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Title: Histoire du Consulat et de l'Empire, Vol. (6 / 20) - faisant suite à l'Histoire de la Révolution Française
Author: Thiers, Adolphe, 1797-1877
Language: French
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Copyright Status: Not copyrighted in the United States. If you live elsewhere check the laws of your country before downloading this ebook. See comments about copyright issues at end of book.

*** Start of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Histoire du Consulat et de l'Empire, Vol. (6 / 20) - faisant suite à l'Histoire de la Révolution Française" ***

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generously made available by the Bibliothèque nationale
de France (BnF/Gallica) at http://gallica.bnf.fr)



               HISTOIRE DU CONSULAT

                      ET DE

                     L'EMPIRE



                   FAISANT SUITE

       À L'HISTOIRE DE LA RÉVOLUTION FRANÇAISE



                 PAR M. A. THIERS



                    TOME SIXIÈME



        [Illustration: Emblème de l'éditeur.]



                        PARIS
               PAULIN, LIBRAIRE-ÉDITEUR
                  60, RUE RICHELIEU
                         1847



PARIS, IMPRIMÉ PAR PLON FRÈRES, 36, RUE DE VAUGIRARD.



L'auteur déclare réserver ses droits à l'égard de la traduction en
Langues étrangères, notamment pour les Langues Allemande, Anglaise,
Espagnole et Italienne.

Ce volume a été déposé au Ministère de l'Intérieur (Direction de la
Librairie), le 4 janvier 1847.


PARIS. IMPRIMÉ PAR HENRI PLON, RUE GARANCIÈRE, 8.



HISTOIRE

DU CONSULAT

ET

DE L'EMPIRE.



LIVRE VINGT-DEUXIÈME.

ULM ET TRAFALGAR.

     Conséquences de la réunion de Gênes à l'Empire. -- Cette réunion,
     quoiqu'elle soit une faute, a cependant des résultats heureux. --
     Vaste champ qui s'ouvre aux combinaisons militaires de Napoléon.
     -- Quatre attaques dirigées contre la France. -- Napoléon
     s'occupe sérieusement d'une seule, et, par la manière dont il
     entend la repousser, se propose de faire tomber les trois autres.
     -- Exposition de son plan. -- Mouvement des six corps d'armée des
     bords de l'Océan aux sources du Danube. -- Napoléon garde un
     profond secret sur ses dispositions, et ne les communique qu'à
     l'électeur de Bavière, afin de s'attacher ce prince en le
     rassurant. -- Précautions qu'il prend pour la conservation de la
     flottille. -- Son retour à Paris. -- Altération de l'opinion
     publique à son égard. -- Reproches qu'on lui adresse. -- État des
     finances. -- Commencement d'arriéré. -- Situation difficile des
     principales places commerçantes. -- Disette de numéraire. --
     Efforts du commerce pour se procurer des métaux précieux. --
     Association de la compagnie des _Négociants réunis_ avec la cour
     d'Espagne. -- Spéculation sur les piastres. -- Danger de cette
     spéculation. -- La compagnie des _Négociants réunis_ ayant
     confondu dans ses mains les affaires de la France et de
     l'Espagne, rend communs à l'une les embarras de l'autre. --
     Conséquences de cette situation pour la Banque de France. --
     Irritation de Napoléon contre les gens d'affaires. -- Importantes
     sommes en argent et en or envoyées à Strasbourg et en Italie. --
     Levée de la conscription par un décret du Sénat. -- Organisation
     des réserves. -- Emploi des gardes nationales. -- Séance au
     Sénat. -- Froideur témoignée à Napoléon par le peuple de Paris.
     -- Napoléon en éprouve quelque peine, mais il part pour l'armée,
     certain de changer bientôt cette froideur en transports
     d'enthousiasme. -- Dispositions des coalisés. -- Marche de deux
     armées russes, l'une en Gallicie pour secourir les Autrichiens,
     l'autre en Pologne pour menacer la Prusse. -- L'empereur
     Alexandre à Pulawi. -- Ses négociations avec la cour de Berlin.
     -- Marche des Autrichiens en Lombardie et en Bavière. -- Passage
     de l'Inn par le général Mack. -- L'électeur de Bavière, après de
     grandes perplexités, se jette dans les bras de la France, et
     s'enfuit à Würzbourg avec sa cour et son armée. -- Le général
     Mack prend position à Ulm. -- Conduite de la cour de Naples. --
     Commencement des opérations militaires du côté des Français. --
     Organisation de la grande armée. -- Passage du Rhin. -- Marche de
     Napoléon avec six corps, le long des Alpes de Souabe, pour
     tourner le général Mack. -- Le 6 et le 7 octobre, Napoléon
     atteint le Danube vers Donauwerth, avant que le général Mack ait
     eu aucun soupçon de la présence des Français. -- Passage général
     du Danube. -- Le général Mack est enveloppé. -- Combats de
     Wertingen et de Günzbourg. -- Napoléon à Augsbourg fait ses
     dispositions dans le double but d'investir Ulm, et d'occuper
     Munich, afin de séparer les Russes des Autrichiens. -- Erreur
     commise par Murat. -- Danger de la division Dupont. -- Combat de
     Haslach. -- Napoléon accourt sous les murs d'Ulm, et répare les
     fautes commises. -- Combat d'Elchingen livré le 14 octobre. --
     Investissement d'Ulm. -- Désespoir du général Mack, et retraite
     de l'archiduc Ferdinand. -- L'armée autrichienne réduite à
     capituler. -- Triomphe inouï de Napoléon. -- Il a détruit en
     vingt jours une armée de 80 mille hommes, sans livrer bataille.
     -- Suite des opérations navales depuis le retour de l'amiral
     Villeneuve à Cadix. -- Sévérité de Napoléon envers cet amiral. --
     Envoi de l'amiral Rosily pour le remplacer, et ordre à la flotte
     de sortir de Cadix afin d'entrer dans la Méditerranée. -- Douleur
     de l'amiral Villeneuve, et sa résolution de livrer une bataille
     désespérée. -- État de la flotte franco-espagnole et de la flotte
     anglaise. -- Instructions de Nelson à ses capitaines. -- Sortie
     précipitée de l'amiral Villeneuve. -- Rencontre des deux flottes
     au cap Trafalgar. -- Attaque des Anglais formés en deux colonnes.
     -- Rupture de notre ligne de bataille. -- Combats héroïques du
     _Redoutable_, du _Bucentaure_, du _Fougueux_, de l'_Algésiras_,
     du _Pluton_, de l'_Achille_, du _Prince des Asturies_. -- Mort de
     Nelson, captivité de Villeneuve. -- Défaite de notre flotte après
     une lutte mémorable. -- Affreuse tempête à la suite de la
     bataille. -- Les naufrages succèdent aux combats. -- Conduite du
     gouvernement impérial à l'égard de la marine française. --
     Silence ordonné sur les derniers événements. -- Ulm fait oublier
     Trafalgar.


[Date: Août 1803.]

[En marge: Conséquences de la réunion de Gênes à la France.]

C'était une faute grave que de réunir Gênes à la France, la veille
même de l'expédition d'Angleterre, et de fournir ainsi à l'Autriche la
dernière raison qui devait la décider à la guerre. C'était provoquer
et attirer sur soi une redoutable coalition, dans le moment où l'on
aurait eu besoin d'un repos absolu sur le continent, pour avoir toute
sa liberté d'action contre l'Angleterre. Napoléon, il est vrai,
n'avait pas prévu les conséquences de la réunion de Gênes; son erreur
avait consisté à trop mépriser l'Autriche, et à la croire incapable
d'agir, quelque liberté qu'il prît avec elle. Cependant, quoique cette
réunion, opérée en de telles circonstances, lui ait été justement
reprochée, elle fut, en réalité, un événement heureux. Sans doute, si
l'amiral Villeneuve eût été capable de faire voile vers la Manche et
de paraître devant Boulogne, il faudrait regretter à jamais le trouble
apporté à l'exécution du plus vaste projet; mais, cet amiral
n'arrivant pas, Napoléon, réduit encore une fois à l'inaction, à moins
qu'il n'eût la témérité de franchir le détroit sans la protection
d'une flotte, Napoléon se serait trouvé dans un extrême embarras.
Cette expédition, si souvent annoncée, manquant trois fois de suite,
aurait fini par l'exposer à une sorte de ridicule, et par le
constituer, aux yeux de l'Europe, dans un véritable état d'impuissance
vis-à-vis de l'Angleterre. La coalition continentale, en lui
fournissant un champ de bataille qui lui manquait, répara la faute
qu'il avait commise en venant elle-même en commettre une, et le tira
fort à propos d'une situation indécise et fâcheuse. La chaîne qui lie
entre eux les événements de ce monde est quelquefois bien étrange!
Souvent, ce qui est sage combinaison échoue, ce qui est faute réussit.
Ce n'est pas un motif toutefois pour déclarer toute prudence vaine, et
pour lui préférer les impulsions du caprice dans le gouvernement des
empires. Non, il faut toujours préférer le calcul à l'entraînement
dans la conduite des affaires; mais on ne peut s'empêcher de
reconnaître qu'au-dessus des desseins de l'homme planent les desseins
de la Providence, plus sûrs, plus profonds que les siens. C'est une
raison de modestie, non d'abdication pour la sagesse humaine.

[En marge: Vaste champ ouvert aux combinaisons militaires de
Napoléon.]

Il faut avoir vu de près les difficultés du gouvernement, il faut
avoir senti combien il est difficile de prendre de grandes
déterminations, de les préparer, de les accomplir, de remuer les
hommes et les choses, pour apprécier la résolution que Napoléon prit
en cette circonstance. La douleur de voir échouer l'expédition de
Boulogne une fois passée, il se livra tout entier à son nouveau projet
de guerre continentale. Jamais il n'avait disposé de plus grandes
ressources; jamais il n'avait vu s'ouvrir devant lui un champ
d'opérations plus étendu. Quand il commandait l'armée d'Italie, il
rencontrait pour limite à ses mouvements la plaine de la Lombardie et
le cercle des Alpes; et s'il songeait à porter ses vues au delà de ce
cercle, la prudence alarmée du directeur Carnot venait l'arrêter dans
ses combinaisons. Lorsque, Premier Consul, il concevait le projet de
la campagne de 1800, il était obligé de ménager des lieutenants qui
étaient encore ses égaux; et si, par exemple, il imaginait pour Moreau
un plan qui aurait pu avoir les plus heureuses conséquences, il était
arrêté par la timidité d'esprit de ce général; il était réduit à le
laisser agir à sa manière, manière sûre, mais bornée, et à se
renfermer lui-même dans le champ isolé du Piémont. Il est vrai qu'il y
signalait sa présence par une opération qui restera comme un prodige
de l'art de la guerre, mais toujours son génie, en voulant se
déployer, avait trouvé des obstacles. Pour la première fois, il était
libre, libre comme l'avaient été César et Alexandre. Ceux de ses
compagnons d'armes que leur jalousie ou leur réputation rendaient
incommodes, s'étaient exclus eux-mêmes de la lice par une conduite
imprudente et coupable. Il ne lui restait que des lieutenants soumis à
sa volonté, et réunissant au plus haut degré toutes les qualités
nécessaires pour l'exécution de ses desseins. Son armée, fatiguée
d'une longue inaction, ne respirant que gloire et combats, formée par
dix ans de guerre et trois ans de campement, était préparée aux plus
difficiles entreprises, aux marches les plus audacieuses. L'Europe
entière était ouverte à ses combinaisons. Il était à l'occident, sur
les bords de la mer du Nord et de la Manche, et l'Autriche, aidée des
forces russes, suédoises, italiennes et anglaises, était à l'orient,
poussant sur la France les masses qu'une sorte de conspiration
européenne avait mises à sa disposition. La situation, les moyens,
tout était grand. Mais si jamais on ne s'était trouvé plus en mesure
de faire face à de subits et graves périls, jamais aussi la difficulté
n'avait été égale. Cette armée, tellement préparée qu'on peut dire que
dans aucun temps il n'y en eut une pareille, cette armée était au bord
de l'Océan, loin du Rhin, du Danube, des Alpes, ce qui explique
comment les puissances continentales en avaient souffert la réunion
sans réclamer, et il fallait la transporter tout à coup au centre du
continent. Là était le problème à résoudre. On va juger comment
Napoléon s'y prit pour franchir l'espace qui le séparait de ses
ennemis, et se placer au milieu d'eux sur le point le plus propre à
dissoudre leur formidable coalition.

[En marge: Plan militaire de la coalition.]

Bien qu'il se fût obstiné à croire la guerre moins prochaine qu'elle
n'était, il en avait parfaitement discerné les préparatifs et le plan.
La Suède faisait des armements à Stralsund, dans la Poméranie
suédoise; la Russie à Revel, dans le golfe de Finlande. On annonçait
deux grandes armées russes qui se concentraient, l'une en Pologne afin
d'entraîner la Prusse, l'autre en Gallicie afin de secourir
l'Autriche. On ne se bornait pas à soupçonner, on connaissait avec
certitude la formation de deux armées autrichiennes, l'une de 80 mille
hommes en Bavière, l'autre de 100 mille hommes en Italie, toutes deux
liées par un corps de 25 à 30 mille en Tyrol. Enfin des Russes réunis
à Corfou, des Anglais à Malte, des symptômes d'agitation dans la cour
de Naples, ne permettaient plus de douter d'une tentative vers le midi
de l'Italie.

[En marge: Quatre attaques projetées contre l'Empire.]

Quatre attaques se préparaient donc (voir la carte nº 27): la première
au nord par la Poméranie, sur le Hanovre et la Hollande, devant être
exécutée par des Suédois, des Russes, des Anglais; la seconde à l'est
par la vallée du Danube, confiée aux Russes et aux Autrichiens
combinés; la troisième en Lombardie, réservée aux Autrichiens seuls;
la quatrième au midi de l'Italie, devant être entreprise un peu plus
tard par une réunion de Russes, d'Anglais, de Napolitains.

Napoléon avait saisi ce plan tout aussi bien que s'il avait assisté
aux conférences militaires de M. de Wintzingerode à Vienne, que nous
avons rapportées antérieurement. Il n'y avait qu'une circonstance
encore inconnue pour lui comme pour ses ennemis: entraînerait-on la
Prusse? Napoléon ne le croyait pas. Les puissances coalisées
espéraient y parvenir en intimidant le roi Frédéric-Guillaume. Dans ce
cas l'attaque du Nord, au lieu d'être une tentative accessoire, fort
gênée par la neutralité prussienne, serait devenue une entreprise
menaçante contre l'Empire, depuis Cologne jusqu'aux bouches du Rhin.
Cependant cela était peu probable, et Napoléon ne considérait comme
sérieuses que les deux grandes attaques par la Bavière et la
Lombardie, et regardait comme tout au plus dignes de quelques
précautions celles qu'on préparait en Poméranie et vers le royaume de
Naples.

[En marge: Combinaison opposée par Napoléon aux projets des puissances
coalisées.]

Il résolut de porter le gros de ses forces dans la vallée du Danube,
et de faire tomber toutes les attaques secondaires par la manière dont
il repousserait la principale. Sa profonde conception reposait sur un
fait fort simple, l'éloignement des Russes, qui les exposait à venir
tard au secours des Autrichiens. Il pensait que les Autrichiens,
impatients de se porter en Bavière, et d'occuper, suivant leur
coutume, la fameuse position d'Ulm, ajouteraient en agissant de la
sorte à la distance qui les séparait naturellement des Russes, que
ceux-ci dès lors se présenteraient tardivement en ligne, en remontant
le Danube avec leur principale armée réunie aux réserves
autrichiennes. En frappant les Autrichiens avant l'arrivée des Russes,
Napoléon se proposait de courir ensuite sur les Russes privés du
secours de la principale armée de l'Autriche, et voulait user du moyen
très-facile en théorie, très-difficile dans la pratique, de battre ses
ennemis les uns après les autres.

Pour réussir, ce plan exigeait une façon toute particulière de se
transporter sur le théâtre des opérations, c'est-à-dire dans la vallée
du Danube. (Voir la carte nº 28.) Si, à l'exemple de Moreau, Napoléon
remontait le Rhin pour le passer de Strasbourg à Schaffhouse, s'il
venait ensuite par les défilés de la Forêt-Noire déboucher entre les
Alpes de Souabe et le lac de Constance, et attaquait ainsi de front
les Autrichiens établis derrière l'Iller, d'Ulm à Memmingen, il ne
remplissait pas complétement son but. Même en battant les Autrichiens,
comme il en avait plus que jamais la certitude, avec l'armée formée
au camp de Boulogne, il les poussait devant lui sur les Russes, et
les conduisait, affaiblis seulement, à la jonction avec leurs alliés
du Nord. Il fallait, comme à Marengo, et plus qu'à Marengo même,
tourner les Autrichiens, et ne pas se borner à les battre, mais les
envelopper, de manière à les envoyer tous prisonniers en France. Alors
Napoléon pouvait se jeter sur les Russes n'ayant plus pour soutien que
les réserves autrichiennes.

[En marge: Marche des divers corps composant l'armée française, des
bords de l'Océan aux bords du Danube.]

Pour cela une marche toute simple s'offrit à son esprit. L'un de ses
corps d'armée, celui du maréchal Bernadotte, était en Hanovre, un
second, celui du général Marmont, en Hollande, les autres à Boulogne.
(Voir la carte nº 28.) Il imagina de faire descendre le premier à
travers la Hesse en Franconie, sur Würzbourg et le Danube; de faire
avancer le second le long du Rhin, en usant des facilités que
procurait ce fleuve, et de le réunir par Mayence et Würzbourg au corps
venu de Hanovre. Tandis que ces deux grands détachements allaient
descendre du nord au midi, Napoléon résolut de porter par un mouvement
de l'ouest à l'est, de Boulogne à Strasbourg, les corps campés au bord
de la Manche, de feindre avec ces derniers une attaque directe par les
défilés de la Forêt-Noire, mais en réalité de laisser cette forêt à
droite, de passer à gauche, à travers le Wurtemberg, pour se joindre
en Franconie aux corps de Bernadotte et de Marmont, de franchir le
Danube au-dessous d'Ulm, aux environs de Donauwerth, de se placer
ainsi derrière les Autrichiens, de les cerner, de les prendre, et,
après s'être débarrassé d'eux, de marcher sur Vienne à la rencontre
des Russes.

[En marge: Manière d'opérer à l'égard de l'Italie.]

La position du maréchal Bernadotte venant du Hanovre, du général
Marmont venant de la Hollande, était un avantage, car il ne fallait à
l'un que dix-sept jours, à l'autre que quatorze ou quinze, pour se
transporter à Würzbourg, sur le flanc de l'armée ennemie campée à Ulm.
Le mouvement des troupes partant de Boulogne pour Strasbourg exigeait
environ vingt-quatre jours, et celui-là devait fixer l'attention des
Autrichiens sur le débouché ordinaire de la Forêt-Noire. Dans l'espace
de vingt-quatre jours, c'est-à-dire vers le 25 septembre, Napoléon
pouvait donc être rendu sur le point décisif. En prenant son parti
sur-le-champ, en cachant ses mouvements le plus longtemps possible par
sa présence prolongée à Boulogne, en semant de faux bruits, en
dérobant ses intentions avec cet art d'abuser l'ennemi qu'il possédait
au plus haut degré, il pouvait avoir passé le Danube sur les derrières
des Autrichiens avant qu'ils se fussent doutés de sa présence. S'il
réussissait, il était dès le mois d'octobre débarrassé de la première
armée ennemie, il employait le mois de novembre à marcher sur Vienne,
et se rencontrait dans les environs de cette capitale avec les Russes,
qu'il n'avait jamais vus, qu'il savait être des fantassins solides,
mais non point invincibles, car Moreau et Masséna les avaient déjà
battus, et il se promettait de les battre encore plus rudement. Arrivé
à Vienne, il avait dépassé de beaucoup la position de l'armée
autrichienne d'Italie, ce qui devenait pour celle-ci un motif pressant
de retraite. (Voir les cartes n{os} 28 et 31.) Le projet de Napoléon
était de confier à Masséna, le plus vigoureux de ses lieutenants, et
celui qui connaissait le mieux l'Italie, le commandement de l'armée
française sur l'Adige. Elle ne devait être que de 50 mille hommes,
mais des meilleurs, car ils avaient fait toutes les campagnes au delà
des Alpes, depuis Montenotte jusqu'à Marengo. Pourvu que Masséna pût
arrêter l'archiduc Charles sur l'Adige pendant un mois, ce qui
semblait hors de doute avec des soldats habitués à vaincre les
Autrichiens, quel que fût leur nombre, et sous un général qui ne
reculait jamais, Napoléon, parvenu à Vienne, dégageait la Lombardie,
comme il avait dégagé la Bavière. Il attirait l'archiduc Charles sur
lui, mais il attirait en même temps Masséna; et, joignant alors aux
150 mille hommes avec lesquels il aurait marché le long du Danube, les
50 mille venus des bords de l'Adige, il devait se trouver à Vienne à
la tête de 200 mille Français victorieux. Disposant directement d'une
telle masse de forces, ayant déjoué les deux principales attaques,
celles de Bavière et de Lombardie, qu'importaient les deux autres,
préparées au nord et au midi, vers le Hanovre et vers Naples? L'Europe
entière fût-elle en armes, il n'avait rien à craindre de
l'universalité de ses forces.

Toutefois il ne négligea pas de prendre certaines précautions à
l'égard de la basse Italie. Le général Saint-Cyr occupait la Calabre
avec 20 mille hommes. Napoléon lui donna pour instructions de se
porter sur Naples, et de s'emparer de cette capitale au premier
symptôme d'hostilité. Sans doute il eût été plus conforme à ses
principes de ne pas couper en deux l'armée d'Italie, de ne point
placer 50 mille hommes sous Masséna, au bord de l'Adige, 20 mille sous
le général Saint-Cyr en Calabre, de réunir le tout au contraire en une
seule masse de 70 mille hommes, laquelle, certaine de vaincre au nord
de l'Italie, aurait eu peu à craindre du midi. Mais il jugeait que
Masséna, avec 50 mille hommes et son caractère, suffirait pour arrêter
l'archiduc Charles pendant un mois, et il regardait comme dangereux de
permettre aux Russes, aux Anglais, de prendre pied à Naples, et de
fomenter dans la Calabre une guerre d'insurrection difficile à
éteindre. C'est pourquoi il laissa le général Saint-Cyr et 20 mille
hommes dans le golfe de Tarente, avec ordre de marcher au premier
signal sur Naples, et de jeter les Russes et les Anglais à la mer
avant qu'ils eussent le temps de s'établir sur le continent d'Italie.
Quant à l'attaque préparée dans le nord de l'Europe, et si distante
des frontières de l'Empire, Napoléon se borna, pour y faire face, à
continuer la négociation entreprise à Berlin, relativement à
l'électorat de Hanovre. Il avait fait offrir cet électorat à la Prusse
pour prix de son alliance; mais, n'espérant guère une alliance
formelle de la part d'une cour aussi timide, il lui proposa de mettre
le Hanovre en dépôt dans ses mains, si elle ne voulait pas le recevoir
à titre de don définitif. Dans tous les cas, elle était obligée d'en
éloigner les troupes belligérantes, et sa neutralité suffisait dès
lors pour couvrir le nord de l'Empire.

Tel fut le plan conçu par Napoléon. Portant ses corps d'armée, par une
marche rapide et imprévue, du Hanovre, de la Hollande, de la Flandre,
au centre de l'Allemagne, passant le Danube au-dessous d'Ulm, séparant
les Autrichiens des Russes, enveloppant les premiers, culbutant les
seconds, s'enfonçant ensuite dans la vallée du Danube jusqu'à Vienne,
et dégageant par ce mouvement Masséna en Italie, il devait avoir
bientôt repoussé les deux principales attaques dirigées contre son
empire. Ses armées victorieuses étant ainsi réunies sous les murs de
Vienne, il n'avait plus à s'inquiéter d'une tentative au midi de
l'Italie, que le général Saint-Cyr d'ailleurs devait rendre vaine, et
d'une autre au nord de l'Allemagne, que la neutralité prussienne
allait gêner de toutes parts.

Jamais aucun capitaine, dans les temps anciens ou modernes, n'avait
conçu, exécuté des plans sur une pareille échelle. C'est que jamais un
esprit plus puissant, plus libre de ses volontés, disposant de moyens
plus vastes, n'avait eu à opérer sur une telle étendue de pays. Que
voit-on en effet la plupart du temps? Des gouvernements irrésolus, qui
délibèrent quand ils devraient agir, des gouvernements imprévoyants,
qui songent à organiser leurs forces quand déjà elles devraient être
sur le champ de bataille, et au-dessous d'eux des généraux
subordonnés, qui peuvent à peine se mouvoir sur le théâtre circonscrit
assigné à leurs opérations. Ici au contraire, génie, volonté,
prévoyance, liberté absolue d'action, tout concourait dans le même
homme au même but. Il est rare que de telles circonstances se
rencontrent; mais quand elles se trouvent réunies, le monde a un
maître.

[En marge: Ordres de marche donnés pour le 27 août.]

[En marge: Marche prescrite au maréchal Bernadotte.]

Dans les derniers jours du mois d'août, les Autrichiens étaient déjà
sur les bords de l'Adige et de l'Inn, les Russes à la frontière de
Gallicie. Il semblait qu'ils dussent surprendre Napoléon; mais il n'en
fut rien. Il donna tous ses ordres à Boulogne dans la journée même du
26 août, avec la recommandation cependant de ne les émettre que le 27,
à dix heures du soir. Il voulait ainsi se ménager toute la journée du
27, avant de renoncer définitivement à sa grande expédition maritime.
Le courrier, parti le 27, ne devait arriver que le 1er septembre à
Hanovre. Le maréchal Bernadotte, déjà prévenu, devait commencer son
mouvement le 2 septembre, avoir assemblé son corps le 6 à Goettingue,
et être rendu à Würzbourg le 20. (Voir la carte nº 28.) Il avait ordre
de réunir dans la place forte d'Hameln l'artillerie enlevée aux
Hanovriens, des munitions de tout genre, les malades, les dépôts de
son corps d'armée, et une garnison de 6 mille hommes commandée par un
officier énergique, sur lequel on pût compter. Cette garnison devait
être approvisionnée pour un an. Si l'on convenait d'un arrangement
avec la Prusse pour le Hanovre, les troupes laissées à Hameln
rejoindraient immédiatement le corps de Bernadotte; sinon, elles
resteraient dans cette place, et la défendraient jusqu'à la mort, dans
le cas où les Anglais feraient une expédition par le Weser, ce que la
neutralité prussienne ne pouvait pas empêcher.--«Je serai, écrivit
Napoléon, aussi prompt que Frédéric, lorsqu'il allait de Prague à
Dresde et à Berlin. J'accourrai bientôt au secours des Français
défendant mes aigles en Hanovre, et je rejetterai dans le Weser les
ennemis qui en seraient venus.»--Bernadotte avait ordre de traverser
les deux Hesses, en disant aux gouvernements de ces deux principautés,
qu'il rentrait en France par Mayence, de forcer le passage s'il était
refusé, de marcher du reste l'argent à la main, de tout payer,
d'observer une exacte discipline.

[En marge: Marche prescrite au général Marmont.]

Le même soir du 27 août, un courrier porta au général Marmont l'ordre
de se mettre en mouvement avec 20 mille hommes et 40 pièces de canon
bien attelées, de suivre les bords du Rhin jusqu'à Mayence, de se
rendre par Mayence et Francfort à Würzbourg. L'ordre devait parvenir à
Utrecht le 30 août. Le général Marmont ayant déjà reçu un premier
avis, devait se mettre en mouvement le 1er septembre, être arrivé à
Mayence le 15 ou le 16, et le 18 ou le 19 à Würzbourg. (Voir la carte
nº 28.) Ainsi, ces deux corps de Hanovre et de Hollande devaient être
rendus au milieu des principautés franconiennes de l'électeur de
Bavière, du 18 au 20 septembre, et y présenter une force de quarante
mille hommes. Comme on avait recommandé à l'électeur de s'enfuir à
Würzbourg, si les Autrichiens essayaient de lui faire violence, il
était assuré de trouver là un secours tout préparé pour sa personne et
pour son armée.

[En marge: Marche prescrite aux quatre corps campés dans les environs
de Boulogne.]

Enfin, le 27 au soir, furent émis les ordres pour les camps
d'Ambleteuse, de Boulogne et de Montreuil. Ces ordres devaient
commencer à s'exécuter le 29 août au matin. Le premier jour, devaient
partir, par trois routes différentes, les premières divisions de
chaque corps, le deuxième jour les secondes divisions, le troisième
jour les dernières. Elles se suivaient par conséquent à vingt-quatre
heures de distance. Les trois routes indiquées étaient, pour le camp
d'Ambleteuse: Cassel, Lille, Namur, Luxembourg, Deux-Ponts, Manheim;
pour le camp de Boulogne: Saint-Omer, Douai, Cambrai, Mézières,
Verdun, Metz, Spire; pour le camp de Montreuil: Arras, la Fère, Reims,
Nancy, Saverne, Strasbourg. Comme il fallait vingt-quatre marches,
l'armée pouvait être transportée tout entière sur le Rhin, entre
Manheim et Strasbourg, du 21 au 24 septembre. Cela suffisait pour
qu'elle y fût en temps utile, car les Autrichiens, voulant garder
quelque mesure, afin de mieux surprendre les Français, étaient restés
au camp de Wels près Lintz, et ne pouvaient dès lors être en ligne
avant Napoléon. D'ailleurs, plus ils s'engageraient sur le haut
Danube, plus ils s'approcheraient de la frontière de France, entre le
lac de Constance et Schaffhouse, plus Napoléon aurait de chance de les
envelopper. Des officiers envoyés avec des fonds, sur les routes que
les troupes devaient parcourir, étaient chargés de faire préparer des
vivres dans chaque lieu d'étape. Des ordres formels, et plusieurs fois
réitérés, comme tous ceux que donnait Napoléon, enjoignaient de
fournir à chaque soldat une capote et deux paires de souliers.

