitsch fühlte sich in seinen beiden Pelzen ganz warm, besonders
nachdem er sich in der Schneewehe so abgeplackt hatte; aber es lief ihm
doch kalt über den Rücken, als er zu der Überzeugung gelangte, daß er
wirklich werde hier übernachten müssen. Um sich zu beruhigen, setzte er
sich in den Schlitten und holte die Zigaretten und die Streichhölzer aus
der Tasche.

Nikita spannte unterdessen das Pferd aus. Er löste den Bauchriemen und den
Riemen des Rückenpolsters, nahm das Lenkseil und den Krummholzriemen ab und
drehte das Krummholz heraus; dabei redete er unaufhörlich mit dem Pferde
und sprach ihm Mut ein.

»Na, nun komm heraus, komm heraus,« sagte er zu dem Tiere, indem er es aus
der Gabeldeichsel herausführte. »Siehst du, hier werden wir dich anbinden.
Und Stroh lege ich dir unter und zäume dich ab,« sagte er und führte dabei
alles aus, was er sagte. »Wenn du erst ein bißchen gefressen haben wirst,
dann wird dir gleich vergnüglicher zumute sein.«

Aber der Braungelbe ließ sich augenscheinlich durch Nikitas Reden nicht
beruhigen und blieb aufgeregt. Er trat von einem Beine auf das andere,
drückte sich an den Schlitten, stellte sich mit dem Hinterteile gegen den
Wind und rieb seinen Kopf an Nikitas Ärmel.

Anscheinend nur, um nicht Nikita durch Ablehnung des freundlich angebotenen
Strohes zu kränken, das dieser ihm unter die Schnauze gehalten hatte, zog
der Braungelbe einmal mit einem plötzlichen Ruck ein Büschel Stroh aus dem
Schlitten; aber sofort sagte er sich auch, daß es sich jetzt nicht darum
handle, Stroh zu fressen, ließ es wieder fallen, und der Wind riß im
gleichen Augenblicke das Stroh auseinander, trug es davon und überschüttete
es mit Schnee.

»Jetzt wollen wir uns ein Signal machen,« sagte Nikita, wendete den
Schlitten mit dem Vorderteil gegen den Wind, band die Deichselstangen mit
dem Riemen des Rückenpolsters zusammen, richtete sie in die Höhe und
befestigte sie am Vorderteile des Schlittens. »So! Wenn wir nun verschneit
werden, werden es gute Menschen an den Deichselstangen sehen und uns
ausgraben,« bemerkte Nikita dazu. »Das habe ich von alten Leuten gelernt.«

Unterdessen hatte Wasili Andrejitsch seinen Pelz aufgemacht und rieb nun,
die Schöße desselben als Windschutz benutzend, ein Streichholz nach dem
andern an dem stählernen Schächtelchen; aber die Hände zitterten ihm, und
die aufflammenden Streichhölzer erloschen eines nach dem andern im Winde,
teils ehe sie noch recht in Brand geraten waren, teils gerade in dem
Augenblicke, wo er sie an die Zigarette heranbrachte. Endlich brannte ein
Streichholz gut und erleuchtete für einen Augenblick die Innenseite seines
Pelzes, seine Hand mit dem goldenen Ringe an dem nach innen gebogenen
Zeigefinger und das mit Schnee bedeckte Haferstroh, das unter dem Sacke
hervorschaute -- und die Zigarette kam in Brand. Ein paarmal zog er gierig
den Rauch ein, schluckte ihn hinunter, ließ ihn durch den Schnurrbart
hinaus und wollte eben noch einmal einen Zug tun, als der Tabak mitsamt dem
Feuer vom Winde weggerissen wurde und nach derselben Seite davonflog wie
vorher das Stroh.

Aber auch schon diese wenigen Schlucke Tabaksrauch hatten Wasili
Andrejitsch in heitrere Stimmung versetzt.

»Na, wenn wir hier übernachten müssen, dann meinetwegen!« sagte er in
entschlossenem Tone. Und beim Anblicke der aufgerichteten Deichselstangen
bekam er Lust, dieses Signal noch zu vervollkommnen und Nikita zu belehren.

»Warte mal, ich will noch eine Flagge machen,« sagte er und hob das Tuch
auf, das er sich vom Kragen abgebunden und in den Schlitten geworfen hatte.
Er zog die Handschuhe aus, reckte sich in die Höhe, um hinaufzureichen, und
band das Tuch mit einem festen Knoten an den Polsterriemen neben die
Deichselstangen.

Das Tuch begann sofort wild zu flattern; bald legte es sich eng an die eine
Deichselstange an, bald wehte es plötzlich zur Seite, spannte sich und
knatterte.

»Sieh nur, wie geschickt ich das gemacht habe,« sagte Wasili Andrejitsch,
wohlgefällig sein Werk betrachtend, und stieg wieder in den Schlitten.
»Beide zusammen hätten wir es hier wärmer; aber zwei können hier nicht
sitzen,« sagte er.

»Ich werde schon einen Platz finden,« antwortete Nikita. »Ich muß nur erst
das Pferd zudecken; ganz in Schweiß ist es geraten, das liebe Tier.
Erlauben Sie mal,« fügte er hinzu, und an den Schlitten herantretend, zog
er den Sack unter Wasili Andrejitsch hervor. Er legte ihn doppelt zusammen,
und nachdem er vorher den Umlaufriemen und das Rückenpolster abgenommen
hatte, bedeckte er den Braungelben mit dem Sacke.

»So wirst du es doch ein bißchen wärmer haben, mein Dummerchen,« sagte er
und legte dem Pferde über den Sack wieder das Rückenpolster und den
schweren Umlaufriemen auf.

Als Nikita mit dieser Arbeit fertig war, trat er wieder zum Schlitten. »Die
Packleinwand werden Sie wohl nicht nötig haben?« sagte er. »Und etwas Stroh
können Sie mir auch geben.«

Und nachdem er das eine und das andere seinem Herrn unter dem Leibe
weggezogen hatte, ging er hinter die Rücklehne des Schlittens, grub sich
dort im Schnee eine Grube und legte das Stroh hinein. Dann zog er sich die
Mütze tief ins Gesicht, wickelte sich fest in seinen Mantel, bedeckte sich
darüber noch mit der Packleinwand, setzte sich auf das ausgebreitete Stroh
und lehnte sich gegen das aus Bast verfertigte Hinterteil des Schlittens,
das ihn gegen den Wind und den Schnee schützte.

Wasili Andrejitsch schüttelte mißbilligend den Kopf zu dem, was Nikita tat,
wie er denn überhaupt gegen die Unbildung und Dummheit des niedrigen Volkes
eine starke Verachtung hegte, und traf nun auch seinerseits seine
Vorbereitungen für die Nacht.

Er breitete das übriggebliebene Stroh im Schlitten gleichmäßig aus, aber
so, daß es da, wo er mit der Seite des Körpers darauf liegen wollte, etwas
dichter war; darauf steckte er die Hände in die Ärmel und suchte sich mit
dem Kopfe eine bequeme Lage in einer Ecke des Schlittens am Vorderteil, das
ihm einen Schutz gegen den Wind gewährte. Zu schlafen beabsichtigte er
nicht. Er lag da und dachte nach; er dachte immer nur an ein und dasselbe,
was den einzigen Zweck und Inhalt, die Freude und den Stolz seines Lebens
bildete: wieviel Geld er schon erworben habe und noch erwerben könne, und
wieviel Geld andere Leute, die er kannte, erworben hätten und besäßen, und
auf welche Weise diese anderen ihr Geld erworben hätten und immer noch mehr
erwürben, und daß er, in derselben Weise wie sie, noch sehr viel Geld
erwerben könne.