Napoléon, gardant profondément son secret, qui ne fut confié qu'à
Berthier et à M. Daru, dit autour de lui qu'il envoyait 30 mille
hommes sur le Rhin. Il l'écrivit ainsi à la plupart de ses ministres.
Il ne s'ouvrit pas davantage envers M. de Marbois, et se borna à lui
enjoindre de réunir dans les caisses de Strasbourg le plus d'argent
possible, ce qui s'expliquait suffisamment par la nouvelle avouée de
l'envoi de 30 mille hommes en Alsace. Il prescrivit à M. Daru de
partir sur-le-champ pour Paris, de se rendre chez M. Dejean, ministre
du matériel de la guerre, d'expédier de sa propre main tous les ordres
accessoires qu'exigeait le déplacement de l'armée, et de ne pas mettre
un seul commis dans sa confidence. Napoléon voulut rester lui-même six
à sept jours de plus à Boulogne, pour mieux tromper le public sur ses
projets.

[En marge: Précautions prises pour que la marche de l'armée soit
connue le plus tard possible.]

Comme tous ces corps allaient traverser la France, excepté celui du
maréchal Bernadotte, qui devait s'annoncer en Allemagne comme un corps
destiné à repasser la frontière, il faudrait, qu'ils fussent déjà en
pleine marche pour donner des signes de leur présence, que ces signes
fussent transmis à Paris, de Paris à l'étranger, et que bien des jours
s'écoulassent avant que l'ennemi apprît la levée du camp de Boulogne.
D'ailleurs les nouvelles de ces mouvements pouvant s'expliquer par
l'envoi, qu'on ne cachait pas, de 30 mille hommes sur le Rhin,
laisseraient dans le doute les esprits les plus prévoyants, et il y
avait grande chance de se trouver sur le Rhin, le Necker ou le Mein,
quand on serait encore supposé sur les bords de la Manche. Napoléon
fit en même temps partir Murat, ses aides de camp Savary et Bertrand,
pour la Franconie, la Souabe et la Bavière. Ils avaient ordre
d'explorer toutes les routes qui du Rhin aboutissaient au Danube,
d'observer la nature de chacune de ces routes, les positions
militaires qu'on y rencontrait, les moyens de vivre qu'elles
présentaient, enfin tous les points convenables pour traverser le
Danube. Murat devait voyager sous un nom supposé, et, son exploration
terminée, revenir à Strasbourg, afin d'y prendre le commandement des
premières colonnes rendues sur le Rhin.

[En marge: Négociations avec Baden, le Wurtemberg, la Bavière.]

Pour laisser le plus longtemps possible les Autrichiens dans
l'ignorance de ses résolutions, Napoléon recommanda en outre à M. de
Talleyrand de différer le manifeste destiné au cabinet de Vienne, et
ayant pour but de sommer ce cabinet de s'expliquer définitivement. Il
n'en attendait que des mensonges en réponse à ses sommations, et quant
à le convaincre de duplicité à la face de l'Europe, il lui suffisait
de le faire au moment des premières hostilités. Il expédia pour
Carlsruhe M. le général Thiard, passé au service de France depuis la
rentrée des émigrés, et le chargea de négocier une alliance avec le
grand-duché de Baden. Il adressa des offres de même nature au
Wurtemberg, alléguant qu'il prévoyait la guerre, à en juger par les
préparatifs de l'Autriche, mais ne disant jamais à quel point il était
prêt à la commencer. Enfin il ne livra le secret entier de ses projets
qu'à l'électeur de Bavière. Ce malheureux prince, hésitant entre
l'Autriche qui était son ennemie, et la France qui était son amie,
mais l'une proche, l'autre éloignée, se souvenant aussi que dans les
guerres antérieures, constamment foulé par les uns et les autres, il
avait toujours été oublié à la paix, ce malheureux prince ne savait à
qui s'attacher. Il comprenait bien qu'en se donnant à la France il
pourrait espérer des agrandissements de territoire, mais ignorant
encore la levée du camp de Boulogne, il la voyait, à l'époque dont il
s'agit, tout occupée de sa lutte contre l'Angleterre, importunée de
ses alliés d'Allemagne, et n'étant pas en mesure de les secourir.
Aussi ne cessait-il de parler d'alliance à notre ministre, M. Otto,
sans jamais oser conclure. Cet état de choses changea bientôt par
suite des lettres de Napoléon. Celui-ci écrivit directement à
l'électeur, et lui annonça (en lui disant que c'était un secret d'État
confié à son honneur) qu'il ajournait ses projets contre l'Angleterre,
et marchait immédiatement avec 200 mille hommes au centre de
l'Allemagne.--Vous serez secouru à temps, lui mandait-il, et la maison
d'Autriche vaincue sera forcée de vous composer un État considérable
avec les débris de son patrimoine.--Napoléon tenait à gagner cet
électeur, qui comptait 25 mille soldats bien organisés, et qui avait
en Bavière des magasins très-bien fournis. C'était un avantage
important que d'arracher ces 25 mille soldats à la coalition, et de se
les donner à soi. Du reste, le secret n'était pas en péril, car ce
prince éprouvait une véritable haine pour les Autrichiens, et, une
fois rassuré, ne demanderait pas mieux que de se lier à la France.

[En marge: Instructions envoyées à l'armée d'Italie.]

Napoléon s'occupa ensuite de l'armée d'Italie. Il ordonna de réunir
sous les murs de Vérone les troupes dispersées entre Parme, Gênes, le
Piémont, la Lombardie. Il retira le commandement de ces troupes au
maréchal Jourdan, en observant les plus grands ménagements envers ce
personnage, pour lequel il avait de l'estime, mais dont il ne trouvait
pas le caractère au niveau des circonstances, et qui en outre n'avait
aucune connaissance du pays compris entre le Pô et les Alpes. Il lui
promit de l'employer sur le Rhin, où il avait toujours combattu, et
enjoignit à Masséna de partir sans délai. La distance à laquelle était
l'Italie rendait la divulgation de ces ordres peu dangereuse, car elle
ne pouvait être que tardive.

[En marge: Précautions avant de quitter Boulogne, pour mettre la
flottille à l'abri de toute attaque.]

Ces dispositions terminées, il consacra le temps qu'il devait passer
encore à Boulogne, à prescrire lui-même les précautions les plus
minutieuses afin de mettre la flottille à l'abri de toute attaque de
la part des Anglais. Il était naturel de penser que ceux-ci
profiteraient du départ de l'armée pour tenter un débarquement, et
incendier le matériel accumulé dans les bassins. Napoléon, qui ne
renonçait pas à revenir bientôt sur les côtes de l'Océan, après une
guerre heureuse, et qui ne voulait pas d'ailleurs se laisser faire un
outrage aussi grave que l'incendie de la flottille, ordonna les
précautions suivantes aux ministres Decrès et Berthier. Les divisions
d'Étaples et de Wimereux durent être réunies à celles de Boulogne, et
toutes placées dans le fond du bassin de la Liane, hors de la portée
des projectiles de l'ennemi. On ne pouvait en faire autant pour la
flottille hollandaise, qui était à Ambleteuse, mais tout fut disposé
pour que les troupes stationnées à Boulogne pussent accourir sur cet
autre point en deux ou trois heures. Des filets d'une espèce
particulière, attachés à de fortes ancres, empêchaient l'introduction
des machines incendiaires qui auraient pu être lancées sous la forme
de corps flottants.

Trois régiments entiers, y compris leur troisième bataillon, furent
laissés à Boulogne. Il y fut ajouté douze troisièmes bataillons des
régiments partis pour l'Allemagne. Les matelots appartenant à la
flottille furent formés en quinze bataillons de mille hommes chacun.
On les arma de fusils, et on leur donna des officiers d'infanterie
pour les instruire. Ils devaient alternativement faire le service ou à
bord des bâtiments restés à la voile, ou autour de ceux qui étaient
échoués dans le port. Cette réunion de troupes de terre et de mer
présentait une force de trente-six bataillons, commandés par des
généraux et un maréchal, le maréchal Brune, celui qui avait, en 1799,
jeté les Russes et les Anglais à la mer. Napoléon ordonna la
construction de retranchements en terre, tout autour de Boulogne, pour
couvrir la flottille et les immenses magasins qu'il avait formés. Il
voulut que des officiers de choix fussent attachés à chaque position
retranchée, et conservassent toujours le même poste, afin que,
répondant de sa sûreté, ils s'étudiassent sans cesse à en
perfectionner la défense.

Il chargea ensuite M. Decrès d'assembler les officiers de mer, le
maréchal Berthier d'assembler les officiers de terre, d'expliquer aux
uns et aux autres l'importance du poste confié à leur honneur, de les
consoler de rester dans l'inaction tandis que leurs camarades allaient
combattre, de leur promettre qu'ils seraient employés à leur tour,
qu'ils auraient même bientôt la gloire de concourir à l'expédition
d'Angleterre, car après avoir puni le continent de son agression,
Napoléon reparaîtrait aux bords de la Manche, peut-être au printemps
suivant.

[Date: Sept 1805.]

[En marge: Napoléon assiste au départ de l'armée.]

[En marge: Joie des soldats en apprenant qu'ils partent pour une
grande guerre.]

Napoléon assista de sa personne au départ de toutes les divisions de
l'armée. On se ferait difficilement une idée de leur joie, de leur
ardeur, quand elles apprirent qu'elles allaient entreprendre une
grande guerre. Il y avait cinq ans qu'elles n'avaient combattu; il y
en avait deux et demi qu'elles attendaient vainement l'occasion de
passer en Angleterre. Vieux et jeunes soldats, devenus égaux par une
vie commune de plusieurs années, confiants dans leurs officiers,
enthousiastes du chef qui devait les conduire à la victoire, espérant
les plus hautes récompenses sous un régime qui avait mené au trône un
soldat heureux, pleins enfin du sentiment qui à cette époque avait
remplacé tous les autres, l'amour de la gloire, tous, vieux et jeunes,
appelaient de leurs voeux la guerre, les combats, les périls, les
expéditions lointaines. Ils avaient vaincu les Autrichiens, les
Prussiens, les Russes; ils méprisaient tous les soldats de l'Europe,
et n'imaginaient pas qu'il y eût une armée au monde capable de leur
résister. Rompus à la fatigue comme de vraies légions romaines, ils
voyaient sans effroi les longues routes qui devaient les mener à la
conquête du continent. Ils partaient en chantant, en criant _Vive
l'Empereur_! en demandant la plus prochaine rencontre avec l'ennemi.
Sans doute il y avait dans ces coeurs bouillants de courage moins de
pur patriotisme que chez les soldats de quatre-vingt-douze; il y avait
plus d'ambition, mais une noble ambition, celle de la gloire, des
récompenses légitimement acquises, et une confiance, un mépris des
périls et des difficultés, qui constituent le soldat destiné aux
grandes choses. Les volontaires de quatre-vingt-douze voulaient
défendre leur patrie contre une injuste invasion; les soldats aguerris
de 1805 voulaient la rendre la première puissance de la terre.
N'établissons pas de distinctions entre de tels sentiments: il est
beau de courir à la défense de son pays en péril; il est beau
également de se dévouer pour qu'il soit grand et glorieux.

[En marge: Retour de Napoléon à Paris.]

Après avoir vu de ses yeux son armée en marche, Napoléon partit de
Boulogne le 2 septembre, et arriva le 3 à la Malmaison. Personne
n'était informé de ses résolutions; on le croyait toujours occupé de
ses projets contre l'Angleterre; on s'inquiétait seulement des
intentions de l'Autriche, et on expliquait les déplacements de troupes
dont il commençait à être question, par l'envoi déjà publié d'un corps
de 30 mille hommes qui devait surveiller les Autrichiens sur le haut
Rhin.

[En marge: Disposition du public à son égard.]

Le public, ne connaissant pas exactement les faits, ignorant à quel
point une profonde intrigue anglaise avait serré les noeuds de la
nouvelle coalition, reprochait à Napoléon d'avoir poussé l'Autriche à
bout, en mettant la couronne d'Italie sur sa tête, en réunissant Gênes
à l'Empire, en donnant Lucques à la princesse Élisa. On ne cessait pas
de l'admirer, on se trouvait toujours fort heureux de vivre sous un
gouvernement aussi ferme, aussi juste que le sien; mais on lui
reprochait l'amour excessif de ce qu'il faisait si bien, l'amour de la
guerre. Personne ne pouvait croire qu'elle fût malheureuse sous un
capitaine tel que lui, mais on entendait parler de l'Autriche, de la
Russie, d'une partie de l'Allemagne, soldées par l'Angleterre; on ne
savait pas si cette nouvelle lutte serait de courte ou de longue
durée, et on se rappelait involontairement les angoisses des premières
guerres de la Révolution. Toutefois, la confiance l'emportait de
beaucoup sur les autres sentiments; mais un léger murmure
d'improbation, très-sensible pour les fines oreilles de Napoléon, ne
laissait pas de se faire entendre.

[En marge: Détresse financière.]

Ce qui contribuait surtout à rendre plus pénibles les sensations
qu'éprouvait le public, c'était une extrême gêne financière. Des
causes diverses l'avaient produite. Napoléon avait persisté dans son
projet de ne jamais emprunter. «De mon vivant, écrivait-il à M. de
Marbois, je n'émettrai aucun papier.» (Milan, 18 mai 1805.) En effet,
le discrédit produit par les assignats, par les mandats, par toutes
les émissions de papier, durait encore, et tout puissant, tout redouté
qu'était alors l'Empereur des Français, il n'aurait pas fait accepter
une rente de 5 francs pour un capital de plus de 50 francs, ce qui
aurait constitué un emprunt à 10 pour 100. Cependant il résultait de
graves embarras de cette situation, car le pays le plus riche ne
saurait suffire aux charges de la guerre sans en rejeter une partie
sur l'avenir.

[En marge: Budget de l'an XII.]

Nous avons déjà fait connaître l'état des budgets. Celui de l'an XII
(septembre 1803 à septembre 1804) évalué à 700 millions (sans les
frais de perception), s'était élevé à 762. Heureusement les impôts
avaient reçu de la prospérité publique, que la guerre n'interrompait
pas sous ce gouvernement puissant, un accroissement d'environ 40
millions. Le produit de l'enregistrement figurait pour 18 millions,
celui des douanes pour 16, dans cet accroissement du revenu. Il
restait à combler un déficit de 20 et quelques millions.

[En marge: Budget de l'an XIII.]

L'exercice de l'an XIII (septembre 1804 à septembre 1805), qui se
terminait en ce moment, présentait des insuffisances plus grandes
encore. Les constructions navales étant en partie achevées, on avait
cru d'abord que la dépense de cet exercice pourrait être fort réduite.
Quoique celui de l'an XII se fût élevé à 762 millions, on avait espéré
solder celui de l'an XIII avec une somme de 684 millions. Mais les
mois écoulés jusqu'ici révélaient une dépense mensuelle de 60 millions
environ, ce qui supposait une dépense annuelle de 720. On avait, pour
y faire face, les impôts et les ressources extraordinaires. Les
impôts, qui produisaient 500 millions en 1801, s'étaient élevés, par
le seul effet de l'aisance générale, et sans aucun changement dans les
tarifs, à un produit de 560 millions. Les contributions indirectes,
récemment établies, avant rapporté près de 25 millions cette année,
les dons volontaires des communes et des départements, convertis en
centimes additionnels, fournissant encore une vingtaine de millions à
peu près, on était arrivé à 600 millions de revenu permanent. Il
fallait donc trouver 120 millions pour compléter le budget de l'an
XIII. Le subside italien de 22 millions en devait procurer une partie.
Mais le subside espagnol de 48 millions avait cessé en décembre 1804,
par suite de la brutale déclaration de guerre que l'Angleterre avait
faite à l'Espagne. Celle-ci, servant désormais la cause commune par
ses flottes, n'avait plus à la servir par ses finances. Le fonds
américain, prix de la Louisiane, était dévoré. Pour suppléer à ces
ressources, on avait ajouté au subside italien de 22 millions une
somme de 36 millions en nouveaux cautionnements, espèce d'emprunt dont
nous avons expliqué ailleurs le mécanisme, puis une aliénation de
biens nationaux d'une vingtaine de millions, et enfin quelques
remboursements dus par le Piémont, et montant à 6 millions. Le tout
faisait, avec les impôts ordinaires, 684 millions. Restait donc une
insuffisance de 36 à 40 millions pour arriver à 720.

[En marge: Il commence à se former un arriéré d'environ 80 millions.]

Ainsi on était arriéré de 20 millions pour l'an XII, et de 40 pour
l'an XIII. Mais ce n'était pas tout. La comptabilité, encore peu
perfectionnée, ne révélant pas comme aujourd'hui tous les faits à
l'instant même, on venait de découvrir quelques restes de dépenses non
acquittées, et quelques non-valeurs dans les recettes, se rapportant
aux exercices antérieurs, ce qui constituait encore une charge d'une
vingtaine de millions. En additionnant ces divers déficits, 20
millions pour l'an XII, 40 pour l'an XIII, 20 de découverte récente,
on pouvait évaluer à 80 millions environ l'arriéré qui commençait à se
former depuis le renouvellement de la guerre.

[En marge: Moyens de faire face à cet arriéré.]

Différents moyens avaient été employés pour y pourvoir. D'abord on
s'était endetté avec la Caisse d'amortissement. On aurait dû
rembourser à cette caisse, à raison de 5 millions par an, les
cautionnements dont il avait été fait ressource. On aurait dû lui
verser, à raison de 10 millions par an, les 70 millions de la valeur
des biens nationaux, que la loi de l'an IX lui avait attribués pour
compenser l'augmentation de la dette publique. On ne lui avait remis
aucune de ces deux sommes. Il est vrai qu'on l'avait nantie en biens
nationaux, et qu'elle n'était pas un créancier bien exigeant. Le
Trésor lui devait une trentaine de millions à la fin de l'année XIII
(septembre 1805).

On avait trouvé quelques autres ressources dans plusieurs
perfectionnements apportés au service du Trésor. Si l'État n'inspirait
pas en général une grande confiance sous le rapport financier,
certains agents des finances, dans les limites de leur service, en
inspiraient beaucoup. Ainsi le caissier central du Trésor, établi à
Paris, chargé de tous les mouvements de fonds entre Paris et les
provinces, émettait sur lui-même ou sur les comptables ses
correspondants, des traites qui étaient toujours acquittées à bureau
ouvert, parce que les payements s'exécutaient même au milieu de ces
embarras avec une parfaite exactitude. Cette espèce de banque avait pu
mettre en circulation jusqu'à 15 millions de traites acceptées comme
argent comptant.

Enfin une amélioration véritable dans le service des receveurs
généraux avait procuré une ressource à peu près égale. Pour les
contributions directes, reposant sur la terre et les propriétés
bâties, dont la valeur était connue d'avance, et l'échéance fixe comme
une rente, on faisait souscrire à ces comptables des effets payables
mois par mois à leur caisse, sous le titre souvent rappelé
d'_Obligations des receveurs généraux_. Mais pour les contributions
indirectes, qui s'acquittent irrégulièrement, au fur et à mesure des
consommations ou des transactions sur lesquelles elles reposent, on
attendait que le produit fût réalisé pour tirer sur les receveurs
généraux des effets appelés _Bons à vue_. Ils jouissaient ainsi de
cette partie des fonds de l'État pendant environ cinquante jours. Il
fut établi qu'à l'avenir le Trésor tirerait d'avance sur eux, et tous
les mois, des mandats pour les deux tiers de la somme connue des
contributions indirectes (cette somme était de 190 millions), que le
dernier tiers resterait dans leurs mains pour faire face aux
variations des rentrées, et n'arriverait au Trésor que par la forme
anciennement usitée des _bons à vue_. Ce versement plus prompt d'une
partie des fonds de l'État répondait à un secours d'environ 15
millions.

Ainsi en s'endettant avec la Caisse d'amortissement, en créant les
traites du caissier central du Trésor, en accélérant certaines
rentrées, on avait trouvé des ressources pour une soixantaine de
millions. Si on suppose le déficit de 80 ou 90, il devait manquer
encore une trentaine de millions. On y avait suffi, soit en
s'arriérant avec les fournisseurs, c'est-à-dire avec la fameuse
compagnie des _Négociants réunis_, dont on ne payait pas les
fournitures exactement, soit en escomptant d'avance une somme
d'_obligations des receveurs généraux_ plus grande qu'on ne l'aurait
dû.

Napoléon, qui ne voulait pas s'engager trop avant dans cette voie de
l'arriéré, avait imaginé, pendant qu'il se trouvait en Italie, une
opération qui, selon lui, n'avait rien de commun avec une émission de
papier. Des 300 ou 400 millions de biens nationaux existant en 1800,
il ne restait rien en 1805, non pas qu'on eût dépensé tout entière
cette précieuse valeur, mais, au contraire, parce que dans le but de
la conserver, on en avait fait la dotation de la Caisse
d'amortissement, du Sénat, de la Légion d'honneur, des Invalides, de
l'Instruction publique. Les quelques portions qu'on voyait figurer
encore dans les budgets composaient un dernier reste qu'on livrait à
la Caisse d'amortissement en acquittement de ce qu'on lui devait et de
ce qu'on ne lui payait pas. Napoléon eut l'idée de reprendre à la
Légion d'honneur et au Sénat les domaines nationaux qu'il leur avait
attribués, de leur donner en place des rentes, et de disposer de ces
domaines pour une opération avec les fournisseurs. Effectivement, on
délivra des rentes au Sénat et à la Légion d'honneur en échange de
leurs immeubles. Pour 1,000 francs de revenu en terres, on leur
accorda 1,750 francs de revenu en rentes, afin de compenser la
différence entre le prix des unes et des autres. Le Sénat et la Légion
d'honneur y gagnèrent ainsi une augmentation de dotation annuelle. On
reprit ensuite les biens nationaux, et on commença à en livrer aux
fournisseurs à un prix convenu. Ceux-ci, obligés d'emprunter à des
capitalistes qui leur prêtaient les fonds dont ils avaient besoin,
trouvaient dans les immeubles un gage à l'aide duquel ils obtenaient
du crédit, et se procuraient le moyen de continuer leur service. Ce
fut la Caisse d'amortissement qu'on chargea de toute cette opération,
et qui prit sur les rentes rachetées la somme nécessaire pour
indemniser le Sénat et la Légion d'honneur. L'État à son tour dut la
dédommager en créant à son profit une somme de rentes correspondante à
celle dont elle venait de se dépouiller. C'est avec ces divers
expédients, les uns légitimes comme les améliorations de service, les
autres fâcheux comme les retards de payement aux fournisseurs et la
reprise des biens donnés à divers établissements, c'est avec ces
expédients, disons-nous, qu'on était parvenu à faire face au déficit
qui s'était produit depuis deux années. De notre temps la dette
flottante, à laquelle on pourvoit avec les _bons royaux_, permettrait
de supporter une charge quatre ou cinq fois plus considérable.

[En marge: Situation embarrassée du commerce.]

[En marge: Disette de numéraire.]

[En marge: Causes de cette disette.]

Tout cela n'eût présenté qu'un médiocre embarras, si la situation du
commerce eut été bonne; mais il n'en était pas ainsi. Les négociants
français, en 1802, croyant à la durée de la paix maritime, s'étaient
engagés dans des opérations considérables, et avaient fait des
expéditions pour tous les pays. La conduite violente de l'Angleterre,
courant sur notre pavillon avant aucune déclaration de guerre, leur
avait causé des pertes immenses. Beaucoup de maisons avaient dissimulé
leur détresse, et, en se résignant à de grands sacrifices, en s'aidant
les unes les autres de leur crédit, avaient supporté le premier coup.
Mais la nouvelle secousse résultant de la guerre continentale devait
achever leur ruine. Déjà les banqueroutes commençaient dans les
principales places de commerce, et y produisaient un trouble général.
Ce n'était pas là l'unique cause de gêne dans les affaires. Depuis la
chute des assignats, le numéraire, quoiqu'il eût promptement reparu,
était toujours demeuré insuffisant, par une cause facile à comprendre.
Le papier-monnaie, tout en étant discrédité dès le premier jour de son
émission, avait néanmoins fait l'office de numéraire, pour une partie
quelconque des échanges, et avait expulsé de France une partie des
espèces métalliques. La prospérité publique, subitement restaurée sous
le Consulat, n'avait cependant pas assez duré pour ramener l'or et
l'argent sortis du pays. On en manquait dans toutes les transactions.
S'en procurer était à cette époque l'un des soucis constants du
commerce. La Banque de France, qui avait pris un rapide développement,
parce qu'elle fournissait au moyen de ses billets parfaitement
accrédités un supplément de numéraire, la Banque de France avait la
plus grande peine à maintenir dans ses caisses une réserve métallique
proportionnée à l'émission de ses billets. Elle avait fait, sous ce
rapport, de louables efforts, et tiré d'Espagne une somme énorme de
piastres. Malheureusement une voie d'écoulement ouverte alors au
numéraire en laissait échapper autant qu'on pouvait en amener, c'était
le payement des denrées coloniales. Autrefois, c'est-à-dire en 1788 et
1789, quand nous possédions Saint-Domingue, la France retirait de ses
colonies, en sucre, café et autres produits coloniaux, jusqu'à 220
millions de francs par an, dont elle consommait 70 ou 80, et exportait
jusqu'à 150, particulièrement sous forme de sucre raffiné. Si on songe
à la différence des valeurs entre ce temps et le nôtre, différence qui
est du double au moins, on jugera quelle immense source de prospérité
se trouvait tarie. Il fallait aller chercher hors de chez nous et
recevoir de nos propres ennemis les denrées coloniales que vingt ans
auparavant nous vendions à toute l'Europe. Une portion considérable de
notre numéraire était transportée à Hambourg, Amsterdam, Gênes,
Livourne, Venise, Trieste, pour payer les sucres et les cafés que les
Anglais y faisaient entrer par le commerce libre ou par la
contrebande. On envoyait en Italie fort au delà des 22 millions que
nous payait cette contrée. Tous les commerçants du temps se
plaignaient de cet état de choses, et ce sujet était journellement
discuté à la Banque par les négociants les plus éclairés de France.

[En marge: Commerce des piastres avec l'Espagne.]

[En marge: La gêne produite par le défaut de numéraire se communique
même à l'Angleterre.]

C'était à l'Espagne que toute l'Europe avait l'habitude de demander
des métaux. Cette célèbre nation, à laquelle Colomb avait procuré des
siècles d'une riche et fatale oisiveté, en lui ouvrant les mines de
l'Amérique, s'était laissé obérer à force d'ignorance et de désordre.
Les malheurs de la guerre s'ajoutant à une mauvaise administration,
elle était alors la plus gênée des puissances, et donnait le spectacle
toujours si triste du riche réduit à la misère. Les galions, arrêtés
par la marine anglaise, faisaient faute non-seulement à l'Espagne,
mais à toute l'Europe. Bien que la sortie des piastres fût interdite
dans la Péninsule, la France les en faisait sortir par la contrebande,
grâce à une longue contiguïté de territoire, et les pays voisins les
emportaient souvent de France par le même moyen. Ce commerce interlope
était aussi établi, aussi étendu qu'un commerce licite. Mais il était
à cette époque fort contrarié par l'interruption des arrivages
d'Amérique, et, chose singulière, l'Angleterre elle-même en souffrait.
Habituée à puiser aux sources de la France et de l'Espagne, elle
subissait la privation commune dont elle était la cause. L'argent qui
s'accumulait dans les caves des gouverneurs espagnols du Mexique et du
Pérou ne venait plus ni à Cadix, ni à Bayonne, ni à Paris, ni à
Londres. L'Angleterre manquait de métaux pour tous les besoins, mais
surtout pour le payement de la coalition européenne, car les denrées
coloniales et les marchandises qu'elle fournissait soit à la Russie,
soit à l'Autriche, ne suffisaient plus pour acquitter les subsides
qu'elle avait pris l'engagement de leur fournir. M. Pitt avait
lui-même allégué cette raison pour contester aux puissances coalisées
une partie des sommes qu'elles exigeaient. Après avoir donné presque
pour rien des masses énormes de sucre et de café aux coalisés, le
cabinet britannique leur envoyait, au lieu d'argent, des billets de la
banque d'Angleterre. On venait d'en trouver dans les mains des
officiers autrichiens.

[En marge: Spéculation imaginée par la compagnie des NÉGOCIANTS
RÉUNIS.]

Telles étaient les causes principales de la détresse commerciale et
financière. Si la compagnie des _Négociants réunis_, qui faisait alors
toutes les affaires du Trésor, fourniture des vivres, escompte des
_obligations_, escompte du subside espagnol, s'était bornée au service
dont elle était chargée, bien qu'avec peine elle aurait pu en
supporter le fardeau. Elle ne trouvait plus à escompter à 1/2 pour 100
par mois (6 pour 100 par an) les _obligations des receveurs généraux_;
c'est tout au plus si elle trouvait des capitalistes qui les lui
escomptassent à elle-même à 3/4 pour 100 par mois (9 pour 100 par an),
ce qui l'exposait à une perte énorme. Toutefois le Trésor, en
transigeant avec elle et en l'indemnisant de l'usure exercée par les
capitalistes, aurait eu le moyen de lui faciliter la continuation de
son service. Mais son principal directeur, M. Ouvrard, avait basé sur
cette situation un plan immense, fort ingénieux assurément, fort
avantageux même, si ce plan avait joint au mérite de l'invention le
mérite plus nécessaire encore de la précision du calcul. Ainsi qu'on
l'a vu, les trois contractants qui formaient la compagnie des
_Négociants réunis_ s'étaient partagé les rôles. M. Desprez, ancien
garçon de caisse, enrichi par une rare habileté dans le commerce du
papier, était chargé de l'escompte des valeurs du Trésor. M.
Vanlerberghe, fort entendu dans le commerce du blé, était chargé de la
fourniture des vivres. M. Ouvrard, le plus hardi des trois, le plus
fertile en ressources, s'était réservé les grandes spéculations. Ayant
accepté de la France les valeurs avec lesquelles l'Espagne payait son
subside, et ayant promis de les escompter, ce qui avait séduit M. de
Marbois, il avait été amené à l'idée de nouer de grandes relations
avec l'Espagne, cette souveraine du Mexique et du Pérou, des mains de
laquelle sortaient les métaux, objet de l'ambition universelle. Il
s'était rendu à Madrid, où il avait trouvé une cour attristée par la
guerre, par la fièvre jaune, par une disette affreuse et par les
exigences de Napoléon, dont elle était la débitrice. Rien de tout cela
n'avait paru surprendre ou embarrasser M. Ouvrard. Il avait charmé par
sa facilité, par son assurance, les vieilles gens qui régnaient à
l'Escurial, comme il avait charmé M. de Marbois lui-même, en lui
procurant les ressources que celui-ci ne savait pas trouver. Il avait
offert d'abord d'acquitter le subside dû à la France pour la fin de
1803, et pour toute l'année 1804, ce qui était un premier soulagement
qui venait fort à propos. Puis il avait fourni quelques secours
immédiats d'argent, dont la cour éprouvait un pressant besoin. Il
s'était chargé en outre de faire arriver des blés dans les ports
d'Espagne, et de procurer aux escadres espagnoles les vivres dont
elles manquaient. Tous ces services avaient été agréés avec une vive
reconnaissance. M. Ouvrard avait écrit sur-le-champ à Paris, et par M.
de Marbois, dont il possédait la faveur, il avait obtenu la
permission, ordinairement refusée, de laisser sortir de France
quelques chargements de blé pour les envoyer en Espagne. Ces arrivages
subits avaient mis un terme à l'accaparement des grains dans les ports
de la Péninsule, et en faisant cesser la disette, qui consistait
plutôt dans une élévation factice des prix que dans le défaut des
céréales, M. Ouvrard avait soulagé comme par enchantement les plus
poignantes misères du peuple espagnol. Il n'en fallait pas tant pour
séduire et entraîner les administrateurs peu clairvoyants de
l'Espagne.

[En marge: Traité de la compagnie des NÉGOCIANTS RÉUNIS avec la cour
d'Espagne.]

On se demande naturellement avec quelles ressources la cour de Madrid
pouvait payer M. Ouvrard de tous les services qu'elle en recevait. Le
moyen était simple. M. Ouvrard voulait qu'on lui abandonnât
l'extraction des piastres du Mexique. Il obtint, en effet, le
privilége de les tirer des colonies espagnoles au prix de 3 francs 75
centimes, tandis qu'elles valaient en France, en Hollande, en Espagne,
5 francs au moins. C'était un bénéfice extraordinaire, mais bien
mérité assurément, si M. Ouvrard parvenait à tromper les croisières
anglaises et à transporter du nouveau monde dans l'ancien ces métaux
devenus si précieux. L'Espagne, qui succombait sous la misère, était
très-heureuse, avec l'abandon du quart de ses richesses, de réaliser
les trois autres quarts. Les fils de famille oisifs et prodigues ne
traitent pas toujours aussi avantageusement avec les intendants qui
rançonnent leur prodigalité.

[En marge: Moyen employé pour faire venir les piastres du Mexique.]

[En marge: Situation difficile de la Banque de France.]

Mais comment faire venir ces piastres malgré M. Pitt et les flottes
anglaises? M. Ouvrard ne fut pas plus embarrassé de cette difficulté
que des autres. Il imagina de se servir de M. Pitt lui-même, au moyen
de la plus singulière des combinaisons. Il y avait des maisons
hollandaises, celle de M. Hope notamment, qui étaient établies à la
fois en Hollande et en Angleterre. Il eut l'idée de leur vendre des
piastres espagnoles à un prix qui assurait encore à sa compagnie un
bénéfice assez considérable. C'était à ces maisons à obtenir de M.
Pitt qu'il les laissât venir du Mexique. Comme M. Pitt en avait besoin
pour son propre compte, il était possible que, dans le désir de s'en
procurer, il en laissât passer une certaine somme, quoiqu'il sût qu'il
devait la partager avec ses ennemis. C'était une espèce de contrat
tacite dont les maisons hollandaises associées des maisons anglaises
devaient être les intermédiaires. L'expérience prouva plus tard que ce
contrat était réalisable pour une partie, sinon pour le tout. M.
Ouvrard songea aussi à se servir des maisons américaines, qui, avec sa
délégation et grâce au pavillon neutre, pouvaient aller chercher des
piastres dans les colonies espagnoles pour les rapporter en Europe.
Mais la question était de savoir combien M. Pitt laisserait passer de
ces piastres, combien les Américains pourraient en transporter à la
faveur de la neutralité. Si on avait eu du temps, une pareille
spéculation aurait pu réussir, rendre d'importants services à la
France et à l'Espagne, et procurer à la compagnie d'abondants et
légitimes profits. Malheureusement les besoins étaient bien urgents.
Sur 80 ou 90 millions d'arriéré, auxquels il fallait que le Trésor
français fit face avec des expédients, il y avait 30 millions environ
qu'il devait à la compagnie des _Négociants réunis_, et qu'il lui
payait avec des immeubles. Elle avait donc à supporter cette première
charge. Elle avait à fournir en outre à ce même Trésor français la
valeur d'une année au moins du subside espagnol, c'est-à-dire 40 à 50
millions; elle avait à lui escompter les _obligations des receveurs
généraux_; elle avait enfin à payer les blés envoyés dans les ports de
la Péninsule, et les vivres procurés aux flottes espagnoles. C'était
là une situation qui ne permettait guère d'attendre le succès de
spéculations hasardeuses et lointaines. Jusqu'à ce succès la compagnie
était réduite à vivre d'expédients. Elle avait engagé à des prêteurs
les immeubles reçus en payement. Ayant réussi, grâce à la complaisance
de M. de Marbois, à se saisir presque complétement du portefeuille du
Trésor, elle y puisait à pleines mains des _obligations des receveurs
généraux_, qu'elle confiait à des capitalistes prêtant leur argent sur
gage, à un prix usuraire. Elle faisait escompter une partie de ces
mêmes _obligations_ par la Banque de France, qui, entraînée par son
intimité avec le gouvernement, ne refusait rien de ce qui était
réclamé au nom du service public. La compagnie recevait la valeur de
ces escomptes en billets de la Banque, et la situation se résolvait
dès lors en une émission, chaque jour plus considérable, de ces
billets. Mais la réserve métallique n'augmentant pas en proportion de
la masse des billets émis, il en résultait un véritable danger; et
c'était la Banque en réalité qui allait bientôt supporter le poids des
embarras de tout le monde. Aussi des voix, s'étaient-elles élevées
dans le sein du conseil de régence, pour demander qu'on mît un terme
aux secours accordés à M. Desprez, représentant de la compagnie des
_Négociants réunis_. Mais d'autres voix moins prudentes et plus
patriotiques, celle de M. Perregaux surtout, s'étaient prononcées
contre une telle proposition, et avaient fait accorder les secours
réclamés par M. Desprez.

Le Trésor français, le Trésor espagnol, la compagnie des _Négociants
réunis_ qui leur servait de lien, se conduisaient comme ces maisons
embarrassées, qui se prêtent leur signature, et s'aident les unes les
autres d'un crédit qu'elles n'ont pas. Mais il faut reconnaître que le
Trésor français était la moins gênée de ces trois maisons associées,
et qu'il était exposé à souffrir beaucoup d'une pareille communauté
d'affaires; car, au fond, c'était avec ses seules ressources,
c'est-à-dire avec les _obligations des receveurs généraux_ escomptées
par la Banque, qu'on faisait face à tous les besoins, et qu'on
nourrissait les armées espagnoles aussi bien que les armées
françaises. Au surplus le secret de cette situation extraordinaire
n'était pas connu. Les associés de M. Ouvrard, dont les engagements
avec lui n'ont jamais été bien définis, quoique ces engagements aient
été le sujet de longs procès, ne savaient pas eux-mêmes toute
l'étendue du fardeau qui allait peser sur eux. Éprouvant déjà beaucoup
de gêne, ils appelaient M. Ouvrard à grands cris, et ils lui avaient
fait donner par M. de Marbois l'ordre de revenir immédiatement à
Paris. M. de Marbois, peu capable de juger par ses yeux de tous les
détails d'un vaste maniement de fonds, trompé de plus par un commis
infidèle, ne soupçonnait pas à quel point les ressources du Trésor
étaient abandonnées à la compagnie. Napoléon lui-même, quoiqu'il
étendît sur toutes choses son infatigable vigilance, ne voyant dans
les services qu'une insuffisance réelle d'une soixantaine de millions,
à laquelle on pouvait suppléer avec des biens nationaux et divers
expédients, ignorant la confusion qui s'était établie entre les
opérations du Trésor et celles des _Négociants réunis_, ne saisissait
pas la véritable cause des embarras et des inquiétudes qui
commençaient à se produire. Il attribuait la gêne dont on souffrait
partout aux fausses spéculations du commerce français, à l'usure que
les possesseurs de capitaux cherchaient à exercer, et se plaignait des
gens d'affaires à peu près comme il se plaignait des idéologues quand
il rencontrait des idées qui le contrariaient. Quoi qu'il en soit, il
ne voulait pas qu'on tirât de cet état de choses des objections à
l'exécution de ses ordres. Il avait demandé 12 millions en espèces à
Strasbourg, et les avait demandés si impérieusement qu'on avait eu
recours aux moyens les plus extrêmes pour les trouver. Il avait exigé
10 autres millions en Italie, et la compagnie, réduite à les acheter à
Hambourg, les faisait passer à Milan soit en argent, soit en or, en
traversant le Rhin et les Alpes. Napoléon, d'ailleurs, comptait avoir
frappé de tels coups avant quinze ou vingt jours, qu'il aurait mis un
terme à tous les embarras.--Avant quinze jours, disait-il, j'aurai
battu les Russes, les Autrichiens et les joueurs à la baisse.--

[En marge: Levée de la conscription, et organisation des réserves.]

Ces ressources bien ou mal obtenues du Trésor, il s'occupa de la
conscription et de l'organisation de sa réserve. Le contingent annuel
se divisait alors en deux moitiés de 30 mille hommes chacune, la
première appelée à un service actif, la seconde laissée dans le sein
de la population, mais pouvant être réunie sous les drapeaux sur un
simple appel du gouvernement. Il restait encore une grande partie du
contingent des années IX, X, XI, XII et XIII. C'étaient des hommes
d'un âge fait, dont le gouvernement pouvait disposer par décret.
Napoléon les appela tous; mais il voulut en outre devancer la levée de
l'an XIV, comprenant les individus qui devaient atteindre l'âge requis
du 23 septembre 1805 au 23 septembre 1806; et comme le calendrier
grégorien allait être remis en usage au 1er janvier suivant, il fit
ajouter à cette levée les jeunes gens qui auraient atteint l'âge légal
du 23 septembre au 31 décembre 1806. Il résolut donc de comprendre en
une seule levée de 15 mois tous les conscrits auxquels la loi serait
applicable, depuis le mois de septembre 1805 jusqu'au mois de décembre
1806. Cette mesure devait lui fournir 80 mille hommes, dont les
derniers ne compteraient pas tout à fait vingt ans révolus. Mais il
ne songeait pas à les employer tout de suite à un service de guerre.
Il se proposait de les préparer au métier des armes en les plaçant
dans les troisièmes bataillons, qui composaient le dépôt de chaque
régiment. Ces hommes auraient ainsi un an ou deux, soit pour
s'instruire, soit pour se renforcer, et fourniraient dans quinze ou
dix-huit mois d'excellents soldats, presque aussi bien formés que ceux
du camp de Boulogne. C'était là une combinaison bonne à la fois pour
la santé des hommes et pour leur instruction militaire, car le
conscrit de 20 ans, s'il entre immédiatement en campagne, va bientôt
finir à l'hôpital. Mais cette combinaison n'était possible qu'à un
gouvernement qui, ayant une armée tout organisée à présenter à
l'ennemi, n'avait besoin du contingent annuel qu'à titre de réserve.

[En marge: Le Corps législatif n'étant pas assemblé, on s'adresse au
Sénat pour légaliser la levée de la conscription.]

Le Corps législatif n'étant pas assemblé, il fallait perdre du temps
pour le convoquer. Napoléon ne consentit point à un tel retard, et
imagina de s'adresser au Sénat, en se fondant sur deux motifs: le
premier, l'irrégularité d'un contingent qui comprenait plus de douze
mois, et quelques conscrits de moins de 20 ans; le second, l'urgence
des circonstances. On sortait de la légalité en agissant ainsi, car le
Sénat ne pouvait voter ni la contribution en argent, ni la
contribution en hommes. Il était chargé de fonctions d'un autre ordre,
comme d'empêcher l'adoption des lois inconstitutionnelles, de remplir
les lacunes de la Constitution, et de veiller sur les actes du
gouvernement entachés d'arbitraire. Au Corps législatif seul
appartenait le vote des impôts et des levées d'hommes. C'était une
faute que de violer cette Constitution, déjà si flexible, et de la
rendre par trop illusoire, en négligeant si facilement d'en observer
les formes. C'était une autre faute de ne pas ménager davantage
l'emploi du Sénat, dont on avait fait la ressource ordinaire de tous
les cas difficiles, et d'indiquer trop clairement que l'on comptait
sur sa docilité beaucoup plus que sur celle du Corps législatif.
L'archichancelier Cambacérès n'aimant pas les excès de pouvoir qui
n'étaient pas indispensables, fit ces remarques, et soutint qu'il
faudrait au moins, pour l'observation des formes, attribuer par une
mesure organique le vote des contingents au Sénat. Napoléon, qui, sans
méconnaître les vues de prudence, les remettait à un autre temps quand
il était pressé, ne voulut ni poser de règle générale, ni différer la
levée du contingent. En conséquence, il ordonna de préparer pour la
levée de la conscription de 1806 un sénatus-consulte fondé sur deux
considérations extraordinaires: l'irrégularité du contingent,
embrassant plus d'une année entière, et l'urgence des circonstances,
qui ne permettait pas d'attendre la réunion du Corps législatif.

[En marge: Emploi des gardes nationales.]

Il songea également à recourir aux gardes nationales instituées en
vertu des lois de 1790, 1791 et 1795. Cette troisième coalition ayant
tous les caractères des deux premières, bien que les temps fussent
changés, bien que l'Europe en voulût moins aux principes de la France,
et beaucoup plus à sa grandeur, il pensait que la nation devait à son
gouvernement un concours aussi énergique, aussi unanime qu'autrefois.
Il ne pouvait pas attendre le même élan, car le même enthousiasme
révolutionnaire ne subsistait plus; mais il pouvait compter sur une
parfaite soumission à la loi de la part des citoyens, et sur un
profond sentiment d'honneur chez ceux d'entre eux que la loi
appellerait. Il ordonna donc la réorganisation des gardes nationales,
mais en s'attachant à les rendre plus obéissantes et plus militaires.
Pour cela il fit préparer un sénatus-consulte, qui l'autorisait à
régler leur organisation par des décrets impériaux. Il résolut de
s'attribuer la nomination des officiers, et de réunir dans les
compagnies de chasseurs et de grenadiers la portion la plus jeune et
la plus guerrière de la population. Il la destinait à la défense des
places fortes et à certaines réunions accidentelles sur les points
menacés, tels que Boulogne, Anvers, la Vendée.

[En marge: Organisation des dépôts au moyen de la conscription.]

Ces divers éléments furent disposés de la manière suivante. Près de
200 mille soldats marchaient en Allemagne; 70 mille défendaient
l'Italie; vingt et un bataillons d'infanterie, plus quinze bataillons
de marine, gardaient Boulogne. On a déjà vu que les régiments étaient
composés de trois bataillons, deux de guerre, un de dépôt, ce dernier
chargé de recevoir les soldats malades ou convalescents, d'instruire
les conscrits. Déjà un certain nombre de ces troisièmes bataillons
avaient été placés à Boulogne. Tous les autres furent établis de
Mayence à Strasbourg. On dirigea vers ces trois points les hommes
restant à lever sur les années IX, X, XI, XII, XIII, et les 80 mille
conscrits de 1806. Ils devaient être versés dans les troisièmes
bataillons, pour s'y exercer et y acquérir des forces. Les plus âgés,
lorsqu'ils seraient formés, viendraient plus tard, organisés en corps
de marche, remplir les vides que la guerre aurait opérés dans les
rangs de l'armée. C'était une réserve de 150 mille hommes au moins,
gardant la frontière, et assurant le recrutement des corps. Les gardes
nationales, appuyant cette réserve, devaient être organisées dans le
Nord et l'Ouest pour accourir à la défense des côtes, surtout pour se
rendre à Boulogne ou Anvers, si les Anglais essayaient de brûler la
flottille, ou de détruire les chantiers élevés sur l'Escaut. Déjà le
maréchal Brune avait été chargé de commander à Boulogne. Le maréchal
Lefebvre dut commander à Mayence, le maréchal Kellermann à Strasbourg.
Ces nominations attestaient le tact parfait de Napoléon. Le maréchal
Brune avait une réputation acquise en 1799, pour avoir repoussé une
descente des Russes et des Anglais. Les maréchaux Lefebvre et
Kellermann, vieux soldats, qui avaient reçu pour prix de leurs
services une place au Sénat et le bâton de maréchal honoraire, étaient
propres à veiller à l'organisation de la réserve, pendant que leurs
compagnons d'armes, plus jeunes, feraient la guerre active. Ils
devenaient en même temps l'occasion d'une dérogation à la loi qui
interdisait aux sénateurs les fonctions publiques. Cette loi
déplaisait fort au Sénat, et on y dérogeait très-adroitement, en
appelant quelques-uns de ses membres à former l'arrière-ban de la
défense nationale.

[En marge: Séance impériale au Sénat.]

[En marge: Froideur du peuple de Paris.]

[En marge: Organisation du gouvernement en l'absence de Napoléon.]

Ces dispositions terminées, Napoléon fit porter au Sénat les mesures
que nous venons d'énumérer, et les présenta lui-même dans une séance
impériale, tenue au Luxembourg le 23 septembre. Il y parla en termes
précis et fermes de la guerre continentale qui venait de le
surprendre, tandis qu'il était occupé de l'expédition d'Angleterre,
des explications demandées à l'Autriche, des réponses ambiguës de
cette cour, de ses mensonges aujourd'hui démontrés, puisque ses armées
avaient passé l'Inn, le 8 septembre, au moment même où elle protestait
le plus fortement de son amour pour la paix. Il fit appel au
dévouement de la France, et promit d'avoir anéanti bientôt la nouvelle
coalition. Les sénateurs lui donnèrent de grandes marques
d'assentiment, bien qu'au fond du coeur ils attribuassent aux réunions
d'États opérées en Italie la nouvelle guerre continentale. Dans les
rues que le cortége impérial eut à parcourir, du Luxembourg aux
Tuileries, l'enthousiasme populaire, comprimé par la souffrance, fut
moins expressif que de coutume. Napoléon s'en aperçut, en fut piqué,
et en témoigna quelque humeur à l'archichancelier Cambacérès. Il y
voyait une injustice du peuple parisien envers lui; mais il parut en
prendre son parti, se promettant d'exciter bientôt des cris
d'enthousiasme, plus grands, plus vifs que ceux qui avaient retenti
tant de fois à ses oreilles, et il reporta sa pensée, qui n'avait le
temps de séjourner sur aucun sujet, vers les événements qui se
préparaient aux bords du Danube. Pressé de partir, il fit un règlement
pour l'organisation du gouvernement en son absence. Son frère Joseph
eut la mission de présider le Sénat; son frère Louis, en qualité de
connétable, dut s'occuper des levées d'hommes et de la formation des
gardes nationales. L'archichancelier Cambacérès fut chargé de la
présidence du Conseil d'État. Toutes les affaires devaient être
traitées dans un Conseil composé des ministres et des grands
dignitaires, présidé par le grand électeur Joseph. Il fut établi que
par des courriers partant tous les jours on ferait parvenir à Napoléon
un rapport sur chaque affaire, avec l'avis personnel de
l'archichancelier Cambacérès. Celui-ci, craignant que Joseph
Bonaparte, présidant le Conseil du gouvernement, ne fut blessé du rôle
de critique suprême attribué à l'un des membres de ce Conseil, en fit
l'observation à Napoléon. Mais Napoléon l'interrompit brusquement, en
lui disant que, pour ménager les vanités, il ne voulait pas se priver
des lumières les plus précieuses pour lui. Il persista. Ses décisions
devaient revenir à Paris à la suite du rapport envoyé par
l'archichancelier. Il n'y avait que les cas d'urgence dans lesquels le
Conseil fut autorisé à devancer la volonté de l'Empereur, et à donner
des ordres, que chaque ministre exécutait sous sa responsabilité
personnelle. Ainsi Napoléon se réservait la décision de toutes choses,
même en son absence, et faisait de l'archichancelier Cambacérès l'oeil
de son gouvernement pendant qu'il serait loin du centre de l'Empire.

[En marge: Départ de Napoléon pour l'armée.]

Tout ce qui l'entourait le vit partir avec chagrin. On n'avait pas le
secret de son génie, on ne savait pas combien il abrégerait la
guerre. On craignait qu'elle ne fût longue, et on était assuré qu'elle
serait sanglante. On se demandait quel serait le sort de la France si
une pareille tête venait à être frappée par le boulet qui perça la
poitrine de Turenne, ou par la balle qui brisa le front de Charles
XII. D'ailleurs ceux qui l'approchaient, tout brusque, tout absolu
qu'il était, ne pouvaient s'empêcher de le chérir. Ce fut donc avec un
vif regret qu'ils le virent s'éloigner. Il consentit à être accompagné
jusqu'à Strasbourg par l'Impératrice, qui lui était toujours plus
attachée, à mesure qu'elle avait plus de craintes pour la durée de son
union avec lui. Il emmenait le maréchal Berthier, laissant à M. de
Talleyrand l'ordre de suivre le quartier général à une certaine
distance et avec quelques commis. Parti le 24 de Paris, Napoléon était
arrivé le 26 à Strasbourg.

[En marge: Arrivée de l'armée au centre de l'Allemagne.]

Déjà, au grand étonnement de l'Europe, l'armée, qui vingt jours
auparavant se trouvait sur les bords de l'Océan, était au centre de
l'Allemagne, sur les bords du Mein, du Necker et du Rhin. Jamais
marche plus secrète, plus rapide, n'avait eu lieu dans aucun temps.
Les têtes de colonne s'apercevaient partout, à Würzbourg, à Mayence, à
Strasbourg. La joie des soldats était au comble, et quand ils voyaient
Napoléon, ils l'accueillaient par les cris de _Vive l'Empereur!_ mille
fois répétés. Cette foule innombrable de troupes d'infanterie,
d'artillerie, de cavalerie, subitement réunies; ces convois de vivres,
de munitions, formés à la hâte; ces longues files de chevaux, achetés
en Suisse et en Souabe; tous ces mouvements enfin d'une armée qu'on
n'attendait pas quelques jours auparavant, et qui était subitement
apparue, présentaient un spectacle unique, relevé encore par la
présence d'une cour militaire à la fois sévère et brillante, et par
une immense affluence de curieux accourus pour voir l'Empereur des
Français partant pour la guerre.

[En marge: Efforts de la coalition pour devancer Napoléon.]

La coalition s'était hâtée de son côté, mais elle n'était pas si bien
préparée que Napoléon, et surtout pas si active, quoique animée des
passions les plus ardentes. Il avait été convenu entre les puissances
coalisées qu'elles porteraient leurs forces principales vers le Danube
avant l'hiver, afin que Napoléon ne pût pas profiter de la difficulté
des communications pendant la mauvaise saison, pour écraser l'Autriche
isolée de ses alliés. Tous les ordres de mouvement avaient donc été
donnés pour la fin d'août et le commencement de septembre. En agissant
ainsi, les coalisés croyaient être fort en avance sur Napoléon, et se
flattaient de pouvoir commencer les hostilités au moment qu'ils
jugeraient le plus opportun. Ils ne s'attendaient pas à trouver les
Français rendus sitôt sur le théâtre de la guerre.

[En marge: Rassemblement des forces russes, suédoises et anglaises à
Stralsund.]

Un rassemblement russe se formait à Revel, et s'embarquait dans les
premiers jours de septembre pour Stralsund. Il se composait de 16
mille hommes sous le commandement du général Tolstoy. Douze mille
Suédois les avaient déjà précédés à Stralsund. Ils devaient tous
ensemble se rendre par le Mecklembourg en Hanovre, et s'y joindre à 15
mille Anglais, débarqués par l'Elbe à Cuxhaven. (Voir la carte nº
28.) C'était une armée de 43 mille hommes destinée à exécuter
l'attaque par le nord. Cette attaque devait être ou principale ou
accessoire, suivant que la Prusse s'y joindrait ou ne s'y joindrait
pas.

[En marge: Marche des deux grandes armées russes.]

Deux grandes armées russes, de 60 mille hommes chacune, s'avançaient
l'une par la Gallicie, sous le général Kutusof, l'autre par la
Pologne, sous le général Buxhoewden. La garde russe, sous l'archiduc
Constantin, forte de 12 mille hommes d'élite, suivait la seconde. Une
armée de réserve sous le général Michelson se formait à Wilna. Le
jeune empereur Alexandre, entraîné à la guerre par légèreté, assez
clairvoyant pour apercevoir sa faute, mais point assez résolu pour en
revenir, ou pour la corriger par l'énergie de l'exécution, l'empereur
Alexandre, dominé, sans se l'avouer, par une crainte secrète, ne
s'était décidé que fort tard à faire les derniers préparatifs. Le
corps de Gallicie, qui, sous le général Kutusof, devait venir au
secours des Autrichiens, n'avait atteint la frontière d'Autriche que
vers la fin d'août. Il avait à traverser la Gallicie de Brody à
Olmütz, la Moravie d'Olmütz à Vienne, l'Autriche et la Bavière de
Vienne à Ulm. (Voir la carte nº 28.) C'était beaucoup plus de chemin
que les Français n'en avaient à parcourir de Boulogne à Ulm, et les
Russes ne savaient pas franchir les distances comme les Français.
L'Europe, qui a vu marcher nos soldats, sait bien que jamais il n'en
exista d'aussi rapides. La prévision de Napoléon s'accomplissait donc,
et déjà les Russes étaient en retard.

[En marge: Séjour de l'empereur Alexandre à Pulawi.]

La seconde armée russe, placée entre Varsovie et Cracovie (voir la
carte nº 28), aux environs de Pulawi, forte, avec les gardes russes,
de 70 mille hommes, attendait l'arrivée de l'empereur Alexandre pour
recevoir ses directions à l'égard de la Prusse. Ce monarque avait
voulu voir l'embarquement de ses troupes à Revel, avant de partir pour
l'armée de Pologne, et s'était rendu à Pulawi, belle demeure de
l'illustre famille des Czartoryski, à quelque distance de Varsovie. Il
était là chez son jeune ministre des affaires étrangères, le prince
Adam Czartoryski, pour communiquer de plus près avec la cour de
Berlin.

[En marge: Influences diverses autour du jeune czar.]

À côté d'Alexandre se trouvait le prince Pierre Dolgorouki, officier
débutant dans la carrière des armes, plein de présomption et
d'ambition, ennemi de la coterie des jeunes gens d'esprit qui
gouvernait l'empire, cherchant à persuader à l'empereur que ces jeunes
gens étaient des Russes infidèles, qui, dans l'intérêt de la Pologne,
trahissaient la Russie. La mobilité d'Alexandre donnait au prince
Dolgorouki plus d'une chance de succès. Il était faux que le prince
Adam, le plus honnête des hommes, fût capable de trahir Alexandre.
Mais il haïssait la cour de Prusse, dont il prenait la faiblesse pour
de la duplicité; il souhaitait, par un sentiment tout polonais, que le
projet de violenter cette cour si elle n'adhérait pas aux vues de la
coalition, s'accomplît à la rigueur, que l'on rompît avec elle, et
que, passant sur le corps de ses armées à peine formées, on lui
enlevât Varsovie et Posen, pour proclamer Alexandre roi de la Pologne
reconstituée. C'était là un voeu tout naturel chez un Polonais, mais
peu réfléchi chez un homme d'État russe. Napoléon seul suffisait pour
battre la coalition: que serait-ce si on lui donnait l'alliance forcée
de la Prusse?