»Die Eichen werden gute Schlittenkufen geben. Selbstverständlich auch
Balken. Und Brennholz mag wohl jede Dessätine noch dreißig Klafter
liefern,« so rechnete er, den Wert des Waldes abschätzend, den er im Herbst
besichtigt hatte und jetzt zu kaufen beabsichtigte. »Aber zehntausend Rubel
werde ich ihm doch nicht geben, sondern nur achttausend; und dann mache ich
ihm noch einen Abzug für die Lichtungen. Den Feldmesser werde ich
schmieren; hundert oder auch hundertfünfzig Rubel muß ich ihm wohl in den
Rachen werfen, dann wird er mir schon so ein fünf Dessätinen Lichtungen
herausmessen. Und für achttausend Rubel wird er mir den Wald schon lassen;
dreitausend lege ich ihm gleich ohne weiteres bar hin. Da mache ich mir
keine Sorge; er wird sich schon herumkriegen lassen,« dachte er und fühlte
mit dem Oberarm nach den Banknoten in der Brusttasche. »Und wie wir von der
Wegscheide an uns haben verirren können, das mag der Himmel wissen. Hier
müßte doch ein Wald sein und die Hütte des Waldwächters. Wenn doch ein Hund
zu hören wäre. Aber gerade wenn's nötig ist, bellen die verdammten Köter
nicht.« Er öffnete ein wenig den Kragen, horchte hinaus und blickte umher.
Zu sehen war in der Dunkelheit nur als schwarze Masse der Kopf des
Braungelben und sein Rücken, auf dem der Sack hin und her wehte; zu hören
war immer nur dasselbe Pfeifen des Windes, das Flattern und Knattern des
Tuches an der Deichsel und der wie Peitschenhiebe klingende Ton des gegen
die Bastwand des Schlittens getriebenen Schnees. Er mummte sich wieder ein.
»Wenn man das gewußt hätte, wäre man ja lieber da über Nacht geblieben. Na,
ganz egal, dann kommen wir eben morgen hin. Nur daß ich einen Tag verloren
habe. Aber bei solchem Wetter werden die andern auch nicht hinfahren.« Und
nun fiel ihm ein, daß er am nächsten Tage vom Fleischer Geld für Hammel zu
erhalten hatte. »Er wollte selbst kommen; nun wird er mich nicht zu Hause
treffen, und meine Frau wird nicht verstehen, das Geld in Empfang zu
nehmen; sie ist doch gar zu ungebildet. Auf die richtigen Umgangsformen
versteht sie sich nicht,« dachte er weiter, in Erinnerung daran, daß sie
nicht verstanden hatte, sich dem Landkommissär gegenüber zu benehmen, der
gestern zum Feiertage bei ihm zu Besuch gekommen war. »Es ist ja auch
erklärlich; sie ist eben ein Frauenzimmer; wo hätte sie denn auch etwas
gesehen und gelernt? Als meine Eltern noch lebten, wie sah damals unser
jetziges Hauswesen aus? Alles hatte nur einen sehr geringen Zuschnitt; mein
Vater war ja für einen Bauer wohlhabend, aber eben nur ein Bauer; eine
Graupenmühle und eine Herberge, das war das ganze Vermögen. Und was habe
ich in den fünfzehn Jahren daraus gemacht? Ich habe einen Laden, zwei
Schenken, eine Mühle, eine Getreidehandlung. Zwei Güter habe ich in Pacht.
Mein Haus und mein Speicher haben Blechdächer,« sagte er sich mit Stolz.
»Das ist jetzt eine andere Sache als zu Lebzeiten meines Vaters! Wer ist
jetzt in der ganzen Gegend der angesehenste Mann? Brechunow!«

»Und woher kommt das? Weil ich alle meine Gedanken auf das Geschäft richte,
weil ich mich anstrenge, weil ich es nicht so mache wie andre Leute, die
faulenzen oder sich mit Dummheiten abgeben. Aber ich gönne mir oft nicht
einmal in der Nacht den Schlaf. Und selbst wenn's schneit und stürmt, ich
fahre doch. Na, da geht denn auch das Geschäft nach Wunsch. Die Leute
denken, man könnte so spielend Geld erwerben. Nein, arbeiten muß man, sich
den Kopf zerbrechen. Sie bilden sich ein, man könnte durch irgendwelchen
Glücksfall in die Höhe kommen. Da, dieser Mironow, der ist jetzt Millionär.
Und warum? Gearbeitet hat er, gearbeitet. Dann gibt's einem der liebe Gott.
Wenn mich nur Gott gesund erhält.« Und der Gedanke, daß auch er ein solcher
Millionär werden könne wie Mironow, der mit nichts angefangen hatte, dieser
Gedanke regte Wasili Andrejitsch so auf, daß er das Bedürfnis verspürte,
mit jemand ein bißchen zu reden. Aber es war niemand da, mit dem er hätte
reden können. Wäre er nur nach Gorjatschkino hingekommen, dann hätte er mit
dem Gutsbesitzer sprechen und dem ein Licht darüber aufstecken können, was
er, Brechunow, für ein ausgezeichneter Mensch sei.

»Nun sieh mal an, wie das bläst! Wir werden noch so einschneien, daß wir
uns am Morgen gar nicht werden herausarbeiten können,« dachte er, während
er auf die heftigen Stöße des Windes horchte, der den Schnee gegen das
Vorderteil des Schlittens peitschte und so stark blies, daß die Bastwand
sich bog.

»Es war ein Fehler, daß ich auf Nikita gehört habe,« dachte er. »Wir
hätten weiterfahren sollen; irgendwohin würden wir schon gekommen sein. Und
selbst wenn wir wieder nach Grischkino zurückgekommen wären, so hätten wir
wenigstens bei Taras übernachten können. Aber nun kann man hier die ganze
Nacht sitzen. Ja, ich dachte doch vorhin an etwas Schönes; was war das nur?
Richtig, daß Gott einem nur für tüchtige Arbeit etwas gibt, aber nicht den
Taugenichtsen, Faulpelzen und Dummköpfen ... Aber ich muß ein bißchen
rauchen.« Er setzte sich hin, holte sein Zigarettenetui hervor, legte sich
auf den Bauch nieder und beschirmte die Flamme mit dem Schoße des Pelzes
gegen den Wind; aber der Wind fand trotzdem seinen Weg und löschte die
Streichhölzer eines nach dem andern aus. Endlich gelang es ihm mit
besonderer Kunst, eine Zigarette in Brand zu bekommen, und daß er das
erreicht hatte, freute ihn gewaltig. Allerdings rauchte weit mehr der Wind
als er selbst die Zigarette auf; aber er konnte doch etwa drei Züge tun und
kam dadurch wieder in vergnügtere Stimmung. Er streckte sich wieder im
Schlitten aus, jetzt mit dem Kopfe nach dem Hinterteil desselben, wickelte
sich ein, überließ sich wieder seinen Erinnerungen und Träumereien und
versank in Halbschlummer. Aber auf einmal war es ihm, als bekäme er einen
Stoß, und er wachte auf. Hatte der Braungelbe ein Maulvoll Stroh unter ihm
hervorgezogen, oder war es irgendwelche Aufregung in seinem Innern
gewesen -- genug, er erwachte, und das Herz begann ihm so schnell und so
heftig zu schlagen, daß es ihm schien, als zittere der Schlitten unter ihm.
Er öffnete die Augen. Um ihn herum war alles unverändert; nur heller schien
es ihm geworden zu sein. »Es tagt,« dachte er, »es kann nicht mehr lange
hin sein bis zum Morgen.« Aber sogleich fiel ihm ein, daß die größere
Helligkeit nur davon herrührte, daß der Mond aufgegangen war. Er richtete
sich auf und blickte zuerst nach dem Pferde. Der Braungelbe stand noch
immer mit dem Hinterteile gegen den Wind und zitterte am ganzen Leibe. Der
mit Schnee bedeckte Sack hatte sich auf der einen Seite umgeschlagen, der
Umlaufriemen war schief gerutscht, und der von Schnee bedeckte Kopf mit dem
flatternden Haarschopf und der flatternden Mähne war jetzt im Hellen
deutlicher sichtbar. Wasili Andrejitsch beugte sich über die Rückwand des
Schlittens und blickte nach hinten. Nikita saß noch immer in derselben
Stellung da, in der er sich hingesetzt hatte. Die Packleinwand, die er über
sich gebreitet hatte, und seine Beine waren dicht mit Schnee bedeckt. »Wenn
der Mensch nur nicht erfriert; seine Kleidung ist gar zu schlecht. Dann
werde ich noch dafür verantwortlich gemacht werden. Er hat sich auch bei
dem Umherlaufen übermäßig angestrengt, und die beste Konstitution hat er
sowieso nicht,« dachte Wasili Andrejitsch und wollte schon dem Pferde den
Sack abnehmen und Nikita damit zudecken; aber es war ihm doch zu kalt, um
aufzustehen und hin und her zu gehen; auch fürchtete er, das Pferd könne
ihm erfrieren. »Wozu habe ich ihn überhaupt mitgenommen? Daran ist nur sie
mit ihrer Dummheit schuld,« dachte Wasili Andrejitsch, in Erinnerung an
seine ungeliebte Frau, und streckte sich wieder auf seinem früheren Platze
aus, mit dem Kopfe nach dem Vorderteile des Schlittens. »So hat auch mein
Onkel einmal eine ganze Nacht im Schnee zugebracht,« fiel ihm ein, »und es
hat ihm nichts geschadet. Aber freilich, Sewastjan,« hier kam ihm ein
anderer Fall ins Gedächtnis, »als man den ausgrub, da war er tot, ganz
starr, wie ein geschlachtetes Rind, das man hat steif frieren lassen.«