[En marge: Mission de M. d'Alopeus et du prince Dolgorouki à Berlin,
pour décider la Prusse à se joindre à la coalition.]

Au surplus, c'était beaucoup trop exiger du caractère irrésolu
d'Alexandre. Il avait envoyé son ambassadeur à Berlin, M. d'Alopeus,
pour faire appel à l'amitié de Frédéric-Guillaume, pour lui demander
d'abord le passage d'une armée russe à travers la Silésie, et pour lui
insinuer ensuite qu'on ne doutait pas du concours de la Prusse pour
l'oeuvre si méritoire de la délivrance européenne. Le négociateur
était même autorisé à déclarer au cabinet prussien qu'il n'y avait pas
à balancer, que la neutralité était impossible, que si le passage
n'était pas accordé de bonne grâce, on le prendrait de force. M.
d'Alopeus devait être secondé par le prince Dolgorouki, l'aide de camp
d'Alexandre. Celui-ci était chargé de laisser voir clairement à Berlin
le parti pris d'entraîner la Prusse par des caresses, ou de la décider
par la violence. On avait même poussé les choses à Pulawi, jusqu'à
rédiger le manifeste qui précéderait les hostilités.

[En marge: Mission du Maréchal Duroc et de M. de Laforest à Berlin,
pour solliciter l'alliance de la Prusse en lui offrant le Hanovre.]

[En marge: Le roi et M. de Hardenberg lui-même entraînés par l'offre
de Hanovre.]

[En marge: La crainte d'une guerre prochaine arrête le roi
Frédéric-Guillaume prêt à s'allier à la France.]

[En marge: Le roi de Prusse placé entre les instances des négociateurs
russes et français.]

[En marge: Les négociateurs russes ayant poussé les insinuations
jusqu'à la menace, Frédéric-Guillaume irrité décide la mise sur le
pied de guerre de l'armée prussienne.]

Tandis que ces vives instances étaient adressées à la Prusse par les
agents russes, elle se trouvait en présence des négociateurs français,
MM. Duroc et de Laforest, chargés par Napoléon de lui offrir le
Hanovre. On doit se souvenir que le grand maréchal du palais Duroc
était parti de Boulogne avec mission de porter cette offre à Berlin.
La probité du jeune roi n'y avait pas tenu; et les sentiments de M. de
Hardenberg, qu'on appelait en Europe le ministre bien pensant, n'y
avaient pas tenu davantage. M. de Hardenberg ne voyait dans cette
affaire qu'une difficulté, c'était de trouver une forme qui sauvât
l'honneur de son maître aux yeux de l'Europe. Deux mois avaient été
employés, juillet et août, à chercher cette forme. On en avait imaginé
une qui ne laissait pas d'être assez ingénieuse. C'était la même que
la coalition avait imaginée de son côté pour commencer la guerre
contre Napoléon, c'est-à-dire une médiation armée. Le roi de Prusse
devait, dans l'intérêt de la paix, qui était, disait-on, un besoin de
toutes les puissances, déclarer à quelles conditions l'équilibre de
l'Europe lui semblerait suffisamment garanti, énoncer ces conditions,
et donner ensuite à comprendre qu'il se prononcerait pour ceux qui les
admettraient contre ceux qui refuseraient de les admettre, ce qui
signifiait qu'il ferait la guerre de moitié avec la France, afin de
gagner le Hanovre. Il devait adopter, en effet, dans sa déclaration,
la plupart des conditions de Napoléon, telles que la création du
royaume d'Italie, avec séparation des deux couronnes à l'époque de la
paix générale, la réunion du Piémont et de Gênes à l'Empire, la libre
disposition de Parme et de Plaisance laissée à la France,
l'indépendance de la Suisse et de la Hollande, enfin l'évacuation de
Tarente et du Hanovre à la paix. Il n'y avait de difficulté que sur la
manière d'entendre l'indépendance de la Suisse et de la Hollande.
Napoléon, qui n'avait alors aucune vue sur ces deux pays, ne voulait
cependant pas garantir leur indépendance dans des termes qui
permissent aux ennemis de la France d'y opérer une contre-révolution.
Les contestations sur ce sujet s'étaient prolongées jusqu'à la fin du
mois de septembre, et le jeune roi de Prusse allait finir par se
résigner à la violence qu'on lui voulait faire, quand il reconnut
clairement, à la marche des armées russes, autrichiennes et
françaises, que la guerre était inévitable et prochaine. Saisi de
crainte à cet aspect, il se rejeta en arrière, et ne parla plus ni de
médiation armée, ni d'acquisition du Hanovre pour prix de cette
médiation. Il rentra dans son système ordinaire de neutralité du nord
de l'Allemagne. Alors MM. Duroc et de Laforest, d'après les ordres de
Napoléon, lui offrirent ce que le cabinet de Berlin avait tant de fois
demandé lui-même, la remise du Hanovre à la Prusse, à titre de dépôt,
à condition que celle-ci en assurerait la possession à la France.
Mais, quelque plaisir que fissent éprouver au roi Frédéric-Guillaume
la retraite des Français, et la remise d'un dépôt si précieux, il vit
qu'il faudrait s'opposer à l'expédition du nord, et il refusa encore.
Il fit mille protestations d'attachement à Napoléon, à sa dynastie, à
son gouvernement, ajoutant que s'il ne cédait pas à ses sympathies,
c'est qu'il était sans défense contre la Russie du côté de la Pologne.
À cela MM. Duroc et de Laforest répliquèrent par l'offre d'une armée
de 80 mille Français prête à se joindre aux Prussiens. Mais c'était
encore la guerre, et Frédéric-Guillaume la repoussa sous cette
nouvelle forme. C'est dans ce moment que M. d'Alopeus et le prince
Dolgorouki arrivèrent à Berlin afin de demander à la Prusse de se
prononcer pour la coalition. Le roi ne fut pas moins effrayé des
demandes des uns que des propositions des autres. Il répondit par des
protestations exactement semblables à celles qu'il adressait aux
négociateurs français. Il était, disait-il, plein d'attachement pour
le jeune ami dont il avait fait la connaissance à Memel, mais il
serait le premier en butte aux coups de Napoléon, et il ne pouvait pas
exposer ses sujets à de si grands périls, sans se rendre coupable
envers eux. Les envoyés russes insistant, lui dirent que le
rassemblement formé entre Varsovie et Cracovie était justement placé
là pour le secourir, que c'était une amicale prévoyance de l'empereur
Alexandre, que les 70 mille Russes composant ce rassemblement allaient
traverser la Silésie et la Saxe, pour se porter sur le Rhin, et
recevoir le premier choc des armées françaises. Ces raisons
n'entraînèrent pas Frédéric-Guillaume. Alors on alla plus loin, et on
lui laissa entendre qu'il était trop tard, que, ne doutant pas de son
adhésion, on avait déjà ordonné aux troupes russes de franchir le
territoire prussien. À cette espèce de violence, Frédéric-Guillaume ne
se contint plus. On s'était trompé sur son caractère. Il était
irrésolu, ce qui lui donnait souvent l'apparence de la faiblesse et de
la duplicité, mais, poussé à bout, il devenait opiniâtre et colère. Il
s'emporta, convoqua un conseil auquel furent appelés le vieux duc de
Brunswick et le maréchal de Mollendorf, et se décida, malgré sa
parcimonie, à mettre l'armée prussienne sur le pied de guerre. Se
voyant sur le point d'être violenté par les uns ou par les autres, il
résolut de prendre ses précautions, et ordonna la réunion de 80 mille
hommes, ce qui devait lui coûter 16 millions d'écus prussiens (64
millions de francs), à prélever, partie sur les revenus de l'État,
partie sur le trésor du grand Frédéric, trésor dissipé sous le règne
précédent, et refait pendant le règne actuel à force d'économies.

M. d'Alopeus, effrayé de ces dispositions, se hâta d'écrire à Pulawi,
pour conseiller à son empereur, avec les plus vives instances, de
ménager le roi de Prusse, si on ne voulait avoir toutes les forces de
la monarchie prussienne sur les bras.

[En marge: Entrevue proposée par Alexandre à Frédéric-Guillaume, et
acceptée pour les premiers jour d'octobre.]

Quand ces nouvelles arrivèrent à Pulawi, elles ébranlèrent la résolution
d'Alexandre. Le prince Adam Czartoryski l'avait vivement pressé de se
décider, de ne pas donner à la Prusse le temps de se mettre en garde; et
d'enlever le passage au lieu de le solliciter si longuement. Si la
Prusse tournait à la guerre, disait le prince Adam, on déclarerait
Alexandre roi de Pologne, et on organiserait ce royaume sur les
derrières des armées russes. Si au contraire elle se rendait, on aurait
réalisé le plan des coalisés, et conquis un allié de plus. Mais
Alexandre, éclairé par la correspondance de M. d'Alopeus, résista aux
conseils de son jeune ministre, renvoya son aide de camp Dolgorouki à
Berlin, pour affirmer à son royal ami qu'il n'avait jamais eu
l'intention de contraindre sa volonté, qu'au contraire il venait de
donner ordre à l'armée russe de s'arrêter sur la frontière prussienne,
qu'il en agissait ainsi par déférence pour lui, mais que de si grandes
affaires ne pouvaient pas se traiter par intermédiaires, et qu'il lui
demandait une entrevue. Frédéric-Guillaume craignant d'être violenté par
les caresses d'Alexandre, autant qu'il aurait pu l'être par ses armées,
ne se sentait aucun goût pour une telle entrevue. Cependant la cour, qui
penchait pour la coalition et pour la guerre, la reine, dont les
sentiments étaient d'accord avec ceux du jeune empereur, lui
persuadèrent qu'il ne pouvait pas refuser. L'entrevue fut accordée pour
les premiers jours d'octobre. En attendant, MM. de Laforest et Duroc
étaient à Berlin, recevant de leur côté toute sorte d'assurances de
neutralité.

[En marge: L'Autriche emploie à se préparer le temps que la Russie
emploie à négocier.]

[En marge: Distribution des forces de l'Autriche.]

[En marge: Le général Mack chargé de commandement de l'armée de
Souabe.]

Tandis que les Russes employaient ainsi le mois de septembre,
l'Autriche faisait un meilleur usage de ce temps précieux. Pendant
qu'elle chargeait M. de Cobentzel de répéter sans cesse à Paris que
son unique désir était de négocier et d'obtenir des garanties pour
l'état futur de l'Italie, elle mettait à profit les subsides anglais
avec la plus extrême activité. Elle avait réuni d'abord 100 mille
hommes en Italie, sous l'archiduc Charles. C'était là qu'elle plaçait
son meilleur général, sa plus forte armée, afin de recouvrer ses
provinces les plus regrettées. Vingt-cinq mille hommes, sous
l'archiduc Jean, celui qui commandait à Hohenlinden, gardaient le
Tyrol; 80 à 90 mille hommes étaient destinés à envahir la Bavière, à
se porter en Souabe, et à prendre la fameuse position d'Ulm, où M. de
Kray, en 1800, avait retenu si longtemps le général Moreau. Les 50 ou
60 mille Russes du général Kutusof, venant se joindre à l'armée
autrichienne, devaient former une masse de 140 mille combattants, avec
laquelle on espérait donner assez d'occupation aux Français pour
procurer aux autres armées russes le temps d'arriver, à l'archiduc
Charles le temps de reconquérir l'Italie, et aux troupes envoyées en
Hanovre et à Naples, le temps de produire une diversion utile. C'était
le fameux général Mack, celui qui avait été le rédacteur de tous les
plans de campagne contre la France, et qui venait, avec beaucoup
d'activité et une certaine intelligence des détails militaires, de
remettre l'armée autrichienne sur le pied de guerre, c'était ce même
général qu'on avait chargé du commandement de l'armée de Souabe, de
moitié avec l'archiduc Ferdinand.

On avait profité des villes appartenant à l'Autriche dans cette
contrée, pour préparer des magasins entre le lac de Constance et le
haut Danube. La ville de Memmingen, placée sur l'Iller, et formant la
gauche de la position dont Ulm forme la droite, était une de ces
villes. On y avait réuni des approvisionnements immenses, et élevé
quelques retranchements, ce qu'il n'était pas possible de faire à Ulm,
qui appartenait à la Bavière.

[En marge: L'Autriche essaie de surprendre la Bavière.]

Tout cela s'était exécuté dans les derniers jours d'août. Mais
l'Autriche, par une précipitation qui ne lui était pas ordinaire,
commit ici une faute grave. On ne pouvait occuper cette position d'Ulm
sans franchir la frontière bavaroise. De plus, la Bavière possédait
une armée de 25 mille hommes, de grands magasins, la ligne de l'Inn,
et on avait ainsi toute sorte de raisons pour être les premiers à se
saisir d'une si riche proie. On imagina d'agir avec elle comme la
Russie avec la Prusse, c'est-à-dire de la surprendre et de
l'entraîner. C'était plus facile, il est vrai, mais les conséquences,
si on échouait, devaient être fâcheuses.

Le général Mack étant arrivé sur les bords de l'Inn, le prince de
Schwarzenberg fut envoyé à Munich, pour faire à l'électeur les
instances les plus vives de la part de l'empereur d'Allemagne. Il
était chargé de lui demander de se prononcer en faveur de la
coalition, de joindre ses troupes à celles de l'Autriche, de consentir
à ce qu'elles fussent incorporées, dans l'armée impériale, dispersées
régiment par régiment dans les divisions autrichiennes, de livrer son
territoire, ses magasins aux coalisés, de se joindre en un mot à cette
nouvelle croisade contre l'ennemi commun de l'Allemagne et de
l'Europe. Le prince de Schwarzenberg était autorisé, s'il le fallait,
à offrir à la Bavière, dans le pays de Salzbourg, dans le Tyrol même,
les plus beaux agrandissements, pourvu que l'Italie étant reconquise
par les armes communes, on pût reporter dans cette contrée les
branches collatérales de la maison impériale, qui en avaient été
éloignées.

[En marge: Perplexités de l'électeur de Bavière.]

[En marge: L'électeur de Bavière finit par se prononcer en faveur de
la France, et se rend à Würzbourg avec sa cour et son armée.]

Tandis que le prince de Schwarzenberg arrivait à Munich, l'électeur se
trouvait dans une situation assez semblable à celle de la Prusse
elle-même. M. Otto, celui qui, en 1801, avait si habilement négocié la
paix de Londres, était notre ministre à Munich. Affectant, au milieu
de cette capitale, d'être négligé par la cour, il avait néanmoins de
secrètes entrevues avec l'électeur, et s'efforçait de lui démontrer
que la Bavière n'existait que par la protection de Napoléon. Il est
certain que, dans cette circonstance, comme dans beaucoup d'autres,
elle ne pouvait se sauver de la convoitise autrichienne qu'en
s'appuyant sur la France. Si, même en 1803, elle avait obtenu une
raisonnable part des indemnités germaniques, elle ne le devait qu'à
l'intervention française. M. Otto en insistant sur ces considérations
avait mis un terme aux hésitations de l'électeur, et l'avait amené à
se lier, le 24 août, par un traité d'alliance. Le plus profond secret
avait été promis et gardé. Ce fut quelques jours après, le 7
septembre, que parut à Munich le prince de Schwarzenberg. L'électeur,
qui était très-faible, avait auprès de lui une nouvelle cause de
faiblesse dans l'électrice sa femme, l'une de ces trois belles
princesses de Baden qui étaient montées sur les trônes de Russie, de
Suède, de Bavière, et qui toutes trois se signalaient par leur passion
contre la France. Des trois, l'électrice de Bavière était la plus
vive. Elle s'agitait, pleurait, et témoignait le plus grand chagrin de
voir son époux enchaîné à Napoléon, et le rendait plus malheureux
encore qu'il ne l'eût été naturellement par ses propres agitations. M.
de Schwarzenberg, suivi à deux marches par l'armée autrichienne,
secondé par les larmes de l'électrice, parvint à ébranler l'électeur,
et lui arracha la promesse de se donner à l'Autriche. Ce prince
toutefois, effrayé des conséquences de ce brusque changement,
craignant le général Mack, qui était près, mais aussi Napoléon,
quoiqu'il fût loin, crut devoir prévenir M. Otto, s'excuser de sa
conduite en alléguant le malheur de sa position, et solliciter
l'indulgence de la France. M. Otto, averti par cet aveu, courut auprès
de l'électeur, lui montra le danger d'une telle défection, et la
certitude d'avoir bientôt Napoléon victorieux à Munich, faisant la
paix par le sacrifice de la Bavière à l'Autriche. Certaines
circonstances secondaient les raisonnements de M. Otto. La demande de
disloquer l'armée pour la disperser dans les divisions autrichiennes
avait indigné les généraux et les officiers bavarois. On apprenait en
même temps que les Autrichiens, sans attendre le consentement demandé
à Munich, avaient passé l'Inn, et l'opinion publique était révoltée
d'une pareille violation du territoire. On disait tout haut que si
Napoléon était ambitieux, M. Pitt ne l'était pas moins; que celui-ci
avait acheté le cabinet de Vienne, et que, grâce à l'or de
l'Angleterre, l'Allemagne allait être de nouveau foulée aux pieds par
les soldats de toute l'Europe. Indépendamment de ces circonstances
favorables à M. Otto, l'électeur avait un ministre habile, M. de
Montgelas, dévoré d'ambition pour son pays, rêvant pour la Bavière,
dans le dix-neuvième siècle, les agrandissements que la Prusse avait
acquis dans le dix-huitième, cherchant sans cesse si c'était à Vienne
ou à Paris qu'il y avait plus de chance de les obtenir, et ayant fini
par croire que ce serait avec la puissance la plus novatrice,
c'est-à-dire avec la France. Il avait donc opiné pour le traité
d'alliance signé avec M. Otto. Touché cependant des offres du prince
de Schwarzenberg, il fut ébranlé un instant sous l'influence de
l'ambition comme son maître sous celle de la faiblesse. Mais il fut
bientôt ramené, et les instances de M. Otto, secondées par l'opinion
publique, par l'irritation de l'armée bavaroise, par les conseils de
M. de Montgelas, l'emportèrent encore une fois. L'électeur fut rendu à
la France. Dans le désordre d'esprit où était ce prince, on lui fit
accepter tout ce qu'on voulut. On lui proposa de se réfugier à
Würzbourg, évêché sécularisé pour la Bavière en 1803, et de s'y faire
suivre par son armée. Il accueillit cette proposition. Afin de gagner
du temps, il annonça à M. de Schwarzenberg qu'il envoyait à Vienne un
général bavarois, M. de Nogarola, partisan connu de l'Autriche, et
chargé de traiter avec elle. Cela fait, l'électeur partit avec toute
sa cour dans la nuit du 8 au 9 septembre, se rendit d'abord à
Ratisbonne, et de Ratisbonne à Würzbourg, où il arriva le 12
septembre. Les troupes bavaroises, réunies à Amberg et à Ulm, reçurent
l'ordre de se concentrer à Würzbourg. L'électeur, en quittant Munich,
publia un manifeste pour dénoncer à la Bavière et à l'Allemagne la
violence dont il venait d'être la victime.

M. de Schwarzenberg et le général Mack, qui avaient passé l'Inn,
virent ainsi l'électeur, sa cour, son armée leur échapper, et le
ridicule les atteindre autant que l'indignation. Les Autrichiens
s'avancèrent à marches forcées sans pouvoir joindre les Bavarois, et
trouvèrent partout l'opinion du pays soulevée contre eux. Une
circonstance contribua surtout à irriter le peuple en Bavière. Les
Autrichiens avaient les mains pleines d'un papier monnaie qui n'avait
cours à Vienne qu'avec une grande perte. Ils obligeaient les habitants
à prendre comme argent ce papier discrédité. Un grave dommage
pécuniaire se joignait donc à tous les sentiments nationaux froissés
pour révolter les Bavarois.

[En marge: Le général Mack, après avoir traversé la Bavière, vient
s'établir à Ulm.]

[En marge: Opinion de l'état-major autrichien sur la position d'Ulm.]

Le général Mack, après cette triste expédition, dont au reste il était
moins responsable que le négociateur autrichien, se porta sur le haut
Danube, et prit la position qui lui était depuis longtemps assignée,
la droite à Ulm, la gauche à Memmingen, le front couvert par l'Iller,
qui passe par Memmingen pour se jeter à Ulm dans le Danube. (Voir les
cartes nos 28 et 29.) Les officiers de l'état-major autrichien
n'avaient cessé de vanter cette position depuis quelques années, comme
la meilleure qu'on pût occuper pour tenir tête aux Français débouchant
de la Forêt-Noire. On y avait l'une de ses ailes appuyée au Tyrol,
l'autre au Danube. On se croyait donc bien garanti des deux côtés, et
quant à ses derrières on n'y songeait point, n'imaginant pas que les
Français pussent jamais arriver autrement que par la route ordinaire.
Le général Mack avait attiré à lui le général Jellachich, avec la
division du Vorarlberg. Il avait 65 mille hommes directement sous sa
main, et sur ses derrières, pour se lier avec les Russes, le général
Kienmayer à la tête de 20 mille hommes. C'était un total de 85 mille
combattants.

Le général Mack était donc où Napoléon l'avait supposé et désiré,
c'est-à-dire sur le haut Danube, séparé des Russes par la distance de
Vienne à Ulm. L'électeur de Bavière était à Würzbourg, avec sa cour
éplorée, avec son armée indignée contre les Autrichiens, et dans
l'attente de la prochaine arrivée des Français.

[En marge: Ce qui se passait dans le moment au midi de l'Italie.]

[En marge: Trahison conseillée à la cour de Naples par les puissances
coalisées.]

Il ne reste plus, pour avoir une idée complète de la situation de
l'Europe pendant cette grande crise, qu'à jeter un instant les yeux
sur ce qui se passait dans le midi de l'Italie. Les conseillers
suprêmes de la coalition ne voulant pas que la cour de Naples,
observée par les vingt mille Français du général Saint-Cyr, se
compromît trop tôt, lui avaient suggéré une vraie trahison, qui ne
devait guère coûter à une cour aveuglée et démoralisée par la haine.
On lui avait conseillé de signer avec la France un traité de
neutralité, afin d'obtenir la retraite du corps qui était à Tarente.
Quand ce corps se serait retiré, la cour de Naples, moins surveillée,
aurait, lui disait-on, le temps de se déclarer, et de recevoir les
Russes et les Anglais. Le général russe Lascy, homme prudent et avisé,
était à Naples, chargé de tout préparer en secret, et d'amener les
coalisés quand le moment serait jugé opportun. Il y avait 12 mille
Russes à Corfou, outre une réserve à Odessa, et 6 mille Anglais à
Malte. On comptait encore sur 36 mille Napolitains, un peu moins mal
organisés que de coutume, et sur la levée en masse des brigands de la
Calabre.

[En marge: Traité de neutralité proposé par la cour de Naples, et
accepté avec confiance par Napoléon.]

Ce traité, proposé à Napoléon à la veille de son départ de Paris, lui
avait paru acceptable, car il ne croyait pas qu'une cour aussi faible
s'exposât avec lui aux conséquences d'une trahison. Il se figurait que
le terrible exemple qu'il avait fait de Venise en 1797 avait dû guérir
les gouvernements italiens de leur penchant à la fourberie. Il
trouvait dans un traité de neutralité qui excluait les Russes et les
Anglais du midi de l'Italie, l'avantage de pouvoir donner 20 mille
hommes de plus à Masséna, si les 50 mille dont celui-ci disposait
n'étaient pas suffisants pour défendre l'Adige.

Il accepta donc cette proposition, et, par traité signé à Paris le 21
septembre, il consentit à retirer ses troupes de Tarente, sur la
promesse que lui fit la cour de Naples de ne souffrir aucun
débarquement des Russes et des Anglais. À cette condition, le général
Saint-Cyr eut ordre de s'acheminer vers la Lombardie, et la reine
Caroline, ainsi que son faible époux, purent en liberté préparer une
soudaine levée de boucliers sur les derrières des Français.

[En marge: Situation générale des coalisés du 20 au 25 septembre.]

Telle était, du 20 au 25 septembre, la situation des puissances
coalisées. Les Russes et les Suédois, chargés de l'attaque du nord, se
réunissaient à Stralsund, pour se combiner avec un débarquement
d'Anglais aux bouches de l'Elbe; une armée russe s'organisait à Wilna,
sous le général Michelson; l'empereur Alexandre, avec le corps de ses
gardes et l'armée de Buxhoewden, était à Pulawi sur la Vistule,
sollicitant une entrevue du roi de Prusse; une autre armée russe, sous
le général Kutusof, avait pénétré par la Gallicie en Moravie, pour se
joindre aux Autrichiens. Celle-ci était à la hauteur de Vienne, et
allait remonter le Danube. Le général Mack, plus avancé de cent
lieues, avait pris position à Ulm, à la tête de 85 mille hommes,
attendant les Français au débouché de la Forêt-Noire. L'archiduc
Charles était avec 400 mille hommes sur l'Adige. La cour de Naples
méditait une surprise qui devait s'exécuter avec les Russes de Corfou
et les Anglais de Malte.

[En marge: Marche du corps du maréchal Bernadotte.]

Napoléon, comme on l'a déjà vu, était arrivé à Strasbourg le 26
septembre. Ses colonnes avaient suivi exactement ses ordres, et
parcouru les routes qu'il leur avait tracées. (Voir la carte nº 28.)
Le maréchal Bernadotte, après avoir pourvu la place d'Hameln de
munitions, de vivres, et d'une forte garnison, après y avoir déposé
les hommes les moins capables de faire campagne, était parti de
Goettingue avec 17 mille soldats, tous propres aux plus dures
fatigues. Il avait prévenu l'électeur de Hesse de son passage, en y
mettant les formes prescrites par Napoléon. Il avait d'abord rencontré
un consentement, puis un refus, dont il n'avait tenu aucun compte, et
avait traversé la Hesse sans éprouver de résistance. Des officiers
d'administration, précédant le corps d'armée, commandaient des vivres
à chaque station, et, payant tout argent comptant, trouvaient des
spéculateurs empressés de satisfaire aux besoins de nos troupes. Une
armée qui porte avec elle un pécule peut vivre sans magasins, sans
perte de temps, sans vexations pour le pays qu'elle traverse, pour peu
que ce pays soit abondant en denrées alimentaires. Bernadotte avec ce
moyen traversa sans difficulté les deux Hesses, la principauté de
Fulde, les États du prince archichancelier, et la Bavière. Il marchait
perpendiculairement du nord au midi. Il arriva le 17 septembre près de
Cassel, le 20 à Giessen, le 27 à Würzbourg, à la grande joie de
l'électeur de Bavière, qui se mourait d'épouvante au milieu des
nouvelles contradictoires des Autrichiens et des Français. Un ministre
de l'empereur d'Allemagne était accouru auprès de ce prince, pour lui
présenter des excuses sur ce qui s'était passé, et pour essayer de le
ramener. Le ministre autrichien ne connut la marche du corps de
Bernadotte que lorsque la cavalerie française parut sur les hauteurs
de Würzbourg. Il partit sur-le-champ, nous laissant l'électeur pour
toujours, c'est-à-dire pour toute la durée de notre prospérité.

M. de Montgelas, afin de mieux colorer la conduite de son maître, nous
demanda une précaution peu honorable pour la Bavière, c'était
d'altérer la date du traité d'alliance conclu avec la France. Ce
traité avait été signé en réalité le 24 août, M. de Montgelas exprima
le désir de lui attribuer une autre date, celle du 23 septembre. On y
consentit, et il put soutenir à ses confédérés de Ratisbonne, qu'il ne
s'était donné à la France que le lendemain des violences de
l'Autriche.

[En marge: Marche du corps du général Marmont.]

Le général Marmont remontant le Rhin, et s'en servant pour transporter
son matériel, s'était mis en marche par la belle route que Napoléon
avait ouverte le long de la rive gauche du fleuve, et qui est l'un
des ouvrages mémorables de son règne. Il était le 12 septembre à
Nimègue, le 18 à aux environs de Würzbourg. (Voir la carte nº 28.) Il
amenait un corps de 20 mille hommes, un parc de 40 bouches à feu bien
attelées, et des munitions considérables. Dans ces 20 mille hommes se
trouvait comprise une division de troupes hollandaises, commandée par
le général Dumonceau. Quant aux quinze mille Français qui composaient
ce corps, un fait sans exemple dans l'histoire de la guerre donnera
une juste idée de leur qualité. Ils venaient de traverser une partie
de la France et de l'Allemagne, et de marcher vingt jours de suite
sans s'arrêter: il y manquait neuf hommes en tout, en arrivant à
Würzbourg. Il n'y a pas de général qui ne se fût regardé comme heureux
s'il en avait perdu deux ou trois cents seulement, car c'est à
l'entrée en campagne, et par l'effet des premières marches, que les
tempéraments faibles se déclarent et restent en arrière.

Vers la fin de septembre, Napoléon avait donc au centre de la
Franconie, à six journées du Danube, et menaçant le flanc des
Autrichiens, le maréchal Bernadotte avec 17 mille hommes, le général
Marmont avec 20. Il faut ajouter à ces forces 25 mille Bavarois,
réunis à Würzbourg, et animés d'un véritable enthousiasme pour la
cause des Français, devenue la leur dans le moment. Ils battaient des
mains en voyant paraître nos régiments.

[En marge: Marche des corps des maréchaux Davout, Ney, Soult.]