»Wenn ich in Grischkino über Nacht geblieben wäre, dann wäre das nicht
passiert.« Und nachdem er sich sorgsam eingewickelt hatte, damit die Wärme
des Pelzes nirgends verloren ginge und er es überall, am Halse, an den
Knien und an den Füßen, warm hätte, schloß er die Augen und versuchte
einzuschlafen. Aber trotz aller Bemühungen behielt er immer das Bewußtsein,
ja er fühlte sich sogar vollkommen frisch und angeregt. Wieder begann er
seine Gewinne zu berechnen, und wieviel Geld ihm andre Leute schuldig
waren; wieder prahlte er vor sich selber und freute sich über seine
Persönlichkeit und über die Stellung, die er einnahm; --aber jetzt wurden
diese vergnüglichen Gedanken fortwährend durch die heranschleichende Angst
unterbrochen und durch den Ärger darüber, daß er nicht in Grischkino über
Nacht geblieben war. Er drehte sich mehrmals herum und legte sich anders
zurecht, in der Absicht, eine bequemere und mehr gegen den Wind geschützte
Lage zu finden; aber alles kam ihm unbequem vor; er richtete sich wieder
auf, veränderte seine Lage, wickelte sich die Beine ein, schloß die Augen
und verhielt sich ruhig. Aber dann machte sich entweder in den
zusammengekrümmten Beinen, die in den hohen Filzstiefeln steckten, ein
dumpfer Schmerz fühlbar, oder es zog auch irgendwo durch, und so dachte er
denn, nachdem er eine kurze Weile so gelegen hatte, wieder mit ingrimmigem
Ärger über sich selbst daran, daß er jetzt ruhig in der warmen Stube zu
Grischkino liegen könnte, und erhob sich wieder, wälzte sich herum,
wickelte sich ein und legte sich wieder anders zurecht.

Einmal kam es ihm vor, als höre er in der Ferne Hähne krähen. Ein Gefühl
der Freude stieg in ihm auf; er schlug den Kragen des Pelzes zurück und
horchte gespannt; aber wie sehr er auch sein Gehör anstrengte, es war
nichts zu hören als das Geräusch des Windes, der um die Deichselstangen
pfiff, und das Geräusch des Schnees, der gegen die Bastwand des Schlittens
schlug. Nikita saß noch immer so da, wie er sich am Abend hingesetzt hatte;
er hatte sich die ganze Zeit über nicht gerührt und seinem Herrn nicht
einmal geantwortet, der ihn einige Male angerufen hatte. »Der hat keinen
Kummer; er schläft gewiß,« dachte Wasili Andrejitsch ärgerlich, indem er
über die Rücklehne des Schlittens hinüber auf den dicht beschneiten Nikita
hinblickte.

So stand Wasili Andrejitsch wohl zwanzigmal auf und legte sich wieder hin.
Es schien ihm, als wolle diese Nacht gar kein Ende nehmen. »Jetzt muß der
Morgen schon nahe sein,« dachte er einmal, als er sich erhob und um sich
blickte. »Ich will mal nach der Uhr sehen. Ich werde zwar tüchtig frieren,
wenn ich meine Umhüllung aufmache; aber wenn ich erfahre, daß es auf den
Morgen zugeht, dann wird mir gleich fröhlicher zumute sein. Dann wollen wir
auch bald anspannen.« Im Grunde seines Herzens wußte Wasili Andrejitsch,
daß es noch nicht Morgen sein konnte; aber seine Angst wuchs immer mehr,
und er wünschte gleichzeitig, sowohl die Wahrheit festzustellen als auch
sich selbst zu täuschen. Vorsichtig öffnete er die Haken seines Halbpelzes,
steckte die Hand an der Brustgegend hinein und wühlte lange umher, bis er
zur Weste gelangte. Mühsam, mühsam zog er seine silberne, mit emaillierten
Blumen verzierte Uhr heraus und versuchte zu sehen, wie spät es war. Aber
ohne Licht war nichts zu erkennen. Er legte sich wieder auf den Bauch,
ebenso wie eine Weile vorher, als er sich die Zigarette anzündete, holte
die Streichhölzer heraus und machte sich daran, eines anzustreichen.
Diesmal ging er mit größerer Sorgfalt zu Werke: er suchte durch Betasten
mit den Fingern dasjenige Hölzchen heraus, welches die größte Phosphormasse
hatte, und es gelang ihm gleich beim erstenmal, es zum Brennen zu bringen.
Er hielt das Zifferblatt unter die Flamme und betrachtete es: aber er
traute seinen Augen nicht; es war erst zehn Minuten über zwölf. Die ganze
Nacht lag noch vor ihm.

»O weh, was ist das für eine lange Nacht!« dachte Wasili Andrejitsch und
fühlte, wie ihm ein kalter Schauder über den Rücken lief. Und nachdem er
sich wieder zugeknöpft und eingemummt hatte, drückte er sich von neuem in
seine Schlittenecke. Plötzlich vernahm er durch das eintönige Brausen des
Windes hindurch mit Sicherheit einen neuen Ton, einen Ton von etwas
Lebendigem. Dieser Ton schwoll gleichmäßig an, und nachdem er zu
vollständiger Deutlichkeit gelangt war, wurde er mit derselben
Gleichmäßigkeit wieder schwächer. Es konnte kein Zweifel darüber bestehen,
daß es ein Wolf war. Und dieser Wolf heulte in solcher Nähe, daß man, da
auch der Wind von dort herüber stand, deutlich hören konnte, wie er durch
die Drehung der Kinnlade den Klang seiner Stimme veränderte. Wasili
Andrejitsch hatte den Kragen zurückgeschlagen und lauschte mit gespannter
Aufmerksamkeit. Der Braungelbe horchte gleichfalls, die Ohren bewegend,
angestrengt danach hin und wechselte, als der Wolf mit seinem Geheul
aufhörte, die Fußstellung und schnaubte warnend. Von nun an vermochte
Wasili Andrejitsch schlechterdings nicht mehr einzuschlafen, ja überhaupt
nicht innerlich ruhig zu sein. Wie sehr er sich auch bemühte, an seine
Rechnungen, an seine Geschäfte, an seinen Ruhm, seine angesehene Stellung
und seinen Reichtum zu denken, so bemächtigte sich seiner doch immer mehr
eine furchtbare Angst und drängte alle andern Gedanken zurück, und in alle
Gedanken mischte sich der Gedanke ein, warum er nicht über Nacht in
Grischkino geblieben sei.

»Was scher ich mich um den dummen Wald; meine Geschäfte gehen, Gott sei
Dank, auch ohne ihn gut. Ach, wenn ich doch ein Nachtlager unter Dach und
Fach hätte!« sagte er zu sich selbst. »Man sagt, daß Betrunkene am
leichtesten erfrieren,« dachte er, »und ich habe ziemlich stark getrunken.«
Und während er nun auf seine Empfindungen achtete, fühlte er, daß er zu
zittern anfing, ohne selbst zu wissen, weswegen er zitterte, ob vor Kälte
oder vor Furcht. Er versuchte, sich einzumummen und dazuliegen wie vorher;
aber er war nicht mehr imstande, das zu tun. Es war ihm unmöglich, ruhig
auf einem Fleck zu bleiben; es verlangte ihn, aufzustehen und irgend etwas
zu unternehmen, um die in ihm aufsteigende Angst, gegen die er sich
machtlos fühlte, zu übertäuben. Er holte wieder die Zigaretten und die
Streichhölzer hervor; aber es waren nur noch drei Streichhölzer übrig, und
die waren sämtlich schlecht. Bei allen dreien rieb sich die Zündmasse ab,
ohne daß sie Feuer gefangen hätten.

»Hol dich der Teufel, verfluchtes Biest! Fort mit dir!« schimpfte er, ohne
selbst zu wissen, auf wen, und schleuderte die verdrückte Zigarette von
sich. Auch das Streichholzschächtelchen wollte er schon wegschleudern; aber
er hemmte noch diese Bewegung seiner Hand und schob das Schächtelchen in
die Tasche. Es überkam ihn eine solche Unruhe, daß er nicht länger an
seinem Platze bleiben konnte. Er stieg aus dem Schlitten, stellte sich mit
dem Rücken gegen den Wind und band sich seinen Gurt anders um, nämlich
recht tief unten und recht fest.

»Wozu soll ich hier liegen und auf den Tod warten? Ich will mich auf das
Pferd setzen, und dann vorwärts!« Dieser Gedanke schoß ihm auf einmal durch
den Kopf. »Mit einem Reiter wird dem Pferde die Kraft nicht versagen. Ihm,«
dachte er mit Bezug auf Nikita, »kann es ganz gleich sein, ob er stirbt.
Was hat er für ein Leben! Um ein solches Leben kann es ihm nicht leid sein.
Aber ich habe, Gott sei Dank, so viel, daß ich mein Leben genießen
kann ...«

Er band das Pferd los, warf ihm die Zügel auf den Hals und wollte
aufsteigen; aber es mißglückte ihm. Dann stellte er sich auf den Schlitten
und wollte vom Schlitten aus aufsteigen. Aber der Schlitten schwankte unter
seinem Gewichte, und er kam wieder nicht hinauf. Beim dritten Male stellte
er das Pferd wieder dicht neben den Schlitten, und indem er vorsichtig auf
den Rand des Schlittens trat, gelang es ihm endlich insoweit, daß er mit
dem Bauche über den Rücken des Pferdes zu liegen kam. Nachdem er so ein
Weilchen still gelegen hatte, schob er sich einmal und noch einmal vorwärts
und brachte endlich das Bein über den Rücken des Pferdes hinüber; er setzte
sich zurecht und stützte sich mit den Füßen in Ermangelung von Steigbügeln
auf den langen Umlaufriemen. Nikita war von dem Stoße, den ihm der
schwankende Schlitten versetzt hatte, aufgewacht und richtete sich auf; und
es kam Wasili Andrejitsch so vor, als ob er etwas sagte.

»Das fehlte noch, daß man täte, was einem solche Dummköpfe raten! Na ja,
ich soll wohl hier um nichts und wieder nichts umkommen?« rief Wasili
Andrejitsch, schob sich die auseinanderflatternden Schöße seines Pelzes
unter die Knie, wendete das Pferd um und trieb es an, vom Schlitten weg in
der Richtung, wo nach seiner Meinung der Wald und das Wächterhäuschen sein
mußten.



VII


Nikita hatte von dem Augenblicke an, wo er sich mit der Packleinwand
eingehüllt und sich hinter der Hinterwand des Schlittens hingesetzt hatte,
dagesessen, ohne sich zu rühren. Wie alle Menschen, die mit der Natur leben
und die Not kennen, war er geduldig und konnte Stunden, ja Tage lang ruhig
warten, ohne in Unruhe oder Erregung zu geraten. Er hatte gehört, wie sein
Herr ihn vorhin einige Male angerufen hatte; aber er hatte nicht
geantwortet, weil er sich nicht bewegen mochte.

Der Gedanke, daß er in dieser Nacht sterben könne, ja aller
Wahrscheinlichkeit nach werde sterben müssen, kam ihm gleich damals, als er
sich hinter dem Schlitten niedersetzte. Obgleich ihm von dem getrunkenen
Tee und von der starken Bewegung beim Herumwaten durch die Schneewehen noch
warm war, so wußte er doch, daß diese Wärme nicht lange vorhalten und er
nicht mehr imstande sein werde, sich durch Bewegung zu erwärmen, weil er
sich entsetzlich müde fühlte. Er fühlte sich in demselben Zustande wie ein
Pferd, das völlig den Dienst versagt und erst gefüttert werden muß, um
wieder weiterarbeiten zu können. Außerdem war ihm der eine Fuß in dem
zerrissenen Stiefel ganz erstarrt, und er fühlte an ihm die große Zehe
nicht mehr. Und auch am ganzen Körper fror er immer heftiger.

Der Gedanke, daß er in dieser Nacht sterben werde, erschien ihm weder
besonders traurig noch besonders furchtbar. Besonders traurig konnte ihm
dieser Gedanke nicht erscheinen, weil sein ganzes Leben ganz und gar nicht
ein ununterbrochener Festtag, sondern vielmehr ein steter Frondienst
gewesen war, von dem er müde zu werden anfing. Auch besonders furchtbar
war ihm dieser Gedanke nicht, weil er, abgesehen von den Brotherren, denen
er, wie jetzt diesem Wasili Andrejitsch, hier auf Erden diente, sich von
dem höchsten Herrn abhängig fühlte, von Ihm, der ihn in dieses Leben
gesandt hatte, und weil er wußte, daß er, auch wenn er sterbe, in der Hand
dieses Herrn bleibe, und daß dieser Herr ihm nichts Übles tun werde.

»Es kann einem ja leid tun, so alles zu verlassen, worin man sich eingelebt
und woran man sich gewöhnt hat. Na, aber was ist zu machen? Dann muß man
sich eben auch an das Neue gewöhnen.«

»Und die Sünden?« dachte er auf einmal und erinnerte sich an seine
Trunksucht, an das vertrunkene Geld, und wie er seine Frau geschimpft und
mißhandelt und oft die Kirche versäumt und die Fasten nicht gehalten hatte,
und an alles, was ihm sonst noch vom Popen in der Beichte zum Vorwurf
gemacht worden war. »Gewiß, das sind Sünden. Aber habe ich die denn selbst
verschuldet? Offenbar hat mich doch Gott so geschaffen. Na ja, mögen es
Sünden sein. Was soll ich nun dabei tun?«

So überlegte er das, was ihm in dieser Nacht zustoßen konnte, und nachdem
er über diesen Punkt dergestalt mit sich ins reine gelangt war, überließ er
sich allerlei Gedanken und Erinnerungen, die ihm von selbst in den Kopf
kamen. Er dachte daran, wie Marfa gekommen war, und wie die Knechte sich
betrunken hatten und er sich geweigert hatte mitzutrinken, und dann wieder
an die jetzige Fahrt, und an die Stube im Hause des Bauern Taras, und an
die Gespräche über die Wirtschaftsteilungen, und an seinen Sohn, und an den
Braungelben, der es jetzt unter der Decke warm habe, und an seinen Herrn,
der sich so unruhig umherwälze, daß der Schlitten knarre. »Ich meine, dem
guten Manne tut es jetzt selbst leid, daß er gefahren ist,« dachte er. »Von
einem so angenehmen Leben mag man nicht gern Abschied nehmen; das ist eine
andere Sache wie bei unsereinem.« Und alle diese Erinnerungen und Gedanken
begannen sich in seinem Kopfe zu vermengen und wirr durcheinander zu
schlingen, und er schlief ein.

Als aber Wasili Andrejitsch beim Besteigen des Pferdes den Schlitten ins
Schwanken brachte und die Hinterwand, an die sich Nikita mit dem Rücken
lehnte, zurückwich und er von der einen Kufe einen Stoß in den Rücken
bekam, da wachte er auf und sah sich, ob er nun wollte oder nicht,
genötigt, seine Lage zu verändern. Mit Mühe streckte er die Beine gerade,
schüttelte den Schnee von ihnen ab und erhob sich; sofort aber durchdrang
auch eine peinigende Kälte seinen ganzen Körper. Nachdem er begriffen
hatte, was vorging, kam ihm der Wunsch, Wasili Andrejitsch möchte ihm den
Sack dalassen, den das Pferd nun nicht mehr nötig hatte, damit er sich mit
ihm zudecken könne, und er rief ihm das zu.

Aber Wasili Andrejitsch hielt sich nicht länger auf und verschwand in dem
stäubenden Schnee. Allein zurückgeblieben, überlegte Nikita einen
Augenblick lang, was er nun tun solle. Wegzugehen und nach einer
menschlichen Wohnung zu suchen, dazu fühlte er nicht mehr die Kraft in
sich. Auch sich wieder auf seinen alten Platz zu setzen war nicht mehr
möglich: der war schon ganz von Schnee bedeckt. Im Schlitten aber, das
fühlte er, würde er sich nicht warm halten können, weil er nichts hatte, um
sich zuzudecken, und sein Mantel und sein Pelz ihn gar nicht wärmten. Er
fror, als wäre er im bloßen Hemde. So stand er ein Weilchen und überlegte;
dann seufzte er, und ohne die Packleinwand vom Kopfe zu nehmen, legte er
sich im Schlitten auf den Platz, den vorher sein Herr eingenommen hatte.