Le maréchal Davout avec le corps parti d'Ambleteuse, le maréchal
Soult avec celui qui était parti de Boulogne, le maréchal Ney avec
celui qui était parti de Montreuil, traversant la Flandre, la
Picardie, la Champagne et la Lorraine, étaient sur le Rhin du 23 au 24
septembre, précédés par la cavalerie, que Napoléon avait mise en
mouvement quatre jours avant l'infanterie. Tous avaient marché avec
une ardeur sans pareille. La division Dupont, en traversant le
département de l'Aisne, avait laissé en arrière une cinquantaine
d'hommes appartenant à ce département. Ils étaient allés visiter leurs
familles, et le surlendemain ils avaient tous rejoint. Après avoir
fait 150 lieues au milieu de l'automne, sans se reposer un seul jour,
cette armée n'avait ni malades, ni traînards; exemple unique, dû à
l'esprit des troupes et à un long campement.

[En marge: Marche du corps du maréchal Augereau.]

Le maréchal Augereau avait formé ses divisions en Bretagne. Partant de
Brest, passant par Alençon, Sens, Langres, Béfort, il avait la France
à traverser dans sa plus grande étendue, et devait être sur le Rhin
une quinzaine de jours après les autres corps. Aussi était-il destiné
à servir de réserve.

[En marge: Effet produit par la prompte apparition de l'armée
française en Allemagne.]

Jamais étonnement ne fut égal à celui qu'inspira dans toute l'Europe
l'arrivée imprévue de cette armée. On la croyait aux bords de l'Océan,
et en vingt jours, c'est-à-dire dans le temps à peine nécessaire pour
que le bruit de sa marche commençât à se répandre, elle apparaissait
sur le Rhin, et inondait l'Allemagne méridionale. C'était l'effet
d'une extrême promptitude à se résoudre, et d'un art profond à cacher
les déterminations prises.

La nouvelle de l'apparition des Français se répandit à l'instant même,
et ne fit naître chez les généraux allemands d'autre idée que
celle-ci: c'est que le principal théâtre de la guerre serait en
Bavière et non en Italie, puisque Napoléon et l'armée de l'Océan s'y
rendaient. Il n'en résulta que la demande d'augmenter les forces
autrichiennes en Souabe, et l'ordre, qui déplut fort à l'archiduc
Charles, d'envoyer un détachement de l'Italie dans le Tyrol, afin de
venir par le Vorarlberg au secours du général Mack. Mais le véritable
dessein de Napoléon resta profondément caché. Les troupes réunies à
Würzbourg parurent avoir pour mission unique de recueillir les
Bavarois et de protéger l'électeur. Le rassemblement principal placé
sur le haut Rhin, à l'entrée des défilés de la Forêt-Noire, sembla
destiné à s'y engager. Le général Mack se confirma donc chaque jour
dans son idée de garder la position d'Ulm, qui lui avait été assignée.

[En marge: Organisation donnée par Napoléon à la grande armée.]

Napoléon, ayant réuni toute son armée, lui donna une organisation
qu'elle a toujours conservée depuis, et un nom qu'elle gardera
perpétuellement dans l'histoire, celui de la GRANDE ARMÉE.

[En marge: Sa distribution en sept corps.]

Il la distribua en sept corps. Le maréchal Bernadotte, avec les
troupes amenées du Hanovre, formait le premier corps, fort de 17 mille
hommes. Le général Marmont, avec les troupes venues de Hollande,
formait le second, qui comptait 20 mille soldats présents au drapeau.
Les troupes du maréchal Davout, campées à Ambleteuse, et occupant la
troisième place le long des côtes de l'Océan, avaient reçu le titre
de troisième corps, et s'élevaient à un effectif de 26 mille
combattants. Le maréchal Soult, avec le centre de la grande armée de
l'Océan, campé à Boulogne, et composé de 40 mille fantassins et
artilleurs, formait le quatrième corps. La division Suchet devait
bientôt en être détachée pour faire partie du cinquième corps, avec la
division Gazan et les grenadiers d'Arras, connus dorénavant sous le
titre de grenadiers Oudinot, du nom de leur brave chef. Indépendamment
de la division Suchet, ce cinquième corps devait s'élever à 18 mille
hommes. Il était destiné au fidèle et héroïque ami de Napoléon, au
maréchal Lannes, qui avait été rappelé du Portugal pour prendre part à
la périlleuse expédition de Boulogne, et qui maintenant allait suivre
l'Empereur jusqu'aux bords de la Morawa, de la Vistule et du Niémen.
Sous l'intrépide Ney, le camp de Montreuil composait le sixième corps,
et s'élevait à 24 mille soldats. Augereau, avec deux divisions fortes
tout au plus de 14 mille hommes, placé le dernier sur la ligne des
côtes (il était à Brest), composa le septième corps. Le titre de
huitième corps fut donné plus tard aux troupes d'Italie lorsqu'elles
vinrent agir en Allemagne. Cette organisation était celle de l'armée
du Rhin, mais avec d'importantes modifications, adaptées au génie de
Napoléon et nécessaires à l'exécution des grandes choses qu'il
méditait.

[En marge: Composition des corps d'armée.]

Dans l'armée du Rhin chaque corps, complet en toutes armes, présentait
à lui seul une petite armée, se suffisant à elle-même, et capable de
livrer bataille. Aussi ces corps tendaient-ils à s'isoler, surtout
sous un général comme Moreau, qui ne commandait qu'en proportion de
son esprit et de son caractère. Napoléon avait organisé son armée de
manière qu'elle fût tout entière dans sa main. Chaque corps était
complet seulement en infanterie; il avait en artillerie le nécessaire,
et en cavalerie tout juste ce qu'il fallait pour se bien garder,
c'est-à-dire quelques escadrons de hussards ou de chasseurs. Napoléon
se réservait ensuite de les compléter en artillerie et en cavalerie, à
l'aide d'une réserve de ces deux armes, dont il disposait seul.
Suivant le terrain et les occurrences, il retirait à l'un pour le
donner à l'autre, ou un renfort de bouches à feu, ou une masse de
cuirassiers.

[En marge: Formation d'une réserve de cavalerie sous le prince Murat.]

Il avait tenu surtout à réunir sous un même chef, et dans une
dépendance immédiate de sa volonté, la masse principale de sa
cavalerie. Comme c'est avec elle qu'on observe l'ennemi en courant
sans cesse autour de lui, qu'on achève sa défaite quand il est
ébranlé, qu'on le poursuit et l'enveloppe quand il est en fuite,
Napoléon avait voulu se réserver exclusivement ce moyen de préparer la
victoire, de la décider et d'en recueillir les fruits. Il avait donc
réuni en un seul corps la grosse cavalerie, composée des cuirassiers
et des carabiniers, commandés par les généraux Nansouty et d'Hautpoul;
il y avait ajouté les dragons tant à pied qu'à cheval, sous les
généraux Klein, Walther, Beaumont, Bourcier et Baraguey-d'Hilliers, et
avait confié le tout à son beau-frère Murat, qui était l'officier de
cavalerie le plus entraînant de cette époque, et qui sous ses ordres
représentait le _magister equitum_ des armées romaines. Des batteries
d'artillerie volante suivaient cette cavalerie, et lui procuraient,
outre la puissance des sabres, celle des feux. On la verra bientôt se
répandre dans la vallée du Danube, culbuter les Autrichiens et les
Russes, entrer pêle-mêle avec eux dans Vienne étonnée, puis, se
reportant dans les plaines de la Saxe et de la Prusse, poursuivre
jusqu'aux bords de la Baltique, enlever tout entière l'armée
prussienne, ou, se précipitant à Eylau sur l'infanterie russe, sauver
la fortune de Napoléon par l'un des chocs les plus impétueux que
jamais les masses armées aient donnés ou reçus. Cette réserve comptait
22 mille cavaliers, dont 6 mille cuirassiers, 9 à 10 mille dragons à
cheval, 6 mille dragons à pied, un millier d'artilleurs à cheval.

[En marge: Rôle et organisation de la garde impériale.]

Enfin la réserve générale de la grande armée était la garde impériale,
corps d'élite le plus beau de l'univers, servant tout à la fois de
moyen d'émulation et de moyen de récompense pour les soldats qui se
distinguaient, car on ne les introduisait dans les rangs de cette
garde que lorsqu'ils avaient fait leurs preuves. La garde impériale se
composait, ainsi que la garde consulaire, de grenadiers et de
chasseurs à pied, de grenadiers et de chasseurs à cheval, à peu près
comme un régiment dont on n'aurait conservé que les compagnies
d'élite. Elle comprenait en outre un beau bataillon italien,
représentant la garde royale du roi d'Italie, un superbe escadron de
mameluks, dernier souvenir de l'Égypte, et deux escadrons de
gendarmerie d'élite pour faire la police du quartier général, en tout
7 mille hommes. Napoléon y avait ajouté en grande proportion l'arme
qu'il aimait, parce que dans certaines occasions elle suppléait à
toutes les autres, l'artillerie; il avait formé un parc de 24 pièces
de canon, armé et attelé avec un soin particulier, ce qui faisait à
peu près quatre pièces par mille hommes.

La garde ne quittait guère le quartier général; elle marchait presque
toujours à côté de l'Empereur, avec Lannes et les grenadiers
d'Oudinot.

[En marge: Forces comparées de Napoléon et de la coalition.]

Telle était la grande armée. Elle présentait une masse de 186 mille
combattants réellement présents sous les drapeaux. On y comptait 38
mille cavaliers et 340 bouches à feu. Si on y ajoute les 50 mille
hommes de Masséna, les 20 mille du général Saint-Cyr, on aura un total
de 256 mille Français, répandus depuis le golfe de Tarente jusqu'aux
bouches de l'Elbe, avec une réserve d'environ 150 mille jeunes soldats
dans l'intérieur. Si on y ajoute encore 25 mille Bavarois, 7 à 8 mille
sujets des souverains de Bade et de Wurtemberg, prêts à entrer en
ligne, on peut dire que Napoléon allait, avec 250 mille Français, 30
et quelques mille Allemands, combattre environ 500 mille coalisés,
dont 250 mille Autrichiens, 200 mille Russes, 50 mille Anglais,
Suédois, Napolitains, ayant aussi leur réserve dans l'intérieur de
l'Autriche, de la Russie et sur les flottes anglaises. La coalition
espérait y joindre 200 mille Prussiens. Ce n'était pas impossible, si
Napoléon ne se hâtait de vaincre.

Il était pressé, en effet, d'entrer en action, et il ordonna le
passage du Rhin pour le 25 et le 26 septembre, après avoir sacrifié
deux ou trois jours à faire reposer les hommes, à réparer quelques
dommages dans le harnachement de la cavalerie et de l'artillerie, à
échanger quelques chevaux blessés ou fatigués contre des chevaux
frais, dont on avait réuni un grand nombre en Alsace, à préparer enfin
le grand parc et des quantités considérables de biscuit. Voici quelles
furent ses dispositions pour tourner la Forêt-Noire, derrière laquelle
le général Mack, campé à Ulm, attendait les Français.

[En marge: Commencement des opérations.]

[En marge: Description des Alpes de Souabe et de la Forêt-Noire.]

En fixant les yeux sur cette contrée si souvent parcourue par nos
armées, et par ce motif si souvent décrite dans cette histoire (voir
les cartes nos 28 et 29), on voit le Rhin sortir du lac de Constance,
couler à l'ouest jusqu'à Bâle, puis se redresser tout à coup pour
couler presque directement au nord. On voit le Danube, au contraire,
issu de quelques faibles sources, assez près du point où le Rhin sort
du lac de Constance, se jeter à l'est, et suivre cette direction, avec
très-peu de déviations, jusqu'à la mer Noire. C'est une chaîne de
montagnes fort médiocres, très-improprement appelées Alpes de Souabe,
qui sépare ainsi les deux fleuves, et verse le Rhin dans les mers du
Nord, et le Danube dans les mers de l'Orient. Ces montagnes montrent à
la France leurs sommets les plus escarpés, et vont, en s'abaissant
insensiblement, finir dans les plaines de la Franconie, entre
Nordlingen et Donauwerth. De leur flanc entr'ouvert et revêtu de
forêts qu'on appelle du nom général de Forêt-Noire, coulent à gauche,
c'est-à-dire vers le Rhin, le Necker et le Mein, à droite le Danube,
qui longe leur revers presque dépouillé de bois et dessiné en
terrasses. Elles sont percées de défilés étroits qu'il faut
nécessairement traverser pour aller du Rhin au Danube, à moins qu'on
n'évite ces montagnes, soit en remontant le Rhin jusqu'au-dessus de
Schaffhouse, soit en parcourant leur pied de Strasbourg à Nordlingen,
jusqu'aux plaines de la Franconie, où elles disparaissent. Dans les
guerres antérieures, les Français avaient alternativement suivi deux
routes. Tantôt débouchant du Rhin entre Strasbourg et Huningue, ils
avaient traversé les défilés de la Forêt-Noire; tantôt remontant le
Rhin jusqu'à Schaffhouse, ils avaient franchi ce fleuve près du lac de
Constance, et s'étaient ainsi trouvés aux sources du Danube, en
évitant le passage des défilés.

[En marge: Marche adoptée par Napoléon pour se porter sur le Danube.]

Napoléon, voulant se placer entre les Autrichiens qui étaient postés à
Ulm, et les Russes qui arrivaient à leur secours, dut suivre une tout
autre route. S'étudiant d'abord à fixer l'attention des Autrichiens
vers les défilés de la Forêt-Noire, par le spectacle de ses colonnes
prêtes à s'y engager, il dut ensuite côtoyer les Alpes de Souabe sans
les franchir, les côtoyer jusqu'à Nordlingen, tourner, avec tous ses
corps réunis, leur extrémité abaissée, et passer le Danube à
Donauwerth. Par ce mouvement, il ralliait, chemin faisant, les corps
de Bernadotte et de Marmont déjà rendus à Würzbourg, il débordait la
position d'Ulm, débouchait sur les derrières du général Mack, et
réalisait le plan arrêté depuis longtemps dans son esprit, et duquel
il attendait les plus vastes résultats.

[En marge: Passage du Rhin.]

Le 25 septembre, il enjoignit à Murat et à Lannes de passer le Rhin à
Strasbourg, avec la réserve de cavalerie, les grenadiers Oudinot et la
division Gazan. (Voir la carte nº 29.) Murat devait porter ses dragons
d'Oberkirch à Freudenstadt, d'Offenbourg à Rothweil, de Fribourg à
Neustadt, et les présenter ainsi à la tête des principaux défilés, de
manière à faire supposer que l'armée elle-même allait les traverser.
Des vivres étaient commandés sur cette direction pour compléter
l'illusion de l'ennemi. Lannes devait appuyer ces reconnaissances par
quelques bataillons de grenadiers; mais en réalité, placé avec le gros
de son corps, en avant de Strasbourg, sur la route de Stuttgard, il
avait ordre de couvrir le mouvement des maréchaux Ney, Soult et
Davout, chargés de franchir le Rhin au-dessous. Le général Songis, qui
commandait l'artillerie, avait jeté deux ponts de bateaux, le premier
entre Lauterbourg et Carlsruhe pour le corps du maréchal Ney, le
second aux environs de Spire pour le corps du maréchal Soult. Le
maréchal Davout avait à sa disposition le pont de Manheim. Ces
maréchaux, devaient parcourir transversalement les vallées qui
descendent de la chaîne des Alpes de Souabe, et côtoyer cette chaîne,
en s'appuyant les uns aux autres, de façon à pouvoir se secourir en
cas d'apparition subite de l'ennemi. Ordre leur était donné à tous
d'avoir quatre jours de pain dans le sac des soldats, et quatre jours
de biscuit dans des fourgons, pour le cas ou il faudrait exécuter des
marches forcées. Napoléon ne quitta Strasbourg que lorsqu'il vit en
mouvement ses parcs et ses réserves sous l'escorte d'une division
d'infanterie. Il passa le Rhin le 1er octobre, accompagné de sa garde,
après avoir fait ses adieux à l'Impératrice, qui continua de séjourner
à Strasbourg, avec la cour impériale et la chancellerie de M. de
Talleyrand.

[Date: Octob. 1805.]

[En marge: Napoléon négocie en passant des traités d'alliance avec les
maisons de Baden et de Wurtemberg.]

Arrivé sur le territoire du grand-duché de Baden, Napoléon y trouva la
famille régnante, accourue pour lui rendre hommage. Le vieil électeur
s'y présenta entouré de trois générations de princes. Il avait voulu,
comme tous les souverains d'Allemagne de second et troisième ordre,
obtenir le bienfait de la neutralité, véritable chimère en de telles
circonstances, car, lorsque les petites puissances allemandes n'ont
pas su empêcher la guerre en résistant aux grandes puissances qui la
désirent, elles ne doivent pas se flatter d'en écarter les malheurs
par une neutralité qui est impossible, puisqu'elles sont presque
toutes sur la route obligée des armées belligérantes. Napoléon, au
lieu de la neutralité, leur avait offert son alliance, promettant de
terminer à leur profit les questions de territoire ou de souveraineté
qui les séparaient de l'Autriche, depuis les arrangements inachevés de
1803. Le grand-duc de Baden finit par accepter cette alliance, et
promit de fournir 3 mille hommes, plus des vivres et des moyens de
transport, qu'on devait solder sur le pays même. Napoléon, après avoir
couché à Ettlingen, se mit en route le 2 octobre pour Stuttgard. Avant
son arrivée, une collision avait failli éclater entre l'électeur de
Wurtemberg et le maréchal Ney. Cet électeur, connu en Europe par
l'extrême vivacité de son esprit et de son caractère, discutait en ce
moment avec le ministre de France les conditions d'une alliance qui ne
lui plaisait guère. Mais il ne voulait pas qu'en attendant une
conclusion on fît entrer des troupes, soit à Louisbourg qui était sa
maison de plaisance, soit à Stuttgard qui était sa capitale. Le
maréchal Ney consentit bien à ne pas entrer à Louisbourg, mais il fit
braquer son artillerie sur les portes de Stuttgard, et obtint par ce
moyen qu'elles lui fussent ouvertes. Napoléon arriva fort à propos
pour calmer la colère de l'électeur. Il en fut reçu avec beaucoup de
magnificence, et stipula avec lui une alliance, qui a fait la grandeur
de cette maison, comme elle a fait celle de tous les princes du midi
de l'Allemagne. Le traité fut signé le 5 octobre, et contint
l'engagement, du côté de la France, d'agrandir la maison de
Wurtemberg, et, du côté de cette maison, de fournir 10 mille hommes,
plus des vivres, des chevaux, des charrois, qu'on devait payer en les
prenant.

[En marge: Marche de l'armée pour se rendre à travers le Wurtemberg
dans la plaine de Nordlingen.]

Napoléon demeura trois ou quatre jours à Louisbourg, pour ménager à
ses corps de gauche le temps d'arriver en ligne. C'était une position
des plus délicates que celle de côtoyer, pendant une quarantaine de
lieues, un ennemi fort de 80 à 90 mille hommes, sans lui donner trop
d'éveil, et sans s'exposer à le voir déboucher à l'improviste sur
l'une de ses ailes. Napoléon y pourvut avec un art et une prévoyance
admirables. Trois routes traversaient le Wurtemberg, et aboutissaient
à ces extrémités abaissées des Alpes de Souabe qu'il s'agissait
d'atteindre, pour arriver au Danube, entre Donauwerth et Ingolstadt.
(Voir la carte nº 29.) La principale était celle de Pforzheim,
Stuttgard et Heidenheim, qui longeait le flanc même des montagnes, et
qui était par une foule de défilés en communication avec la position
des Autrichiens à Ulm. C'était celle qu'il fallait parcourir avec le
plus de précautions, à cause du voisinage de l'ennemi. Napoléon
l'occupait avec la cavalerie de Murat, le corps du maréchal Lannes,
celui du maréchal Ney, et la garde. La seconde, celle qui, partant de
Spire, passait par Heilbronn, Hall, Ellwangen, pour aboutir dans la
plaine de Nordlingen, était occupée par le corps du maréchal Soult. La
troisième, partant de Manheim, passant par Heidelberg, Neckar-Elz,
Ingelfingen, aboutissait à Oettingen. C'est celle que parcourait le
maréchal Davout. Elle se rapprochait de la direction que les corps de
Bernadotte et Marmont devaient suivre, pour se rendre de Würzbourg sur
le Danube. Napoléon disposa la marche de ces diverses colonnes de
manière qu'elles arrivassent toutes du 6 au 7 octobre dans la plaine
qui s'étend au bord du Danube, entre Nordlingen, Donauwerth et
Ingolstadt. Mais dans ce mouvement de conversion, sa gauche pivotant
sur sa droite, celle-ci avait à décrire un cercle moins étendu que
celle-là. Il fit donc ralentir le pas à sa droite, pour donner aux
corps de Marmont et de Bernadotte, qui formaient l'extrême gauche, au
maréchal Davout, qui venait après eux, enfin au maréchal Soult, qui
venait après le maréchal Davout, et les liait tous au quartier
général, le temps d'achever leur mouvement de conversion.

Après avoir suffisamment attendu, Napoléon se mit en marche, le 4
octobre, avec toute la droite. Murat galopant sans cesse à la tête de
sa cavalerie, paraissait tour à tour à l'entrée de chacun des défilés
qui traversent les montagnes, ne faisait que s'y montrer, et puis en
retirait ses escadrons, dès que les parcs et les bagages étaient assez
avancés pour n'avoir plus rien à craindre. Napoléon, avec les corps de
Lannes, de Ney et la garde, suivait la route de Stuttgard, prêt à se
porter avec cinquante mille hommes au secours de Murat, si l'ennemi
paraissait en force dans l'un des défilés. Quant aux corps de Soult,
Davout, Marmont et Bernadotte, formant le centre et la gauche de
l'armée, le danger ne commençait pour eux que lorsque le mouvement
qu'on exécutait en parcourant le pied des Alpes de Souabe serait
achevé, et qu'on déboucherait dans la plaine de Nordlingen. Il se
pouvait, en effet, que le général Mack, averti assez tôt, se repliât
d'Ulm sur Donauwerth, passât le Danube, et vînt combattre dans cette
plaine de Nordlingen, pour y arrêter les Français. Napoléon avait tout
disposé pour que Murat, Ney, Lannes, et avec eux les corps des
maréchaux Soult et Davout au moins, convergeassent ensemble le 6
octobre, entre Heidenheim, Oettingen et Nordlingen, de manière à
pouvoir présenter une masse imposante à l'ennemi. Mais jusque-là ses
soins tendaient toujours à tromper le général Mack assez longtemps
pour qu'il ne songeât point à décamper, et qu'on pût atteindre le
Danube à Donauwerth avant qu'il eût quitté sa position d'Ulm. Le 4 et
le 6 octobre, tout continuait à présenter le meilleur aspect. Le temps
était superbe; les soldats, bien pourvus de souliers et de capotes,
marchaient gaiement. Cent quatre-vingt mille Français s'avançaient
ainsi sur une ligne de bataille de 26 lieues, la droite touchant aux
montagnes, la gauche convergeant vers les plaines du haut Palatinat,
pouvant en quelques heures se trouver réunis au nombre de 90 ou 100
mille hommes sur l'une ou l'autre de leurs ailes, et, ce qui est plus
extraordinaire, sans que les Autrichiens eussent la moindre idée de
cette vaste opération.

«Les Autrichiens, écrivait Napoléon à M. de Talleyrand et au maréchal
Augereau, sont sur les débouchés de la Forêt-Noire. Dieu veuille
qu'ils y restent! Ma seule crainte est que nous ne leur fassions trop
de peur... S'ils me laissent gagner quelques marches, j'espère les
avoir tournés, et me trouver avec toute mon armée entre le Lech et
l'Isar.»--Il écrivait au ministre de la police: «Faites défense aux
gazettes du Rhin de parler de l'armée, pas plus que si elle n'existait
pas.»

[En marge: Les corps de Marmont et de Bernadotte traversent le
territoire prussien d'Anspach.]

Pour arriver au point qui leur était indiqué, les corps de Bernadotte
et de Marmont devaient traverser l'une des provinces que la Prusse
possédait en Franconie, celle d'Anspach. À la rigueur, en les
resserrant sur le corps du maréchal Davout, Napoléon aurait pu les
ramener vers lui, et éviter ainsi de toucher au territoire prussien.
Mais déjà les chemins étaient encombrés; y accumuler de nouvelles
troupes eut été un inconvénient pour l'ordre des mouvements et pour
les vivres. De plus, en rétrécissant le cercle décrit par l'armée, on
aurait eu moins de chances d'envelopper l'ennemi. Napoléon voulait
dans son mouvement embrasser le cours du Danube jusqu'à Ingolstadt,
pour déboucher le plus loin possible sur les derrières des
Autrichiens, et pouvoir les arrêter dans le cas où ils auraient
rétrogradé de l'Iller jusqu'au Lech. N'imaginant pas, dans l'état de
ses relations avec la Prusse, qu'elle pût se montrer difficile à son
égard, comptant sur l'usage établi dans les dernières guerres de
traverser les provinces prussiennes de Franconie, parce qu'elles
étaient hors de la ligne de neutralité, n'ayant reçu aucun
avertissement qu'il dût en être autrement cette fois, Napoléon ne se
fit nul souci d'emprunter le territoire d'Anspach, et en donna l'ordre
aux corps de Marmont et de Bernadotte. Les magistrats prussiens se
présentèrent à la frontière pour protester au nom de leur souverain
contre la violence qui leur était faite. On leur répondit par la
production des ordres de Napoléon, et on passa outre, en soldant en
argent tout ce qu'on prenait, et en observant la plus exacte
discipline. Les sujets prussiens, bien payés du pain et de la viande
fournis à nos soldats, ne parurent pas fort irrités de la prétendue
violation de leur territoire.

Le 6 octobre, nos six corps d'armée étaient arrivés sans accident au
delà des Alpes de Souabe, le maréchal Ney à Heidenheim, le maréchal
Lannes à Néresheim, le maréchal Soult à Nordlingen, le maréchal Davout
à Oettingen, le général Marmont et le maréchal Bernadotte sur la route
d'Aichstedt, tous en vue du Danube, fort au delà de la position d'Ulm.

[En marge: Erreur obstinée des généraux autrichiens.]

Que faisaient pendant ce temps le général Mack, l'archiduc Ferdinand
et tous les officiers de l'état-major autrichien? Très-heureusement
l'intention de Napoléon ne s'était point révélée à eux. Quarante mille
hommes qui avaient passé le Rhin à Strasbourg, et qui s'étaient
engagés tout d'abord dans les défilés de la Forêt-Noire, les avaient
confirmés dans l'idée que les Français suivraient la route accoutumée.
De faux rapports d'espions, adroitement dépêchés par Napoléon, les
avaient encore affermis davantage dans cette opinion. Ils avaient
entendu parler, il est vrai, de quelques troupes françaises répandues
dans le Wurtemberg, mais ils avaient supposé qu'elles venaient occuper
les petits États de l'Allemagne, et peut-être secourir les Bavarois.
D'ailleurs, rien n'est plus contradictoire, plus étourdissant que
cette multitude de rapports d'espions ou d'officiers envoyés en
reconnaissance. Les uns placent des corps d'armée où ils n'ont
rencontré que des détachements, d'autres de simples détachements où
ils auraient dû reconnaître des corps d'armée. Souvent ils n'ont pas
vu de leurs yeux ce qu'ils rapportent, et ils n'ont fait que
recueillir les ouï-dire de gens effrayés, surpris ou émerveillés. La
police militaire, comme la police civile, ment, exagère, se contredit.
Dans le chaos de ces rapports, l'esprit supérieur discerne la vérité,
l'esprit médiocre se perd. Et surtout, si une préoccupation antérieure
existe, s'il y a penchant à croire que l'ennemi arrivera par un point
plutôt que par un autre, les faits recueillis sont tous interprétés
dans un seul sens, quelque peu qu'ils s'y prêtent. C'est ainsi que se
produisent les grandes erreurs, qui ruinent quelquefois les armées et
les empires.

Telle était en ce moment la situation d'esprit du général Mack. Les
officiers autrichiens avaient préconisé depuis longtemps la position
qui, appuyant sa droite à Ulm, sa gauche à Memmingen, faisait face aux
Français débouchant de la Forêt-Noire. Autorisé par une opinion qui
était générale, et obéissant de plus à des instructions positives, le
général Mack s'était établi dans cette position. Il y avait ses
vivres, ses munitions, et il ne pouvait pas se persuader qu'il n'y fût
pas très-convenablement placé. La seule précaution qu'il eût prise
vers ses derrières consistait à envoyer le général Kienmayer avec
quelques mille hommes à Ingolstadt, pour observer les Bavarois
réfugiés dans le haut Palatinat, et pour se lier aux Russes, qu'il
attendait par la grande route de Munich.

[En marge: Le mouvement des Français s'achève heureusement, et ils
sont le 6 octobre aux bords du Danube.]

[En marge: Passage du Danube.]