Er ballte sich unten am Boden des Schlittens zu einem möglichst kleinen
Klumpen zusammen, konnte aber schlechterdings nicht warm werden. So lag er
etwa fünf Minuten lang, am ganzen Leibe zitternd; dann ging das Zittern
vorüber, und er verlor allmählich das Bewußtsein. Ob er sterbe oder
einschlafe, das wußte er nicht; aber er fühlte sich in gleicher Weise zu
dem einen wie zu dem andern bereit. Nur ganz unklar dachte er: »Wenn es
Gott gefällt, daß ich noch einmal hier in dieser Welt lebend aufwache und
wie früher als Knecht lebe und immer in derselben Weise fremde Pferde
pflege und fremden Roggen nach der Mühle fahre und in derselben Weise mich
betrinke und das Trinken abschwöre und in derselben Weise meinen
Arbeitsverdienst meinem Weibe und diesem Böttcher hingebe und in derselben
Weise darauf warte, daß mein Sohn heranwächst: so geschehe Sein heiliger
Wille. Und wenn es Gott gefällt, daß ich in einer andern Welt erwache, wo
alles ebenso neu und beglückend sein wird, wie mir hier auf Erden in meiner
ersten Kindheit die Liebkosungen meiner Mutter und das Spielen mit anderen
Kindern und das Schlittenfahren im Winter und die Wiesen und die Wälder neu
und beglückend waren, und daß für mich ein anderes, neues, wunderbares
Leben beginne: so geschehe Sein heiliger Wille.« Dann verlor Nikita völlig
das Bewußtsein.



VIII


Unterdessen ritt Wasili Andrejitsch, das Pferd mit den Füßen und den Enden
der Zügel antreibend, in der Richtung dahin, wo er aus irgendwelchem
Grunde den Wald und das Wächterhäuschen vermutete. Der Schnee verklebte ihm
die Augen, und der Wind schien ihn zurückhalten zu wollen; aber er trieb,
sich ganz vornüber beugend, unaufhörlich das Pferd an. Dabei schlug er
fortwährend seinen Pelz zusammen und schob ihn zwischen seinen Körper und
das kalte, mit Nägeln beschlagene Rückenpolster, das ihm beim Sitzen
hinderlich war. Das Pferd ging gehorsam, wiewohl nur mit großer Mühe, im
Paßgang dahin, wohin er es lenkte.

So ritt er ungefähr fünf Minuten, immer geradeaus, wie er meinte, ohne
etwas anderes zu sehen als den Kopf des Pferdes und die weiße Wüste, und
ohne etwas anderes zu hören als das Pfeifen des Windes um die Ohren des
Pferdes und um den Kragen seines Pelzes.

Plötzlich zeigte sich vor ihm etwas Dunkles. Das Herz in der Brust begann
ihm freudig zu pochen, und er ritt auf dieses Dunkle zu, in welchem er
bereits die Wände von Bauernhäusern zu erkennen glaubte. Aber dieses Dunkle
war nicht unbeweglich, sondern schwankte fortwährend und war kein Dorf,
sondern ein Grenzrain, der mit hohen, aus dem Schnee herausragenden
Beifußstauden bewachsen war, welche der durch sie hindurchpfeifende Wind
immer nach einer Seite bog. Und ohne eigentlichen Grund schauderte beim
Anblicke dieser vom Winde unbarmherzig mißhandelten Beifußstauden Wasili
Andrejitsch zusammen und trieb eilig das Pferd weiter, ohne zu beachten,
daß er beim Heranreiten an die Beifußstauden die frühere Richtung
vollständig verändert hatte und jetzt das Pferd nach einer ganz anderen
Seite trieb, immer noch in der Vorstellung, daß er nach der Seite ritte, wo
sich das Wächterhäuschen befinden müsse. Aber das Pferd strebte immer nach
rechts, und deshalb lenkte er es die ganze Zeit über mehr nach links.

Wieder erblickte er etwas Dunkles vor sich. Er freute sich, überzeugt, daß
es diesmal nun sicher ein Dorf sei. Aber es war wieder ein mit Beifuß
bewachsener Rain. Und wieder schwankten die Stauden wild hin und her und
flößten dem einsamen Reiter eine unerklärliche Angst ein. Und nicht genug
damit, daß dies ebensolche Beifußstauden waren; es führte an ihnen auch
eine vom Winde fast verwehte Pferdespur vorbei. Wasili Andrejitsch hielt
an, beugte sich hinunter und blickte scharf hin: es war eine leicht mit
Schnee überdeckte Pferdespur, und sie konnte von keinem anderen Pferde
herrühren als von seinem eigenen. Er war offenbar im Kreise herumgeritten,
und zwar auf einem kleinen Raume. »So gehe ich zugrunde,« dachte er; aber
um nicht ganz von der Furcht übermannt zu werden, trieb er das Pferd noch
heftiger an und starrte immer in den weißen Schneenebel hinein, in welchem
er nichts sah als ab und zu aufschimmernde und sofort wieder verschwindende
leuchtende Punkte. Einmal glaubte er, das Bellen von Hunden oder das Heulen
von Wölfen zu hören; aber diese Laute waren so schwach und unbestimmt, daß
er nicht wußte, ob er wirklich etwas höre oder es sich nur einbilde. Er
hielt das Pferd an und horchte mit größter Spannung.

Plötzlich ertönte nicht weit von seinen Ohren ein furchtbares, betäubendes
Schreien, und alles erzitterte und erbebte unter ihm. Wasili Andrejitsch
klammerte sich an den Hals des Pferdes; aber auch dieser ganze Hals
zitterte, und das furchtbare Geschrei wurde noch entsetzlicher. Einige
Sekunden lang vermochte Wasili Andrejitsch gar nicht zur Besinnung zu
kommen und sich darüber klar zu werden, was eigentlich geschehen war. Aber
was geschehen war, bestand nur darin, daß der Braungelbe, sei es um sich
Mut zu machen, sei es um jemand zur Hilfe herbeizurufen, ein lautes,
schallendes Gewieher ausgestoßen hatte.

»Zum Teufel noch einmal! Was hast du mir für einen Schreck eingejagt,
verdammtes Vieh!« sagte Wasili Andrejitsch vor sich hin.

Aber auch nachdem er die wahre Ursache seiner Angst erkannt hatte, konnte
er sich von dieser Angst nicht mehr frei machen.

»Ich muß mich sammeln, muß meine Gedanken zusammennehmen,« sagte er zu
sich, konnte sich aber dabei doch nicht zur Ruhe zwingen und trieb das
Pferd unaufhörlich an, ohne zu bemerken, daß er jetzt mit dem Winde ritt,
und nicht mehr gegen den Wind. Sein Körper fror, schmerzte und zitterte,
namentlich zwischen den Beinen am Schritt, wo er ungeschützt war und das
Rückenpolster berührte. Der Gedanke an das Wächterhäuschen war ihm ganz aus
dem Sinn gekommen, und er wünschte jetzt nur noch eines: zu dem Schlitten
zurückzukehren, um nicht so einsam und allein wie diese Beifußstauden
mitten in dieser furchtbaren Schneewüste zugrunde zu gehen.

Auf einmal sank das Pferd unter ihm weg; es war in eine Schneegrube
hineingeraten und begann nun mit den Beinen um sich zu schlagen, fiel aber
zur Seite. Wasili Andrejitsch sprang herunter, wobei er den Umlaufriemen,
auf den er sich mit dem Fuße gestützt hatte, ganz seitwärts verschob und
das Rückenpolster, an dem er sich beim Abspringen gehalten hatte, schief
zog. Sobald er vom Pferde heruntergesprungen war, kam das Pferd wieder mit
sich zurecht, tat einen Ruck nach vorn, machte einen Sprung, dann noch
einen, stieß wieder ein Gewieher aus, und indem es den auf dem Boden
schleifenden Sack und den Umlaufriemen hinter sich her schleppte,
verschwand es seinem Herrn aus den Augen und ließ diesen allein in der
Schneemasse zurück. Wasili Andrejitsch lief ihm nach; aber der Schnee war
so tief und seine Pelze so schwer, daß er nicht mehr als zwanzig Schritte
machen konnte, wobei er mit jedem Beine bis über das Knie einsank; dann
blieb er atemlos stehen. »Der Wald, die Hammel, die gepachteten Güter, der
Laden, die Schenken,« dachte er, »was wird nun aus alledem werden? Was
geschieht denn hier mit mir? Das kann doch nicht sein!« fuhr es ihm durch
den Kopf. Und infolge einer eigenartigen Gedankenverknüpfung erinnerte er
sich an die vom Winde gepeitschten Beifußstauden, an denen er zweimal auf
seinem Ritte vorbeigekommen war, und es überkam ihn ein solches Grauen, daß
er an die Wirklichkeit dessen, was mit ihm vorging, gar nicht zu glauben
vermochte. Er dachte: »Ob mir auch nicht etwa das alles nur träumt?« und
wollte aufwachen; aber da war kein Schlaf, aus dem er hätte erwachen
können. Das war wirklicher Schnee, der ihm das Gesicht peitschte und ihn
beschüttete, und das war eine wirkliche Einöde, in der er jetzt allein
geblieben war, wie jenes Beifußgestrüpp, und einem unvermeidlichen,
baldigen, allen Sinnes und Verstandes baren Tode entgegensah.

»Königin des Himmels, wundertätiger Nikolaus!« rief er aus, indem er sich
an die gestrigen Kirchengebete erinnerte und an das Heiligenbild mit der
schwarzgewordenen Malerei und dem goldenen Rahmen, und an die Kerzen, die
er zum Anzünden vor diesem Heiligenbilde verkaufte, und die ihm sofort
wieder zurückgebracht wurden, und die er dann, da sie kaum angebrannt
waren, wieder in seinem Kasten verwahrte. Und nun betete er zu ebendiesem
wundertätigen Nikolaus um seine Rettung und gelobte ihm einen
Dankgottesdienst und Kerzen. Aber zugleich war er sich in zweifelloser
Weise darüber klar, daß dieses Heiligenbild und sein Rahmen und die Kerzen
und die Geistlichen und die Gebete, daß das alles zwar dort in der Kirche
sehr wichtig und nötig sei, ihm aber hier nichts helfen könne, und daß
zwischen diesen Kerzen und Gebeten einerseits und seiner jetzigen
jammervollen Lage andrerseits keinerlei Zusammenhang bestehe und auch nicht
bestehen könne.

»Ich darf nicht den Mut verlieren,« sagte er sich. »Ich muß den Spuren des
Pferdes folgen, sonst werden die auch noch verweht.« Und er setzte sich
wieder in Bewegung. Aber trotzdem er eigentlich beabsichtigte ruhig zu
gehen, begann er doch zu laufen, fiel fortwährend, erhob sich wieder und
fiel von neuem. An solchen Stellen, wo der Schnee nicht tief lag, war die
Spur des Pferdes kaum noch zu erkennen. »Es ist um mich geschehen,« dachte
Wasili Andrejitsch; »ich verliere auch diese Spur noch.« Aber in diesem
Augenblicke bemerkte er, als er nach vorn sah, etwas Dunkles. Das war der
Braungelbe, und der Braungelbe nicht allein, sondern auch der Schlitten mit
der aufgerichteten Deichsel. Der Braungelbe, dem das Rückenpolster und der
Umlaufriemen und der Sack ganz schief gerutscht waren, stand jetzt nicht
auf seinem früheren Platze, sondern näher bei der Deichsel und schlug mit
dem Kopfe hin und her, den ihm der Zügel, auf welchen er getreten war, nach
unten zog. Es stellte sich heraus, daß Wasili Andrejitsch in derselben
Vertiefung stecken geblieben war, in welcher ihm vorher mit Nikita zusammen
das gleiche begegnet war, und daß das Pferd ihn zum Schlitten
zurückgebracht hatte, und daß die Stelle, wo er vom Pferde gesprungen war,
von dem Standorte des Schlittens nicht mehr als fünfzig Schritte entfernt
gewesen war.



IX


Nachdem Wasili Andrejitsch sich zu dem Schlitten hingeschleppt hatte, hielt
er sich an ihm fest und stand lange so da, ohne sich zu rühren, bemüht,
sich zu beruhigen und wieder zu Atem zu kommen. Nikita befand sich nicht
mehr an seinem früheren Platze; aber im Schlitten lag etwas, was schon ganz
mit Schnee bedeckt war, und Wasili Andrejitsch erriet, daß das Nikita sei.
Wasili Andrejitschs Furcht war jetzt vollständig verschwunden, und wenn er
jetzt etwas fürchtete, so war es eben nur jener entsetzliche Angstzustand,
den er auf dem Pferde und namentlich damals, als er allein in der
Schneegrube zurückgeblieben war, durchgemacht hatte. Um keinen Preis durfte
er es dahin kommen lassen, daß ihn diese Angst von neuem überfiel, und
damit sie ihn nicht überfalle, durfte er nicht an sich selbst denken,
sondern er mußte an etwas anderes denken, mußte etwas tun. Und daher
stellte er sich zunächst mit dem Rücken gegen den Wind und machte seinen
Pelz auf. Dann, sobald er ein wenig zu Atem gekommen war, schüttelte er den
Schnee aus den Stiefeln und aus den Handschuhen. Hierauf band er sich
seinen Gurt von neuem um, und zwar fest und tief unten, so wie er sich zu
umgürten pflegte, wenn er aus seinem Laden heraustrat, um das von den
Bauern gebrachte Getreide vom Wagen zu kaufen; so gürtete er sich auch
jetzt zur Vorbereitung auf seine Tätigkeit. Das erste, was ihm nötig
schien, war, das Bein des Pferdes frei zu machen. Das tat Wasili
Andrejitsch denn auch, und nachdem er den Zügel unter dem Fuße des Pferdes
hervorgezogen hatte, band er den Braungelben wieder an die eiserne Krampe
am Vorderteile des Schlittens, am alten Fleck, und trat nun von hinten an
das Pferd heran, um an ihm den Umlaufriemen, das Rückenpolster und den Sack
in Ordnung zu bringen. Aber in diesem Augenblicke sah er, daß sich im
Schlitten etwas bewegte und Nikitas Kopf sich aus der Schneedecke erhob.
Der Knecht brachte es offenbar nur mit großer Anstrengung fertig, sich
aufzurichten und hinzusetzen; darauf machte er mit der Hand ganz seltsame
Bewegungen vor seiner Nase, wie wenn er da Fliegen wegjagen wollte, und
sagte etwas; wie Wasili Andrejitsch meinte, rief er ihn zu sich heran.

Wasili Andrejitsch ließ den Sack, wie er war, ohne ihn zurechtgelegt zu
haben, und trat zum Schlitten hin.

»Was willst du?« fragte er. »Was sagst du?«

»Ich ... ich ... ster ... sterbe, nun ... ist's da,« brachte Nikita mühsam
in Absätzen heraus. »Meinen Arbeitslohn ... geben Sie meinem Jungen ...
oder meiner Frau ... ganz gleich.«

»Was hast du denn? Sind dir die Glieder erfroren?« fragte Wasili
Andrejitsch.

»Ich fühle ... der Tod kommt ... Verzeihen Sie mir ... wenn ich Ihnen Übles
getan habe ... um Christi willen,« sagte Nikita mit weinerlicher Stimme und
fuhr dabei unaufhörlich mit den Händen vor seinem Gesichte umher, als
wollte er Fliegen wegscheuchen.

Wasili Andrejitsch stand etwa eine halbe Minute lang schweigend da, ohne
sich zu rühren; dann trat er plötzlich mit derselben Entschlossenheit, mit
der er bei einem vorteilhaften Kaufe dem Verkäufer den Handschlag zu geben
pflegte, einen Schritt zurück, streifte die Ärmel seines Pelzes auf und
machte sich daran, mit beiden Händen den Schnee von Nikita und aus dem
Schlitten wegzuscharren. Nachdem er dies ausgeführt hatte, machte Wasili
Andrejitsch eilig seinen Gurt auf, schlug den Pelz auseinander, drückte
Nikita durch einen Stoß, den er ihm versetzte, nieder und legte sich dann
auf ihn, so daß er ihn nicht nur mit seinem Pelze, sondern auch mit seinem
ganzen warmen, erhitzten Körper bedeckte.