Tandis que le général Mack, l'esprit dominé par une opinion faite
d'avance, demeurait immobile à Ulm, les six corps de l'armée française
débouchaient le 6 octobre dans la plaine de Nordlingen, au delà des
montagnes de Souabe qu'ils avaient tournées, et aux bords du Danube
qu'ils allaient franchir. Le 6 au soir, la division Vandamme, du corps
du maréchal Soult, devançant toutes les autres, toucha au Danube, et
surprit le pont de Munster à une lieue au-dessus de Donauwerth. Le
lendemain, 7 octobre, le corps du maréchal Soult enleva le pont même
de Donauwerth, faiblement disputé par un bataillon de Colloredo, qui,
ne pouvant le défendre, essaya en vain de le détruire. Les troupes du
maréchal Soult l'eurent bientôt réparé, et le passèrent en toute hâte.
Murat, avec ses divisions de dragons, précédant l'aile droite, formée
des corps des maréchaux Lannes et Ney, s'était porté au pont de
Munster déjà surpris par Vandamme. Il réclama ce pont pour ses troupes
et celles qui le suivaient, abandonna celui de Donauwerth aux troupes
du maréchal Soult, passa à l'instant même avec une division de
dragons, et se jeta au delà du Danube, à la poursuite d'un objet de
grand intérêt, l'occupation du pont de Rain sur le Lech. Le Lech, qui
court derrière l'Iller, presque parallèlement à lui, pour se joindre
au Danube, près de Donauwerth, forme une position placée au delà de
celle d'Ulm, et en occupant le pont de Rain, on avait tourné à la fois
l'Iller et le Lech, et laissé au général Mack peu de chances de
rétrograder à propos. Il ne fallut qu'un temps de galop aux dragons de
Murat pour enlever Rain et le pont du Lech. Deux cents cavaliers
culbutèrent toutes les patrouilles du corps de Kienmayer, pendant que
le maréchal Soult s'établissait en forces à Donauwerth, et que le
maréchal Davout arrivait en vue du pont de Neubourg.

[En marge: Mouvements ordonnés par Napoléon pour prendre position au
delà du Danube, entre les Autrichiens et les Russes.]

Napoléon se rendit ce même jour à Donauwerth. Ses espérances étaient
désormais réalisées, mais il ne tenait le succès pour complétement
assuré que lorsqu'il aurait recueilli jusqu'au dernier résultat de sa
belle manoeuvre. On avait déjà fait quelques centaines de prisonniers,
et leurs rapports étaient unanimes. Le général Mack était à Ulm, sur
l'Iller; c'était son arrière-garde commandée par le général Kienmayer,
et destinée à le lier avec les Russes, qu'on venait de rencontrer et
de refouler au delà du Danube. Napoléon songea sur-le-champ à prendre
position entre les Autrichiens et les Russes, de manière à les
empêcher de se joindre. Le premier mouvement du général Mack, s'il
savait se résoudre à temps, devait être de quitter les bords de
l'Iller, de se replier sur le Lech, et de traverser Augsbourg pour
rejoindre le général Kienmayer sur la route de Munich. (Voir la carte
nº 29.) Napoléon, sans perdre un instant, prescrivit les dispositions
suivantes. Il ne voulut pas porter le corps de Ney au delà du Danube,
il le laissa sur les routes qui vont du Wurtemberg à Ulm, pour garder
la rive gauche du Danube par laquelle nous arrivions. Il prescrivit à
Murat et à Lannes de passer sur la rive droite, par les deux ponts
dont on était maître, ceux de Munster et de Donauwerth, de remonter le
fleuve, et de venir se placer entre Ulm et Augsbourg, pour empêcher le
général Mack de se retirer par la grande route d'Augsbourg à Munich.
Le point intermédiaire qu'ils avaient à occuper était Burgau. Napoléon
ordonna au maréchal Soult de partir de l'embouchure du Lech, sur
lequel il était en position, de remonter cet affluent du Danube
jusqu'à Augsbourg, avec les trois divisions Saint-Hilaire, Vandamme et
Legrand. La division Suchet, quatrième du maréchal Soult, se trouvait
déjà placée sous les ordres de Lannes. Ainsi, le maréchal Ney avec 20
mille hommes sur la gauche du Danube qu'on avait quittée, Murat et
Lannes avec 40 mille sur la droite qu'on venait d'envahir, le maréchal
Soult avec 30 mille sur le Lech, enveloppaient le général Mack, par
quelque issue qu'il voulût s'enfuir.

De ce soin passant immédiatement à d'autres, Napoléon ordonna au
maréchal Davout de se hâter de franchir le Danube à Neubourg, et de
dégager le point d'Ingolstadt, vers lequel Marmont et Bernadotte
devaient aboutir. La route que suivaient ceux-ci étant plus longue,
ils étaient de deux marches en arrière. Le maréchal Davout devait se
porter ensuite à Aichach, sur la route de Munich, pour pousser devant
lui le général Kienmayer, et faire l'arrière-garde des masses qui
s'accumulaient autour d'Ulm. Les corps de Marmont et de Bernadotte
avaient ordre d'accélérer le pas, de franchir le Danube à Ingolstadt,
et de se diriger sur Munich, afin d'y replacer l'électeur dans sa
capitale, un mois seulement après qu'il l'avait quittée. C'est au
maréchal Bernadotte, compagnon en ce moment des Bavarois, qu'il
réservait l'honneur de les réinstaller dans leur pays. Par cette
disposition, Napoléon présentait aux Russes, venant de Munich,
Bernadotte et les Bavarois, puis, au besoin, Marmont et Davout, qui
devaient, selon les circonstances, se porter ou sur Munich ou sur Ulm,
pour aider au complet investissement du général Mack.

[Illustration: MURAT (Au Combat De Wertingen.)]

[En marge: Combat de Wertingen.]

Le lendemain 8 octobre, le maréchal Soult remonta le Lech pour se
rendre à Augsbourg. Il ne trouva point d'ennemis devant lui. Murat et
Lannes, destinés à occuper l'espace compris entre le Lech et l'Iller,
remontèrent de Donauwerth à Burgau, à travers une contrée légèrement
accidentée, çà et là couverte de bois, ou traversée par de petites
rivières qui courent se jeter dans le Danube. Les dragons marchaient
en tête, lorsqu'ils rencontrèrent un corps ennemi, plus nombreux
qu'aucun de ceux qu'on avait encore aperçus, posté en avant et autour
d'un gros bourg appelé Wertingen. Ce corps ennemi se composait de six
bataillons de grenadiers et trois de fusiliers, commandés par le baron
d'Auffenberg, de deux escadrons de cuirassiers du duc Albert, et de
deux escadrons des chevau-légers de Latour. Us étaient envoyés en
reconnaissance par le général Mack, sur le bruit vaguement répandu de
l'apparition des Français au bord du Danube. Il croyait toujours que
ces Français devaient appartenir au corps de Bernadotte, placé,
disait-on, à Würzbourg, pour secourir les Bavarois. Les officiers
autrichiens étaient à table quand on vint leur annoncer qu'on
apercevait les Français. Ils en furent extrêmement surpris, refusèrent
d'abord d'y ajouter foi, mais, ne pouvant bientôt plus en douter, ils
montèrent précipitamment à cheval pour se mettre à la tête de leurs
troupes. En avant de Wertingen se présentait un hameau du nom de
Hohenreichen, gardé par quelques centaines d'Autrichiens, fantassins
et cavaliers. Abrités par les maisons de ce hameau, ils faisaient un
feu incommode, et tenaient en échec un régiment de dragons arrivé le
premier sur les lieux. Le chef d'escadron Excellmans, celui qui a
depuis signalé son nom par tant de faits éclatants, alors simple aide
de camp de Murat, était accouru au bruit de la fusillade. Il fit
mettre pied à terre à deux cents dragons de bonne volonté, qui, se
jetant le fusil à la main dans ce hameau, en délogèrent ceux qui
l'occupaient. De nouveaux détachements de dragons étant survenus dans
l'intervalle, on pressa plus fortement les Autrichiens, on pénétra à
leur suite dans Wertingen, on dépassa ce bourg, et on trouva, sur une
espèce de plateau, les neuf bataillons formés en un seul carré, peu
étendu mais serré et profond, ayant du canon et de la cavalerie sur
ses ailes. Le brave chef d'escadron Excellmans chargea sur-le-champ ce
carré avec une rare hardiesse, et eut un cheval tué sous lui. À ses
côtés le colonel Maupetit fut renversé d'un coup de baïonnette. Mais,
quelque vigoureuse que fût l'attaque, on ne put pénétrer dans cette
masse compacte. Il s'écoula ainsi un certain temps, pendant lequel les
dragons français essayaient de sabrer les grenadiers autrichiens, qui
leur rendaient des coups de baïonnette et des coups de fusil. Murat
parut enfin avec le gros de sa cavalerie, et Lannes avec les
grenadiers Oudinot, vivement attirés les uns et les autres par le
bruit du canon. Murat fit aussitôt charger le carré ennemi par ses
escadrons, et Lannes se hâta de diriger ses grenadiers sur la lisière
d'un bois qui s'apercevait dans le fond, de manière à couper toute
retraite aux Autrichiens. Ceux-ci, chargés de front, menacés par
derrière, rétrogradèrent d'abord en masse serrée, puis bientôt en
désordre. Si les grenadiers d'Oudinot avaient pu être rendus sur le
terrain quelques instants plus tôt, les neuf bataillons autrichiens
étaient pris en entier. Néanmoins on fit deux mille prisonniers, on
enleva plusieurs pièces de canon et quelques drapeaux.

Lannes et Murat, qui avaient vu le chef d'escadron Excellmans sur la
pointe des baïonnettes ennemies, voulurent qu'il portât à Napoléon la
nouvelle du premier succès obtenu, et les drapeaux pris à l'ennemi.
L'Empereur reçut à Donauwerth le jeune et brillant officier, lui
accorda un grade dans la Légion d'honneur, et lui en remit les
insignes en présence de son état-major, afin de donner plus d'éclat
aux premières récompenses méritées dans cette guerre.

Ce même jour, 8 octobre, le maréchal Soult était entré à Augsbourg
sans coup férir. Le maréchal Davout avait passé le Danube à Neubourg,
et s'était porté à Aichach pour prendre la position intermédiaire qui
lui était assignée, entre les corps français qui allaient investir
Ulm, et ceux qui allaient à Munich tenir tête aux Russes. Le maréchal
Bernadotte et le général Marmont faisaient les apprêts du passage du
Danube, vers Ingolstadt, dans l'intention de se rendre à Munich.

Napoléon ordonna de resserrer la position d'Ulm. Il enjoignit au
maréchal Ney de remonter la rive gauche du Danube, et de s'emparer de
tous les ponts du fleuve, pour être en mesure d'agir sur les deux
rives. Il enjoignit à Murat et à Lannes de remonter de leur côté sur
la rive droite, et de contribuer avec Ney à l'investissement plus
étroit des Autrichiens. Le lendemain 9, le maréchal Ney, prompt à
exécuter les ordres qu'il recevait, surtout quand ces ordres le
rapprochaient de l'ennemi, atteignit les bords du Danube, et les
remonta jusqu'à la hauteur d'Ulm. Les premiers ponts qui s'offraient à
lui étaient ceux de Günzbourg. Il chargea la division Malher de les
enlever.

[En marge: Combat de Günzbourg.]

Ces ponts étaient au nombre de trois. (Voir la carte nº 7.) Le
principal se trouvait devant la petite ville de Günzbourg, le second
au-dessus, devant le village de Leipheim, le troisième au-dessous,
devant le petit hameau de Reisensbourg. Le général Malher les fit
aborder tous à la fois. Il chargea l'officier d'état-major Lefol
d'attaquer celui de Leipheim avec un détachement, et le général
Labassée d'attaquer celui de Reisensbourg avec le 59e de ligne.
Lui-même, à la tête de la brigade Marcognet, se réserva l'attaque du
pont principal, celui de Günzbourg. Le lit du Danube n'étant pas
régulièrement formé dans cette partie de son cours, il fallait
traverser une multitude d'îles, de petits bras bordés de saules et de
peupliers. Les avant-gardes s'y jetèrent avec résolution, franchirent
à gué toutes les eaux qui leur faisaient obstacle, et enlevèrent deux
à trois cents Tyroliens avec le baron d'Aspre, général major qui
commandait sur ce point. Nos troupes arrivèrent bientôt devant le
grand bras, sur lequel était construit le pont de Günzbourg. Les
Autrichiens, en se retirant, en avaient détruit une travée. Le général
Malher voulut la faire rétablir. Mais sur l'autre rive étaient placés
plusieurs régiments autrichiens, une artillerie nombreuse, et
l'archiduc Ferdinand accouru lui-même avec des renforts considérables.
Les Autrichiens commençaient à comprendre combien était sérieuse
l'opération entreprise sur leurs derrières, et ils voulaient tenter un
grand effort pour sauver au moins les ponts les plus rapprochés d'Ulm.
Ils dirigèrent sur les Français un feu meurtrier de mousqueterie et
d'artillerie. Ceux-ci, n'étant plus abrités par des îles boisées, et
restant à découvert sur les graviers du fleuve, supportèrent ce feu
avec une rare constance. Passer à gué était impossible. Ils
s'élancèrent sur les chevalets du pont pour le réparer avec des
madriers. Mais les travailleurs, abattus un à un par les balles
ennemies, n'y purent réussir, et les lignes françaises, exposées
pendant ce temps aux coups des Autrichiens, essuyèrent des pertes
cruelles. Le général Malher les fit replier dans les îles boisées,
pour ne pas prolonger une témérité inutile.

Cette tentative infructueuse avait coûté quelques centaines d'hommes.
Les deux autres attaques s'étaient exécutées simultanément. Des marais
impraticables avaient rendu impossible celle de Leipheim. Celle de
Reisensbourg avait été plus heureuse. Le général Labassée, ayant à ses
côtés le colonel Lacuée, commandant du 59e, s'était porté avec ce
régiment au bord du grand bras du Danube. Les Autrichiens avaient
encore détruit une travée du pont, mais pas assez complétement pour
empêcher nos soldats de la réparer et d'y passer. Le 59e franchit le
pont, enleva Reisensbourg et les hauteurs environnantes, malgré des
forces triples au moins. Son colonel Lacuée y fut tué en combattant à
la tête de ses soldats. En voyant un régiment français jeté seul au
delà du Danube, la cavalerie autrichienne accourut au secours de son
infanterie, et chargea à outrance le 59e, formé en carré. Trois fois
elle s'élança sur les baïonnettes de ce brave régiment, et trois fois
elle fut arrêtée par une fusillade dirigée à bout portant. Le 59e
resta maître du champ de bataille, après des efforts dont le souvenir
mérite d'être conservé.

L'un des trois ponts étant franchi, le général Malher porta sa
division entière sur Reisensbourg vers la fin du jour. Les Autrichiens
n'eurent garde alors de s'obstiner à disputer Günzbourg. Ils se
replièrent sur Ulm dans la nuit même, abandonnant aux Français un
millier de prisonniers et 300 blessés.

De grands honneurs furent rendus au colonel Lacuée. Les divisions du
corps de Ney, réunies à Günzbourg, assistèrent à ses funérailles dans
la journée du 10, et payèrent à sa mémoire d'unanimes regrets. Le
maréchal Ney plaça la division Dupont sur la rive gauche du fleuve, et
fit passer sur la rive droite les divisions Malher et Loison, pour se
tenir en communication avec Lannes.

[En marge: Napoléon se place à Augsbourg pour diriger de là les
mouvements compliquées de son armée.]

Napoléon était resté jusqu'au 9 au soir à Donauwerth. Il en partit
pour se transporter à Augsbourg, parce que là était le centre des
renseignements à recueillir et des directions à donner. À Augsbourg,
il était entre Ulm d'un côté, Munich de l'autre (voir la carte nº 28),
entre l'armée de Souabe qu'il allait envelopper, et les Russes dont
une rumeur générale annonçait l'approche. En s'éloignant d'Ulm pour un
jour ou deux, il voulut y concentrer le commandement, et, par une
raison de parenté bien plus que par une raison de supériorité, il
plaça sous les ordres de Murat les maréchaux Ney et Lannes, ce qui
leur déplut fort, et amena des tiraillements fâcheux. C'étaient là les
embarras inséparables du nouveau régime établi en France. La
république a ses inconvénients, qui sont les rivalités sanglantes; la
monarchie a les siens, qui sont les complaisances de famille. Murat
avait ainsi une soixantaine de mille hommes à sa disposition, pour
tenir le général Mack en respect sous les murs d'Ulm.

Napoléon, arrivé à Augsbourg, y trouva le maréchal Soult avec le
quatrième corps. Le maréchal Davout s'était établi à Aichach; le
général Marmont le suivait; Bernadotte s'acheminait sur Munich.
L'armée française se trouvait à peu près dans la position qu'elle
avait à Milan, lorsqu'après avoir franchi miraculeusement le
Saint-Bernard, elle était sur les derrières du général Mélas, le
cherchant pour l'envelopper, mais ignorant la route où elle pourrait
le saisir. La même incertitude régnait à l'égard des projets du
général Mack. Napoléon s'appliquait à prévoir ce qu'il pourrait être
tenté de faire dans un péril aussi pressant, et avait peine à le
deviner, car le général Mack ne le savait pas lui-même. On devine plus
difficilement un adversaire irrésolu qu'un adversaire résolu, et si
l'incertitude ne devait vous perdre le lendemain, elle vous servirait
la veille à tromper l'ennemi. Dans le doute où il se trouvait,
Napoléon prêta le dessein le plus raisonnable au général Mack, celui
de s'enfuir par le Tyrol. Ce général, en effet, en se dirigeant vers
Memmingen, sur la gauche de la position d'Ulm, n'avait que deux ou
trois marches à faire pour gagner le Tyrol par Kempten. (Voir la carte
nº 28.) Il se réunissait ainsi à l'armée qui gardait la chaîne des
Alpes, et à celle qui occupait l'Italie. Il se sauvait, et allait
contribuer à former une masse de 200 mille hommes, masse toujours
formidable, quelque position qu'elle occupe sur le théâtre général des
opérations. Il échappait, en tout cas, à une catastrophe à jamais
célèbre dans les annales de la guerre.

Napoléon lui attribua donc ce dessein, ne s'arrêtant pas à une autre
pensée que le général Mack aurait pu concevoir, et qu'il conçut un
instant, celle de s'enfuir par la rive gauche du Danube, qui n'était
gardée que par l'une des divisions du maréchal Ney, la division
Dupont. Ce parti désespéré était le moins supposable, car il exigeait
une audace extraordinaire. Il fallait couper la route que les Français
avaient suivie, et qui était encore couverte de leurs équipages et de
leurs dépôts, s'exposer peut-être à les y rencontrer en masse, et leur
passer sur le corps pour se retirer en Bohême. Napoléon n'admit point
une telle probabilité, et ne songea qu'à fermer les routes du Tyrol.
Il ordonna donc au maréchal Soult de remonter le Lech jusqu'à
Landsberg, pour aller occuper Memmingen, et intercepter la route de
Memmingen à Kempten. Il remplaça dans Augsbourg le corps du maréchal
Soult par celui du général Marmont. Il établit en outre dans cette
ville sa garde, qui suivait habituellement le quartier général. Là il
attendit les mouvements de ses divers corps d'armée, rectifiant leur
marche quand ils en avaient besoin.

[En marge: Entrée de Bernadotte à Munich avec les Bavarois.]

Bernadotte, poussant l'arrière-garde de Kienmayer, entra dans Munich
le 12 au matin, un mois juste après l'invasion des Autrichiens et la
retraite des Bavarois. Il fit un millier de prisonniers sur le
détachement ennemi qu'il poussait devant lui. Les Bavarois,
transportés de joie, reçurent les Français avec de vifs
applaudissements. On ne pouvait pas venir plus vite ni plus sûrement
au secours de ses alliés, surtout quand on était quelques jours
auparavant à l'extrémité du continent, sur les bords de la Manche.
Napoléon écrivit sur-le-champ à l'électeur pour l'engager à rentrer
dans sa capitale. Il l'invita à y revenir avec toute l'armée
bavaroise, qui eût été inutile à Würzbourg, et qui fut destinée à
occuper la ligne de l'Inn, conjointement avec le corps de Bernadotte.
Napoléon recommanda de l'employer à faire des reconnaissances, parce
que le pays lui était familier, et qu'elle pouvait donner de meilleurs
renseignements sur la marche des Russes, qui arrivaient par la route
de Vienne à Munich.

[En marge: Le maréchal Soult se porte sur Landsberg.]

Le maréchal Soult, envoyé du côté de Landsberg, n'y rencontra que les
cuirassiers du prince Ferdinand qui se repliaient sur Ulm à marches
forcées. L'ardeur de nos troupes était si grande que le 26e de
chasseurs ne craignit pas de se mesurer contre la grosse cavalerie
autrichienne, et lui enleva un escadron entier avec deux pièces de
canon. Cette rencontre prouvait évidemment que les Autrichiens, au
lieu de s'enfuir vers le Tyrol, se concentraient derrière l'Iller,
entre Memmingen et Ulm, et qu'on allait y trouver une nouvelle
bataille de Marengo. Napoléon disposa tout pour la livrer avec la plus
grande masse possible de ses forces. Il supposa qu'elle pourrait avoir
lieu le 13 ou le 14 octobre; mais, n'étant pas pressé, puisque les
Autrichiens ne prenaient pas l'initiative, il préféra le 14, afin
d'avoir plus de temps pour réunir ses troupes. D'abord il modifia la
position du maréchal Davout, qu'il porta d'Aichach à Dachau, de
manière que ce maréchal, dans un poste avantageux entre Augsbourg et
Munich, pouvait, en trois ou quatre heures, ou se porter à Munich
pour opposer avec Bernadotte et les Bavarois 60 mille combattants aux
Russes, ou se reporter vers Augsbourg pour seconder Napoléon dans ses
opérations contre l'armée du général Mack. Après avoir pris ces
précautions sur ses derrières, Napoléon fit les dispositions suivantes
sur son front, en vue de cette journée supposée du 14. Il ordonna au
maréchal Soult d'être établi le 13 à Memmingen, débordant cette
position par sa gauche, et se liant par sa droite avec les corps qui
allaient être portés sur l'Iller. Il envoya sa garde à Weissenhorn, où
il résolut de se transporter lui-même. Il espérait ainsi rassembler
cent mille hommes dans un espace de dix lieues, de Memmingen à Ulm.
Les troupes, en effet, pouvant dans une journée faire une marche de
cinq lieues et combattre, il lui était facile de réunir sur un même
champ de bataille les corps de Ney, Lannes, Murat, Marmont, Soult et
la garde. Du reste, la destinée lui réservait un tout autre triomphe
que celui qu'il attendait, triomphe plus nouveau, et non moins
étonnant par ses vastes conséquences.

[En marge: Napoléon quitte Augsbourg pour se rapprocher d'Ulm.]

[En marge: Harangue de Napoléon aux troupes.]

Napoléon quitta Augsbourg le 12 à onze heures du soir pour se rendre à
Weissenhorn. Sur la route il rencontra les troupes du corps de
Marmont, composées de Français et de Hollandais, accablées de fatigue,
chargées à la fois de leurs armes et de leurs rations de vivres pour
plusieurs jours. Le temps, qui avait été beau jusqu'au passage du
Danube, était tout à coup devenu affreux. Il tombait une neige
épaisse qui fondait, se changeait en boue, et rendait les routes
impraticables. Toutes les petites rivières qui se jettent dans le
Danube étaient débordées. Les soldats cheminaient au milieu de vrais
marécages, souvent gênés dans leur marche par les convois
d'artillerie. Cependant ils ne murmuraient pas. Napoléon s'arrêta pour
les haranguer, les fit former en cercle autour de lui, leur exposa la
situation de l'ennemi, la manoeuvre par laquelle il venait de
l'envelopper, et leur promit un triomphe aussi beau que celui de
Marengo. Les soldats, enivrés par ses paroles, fiers de voir le plus
grand capitaine du siècle leur expliquer ses plans, se livrèrent à de
vifs transports d'enthousiasme, et lui répondirent par des cris
unanimes de _Vive l'Empereur!_ Ils se remirent en route, impatients
d'assister à la grande bataille. Ceux qui avaient entendu les paroles
de l'Empereur les répétaient à ceux qui n'avaient pas pu les entendre,
et tous s'écriaient avec joie que c'en était fait des Autrichiens, et
qu'ils seraient pris jusqu'au dernier.

[En marge: Événements qui se passaient sur le Danube pendant que
Napoléon était à Augsbourg.]

Il était temps que Napoléon revînt sur le Danube, car ses ordres, mal
compris par Murat, auraient amené des malheurs, si les Autrichiens
avaient été plus entreprenants.

[En marge: Vive altercation entre Ney et Murat sur la manière
d'interpréter les ordres de Napoléon.]

Tandis que Lannes et Murat investissaient Ulm par la rive droite du
Danube, Ney, resté à cheval sur le fleuve, avait deux divisions sur la
rive droite, et une seule, celle du général Dupont, sur la rive
gauche. En se rapprochant d'Ulm pour l'investir, Ney avait senti le
défaut d'une telle situation. Éclairé par les faits qu'il voyait de
plus près, guidé par un heureux instinct de la guerre, confirmé dans
son avis par le colonel Jomini, officier d'état-major du plus haut
mérite, Ney avait entrevu le danger de ne laisser qu'une division sur
la rive gauche du fleuve.--Pourquoi, disait-il, les Autrichiens ne
saisiraient-ils pas l'occasion de fuir par la rive gauche, en foulant
sous leurs pieds nos équipages et nos parcs, qui ne leur opposeraient
certainement pas une grande résistance?--Murat n'admettait pas qu'il
en pût être ainsi, et, s'appuyant sur les lettres mal interprétées de
l'Empereur, qui, s'attendant à une affaire sérieuse sur l'Iller,
ordonnait d'y concentrer toutes les troupes, il allait jusqu'à croire
que c'était trop de la division Dupont sur la rive gauche, car cette
division devait être hors du lieu de l'action le jour de la grande
bataille. Cette divergence d'avis fit naître une vive altercation
entre Ney et Murat. Ney était blessé d'obéir à un chef qu'il croyait
au-dessus de lui par les talents, s'il était au-dessus par la parenté
impériale. Murat, plein de l'orgueil de son nouveau rang, fier surtout
d'être plus particulièrement initié à la pensée de Napoléon, fit
sentir sa supériorité officielle au maréchal Ney, et finit par lui
donner des ordres absolus. Sans des amis communs, ces lieutenants de
l'Empereur auraient décidé leur querelle d'une manière peu conforme à
leur haute position. Il résulta de cette altercation l'envoi d'ordres
contradictoires à la division Dupont, et une situation périlleuse pour
elle. Mais heureusement, tandis qu'on disputait sur le poste qu'il
convenait de lui faire occuper, elle sortait du péril dans lequel
l'avait jetée une erreur de Murat, par un combat à jamais mémorable.

[En marge: Nouvelle position prise par le général Mack.]

Le général Mack, ne pouvant plus douter de son infortune, avait fait
un changement de front. Au lieu d'avoir sa droite à Ulm, il y avait sa
gauche; au lieu d'avoir sa gauche à Memmingen, il y avait sa droite.
Toujours appuyé sur l'Iller, il montrait le dos à la France, comme
s'il en était venu, tandis que Napoléon montrait le dos à l'Autriche,
comme si elle eût été son point de départ. C'était la position
naturelle de deux généraux dont l'un a tourné l'autre. Le général
Mack, après avoir attiré à lui les troupes répandues en Souabe, ainsi
que celles qui étaient revenues battues de Wertingen et de Günzbourg,
avait laissé quelques détachements sur l'Iller de Memmingen à Ulm, et
avait réuni la plus grande partie de ses forces à Ulm même, dans le
camp retranché qui domine cette ville.

[En marge: Camp retranché d'Ulm.]

On connaît la situation et la forme de ce camp, déjà décrit dans cette
histoire. (Voir la carte nº 7.) Sur ce point, la rive gauche du Danube
domine de beaucoup la rive droite. Tandis que la rive droite présente
une plaine marécageuse légèrement inclinée vers le fleuve, la rive
gauche, au contraire, présente une suite de hauteurs dessinées en
terrasse, et baignées par le Danube, à peu près comme la terrasse de
Saint-Germain est baignée par la Seine. Le Michelsberg est la
principale de ces hauteurs. Les Autrichiens y étaient campés au nombre
de 60 mille environ, ayant la ville d'Ulm à leurs pieds.

[En marge: Combat de Haslach.]

Le général Dupont, qui était demeuré seul sur la rive gauche, et qui,
conformément aux ordres du maréchal Ney, devait se rapprocher d'Ulm le
11 octobre au matin, s'était porté en vue de cette place par la route
d'Albeck. C'est ce même moment que Murat et Ney, réunis à Günzbourg,
employaient à disputer, et que Napoléon, accouru à Augsbourg,
employait à faire ses dispositions générales. Le général Dupont arrivé
an village de Haslach, d'où l'on aperçoit le Michelsberg dans tout son
développement, y découvrit 60 mille Autrichiens dans une attitude
imposante. Les dernières marches, exécutées au milieu du plus mauvais
temps et avec une extrême rapidité, avaient réduit sa division à 6
mille hommes. On lui avait cependant laissé les dragons à pied de
Baraguey-d'Hilliers, lesquels, pendant le trajet du Rhin au Danube,
avaient été adjoints non pas à Murat, mais au maréchal Ney. C'était un
renfort de 5 mille hommes, qui aurait pu être d'une grande utilité
s'il n'était resté à Langenau, trois lieues en arrière.

Le général Dupont, arrivé en présence du Michelsberg et des 60 mille
hommes qui l'occupaient, se trouva devant eux avec trois régiments
d'infanterie, deux de cavalerie et quelques pièces de canon. Cet
officier, si malheureux depuis, fut saisi, à cette vue, d'une
inspiration qui honorerait les plus grands généraux. Il jugea que s'il
reculait, il allait déceler sa faiblesse, et être bientôt enveloppé
par 40 mille chevaux lancés à sa poursuite; que si, au contraire, il
faisait acte d'audace, il tromperait les Autrichiens, leur
persuaderait qu'il était l'avant-garde de l'armée française, les
obligerait à être circonspects, et aurait ainsi le temps de se retirer
du mauvais pas où il était engagé.