Mit den Händen stopfte Wasili Andrejitsch die Seitenteile seines Pelzes
zwischen die Bastwand des Schlittens und Nikitas Leib, und mit den Knien
hielt er den Saum des Pelzes fest; so lag er auf dem Bauche, mit dem Kopfe
gegen die Wand des Vorderteiles gelehnt. Jetzt hörte er weder die
Bewegungen des Pferdes noch das Pfeifen des Sturmwindes; er horchte nur auf
Nikitas Atmen. Nikita lag anfangs lange da, ohne sich zu bewegen; dann
seufzte er laut und rührte sich; offenbar fing er an warm zu werden.

»Na, siehst du wohl! Und da redest du von Sterben! Lieg ganz still und
wärme dich! So handeln wir ...« begann Wasili Andrejitsch zu reden.

Aber weiter konnte er zu seiner größten Verwunderung nicht sprechen, da ihm
die Tränen in die Augen traten und der Unterkiefer hastig zu zucken anfing.
Er hörte auf zu sprechen und schluckte nur das, was ihm in die Kehle kam,
hinunter.

»Das hat mich ja gehörig angegriffen, ich bin ganz schwach geworden,«
dachte er bei sich. Aber diese Schwäche war ihm nicht unangenehm; im
Gegenteil, sie rief in ihm ein ganz besonderes Gefühl der Freude hervor,
wie er es bisher noch nie kennen gelernt hatte.

»So handeln wir!« sagte er zu sich selbst und empfand dabei eine ganz
eigenartige feierliche Rührung. So lag er ziemlich lange Zeit schweigend
da, wischte sich die Augen an dem Pelzwerk ab und stopfte den rechten
Pelzschoß, den der Wind immer wieder zurückschlug, unter sein Knie.

Aber er verspürte eine brennende Lust, jemandem etwas über seinen freudigen
Gemütszustand zu sagen.

»Nikita!« rief er.

»Mir ist wohl, mir ist warm,« erscholl es von unten als Antwort.

»So ist es recht, Bruder! Beinah wäre ich ins Verderben geraten. Du wärest
erfroren, und ich wäre ...«

Aber hier fingen ihm wieder die Kinnbacken an zu zittern, und seine Augen
füllten sich wieder mit Tränen, und er konnte nicht weiterreden.

»Na, das schadet nichts,« dachte er. »Ich weiß doch selbst über mich, was
ich weiß.« Und er verstummte.

Einige Male blickte er nach dem Pferde hin und bemerkte, daß dessen Rücken
unbedeckt war und der Sack sowie der Umlaufriemen auf den Schnee
herunterhingen; er sagte sich, daß er aufstehen und das Pferd zudecken
müsse; aber er konnte sich nicht entschließen, Nikita auch nur für einen
Augenblick zu verlassen und den freudigen Gemütszustand, in welchem er
selbst sich befand, zu stören. Angst empfand er jetzt gar keine.

Es war ihm warm, von unten her durch Nikita, von oben her durch den Pelz.
Nur die Hände, mit denen er die Seitenteile des Pelzes rechts und links von
Nikitas Körper festhielt, und die Füße, von denen der Wind fortwährend den
Pelz zurückschlug, begannen ihm zu erstarren. Aber er dachte nicht an seine
eigenen Glieder; er dachte nur daran, wie er den unter ihm liegenden
Knecht warmhalten könne.

»Keine Bange; das werde ich schon zurechtbekommen!« sagte er bei sich
selbst in bezug darauf, daß es ihm gelingen werde, Nikita warmzuhalten, mit
derselben Ruhmredigkeit, deren er sich bei seinen Käufen und Verkäufen zu
bedienen pflegte.

So lag Wasili Andrejitsch lange, lange. Anfangs zogen ihm Gedanken an
diejenigen Dinge durch den Kopf, die vor seinen Augen umherzitterten: an
den Schneesturm, an die Deichselstangen, an das Pferd unter dem Krummholz;
und er dachte an Nikita, der unter ihm lag. Dann mischten sich Erinnerungen
an das Fest hinein, und an seine Frau, und an den Landkommissär, und an den
Kerzenkasten, und wieder an Nikita, der nun unter diesem Kasten lag. Dann
sah er Bauern vor sich, welche verkauften und kauften, und weiße Wände und
Häuser mit Blechdächern, und unter den Häusern lag wieder Nikita. Dann
verwirrte sich das alles miteinander, eines ging in das andre über, und wie
die Farben des Prismas sich zu dem einheitlichen weißen Lichte verbinden,
so flossen alle diese verschiedenen Eindrücke in ein einziges Nichts
zusammen, und er schlief ein. Lange Zeit schlief er, ohne zu träumen; aber
vor der Morgendämmerung stellten sich die Traumgesichte wieder ein. Es war
ihm, als stände er bei seinem Kerzenkasten, und die Frau des Bauern Tichon
verlange von ihm zum Feiertage eine Kerze für fünf Kopeken; er will die
Kerze herausnehmen und ihr geben; aber er kann die Hände nicht heben; die
stecken zusammengeballt in den Taschen. Er will um den Kasten herumgehen;
aber seine Beine bewegen sich nicht, und die neuen, sauberen Gummischuhe
sind an den steinernen Fußboden angewachsen, und er kann sie nicht in die
Höhe heben, und auch die Füße kann er nicht aus ihnen herausziehen. Und auf
einmal ist der Kerzenkasten kein Kerzenkasten mehr, sondern ein Bett, und
Wasili Andrejitsch sieht sich mit dem Bauche auf dem Kerzenkasten liegen,
das heißt auf seinem Bette in seinem Hause. Und so liegt er auf dem Bette
und kann nicht aufstehen, und dabei muß er doch aufstehen; denn gleich wird
ihn der Landkommissär Iwan Matwjeitsch abholen, und er muß mit Iwan
Matwjeitsch hingehen, entweder um mit dem Gutsbesitzer um den Wald zu
handeln, oder um dem Braungelben den Umlaufriemen in Ordnung zu bringen.
Und er fragt seine Frau: »Nun? Ist der Landkommissär noch nicht
gekommen?« -- »Nein,« antwortet sie, »er ist noch nicht gekommen.« Und er
hört, daß ein Wagen sich der Haustür nähert. »Das wird er gewiß
sein.« --»Nein, es fährt vorbei.« -- »Mikolawna, du, Mikolawna, kommt er
denn immer noch nicht?« -- »Nein.« Und er liegt auf dem Bette und kann gar
nicht aufstehen, und dieses Warten ist angstvoll und freudig zugleich. Da
plötzlich eine große Freude: der, auf den er gewartet hat, kommt, und nun
ist es gar nicht der Landkommissär Iwan Matwjeitsch, sondern jemand anders,
aber doch gerade der, auf den er wartet. Er ist gekommen und ruft ihn bei
seinem Namen, und der, welcher ihn da bei seinem Namen ruft, das ist
ebenderselbe, der ihn vorhin angerufen und ihm geheißen hat, sich auf
Nikita zu legen. Und Wasili Andrejitsch freut sich, daß dieser Jemand
gekommen ist, um ihn abzuholen. »Ich komme!« ruft er freudig. Und dieser
Ausruf weckt ihn auf.

Und er erwacht; aber nun er erwacht ist, ist er ein ganz anderer als der,
welcher er beim Einschlafen war. Er will aufstehen und kann es nicht; er
will den Arm bewegen, er kann es nicht; das Bein, auch das kann er nicht.
Er will den Kopf umdrehen; auch dazu ist er nicht imstande. Er ist darüber
erstaunt, aber in keiner Weise betrübt. Er begreift, daß das der Tod ist;
aber auch darüber grämt er sich nicht im geringsten. Er erinnert sich
daran, daß Nikita unter ihm liegt und warm geworden ist und lebt, und es
kommt ihm vor, als wäre er selbst Nikita, und Nikita er selbst, und als
steckte sein Leben nicht in ihm selbst, sondern in Nikita. Er strengt sein
Gehör an und hört Nikitas Atmen, ja sogar ein schwaches Schnarchen
desselben. »Nikita lebt; also lebe auch ich,« sagt er triumphierend zu sich
selbst. Und eine ganz neue Empfindung, eine Empfindung, die er in seinem
ganzen Leben noch nicht gekannt hat, überkommt ihn.

Er erinnert sich an sein Geld, an seinen Laden, an sein Haus, seine
Einkäufe und Verkäufe und an Mironows Millionen, und es wird ihm schwer, zu
begreifen, warum dieser Mensch, welcher Wasili Brechunow geheißen hat, sich
mit all den Dingen beschäftigt hat, die in Wirklichkeit seine Beschäftigung
gebildet haben. »Nun, er hat eben nicht gewußt, worauf es ankommt,« dachte
er mit Bezug auf diesen Wasili Brechunow. »Ich habe es nicht gewußt; aber
jetzt weiß ich es. Jetzt weiß ich es ohne jeden Irrtum; _jetzt weiß ich
es_.« Und wieder hört er den Ruf dessen, der ihn schon einmal gerufen hat.
»Ich komme, ich komme!« antwortet freudig und gerührt sein ganzes Ich. Und
er fühlt, daß er frei ist und nichts ihn mehr zurückhält.

Und weiter sah und hörte und fühlte Wasili Andrejitsch in dieser Welt nun
nichts mehr.

Ringsum tobte noch immer in gleicher Weise der Schneesturm. Unverändert
wirbelte der Schnee und bedeckte den Pelz des toten Wasili Andrejitsch,
und den am ganzen Leibe zitternden Braungelben, und den kaum noch
sichtbaren Schlitten, und den warm gewordenen Knecht Nikita, der tief unten
im Schlitten unter seinem nun toten Herrn lag.



X


Vor Tagesanbruch wachte Nikita auf. Es weckte ihn die Kälte, die ihm wieder
in den Rücken zu dringen begann. Es hatte ihm geträumt, er käme mit einer
seinem Herrn gehörigen Fuhre Mehl von der Mühle, verfehlte bei Ljapino die
Brücke und bliebe mit der Fuhre stecken. Und nun sah er sich im Traume, wie
er unter die Fuhre kroch und sie zu heben versuchte, indem er sich mit dem
Rücken dagegen stemmte. Aber seltsam! Die Fuhre bewegt sich nicht und
haftet fest an seinem Rücken, und er vermag weder die Fuhre zu heben noch
unter ihr wieder hervorzukriechen. Das ganze Kreuz ist ihm zerquetscht. Und
dabei ist sie eiskalt! Es ist klar, daß er sich Mühe geben muß
hervorzukriechen. »Na, nun ist's genug!« sagt er zu jemand, zu demjenigen,
der ihm die Fuhre auf den Rücken preßt. »Nimm die Säcke herunter!« Aber die
Fuhre wird immer kälter und kälter und drückt ihn immer schlimmer, und auf
einmal hört er ein sonderbares Klopfen und wird davon vollständig wach und
erinnert sich an alles Vorhergegangene. Die kalte Fuhre, das war sein
erfrorener, toter Herr, der auf ihm liegt. Und derjenige, der da geklopft
hatte, das war der Braungelbe gewesen, der zweimal mit den Hufen gegen den
Schlitten geschlagen hatte.

»Andrejitsch, he, Andrejitsch!« ruft Nikita, der schon die Wahrheit ahnt,
vorsichtig seinen Herrn an und krümmt mit Anstrengung seinen Rücken, um in
die Höhe zu kommen.

Aber Wasili Andrejitsch gibt keine Antwort, und sein Bauch und seine Beine
sind steif und kalt, und schwer wie Bleigewichte.

»Er muß wohl gestorben sein. Gott gebe ihm die ewige Seligkeit!« denkt
Nikita.

Er dreht den Kopf ein paarmal hin und her, gräbt sich mit der Hand durch
den auf ihm liegenden Schnee hindurch und öffnet die Augen. Es ist schon
hell. Der Wind pfeift noch ebenso um die Deichselstangen, und das
Schneetreiben ist noch ebenso dicht, nur mit dem Unterschiede, daß der
Schnee jetzt nicht mehr mit peitschendem Tone gegen die Bastwand des
Schlittens schlägt, sondern lautlos Schlitten und Pferd immer höher und
höher bedeckt und keine Bewegung und kein Atmen des Pferdes mehr zu hören
ist. »Der muß wohl auch erfroren sein,« denkt Nikita mit Bezug auf den
Braungelben. Und wirklich waren jene Hufschläge gegen den Schlitten, von
denen Nikita aufgewacht war, die letzten Anstrengungen vor dem Tode
gewesen, durch die der schon ganz erstarrte Braungelbe versucht hatte, sich
auf den Beinen zu halten.

»Mein Gott, Vater im Himmel, gewiß rufst du nun auch mich,« sagt Nikita zu
sich selbst. »Dein heiliger Wille geschehe. Aber mir ist doch bange. Nun,
zweimal braucht man nicht zu sterben, und daß man einmal stirbt, ist
unvermeidlich. Wenn's nur recht schnell ginge ...« Er steckt seine Hand
wieder unter, schließt die Augen und verliert das Bewußtsein, völlig
überzeugt, daß er jetzt sicher und gänzlich sterbe. --

Es war schon Mittag, als Bauern mit Schaufeln Wasili Andrejitsch und Nikita
ausgruben, achtzig Schritt seitwärts von der Landstraße und eine halbe
Werst vom Dorfe entfernt.

Der Schnee lag höher, als der Schlitten war; aber die Deichselstangen und
das Tuch daran waren noch sichtbar gewesen. Der Braungelbe stand bis an den
Bauch im Schnee; der Umlaufriemen und der Sack waren ihm vom Rücken
heruntergeglitten. Das Tier sah am ganzen Leibe weiß aus; den toten Kopf
hielt es gegen den erstarrten Kehlkopf gedrückt. Die Nüstern waren von
Eisstücken erfüllt, die Augen bereift und gleichfalls wie mit gefrorenen
Tränen überzogen. Das Pferd war in der einen Nacht so abgemagert, daß nur
Haut und Knochen an ihm übriggeblieben waren. Wasili Andrejitschs Körper
war starr geworden wie der eines geschlachteten, gefrorenen Tieres, und in
derselben Haltung, in der er auf Nikita gelegen hatte, mit gespreizten
Beinen, wurde er von diesem herabgewälzt. Die vorstehenden Habichtsaugen
waren überfroren, und der offene Mund unter dem kurzgeschnittenen
Schnurrbart mit Schnee vollgestopft. Nikita dagegen, obgleich völlig
erstarrt, war noch am Leben. Als man ihn aufweckte, war er überzeugt, daß
er bereits gestorben sei, und daß das, was mit ihm jetzt geschah, nicht
mehr in dieser, sondern in jener Welt vorgehe. Als er das Schreien der
Bauern hörte, die ihn ausgruben und Wasili Andrejitschs Leichnam von ihm
herunterwälzten, da war er zuerst darüber erstaunt, daß in jener Welt die
Bauern ebenso schrien wie auf Erden; nachdem er aber dann begriffen hatte,
daß er noch hier in dieser Welt sei, war er darüber eher betrübt als
erfreut, namentlich als er merkte, daß ihm an beiden Füßen die Zehen
erfroren waren.

Zwei Monate lag Nikita im Krankenhause. Drei Zehen wurden ihm abgenommen;
aber die übrigen heilten, so daß er wieder arbeiten konnte. Er lebte noch
zwanzig Jahre, zuerst als Knecht, dann in höherem Alter als Wächter.
Gestorben ist er erst in diesem Jahre, bei sich zu Hause, wie er sich das
gewünscht hatte, unter den Heiligenbildern und mit einer brennenden
Wachskerze in der Hand. Vor seinem Tode bat er seine Frau um Verzeihung und
verzieh auch ihr den Böttcher, nahm Abschied von seinem Sohne und seinen
Enkelkindern und starb, aufrichtig erfreut darüber, daß er durch seinen Tod
seinen Sohn und seine Schwiegertochter von der Last eines überflüssigen
Essers befreie, sowie darüber, daß er nunmehr wirklich aus diesem Leben,
das er satt hatte, in jenes andere Leben übergehe, das ihm von Jahr zu Jahr
und von Stunde zu Stunde immer verständlicher und lockender geworden war.
Ob es ihm dort, wo er nach diesem wirklichen Tode erwacht ist, besser oder
schlechter geht, ob er sich enttäuscht gesehen oder ebendas gefunden hat,
was er zu finden erwartete -- das werden wir alle bald erfahren.





*** End of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Herr und Knecht - Novelle" ***

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