En conséquence, il fit sur-le-champ ses dispositions pour combattre. À
sa gauche, il avait le village de Haslach, entouré d'un petit bois. Il
y plaça le 32e, devenu célèbre en Italie, et commandé à cette époque
par le colonel Darricau, le 1er de hussards, une partie de son
artillerie. À sa droite, adossée de même à un bois, il plaça le 96e de
ligne, commandé par le colonel Barrois, le 9e léger, commandé par le
colonel Meunier, plus, le 17e de dragons. Un peu en avant de sa
droite, il avait le village de Jungingen, entouré aussi de quelques
bouquets de bois, et il le fit occuper par un détachement.

C'est dans cette position que le général Dupont reçut les Autrichiens,
détachés, au nombre de 25 mille, sous les ordres de l'archiduc
Ferdinand, pour combattre une division de 6 mille Français. Le général
Dupont, toujours bien inspiré en cette circonstance, s'aperçut
promptement que sa division serait détruite par la mousqueterie seule,
s'il laissait les Autrichiens déployer leur ligne et étendre leurs
feux. Joignant alors à l'audace d'une grande résolution l'audace d'une
exécution vigoureuse, il ordonna aux deux régiments de sa droite, le
96e de ligne et le 9e léger, de charger à la baïonnette. Au signal
donné par lui, ces deux braves régiments s'ébranlent, et marchent, la
baïonnette baissée, sur la première ligne autrichienne. Ils la
culbutent, la mettent en désordre, et lui font quinze cents
prisonniers, qu'on envoie à la gauche pour les enfermer dans le
village de Haslach. Le général Dupont, après ce fait d'armes, se remet
en position avec ses deux régiments, et attend immobile la suite de
cet étrange combat. Mais les Autrichiens, ne pouvant se tenir pour
battus, reviennent sur lui avec de nouvelles troupes. Nos soldats
s'avancent une seconde fois à la baïonnette, repoussent les
assaillants, et font encore de nombreux prisonniers. Dégoûtés de ces
inutiles attaques de front, les Autrichiens dirigent leurs efforts sur
nos ailes. Ils abordent le village de Haslach qui couvrait la gauche
de la division Dupont, et qui contenait leurs prisonniers. Le 32e,
dont le tour était venu de combattre, leur dispute énergiquement ce
village, et les en chasse, tandis que le 1er de hussards, rivalisant
avec l'infanterie, exécute des charges vigoureuses sur les colonnes
repoussées. Les Autrichiens ne se bornent pas à attaquer Haslach, ils
font une tentative à l'aile opposée, et essayent d'enlever le village
de Jungingen, placé à la droite du général Dupont. Favorisés par le
nombre, ils y pénètrent et s'en rendent maîtres un moment. Le général
Dupont, appréciant le danger, fait réattaquer Jungingen par le 96e, et
parvient à le reprendre. On le lui enlève de nouveau, il le reprend
encore. Ce village est ainsi emporté de vive force cinq fois de suite,
et, dans la confusion de ces attaques réitérées, les Français font
chaque fois des prisonniers. Mais, tandis que les Autrichiens
s'épuisent en efforts impuissants contre cette poignée de soldats,
leur immense cavalerie, débordant dans tous les sens, se jette sur le
17e de dragons, le charge à plusieurs reprises, lui tue son colonel,
le brave Saint-Dizier, et l'oblige à se replier dans le bois auquel il
était adossé. Une nuée de cavaliers autrichiens se répand alors sur
les plateaux environnants, court jusqu'au village d'Albeck, d'où était
partie la division Dupont, lui enlève ses bagages, que les dragons de
Baraguey-d'Hilliers auraient dû défendre, et ramasse ainsi quelques
vulgaires trophées, triste consolation d'une défaite essuyée par 25
mille hommes contre 6 mille.

Il devenait urgent de mettre un terme à un engagement aussi périlleux.
Le général Dupont, après avoir fatigué les Autrichiens par cinq heures
d'une lutte acharnée, se hâte de profiter de la nuit pour se retirer
sur Albeck. Il y marche en bon ordre, en se faisant précéder par 4,000
prisonniers.

Si le général Dupont, en livrant ce combat extraordinaire, n'avait
arrêté les Autrichiens, ceux-ci auraient fui en Bohême, et l'une des
plus belles combinaisons de Napoléon aurait complétement échoué. C'est
une preuve qu'aux grands généraux il faut de grands soldats, car les
plus illustres capitaines ont souvent besoin que leurs troupes
réparent par leur héroïsme, ou les hasards de la guerre, ou les
erreurs que le génie lui-même est exposé à commettre.

[En marge: Perplexités du général Mack après le combat de Haslach.]

Cette rencontre avec une partie de l'armée française provoqua
d'orageuses délibérations dans le quartier général autrichien. On
était informé de la présence du maréchal Soult à Landsberg; on ne
supposait pas le général Dupont seul à Albeck, on commençait à se
croire cerné de toutes parts. Le général Mack, sur lequel les
Autrichiens ont voulu jeter toute la honte de leur désastre, était
tombé dans un désordre d'esprit facile à concevoir. Quoi qu'en aient
dit des juges qui ont raisonné après l'événement, il aurait fallu,
pour qu'il se sauvât, qu'une inspiration du ciel lui eût révélé tout à
coup la faiblesse du corps qui était devant lui, et la possibilité en
l'écrasant de se retirer en Bohême. L'infortuné, qui ne savait pas ce
qu'on a su depuis, et qui ne devait guère penser que les Français
fussent si faibles sur la rive gauche, se mit à délibérer avec
l'auguste compagnon de son triste sort, l'archiduc Ferdinand. Il
perdit en agitations d'esprit un temps précieux, et ne sut se résoudre
ni à fuir vers la Bohême en passant sur le corps de la division
Dupont, ni à fuir vers le Tyrol en forçant le passage à Memmingen. Le
parti qui lui sembla le plus sûr fut de s'établir plus solidement
encore dans sa position d'Ulm, d'y concentrer son armée, et d'attendre
là, en une grosse masse difficile à enlever d'assaut, l'arrivée des
Russes par Munich, ou de l'archiduc Charles par le Tyrol. Il se disait
que le général Kienmayer avec 20 mille Autrichiens, le général Kutusof
avec 60 mille Russes, allaient paraître sur la route de Munich; que
l'archiduc Jean avec le corps du Tyrol, même l'archiduc Charles avec
l'armée d'Italie, ne pouvaient manquer d'accourir à son secours par
Kempten, et que ce serait alors Napoléon qui se trouverait en péril,
car il serait pressé entre 80 mille Austro-Russes arrivant de
l'Autriche, 25 mille Autrichiens descendant du Tyrol, et 70 mille
Autrichiens campés sous Ulm, ce qui ferait 175 mille hommes. Mais il
aurait fallu que ces diverses réunions s'opérassent malgré Napoléon,
placé au centre avec 160 mille Français habitués à vaincre. Dans le
malheur on accueille avec empressement la moindre lueur d'espérance,
et le général Mack croyait jusqu'aux faux rapports que lui faisaient
les espions envoyés par Napoléon. Ces espions lui disaient tantôt
qu'un débarquement d'Anglais à Boulogne allait rappeler les Français
sur le Rhin, tantôt que les Russes et l'archiduc Charles débouchaient
par la route de Munich.

[En marge: Le général Mack, après de longues agitations, ne prend que
des demi-mesures.]

Dans les situations difficiles, les subordonnés deviennent hardis et
discoureurs; ils blâment les chefs et ont des avis. Le général Mack
avait autour de lui des subordonnés qui étaient de grands seigneurs,
et qui ne craignaient pas d'élever la voix. Ceux-ci voulaient s'enfuir
en Tyrol, ceux-là en Wurtemberg, quelques autres en Bohême. Ces
derniers, qui avaient raison par hasard, s'appuyaient sur le combat de
Haslach pour soutenir que la route de Bohême était ouverte.
L'ordinaire effet de la contradiction sur un esprit agité est de
l'affaiblir encore, et d'amener des demi-partis, toujours les plus
funestes de tous. Le général Mack, pour accorder quelque chose aux
opinions qu'il combattait, prit deux résolutions fort singulières de
la part d'un homme décidé à demeurer à Ulm. Il envoya la division
Jellachich à Memmingen, pour renforcer ce poste que le général Spangen
gardait avec 5 mille hommes, dans l'intention de se tenir ainsi en
communication avec le Tyrol. Il fit sortir le général Riesc pour
s'emparer des hauteurs d'Elchingen, avec une division entière, afin de
s'étendre sur la rive gauche, et d'essayer une forte reconnaissance
sur les communications des Français.

À rester dans Ulm pour y attendre des secours, et y livrer au besoin
une bataille défensive, il fallait y rester en masse, et ne pas
envoyer des corps aux deux extrémités de la ligne qu'on occupait, car
c'était les exposer à être détruits l'un après l'autre. Quoi qu'il en
soit, le général Mack fit occuper par le général Riesc le couvent
d'Elchingen, qui est situé sur les hauteurs de la rive gauche, tout
près de Haslach, où l'on avait combattu le 11. Au pied de ces hauteurs
et au-dessous du couvent, se trouvait un pont que Murat avait fait
occuper par un détachement français. Les Autrichiens avaient
précédemment essayé de le détruire. Le détachement de Murat, pour se
couvrir à l'approche des troupes du général Riesc, acheva de le ruiner
en le brûlant. Cependant il restait les pilotis enfoncés dans le
fleuve, et que les eaux avaient sauvés de l'incendie. De la sorte
l'armée française était sans communication avec la rive gauche,
autrement que par les ponts de Günzbourg, placés fort au-dessous
d'Elchingen. La division Dupont s'était retirée à Langenau. La
retraite était donc ouverte aux autrichiens. Heureusement ils
l'ignoraient!

[En marge: Napoléon arrive à temps pour réparer l'erreur de Murat, et
enlever au général Mack toute chance de retraite.]

C'est sur ces entrefaites que Napoléon, parti d'Augsbourg le 12
octobre au soir, parvint à Ulm le 13. À peine arrivé, il parcourut à
cheval, par un temps affreux, toutes les positions qu'occupaient ses
lieutenants. Il trouva ceux-ci fort irrités les uns à l'égard des
autres, et soutenant des avis entièrement différents. Lannes, dont le
sens était sûr et pénétrant à la guerre, avait jugé, comme le maréchal
Ney, qu'au lieu de vouloir accepter une bataille sur l'Iller, les
Autrichiens songeaient plutôt à s'enfuir en Bohême par la rive gauche,
en passant sur le corps de la division Dupont. Si Napoléon loin des
lieux avait pu avoir des doutes, il ne lui en resta plus un seul sur
les lieux mêmes. D'ailleurs, en ordonnant de veiller à la rive gauche
et d'y placer la division Dupont, il allait sans dire qu'on ne devait
pas y laisser cette division sans appui, sans s'assurer surtout le
moyen de passer d'une rive à l'autre, pour la secourir si elle était
attaquée. Ainsi les instructions de Napoléon n'avaient pas été mieux
comprises que la situation elle-même. Il donna donc complétement
raison aux maréchaux Ney et Lannes contre Murat, et prescrivit de
réparer sur-le-champ les graves fautes commises les jours précédents.
Il résolut de rétablir les communications de la rive droite à la rive
gauche par le pont le plus voisin d'Ulm, celui d'Elchingen. On aurait
pu descendre jusqu'à Günzbourg, qui nous appartenait, y repasser le
Danube, et remonter avec la division Dupont renforcée jusqu'à Ulm.
Mais c'était un mouvement fort allongé qui laissait aux Autrichiens
bien du temps pour s'enfuir. Il valait bien mieux, à la pointe du jour
du 14, rétablir de vive force le pont d'Elchingen qu'on avait sous les
yeux, et se transporter en nombre suffisant sur la rive gauche,
pendant que le général Dupont averti remonterait de Langenau sur
Albeck et Ulm.

[En marge: Attaque du pont d'Elchingen, afin de rétablir les
communications avec la rive gauche du Danube, et secourir le général
Dupont.]

Napoléon donna ses ordres en conséquence pour le lendemain 14. Le
maréchal Soult avait été porté à l'extrémité de la ligne de l'Iller
vers Memmingen; le général Marmont s'avançait en intermédiaire sur
l'Iller. Lannes, Ney, Murat, réunis sous Ulm, allaient se mettre à
cheval sur les deux rives du Danube, pour tendre la main à la division
Dupont laissée sur la rive gauche. Mais pour cela il fallait rétablir
le pont d'Elchingen. C'est à Ney que fut réservé l'honneur d'exécuter,
dans la matinée du 14, l'acte de vigueur qui devait nous rendre la
possession des deux rives du fleuve. (Voir la carte nº 7.)

[En marge: Fière provocation de Ney à Murat sous le feu de l'ennemi.]

Cet intrépide maréchal ne pouvait se consoler de quelques paroles peu
convenables qu'il avait essuyées de Murat, dans la récente altercation
qu'il avait eue avec lui. Murat, comme importuné de raisonnements trop
longs, lui avait dit qu'il ne comprenait rien à tous les plans qu'on
lui exposait, et qu'il avait l'habitude de ne faire les siens qu'en
face de l'ennemi. C'était la réponse superbe qu'un homme d'action
aurait pu adresser à un vain discoureur. Le maréchal Ney, à cheval,
dès le matin du 14, en grand uniforme, paré de ses décorations,
saisit le bras de Murat, et le secouant fortement devant tout
l'état-major, et devant l'Empereur lui-même, lui dit fièrement: Venez,
prince, venez faire avec moi vos plans en face de l'ennemi.--Puis, se
portant au galop vers le Danube, il alla, sous une grêle de balles et
de mitraille, ayant de l'eau jusqu'au ventre de son cheval, diriger la
périlleuse opération dont il était chargé.

Il fallait réparer le pont, duquel il ne restait que les chevalets
sans travées, le franchir, traverser une petite prairie qui s'étendait
entre le Danube et le pied de la hauteur, s'emparer ensuite du village
et du couvent d'Elchingen, qui s'élevait en amphithéâtre, et qui était
gardé par 20 mille hommes et une formidable artillerie.

[En marge: Ney fait rétablir le pont d'Elchingen sous le feu des
Autrichiens.]

Le maréchal Ney, que tant d'obstacles n'effrayaient point, ordonna à
un aide de camp du général Loison, le capitaine Coisel, et à un
sapeur, de se saisir de la première planche, et de la porter sur les
chevalets du pont, afin de rétablir le passage sous le feu des
Autrichiens. Le brave sapeur eut la jambe emportée d'un coup de
mitraille, mais il fut immédiatement remplacé. Une planche fut d'abord
jetée en forme de travée, puis une seconde et une troisième. Après
avoir réparé cette travée, on en répara une autre, et on arriva de la
sorte à couvrir le dernier chevalet sous une fusillade meurtrière, que
d'adroits tirailleurs dirigeaient de l'autre rive sur nos
travailleurs. Aussitôt les voltigeurs du 6e léger, les grenadiers du
39e et une compagnie de carabiniers, sans attendre que le pont fût
entièrement consolidé, se jetèrent de l'autre coté du Danube,
dispersèrent les Autrichiens qui gardaient la rive gauche, et se
ménagèrent assez de place pour que la division Loison pût venir à leur
secours.

[En marge: Ney, après avoir franchi le Danube avec l'une de ses
divisions, enlève le couvent d'Elchingen.]

Le maréchal Ney fit alors passer le 39e et le 6e léger sur l'autre
rive du fleuve. Il ordonna au général Villatte de se mettre à la tête
du 39e et de s'étendre à droite dans la prairie, pour la faire évacuer
par les Autrichiens, tandis que lui-même avec le 6e léger enlèverait
le couvent. Le 39e, arrêté, pendant qu'il traversait le pont, par la
cavalerie française qui s'y précipitait avec ardeur, ne réussit pas à
passer tout entier. Le 1er bataillon de ce régiment put seul exécuter
l'ordre qu'il avait reçu. Il eut à essuyer les charges de la cavalerie
autrichienne et l'attaque de trois bataillons ennemis; il fut même,
après une résistance opiniâtre, ramené un moment au débouché du pont.
Mais bientôt secouru par son second bataillon, rejoint par les 69e et
76e de ligne, il recouvra l'espace perdu, resta maître de toute la
prairie à droite, et obligea les Autrichiens à regagner les hauteurs.
Pendant ce temps, Ney, à la tête du 6e léger, gravissait les rues
tortueuses du village d'Elchingen, sous le feu plongeant des maisons
qui étaient remplies d'infanterie. Il arracha le village, une maison
après l'autre, aux mains des Autrichiens, et enleva le couvent qui est
sur le sommet de la hauteur. Arrivé en cet endroit, il avait devant
lui les plateaux ondulés, parsemés de bois, sur lesquels la division
Dupont avait combattu le 11. Ces plateaux s'étendent jusqu'au
Michelsberg, au-dessus même de la ville d'Ulm. Ney voulut s'y établir
pour n'être pas culbuté dans le Danube par un retour offensif de
l'ennemi. Un fort bouquet de bois venait jusqu'au bord de la hauteur
se joindre au couvent et au village d'Elchingen. Ney résolut de s'en
emparer pour y appuyer sa gauche. Il voulait, sa gauche étant bien
assurée, pivoter sur elle, et porter sa droite en avant. Il jeta dans
le bois le 69e de ligne, qui s'y précipita malgré une vive fusillade.
Tandis que l'on combattait de ce côté avec acharnement, le reste du
corps autrichien était formé en plusieurs carrés de deux à trois mille
hommes chacun. Ney les fit attaquer par les dragons suivis de
l'infanterie en colonne. Le 18e de dragons exécuta sur l'un d'eux une
charge si vigoureuse, qu'il l'enfonça, et le contraignit à mettre bas
les armes. Les Autrichiens, à cette vue, se retirèrent en toute hâte,
s'enfuirent d'abord vers Haslach, et vinrent enfin se rallier sur le
Michelsberg.

[En marge: Nouveau combat de Dupont à Haslach.]

[En marge: Important résultat du combat d'Elchingen.]

Sur ces entrefaites, le général Dupont, reporté de Langenau vers
Albeck, avait rencontré le corps de Werneck, l'un de ceux qui étaient
sortis d'Ulm la veille dans l'intention de pousser des reconnaissances
sur la rive gauche du Danube et de chercher un moyen de retraite pour
l'armée autrichienne. En entendant le canon sur ses derrières, le
général Werneck avait rebroussé chemin, et il était revenu sur le
Michelsberg par la route d'Albeck à Ulm. Il y arrivait à l'instant
même où la division Dupont s'y rendait de son côté, et où le maréchal
Ney enlevait les hauteurs d'Elchingen. Un nouveau combat s'engagea sur
ce point entre le général Werneck qui voulait regagner Ulm, et le
général Dupont qui voulait au contraire l'en empêcher. Le 32e et le 9e
léger se précipitèrent en colonne serrée sur l'infanterie des
Autrichiens, et la repoussèrent pendant que le 96e recevait en carré
les charges de leur cavalerie. La journée s'acheva au milieu de cette
mêlée, le maréchal Ney ayant glorieusement reconquis la rive gauche,
et le général Dupont ayant coupé au corps de Werneck le retour vers
Ulm. On avait fait trois mille prisonniers et enlevé beaucoup
d'artillerie. Mais ce qui valait mieux, les Autrichiens étaient
définitivement enfermés dans Ulm, et cette fois sans aucune chance de
se sauver, la plus heureuse inspiration leur vînt-elle à ce dernier
moment.

Pendant que ces événements avaient lieu sur la rive gauche, Lannes
s'était approché d'Ulm par la rive droite, le général Marmont s'était
avancé vers l'Iller, et le maréchal Soult, débordant l'extrémité de la
position des Autrichiens, s'était emparé de Memmingen. On travaillait
encore à palissader cette ville quand le maréchal Soult y était
arrivé. Il l'avait rapidement investie, et avait obligé le général
Spangen à déposer les armes avec 5 mille hommes, toute son artillerie
et beaucoup de chevaux. Le général Jellachich, accourant trop tard
pour secourir Memmingen avec sa division, et se trouvant en face d'un
corps d'armée de 30 mille hommes, se retira, non pas sur Ulm, qu'il
craignait de ne pouvoir plus regagner, mais sur Kempten et le Tyrol.
Le maréchal Soult s'achemina sur-le-champ vers Ochsenhausen, pour
achever dans tous les sens l'investissement de la place et du camp
retranché d'Ulm.

[En marge: Situation désespérée du général Mack.]

[En marge: L'archiduc Ferdinand sort d'Ulm avec quelques mille
chevaux.]

Telle était la situation à la fin de la journée du 14 octobre. Après
le départ du général Jellachich et les divers combats qui avaient été
livrés, le général Mack était réduit à 50 mille hommes. Encore
fallait-il en déduire le corps de Werneck, séparé de lui par la
division Dupont. Ce malheureux général se trouvait donc dans une
position désespérée. Il n'avait aucun bon parti à prendre. Sa seule
ressource était de se précipiter l'épée à la main sur l'un des points
du cercle de fer dans lequel on l'avait enfermé, pour mourir ou
s'ouvrir une issue. Se jeter sur Ney et Dupont était encore le parti
le moins désastreux. Certainement il eût été battu, car Lannes, Murat
allaient accourir par le pont d'Elchingen au secours de Ney et de
Dupont, et il ne fallait pas une telle réunion de forces pour vaincre
des soldats démoralisés. Cependant l'honneur des armes eût été sauvé,
et, après la victoire, c'est le plus précieux résultat à obtenir. Mais
le général Mack persista dans la résolution de se concentrer à Ulm, et
d'y attendre les secours des Russes. Il essuya de violentes attaques
de la part du prince de Schwarzenberg et de l'archiduc Ferdinand. Ce
dernier surtout voulait à tout prix échapper au malheur d'être fait
prisonnier. Le général Mack montra les pouvoirs de l'empereur, qui, en
cas de dissentiment, lui attribuaient l'autorité suprême. Mais
c'était assez pour le rendre responsable, pas assez pour le faire
obéir. L'archiduc Ferdinand résolut, grâce à sa position moins
dépendante, de se soustraire aux ordres du général en chef. La nuit
venue, il choisit celle des portes d'Ulm qui l'exposait le moins à
rencontrer les Français, et il sortit avec 6 ou 7 mille chevaux et un
corps d'infanterie, dans l'intention de rejoindre le général Werneck,
et de s'enfuir par le haut Palatinat vers la Bohême. En réunissant au
détachement qui le suivait le corps du général Werneck, l'archiduc
Ferdinand privait le général Mack d'une vingtaine de mille hommes, et
le laissait dans Ulm avec trente mille seulement, bloqué de toutes
parts, et réduit à mettre bas les armes de la manière la plus
ignominieuse.

On a dit faussement que le départ du prince prouvait la possibilité de
sortir d'Ulm. Il est d'abord tout à fait improbable que l'armée
entière avec son artillerie et son matériel pût se dérober comme un
simple détachement, composé en majeure partie de troupes à cheval.
Mais ce qui arriva quelques jours après à l'archiduc Ferdinand,
démontre que l'armée elle-même eût trouvé sa perte dans cette fuite.
La grande faute était de se diviser. Il fallait ou rester, ou sortir
tous ensemble: rester pour livrer une bataille acharnée à la tête de
70 mille hommes; sortir pour se précipiter avec ces 70 mille hommes
sur l'un des points de l'investissement, et y trouver soit la mort,
soit le succès que la fortune accorde quelquefois au désespoir. Mais
se diviser, les uns pour s'enfuir avec Jellachich vers le Tyrol, les
autres pour escorter la fuite d'un prince en Bohême, les autres pour
signer une capitulation à Ulm, était de toutes les manières de se
conduire la plus déplorable. Du reste l'expérience enseigne que, dans
ces situations, l'âme humaine abattue, quand elle a commencé à
descendre, descend si bas, qu'entre tous les partis elle prend le plus
mauvais. Il faut ajouter, pour être juste, que le général Mack s'est
toujours défendu depuis d'avoir voulu cette division des forces
autrichiennes et ces retraites séparées[1].

[Note 1: Les Autrichiens n'ont jamais fait connaître leurs opérations
dans cette première partie de la campagne de 1805. On a publié
néanmoins beaucoup d'écrits en Allemagne, dans lesquels on s'est
attaché à accabler le général Mack, à exalter l'archiduc Ferdinand,
pour expliquer par l'ineptie d'un seul homme le désastre de l'armée
autrichienne, et diminuer en même temps la gloire des Français. Ces
écrits sont tous inexacts et injustes, et s'appuient la plupart du
temps sur des circonstances fausses, dont l'impossibilité même est
démontrée. Je me suis procuré avec beaucoup de peine l'un des rares
exemplaires de la défense présentée par le général Mack au conseil de
guerre devant lequel il fut appelé à comparaître. Cette défense, d'une
forme singulière, d'un ton contraint, surtout à l'égard de l'archiduc
Ferdinand, plus remplie de réflexions déclamatoires que de faits, m'a
cependant fourni le moyen de bien préciser les intentions du général
autrichien, et de rectifier un grand nombre de suppositions absurdes.
Je crois donc être arrivé dans ce récit à la vérité, autant du moins
qu'il est permis de l'espérer à l'égard d'événements qui n'ont pas été
constatés par écrit même en Autriche, et qui sont presque sans témoins
vivants aujourd'hui. Les principaux personnages en effet sont morts,
et il y a eu en Allemagne un motif fort naturel, fort excusable de
défigurer la vérité, celui de sauver l'amour-propre national en
accablant un seul homme.]

[En marge: Attaque du Michelsberg, et investissement d'Ulm.]

Napoléon avait passé la nuit du 14 au 15 dans le couvent d'Elchingen.
Le 15 au matin, il résolut d'en finir, et donna l'ordre au maréchal
Ney d'enlever les hauteurs du Michelsberg. Ces hauteurs placées en
avant d'Ulm, quand on vient par la rive gauche, dominent cette ville,
qui est, comme nous l'avons dit, située à leur pied, au bord même du
Danube. (Voir la carte nº 7.) Lannes avait passé avec son corps par le
pont d'Elchingen, et flanquait l'attaque de Ney. Il devait enlever le
Frauenberg, hauteur voisine de celle du Michelsberg. Napoléon était
sur le terrain, ayant Lannes auprès de lui, observant d'un côté les
positions que Ney allait aborder à la tête de ses régiments, et de
l'autre plongeant ses regards sur la ville d'Ulm placée dans le fond.
Tout à coup une batterie démasquée par les Autrichiens vomit la
mitraille sur le groupe impérial. Lannes saisit brusquement les rênes
du cheval de Napoléon pour l'éloigner de ce feu meurtrier. Napoléon,
qui ne recherchait pas le feu, et ne l'évitait pas non plus, qui ne
s'en approchait qu'autant qu'il le fallait pour juger des choses
d'après ses propres yeux, se place de manière à voir l'action avec
moins de péril. Ney ébranle ses colonnes, gravit les retranchements
élevés sur le Michelsberg, et les emporte à la baïonnette. Napoléon,
craignant que l'attaque de Ney ne soit trop prompte, veut la ralentir
pour donner à Lannes le temps d'aborder le Frauenberg, et de diviser
ainsi l'attention de l'ennemi.--La gloire ne se partage pas, répond
Ney au général Dumas, qui lui apporte l'ordre d'attendre le secours de
Lannes, et il continue sa marche, surmonte tous les obstacles, et
parvient avec son corps sur le revers des hauteurs, au-dessus même de
la ville d'Ulm. Lannes enlève de son côté le Frauenberg, et réunis ils
descendent ensemble pour s'approcher des murs de la place. Dans
l'ardeur qui entraînait les colonnes d'attaque, le 17e léger, sous les
ordres du colonel Vedel, de la division Suchet, escalade le bastion
placé le plus près du fleuve, et s'y établit. Mais les Autrichiens
s'apercevant de la position aventurée de ce régiment, se jettent sur
lui, le repoussent et lui font quelques prisonniers.

Napoléon crut devoir suspendre le combat, et remettre au lendemain le
soin de sommer la place, et, si elle résistait, de la prendre
d'assaut. Pendant cette journée, le général Dupont, demeuré depuis la
veille en face du corps de Werneck, s'était de nouveau engagé avec
lui, pour l'empêcher de regagner Ulm. Napoléon avait envoyé Murat pour
voir ce qui se passait de ce côté, car il avait la plus grande peine à
se l'expliquer, ignorant la sortie d'une partie de l'armée
autrichienne. Bientôt il devint évident pour lui que plusieurs
détachements avaient réussi à se dérober par l'une des portes d'Ulm,
celle qui était le moins exposée à la vue et à l'action des Français.
Il chargea sur-le-champ Murat, avec la réserve de la cavalerie, la
division Dupont et les grenadiers Oudinot, de suivre à outrance la
portion de l'armée ennemie qui s'était échappée de la place.

[En marge: Napoléon fait sommer le général Mack de se rendre.]

Le lendemain, 16, il fit jeter quelques obus dans Ulm, et le soir il
donna l'ordre à l'un des officiers de son état-major, M. de Ségur, de
se transporter auprès du général Mack pour le sommer de mettre bas les
armes. Obligé de marcher la nuit par un très-mauvais temps, M. de
Ségur eut la plus grande peine à pénétrer dans la place. Il fut amené
les yeux bandés devant le général Mack, qui, s'efforçant de cacher sa
profonde anxiété, ne put cependant dissimuler sa surprise et sa
douleur en apprenant toute l'étendue de son désastre. Il ne la
connaissait pas entièrement, car il ignorait encore qu'il était cerné
par plus de 100 mille Français, que 60 mille autres occupaient la
ligne de l'Inn, que les Russes au contraire étaient fort loin, et que
l'archiduc Charles, retenu sur l'Adige par le maréchal Masséna, ne
pourrait arriver. Chacune de ces nouvelles, qu'il ne voulait d'abord
pas croire, mais qu'il était bientôt obligé d'admettre sur l'assertion
réitérée et véridique de M. de Ségur, déchirait son âme. Après s'être
beaucoup récrié contre la proposition de capituler, le général Mack
finit par en supporter l'idée, à la condition d'attendre quelques
jours le secours des Russes. Il était prêt, disait-il, à se rendre
sous huit jours, si les Russes ne paraissaient pas devant Ulm. M. de
Ségur avait ordre de ne lui en accorder que cinq, et à la rigueur six.
En cas de refus, il devait le menacer d'un assaut, et du sort le plus
rigoureux pour les troupes placées sous son commandement.

[En marge: Capitulation du général Mack.]

Ce malheureux général mettait son honneur, désormais perdu, à obtenir
huit jours au lieu de six. M. de Ségur se retira pour porter sa
réponse à l'Empereur. Les pourparlers continuèrent, et enfin Berthier,
introduit lui-même dans la place, convint avec le général Mack des
conditions suivantes. Si le 25 octobre, avant minuit, un corps
austro-russe capable de débloquer Ulm ne se présentait pas, l'armée
autrichienne devait déposer les armes, se constituer prisonnière de
guerre, et être conduite en France. Les officiers autrichiens
pouvaient rentrer en Autriche à la condition de ne plus servir contre
la France. Chevaux, armes, munitions, drapeaux, tout devait appartenir
à l'armée française.

On traitait le 19 octobre, mais on devait dater la convention du 17,
ce qui en apparence donnait au général Mack les huit jours demandés.
Cet infortuné, arrivé au quartier général de l'Empereur, et reçu avec
les égards dus au malheur, affirma itérativement qu'il n'était pas
coupable des désastres de son armée, qu'on s'était établi à Ulm par
ordre du conseil aulique, et que depuis l'investissement on s'était
divisé malgré sa volonté formelle.

C'était, comme on le voit, une nouvelle convention d'Alexandrie, moins
la terrible effusion de sang de Marengo.

[En marge: Poursuite de l'archiduc Ferdinand par Murat.]

Pendant ce temps, Murat, à la tête de la division Dupont, des
grenadiers Oudinot et de la réserve de cavalerie, rachetait sa faute
récente en poursuivant les Autrichiens avec une rapidité vraiment
prodigieuse. Il suivait à outrance le général Werneck et le prince
Ferdinand, jurant de ne pas laisser échapper un seul homme. (Voir la
carte nº 29.) Parti le 16 octobre au matin, il livra le soir à
Nerenstetten un combat d'arrière-garde au général Werneck, et lui
enleva 2 mille prisonniers. Le lendemain, 17, il se dirigea sur
Heidenheim, tâchant de déborder les flancs de l'ennemi par la marche
rapide de sa cavalerie. Le général Werneck et l'archiduc Ferdinand,
alors réunis, faisaient leur retraite en commun. Dans la journée, on
dépassa Heidenheim, et on arriva à Néresheim à la nuit, en même temps
que l'arrière-garde du corps de Werneck. On la mit en désordre, et on
la contraignit à se disperser dans les bois. Le lendemain 18, Murat,
marchant sans relâche, suivit l'ennemi sur Nordlingen. Le régiment de
Stuart enveloppé se livra tout entier. Le général Werneck, se voyant
cerné de toutes parts et ne pouvant plus avancer avec une infanterie
harassée, n'ayant plus ni l'espérance ni même la volonté de se sauver,
offrit de capituler. La capitulation fut acceptée, et ce général posa
les armes avec 8 mille hommes. Trois généraux autrichiens, emmenant
une partie de la cavalerie, voulurent s'échapper malgré la
capitulation. Murat leur envoya un officier pour les rappeler à
l'exécution de leur engagement. Ils n'écoutèrent rien, et allèrent
rejoindre le prince Ferdinand. Murat se promit de punir un tel manque
de foi en les poursuivant plus activement encore le lendemain. Dans la
nuit, on s'empara du grand parc, composé de 500 voitures.

[En marge: Spectacle de confusion pendant la poursuite des
Autrichiens.]

Cette route offrait un spectacle de confusion inouï. Les Autrichiens
s'étaient jetés sur nos communications; ils avaient pris beaucoup de
nos équipages, de nos traînards, et une partie du trésor de Napoléon.
On leur reprit tout ce qu'ils avaient conquis pour un moment, plus
leur artillerie, leurs équipages et leur propre trésor. On voyait des
soldats, des employés des deux armées fuir en désordre, sans savoir
où ils allaient, ignorant quel était le vainqueur ou le vaincu. Des
paysans du haut Palatinat couraient après les fuyards, les
dépouillaient, et coupaient les traits de l'artillerie autrichienne
pour s'en approprier les chevaux. Murat continuant sa poursuite,
arriva le 19 à Gunzenhausen, frontière prussienne d'Anspach. Un
officier prussien eut la hardiesse de venir réclamer la neutralité,
quand les fugitifs autrichiens avaient obtenu l'autorisation de
traverser le pays. Murat, pour toute réponse, entra de vive force dans
Gunzenhausen, et suivit l'archiduc au delà. Le lendemain 20, il
dépassa Nuremberg. L'ennemi, sentant ses forces épuisées, finit par
s'arrêter. Un combat s'engagea entre les deux cavaleries. Après des
charges nombreuses reçues et rendues, les escadrons de l'archiduc se
dispersèrent, et la plus grande partie d'entre eux mit bas les armes.
Quelque infanterie qui restait se rendit prisonnière. Le prince
Ferdinand dut au dévouement d'un sous-officier, qui lui donna son
cheval, l'avantage de sauver sa personne. Il gagna, avec deux ou trois
mille chevaux, la route de Bohême.

Murat ne crut pas devoir pousser plus loin. Il avait marché quatre
jours sans se reposer, faisant plus de dix lieues par jour. Ses
troupes étaient harassées de fatigue. Prolongée au delà de Nuremberg,
cette poursuite l'eût emporté hors du cercle des opérations de
l'armée. D'ailleurs ce qui restait au prince Ferdinand ne valait pas
une marche de plus. Dans cette circonstance mémorable, Murat avait
pris 12 mille prisonniers, 120 pièces de canon, 500 voitures, 11
drapeaux, 200 officiers, 7 généraux, plus le trésor de l'armée
autrichienne. Il avait donc sa glorieuse part de cette immortelle
campagne.

[En marge: Résultats matériels de cette courte campagne.]

Le plan de Napoléon était complétement réalisé. On était au 20
octobre, et en vingt jours, sans livrer bataille, par une suite de
marches et quelques combats, une armée de 80 mille hommes était
détruite. Il ne s'était enfui que le général Kienmayer avec une
douzaine de mille hommes, le général Jellachich avec cinq ou six, le
prince Ferdinand avec deux ou trois mille chevaux. On avait recueilli
à Wertingen, à Günzbourg, à Haslach, à Munich, à Elchingen, à
Memmingen, dans la poursuite dirigée par Murat, environ 30 mille
prisonniers[2]. Il en restait 30 mille qu'on allait trouver dans Ulm.
C'étaient 60 mille hommes en tout qu'on avait enlevés, avec leur
artillerie composée de 200 bouches à feu, avec 4 ou 5 mille chevaux
très-propres à remonter notre cavalerie, avec tout le matériel de
l'armée autrichienne, et 80 drapeaux.

[Note 2: Voici l'énumération approximative, mais plutôt réduite
qu'exagérée, de ces prisonniers:

  Pris à Wertingen                                  2,000
       à Günzbourg                                  2,000
       à Haslach                                    4,000
       à Munich                                     1,000
       à Elchingen                                  3,000
       à Memmingen                                  5,000
  Pendant la poursuite dirigée par Murat      12 à 13,000

        TOTAL                                29 ou 30,000]

L'armée française avait quelques mille écloppés par suite des marches
forcées, elle comptait tout au plus deux mille hommes hors de combat.

Napoléon, rassuré à l'égard des Russes, n'avait pas été fâché de
s'arrêter quatre ou cinq jours devant Ulm, afin de donner à ses
soldats le temps de se reposer, et surtout de rejoindre leurs
drapeaux, car les dernières opérations avaient été si rapides, qu'un
certain nombre d'entre eux étaient demeurés en arrière.--Notre
Empereur, disaient-ils, a trouvé une nouvelle manière de faire la
guerre; il ne la fait plus avec nos bras, mais avec nos jambes.--

Cependant Napoléon ne voulait pas attendre davantage, et il tenait à
gagner les trois ou quatre jours qui restaient à courir, en vertu de
la capitulation signée avec le général Mack. Il le fit venir, et, en
versant quelques consolations dans son coeur, il en obtint une
nouvelle concession, c'était de livrer la place le 20, moyennant que
Ney restât sous Ulm jusqu'au 25 octobre. Le général Mack croyait avoir
rempli ses derniers devoirs en paralysant un corps français jusqu'au
huitième jour. Au reste, dans la situation à laquelle il était réduit,
tout ce qu'il pouvait était peu de chose. Il consentit donc à sortir
le lendemain de la place.

[En marge: L'armée autrichienne sort d'Ulm en déposant les armes
devant Napoléon.]

Le lendemain, en effet, 20 octobre 1805, jour à jamais mémorable,
Napoléon, placé au pied du Michelsberg, en face d'Ulm, vit défiler
sous ses yeux l'armée autrichienne. Il occupait un talus élevé, ayant
derrière lui son infanterie rangée en demi-cercle sur le versant des
hauteurs, et vis-à-vis sa cavalerie déployée sur une ligne droite. Les
Autrichiens défilaient entre deux, déposant leurs armes à l'entrée de
cette espèce d'amphithéâtre. On avait préparé un grand feu de bivouac,
auprès duquel Napoléon assistait au défilé. Le général Mack se
présenta le premier et lui remit son épée, en s'écriant avec douleur:
Voici le malheureux Mack.--Napoléon le reçut, lui et ses officiers,
avec une parfaite courtoisie, et les fit ranger à ses côtés. Les
soldats autrichiens, avant d'arriver en sa présence, jetaient leurs
armes avec un dépit honorable pour eux, et n'étaient arrachés à ce
sentiment que par celui de la curiosité, qui les saisissait en
approchant de Napoléon. Tous dévoraient des yeux ce terrible
vainqueur, qui depuis dix années faisait subir de si cruels affronts à
leurs drapeaux.

Napoléon, s'entretenant avec les officiers autrichiens, leur dit assez
haut pour être entendu de tous: Je ne sais pas pourquoi nous nous
faisons la guerre. Je ne la voulais pas, je ne songeais qu'à la faire
aux Anglais, quand votre maître est venu me provoquer. Vous voyez mon
armée: j'ai en Allemagne 200 mille hommes, vos soldats prisonniers en
verront 200 mille autres qui traversent la France pour venir en aide
aux premiers. Je n'ai pas besoin, vous le savez, d'en avoir autant
pour vaincre. Votre maître doit songer à la paix, car autrement la
chute de la maison de Lorraine pourrait bien être arrivée. Ce ne sont
pas de nouveaux États que je désire sur le continent, ce sont des
vaisseaux, des colonies, du commerce, que je veux avoir, et cette
ambition vous est aussi profitable qu'à moi.--Ces paroles, prononcées
avec quelque hauteur, ne rencontrèrent chez ces officiers que le
silence, et le regret de les trouver méritées. Napoléon s'entretint
ensuite avec les plus connus des généraux autrichiens, et assista cinq
heures à ce spectacle extraordinaire. Vingt-sept mille hommes
défilèrent devant lui. Il restait dans la place 3 à 4 mille blessés.

[En marge: Proclamation de Napoléon à ses soldats.]

Selon sa coutume, il adressa le lendemain à ses soldats une
proclamation. Elle était conçue dans les termes suivants:

     «Du quartier général impérial d'Elchingen, le 29 vendémiaire an
     XIV (21 octobre 1805).

     »SOLDATS DE LA GRANDE ARMÉE,

     »En quinze jours nous avons fait une campagne: ce que nous nous
     proposions est rempli. Nous avons chassé les troupes de la maison
     d'Autriche de la Bavière, et rétabli notre allié dans la
     souveraineté de ses États. Cette armée qui, avec autant
     d'ostentation que d'imprudence, était venue se placer sur nos
     frontières, est anéantie. Mais qu'importe à l'Angleterre? son but
     est atteint, nous ne sommes plus à Boulogne!...

     »De cent mille hommes qui composaient cette armée, soixante mille
     hommes sont prisonniers: ils iront remplacer nos conscrits dans
     les travaux de nos campagnes. 200 pièces de canon, 90 drapeaux,
     tous les généraux sont en notre pouvoir, il ne s'est pas échappé
     de cette armée 15 mille hommes. Soldats, je vous avais annoncé
     une grande bataille; mais, grâce aux mauvaises combinaisons de
     l'ennemi, j'ai pu obtenir les mêmes succès sans courir aucune
     chance; et, ce qui est sans exemple dans l'histoire des nations,
     un aussi grand résultat ne nous affaiblit pas de plus de 1500
     hommes hors de combat.

     »Soldats, ce succès est dû à votre confiance sans bornes dans
     votre Empereur, à votre patience à supporter les fatigues et les
     privations de toute espèce, à votre rare intrépidité.

     »Mais nous ne nous arrêterons pas là: vous êtes impatients de
     commencer une seconde campagne. Cette armée russe que l'or de
     l'Angleterre a transportée des extrémités de l'univers, nous
     allons lui faire éprouver le même sort.

     »À cette nouvelle lutte est attaché plus spécialement l'honneur
     de l'infanterie. C'est là que va se décider pour la seconde fois
     cette question qui a déjà été décidée en Suisse et en Hollande,
     si l'infanterie française est la seconde ou la première de
     l'Europe? Il n'y a point là de généraux contre lesquels je puisse
     avoir de la gloire à acquérir: tout mon soin sera d'obtenir la
     victoire avec le moins possible d'effusion de votre sang. Mes
     soldats sont mes enfants.»

     Le lendemain de la reddition d'Ulm Napoléon partit pour
     Augsbourg, dans l'intention d'arriver sur l'Inn avant les Russes,
     de marcher sur Vienne, et, comme il l'avait résolu, de déjouer
     les quatre attaques qui se dirigeaient contre l'Empire, par la
     seule marche de la grande armée sur la capitale de l'Autriche.

[En marge: Suite des opérations navales après la levée du camp de
Boulogne.]

Pourquoi faut-il qu'après cet heureux récit nous soyons immédiatement
obligé d'en placer un qui est si triste? Pendant ces mêmes journées du
mois d'octobre 1805, à jamais glorieuses pour la France, la Providence
infligeait à nos flottes une cruelle compensation des victoires de nos
armées. L histoire, à qui est imposée la tâche de retracer tour à tour
les triomphes et les revers des nations, et de faire ressentir à la
postérité curieuse les mêmes émotions de joie ou de douleur
qu'éprouvèrent en leur temps les générations dont elle raconte la vie,
l'histoire doit, après les merveilles d'Ulm, se résigner à décrire
l'effroyable scène de destruction qui se passait, à la même époque, le
long des côtes d'Espagne, en vue du cap de Trafalgar.

L'infortuné Villeneuve, en sortant du Ferrol, était agité du désir de
se diriger vers la Manche, pour se conformer aux grandes vues de
Napoléon; mais il était par un sentiment irrésistible ramené vers
Cadix. La nouvelle de la réunion de Nelson avec les amiraux Calder et
Cornwallis l'avait frappé d'une sorte de terreur. Vraie sous quelques
rapports, car Nelson en rentrant en Angleterre avait visité l'amiral
Cornwallis devant Brest, cette nouvelle était fausse en ce qu'elle
avait d'important, puisque Nelson ne s'était pas arrêté devant Brest,
et avait fait voile vers Portsmouth. L'amiral Calder avait été renvoyé
seul vers le Ferrol, et n'y avait paru qu'après la sortie de
Villeneuve. Ils couraient donc vainement les uns après les autres,
comme il arrive souvent sur le vaste espace des mers; et Villeneuve,
s'il eût persisté, aurait trouvé devant Brest, Cornwallis séparé à la
fois de Nelson et de Calder. Il perdit ainsi la plus grande des
occasions, et la fit perdre à la France, sans qu'on puisse dire
cependant quel eût été le résultat de cette expédition extraordinaire,
si Napoléon s'était trouvé aux portes de Londres tandis que les armées
autrichiennes auraient été sur les frontières du Rhin. La rapidité de
ses coups, ordinairement prompts comme la foudre, aurait seule décidé
si quarante jours, écoulés du 20 août au 30 septembre, suffisaient
pour subjuguer l'Angleterre, et pour donner à la France les deux
sceptres réunis de la terre et des mers.

[En marge: Motifs qui entraînent Villeneuve à retourner à Cadix au
lieu de faire voile vers la Manche.]

En quittant le Ferrol, Villeneuve n'avait pas osé dire au général
Lauriston qu'il allait à Cadix; mais, une fois en mer, il ne lui cacha
plus les inquiétudes dont il était dévoré, et qui le portaient à
s'éloigner de la Manche, pour se diriger vers l'extrémité de la
Péninsule. Sur les vives instances du général Lauriston, qui s'efforça
de lui retracer toute la grandeur des desseins qu'il allait faire
échouer, il revint un instant à la pensée de naviguer vers la Manche,
et mit le cap au nord-est. Mais un vent debout, qui soufflait du
nord-est même, lui interdisant cette route, il prit définitivement le
parti d'aller à Cadix, le coeur tourmenté d'un nouvel effroi, celui
d'encourir la colère de Napoléon. Il parut en vue de Cadix vers le 20
août. Une croisière anglaise, de médiocre force, bloquait
ordinairement ce port. Arrivant à la tête des escadres combinées, il
pouvait enlever cette croisière, s'il se fût présenté brusquement avec
ses forces réunies. Mais toujours poursuivi des mêmes craintes, il
envoya une avant-garde, pour s'assurer s'il n'y avait pas devant Cadix
une force navale capable de livrer bataille, et il donna l'éveil à la
croisière anglaise, qui eut ainsi le temps de s'enfuir. L'amiral
Ganteaume, en 1801, ayant manqué le but de son expédition d'Égypte,
prit au moins _le Swiftsure:_ Villeneuve n'eut pas même la faible
consolation d'entrer dans Cadix en amenant prisonniers deux ou trois
vaisseaux anglais, comme dédommagement de son inutile campagne.

[En marge: Colère de Napoléon contre Villeneuve, et chagrin qu'en
ressent celui-ci.]

Il s'attendait naturellement à une vive explosion de colère de la part
de Napoléon, et il passa quelques jours dans un profond désespoir. Il
ne se trompait pas. Napoléon, en recevant de son aide de camp
Lauriston le rapport détaillé de tout ce qui avait eu lieu, prenant
pour un acte de duplicité le double langage tenu au sortir du Ferrol,
et pour une sorte de trahison l'ignorance dans laquelle on avait
laissé Lallemand du retour de la flotte à Cadix, ce qui exposait ce
dernier à se présenter seul devant Brest, Napoléon, imputant surtout à
Villeneuve l'avortement du plus grand dessein qu'il eût jamais conçu,
le qualifia en présence du ministre Decrès des expressions les plus
outrageantes, et l'appela même un lâche et un traître. L'infortuné
Villeneuve n'était ni lâche ni traître. Il était bon soldat et bon
citoyen; mais trop découragé par l'inexpérience de la marine française
et par l'imperfection de son matériel, effrayé de la désorganisation
complète de la marine espagnole, il ne voyait que des défaites
certaines dans toute rencontre avec l'ennemi, et il était désespéré
du rôle de vaincu auquel Napoléon le destinait nécessairement. Il
n'avait pas assez compris que ce que Napoléon lui demandait, c'était
non pas de vaincre, mais de se faire détruire, pourvu que la Manche
fût ouverte. Ou bien s'il avait compris cette terrible destination, il
n'avait pas su s'y résigner. On verra prochainement qu'il allait être
amené au même sacrifice, et cette fois sans aucun résultat qui pût
illustrer sa défaite.

[En marge: Ordres laissés par Napoléon à la flotte, lors de son départ
de Paris.]

Napoléon, dans ce torrent de grandes choses qui l'emportait, perdit
bientôt de vue l'amiral Villeneuve et sa conduite. Néanmoins, avant de
partir pour les bords du Danube, il jeta un dernier regard sur sa
marine, et sur l'emploi qu'il jugeait convenable d'en faire. Il
ordonna la séparation de la flotte de Brest, et la division de cette
flotte en plusieurs croisières, conformément au plan de M. Decrès, qui
consistait à éviter les grandes batailles navales jusqu'à ce que notre
marine fût formée, et à entreprendre en attendant des expéditions
lointaines, composées de peu de vaisseaux, presque insaisissables pour
les Anglais, et dommageables à leur commerce autant qu'avantageuses à
l'instruction de nos marins. Il voulut en outre donner à la faible
armée du général Saint-Cyr, qui occupait Tarente, l'appui de la flotte
de Cadix et des troupes de débarquement qu'elle avait à son bord. Il
calculait que cette flotte, forte d'une quarantaine de vaisseaux, et
même de quarante-six, après qu'elle aurait rallié la division de
Carthagène, devait dominer pendant quelque temps la Méditerranée,
comme y avait dominé jadis celle de Bruix, enlever la faible
croisière anglaise qui stationnait devant Naples, et fournir au
général Saint-Cyr l'utile secours des quatre mille soldats qu'elle
venait de transporter sur toutes les mers. Il lui ordonna donc de
sortir de Cadix, d'entrer dans la Méditerranée, de rallier la division
de Carthagène, de se rendre ensuite à Tarente, et dans le cas où les
escadres anglaises se seraient réunies devant Cadix, de ne pas s'y
laisser enfermer, et de sortir si on était en nombre supérieur, car il
valait mieux être battu que déshonoré par une conduite pusillanime.

[En marge: Manière dont le ministre Decrès transmet à l'amiral
Villeneuve les ordres de Napoléon.]

Ces résolutions prises par Napoléon, sous l'impression que lui avait
fait éprouver la timidité de Villeneuve, point assez mûries, et
surtout point assez combattues par le ministre Decrès, qui n'osait
plus redire ce qu'il craignait d'avoir trop dit, furent immédiatement
transmises à Cadix. L'amiral Decrès ne rapporta point à Villeneuve
toutes les paroles de Napoléon; mais il lui énuméra, en retranchant
les expressions outrageantes, les reproches adressés à sa conduite
depuis la sortie de Toulon jusqu'au retour en Espagne, et ne lui
dissimula pas qu'il aurait de grandes choses à exécuter pour regagner
l'estime de l'Empereur. En l'informant de sa nouvelle destination, il
lui ordonna de mettre à la voile, et de toucher successivement à
Carthagène, Naples et Tarente, pour y exécuter les instructions que
nous venons de rapporter. Sans lui prescrire de sortir, dans tous les
cas, il lui manda que l'Empereur voulait que la marine française,
lorsque les Anglais seraient inférieurs en force, ne refusât jamais le
combat. Il s'en tint là, n'osant ni déclarer à Villeneuve toute la
vérité, ni renouveler ses instances auprès de l'Empereur pour empêcher
une grande bataille navale, qui n'avait plus alors l'excuse de la
nécessité. Ainsi, tout le monde se préparait sa part de tort dans un
grand désastre, Napoléon celle de la colère, le ministre Decrès celle
des réticences, et Villeneuve celle du désespoir.

Prêt à se mettre en route pour Strasbourg, Napoléon donna un dernier
ordre à M. Decrès, relativement aux opérations navales,--Votre ami
Villeneuve, lui dit-il, sera probablement trop lâche pour sortir de
Cadix. Expédiez l'amiral Rosily, qui prendra le commandement de
l'escadre, si elle n'est pas encore partie, et vous ordonnerez à
l'amiral Villeneuve de venir à Paris me rendre compte de sa
conduite.--M. Decrès n'eut pas la force d'annoncer à Villeneuve ce
nouveau malheur, qui le privait de tout moyen de se réhabiliter, et se
contenta de lui apprendre le départ de Rosily, sans lui en faire
connaître le motif. Il ne donna point à Villeneuve le conseil de
mettre à la voile avant que l'amiral Rosily fût arrivé à Cadix, mais
il espéra qu'il en serait ainsi; et, dans son embarras entre un ami
malheureux, dont il ne méconnaissait pas les fautes, et L'Empereur,
dont il jugeait les volontés imprudentes, il eut un tort trop
fréquent, celui de livrer les choses à elles-mêmes, au lieu de prendre
la responsabilité de les diriger[3].

[Note 3: On a fait une foule de conjectures sur les causes qui
amenèrent la sortie en masse de la flotte de Cadix, et la bataille de
Trafalgar. Il n'y a de vrai que ce que nous rapportons ici. Notre
récit est emprunté à la correspondance authentique de Napoléon, et à
celle des amiraux Decrès et Villeneuve. Il n'y a dans ce triste
événement rien au delà de ce qu'on va lire.]

[En marge: Douleur de Villeneuve en recevant les dépêches de Paris.]

Villeneuve, en recevant les lettres de M. Decrès, devina tout ce qu'on
ne lui disait pas, et fut malheureux autant qu'il devait l'être des
reproches qu'il avait encourus. Ce qui le touchait le plus, c'était
l'imputation de lâcheté, qu'il savait bien n'avoir jamais méritée, et
qu'il croyait entrevoir dans les réticences mêmes du ministre, son
protecteur et son ami. Il répondit à M. Decrès: «Les marins de Paris
et des départements seront bien indignes et bien fous s'ils me jettent
la pierre. Ils auront préparé eux-mêmes la condamnation qui les
frappera plus tard. Qu'ils viennent à bord des escadres, et ils
verront avec quels éléments ils sont exposés à combattre. Au reste,
_si la marine française n'a manqué que d'audace, comme on le prétend,
l'Empereur sera prochainement satisfait, et il peut compter sur les
plus éclatants succès_.»

[En marge: Villeneuve fait les préparatifs d'une nouvelle sortie.]

[En marge: État de notre flotte sous le rapport du matériel et du
personnel.]

[En marge: Nouvelle tactique navale des Anglais.]

Ces paroles amères contenaient le pronostic de ce qui allait bientôt
arriver. Villeneuve fit les préparatifs d'une nouvelle sortie,
débarqua les troupes afin de les reposer, et les malades afin de les
guérir. Il s'aida des moyens fort appauvris de l'Espagne, pour
radouber ses vaisseaux fatigués d'une longue navigation, pour se
procurer au moins trois mois de vivres, pour réorganiser enfin les
diverses parties de sa flotte. L'amiral Gravina, par ses conseils, se
débarrassa de ses mauvais bâtiments, en les échangeant contre les
meilleurs de l'arsenal de Cadix. Tout le mois de septembre fut
consacré à ces soins. La flotte y gagna beaucoup en matériel; le
personnel resta ce qu'il était. Les équipages français avaient acquis
quelque expérience pendant une navigation de près de huit mois; ils
étaient pleins d'ardeur et de dévouement. Quelques-uns des capitaines
étaient excellents. Mais parmi les officiers s'en trouvait un trop
grand nombre emprunté récemment au commerce, et n'ayant ni les
connaissances ni l'esprit de la marine militaire. L'instruction,
surtout sous le rapport de l'artillerie, était beaucoup trop négligée.
Nos marins n'étaient pas alors d'aussi habiles artilleurs qu'ils le
sont devenus dans ces derniers temps, grâce au soin spécial apporté à
cette partie de leur éducation militaire. Ce qui manquait aussi à
notre marine, c'était un système de tactique navale approprié à la
nouvelle manière de combattre des Anglais. Au lieu de se mettre en
bataille sur deux lignes contraires, comme on faisait autrefois, de
s'avancer méthodiquement, chacun gardant son rang et prenant pour
adversaire le vaisseau placé vis-à-vis de lui dans la ligne opposée,
les Anglais dirigés par Rodney dans la guerre d'Amérique, par Nelson
dans la guerre de la révolution, avaient contracté l'habitude de
s'avancer hardiment, sans observer aucun ordre que celui qui résultait
de la vitesse relative des vaisseaux, de se jeter sur la flotte
ennemie, de la couper, d'en détacher une portion pour la mettre entre
deux feux, de ne pas craindre enfin la mêlée, au risque de tirer les
uns sur les autres. L'expérience, l'habileté de leurs équipages, la
confiance qu'ils devaient à leurs succès, leur assuraient toujours
dans ces entreprises téméraires, l'avantage sur leurs adversaires,
moins agiles, moins confiants, quoique ayant autant de bravoure et
souvent davantage. Les Anglais avaient donc opéré sur mer une
révolution assez semblable à celle que Napoléon venait d'opérer sur
terre. Nelson, qui avait contribué à cette révolution, n'était pas un
esprit supérieur et universel comme Napoléon; il s'en fallait; il
était même assez borné dans les choses étrangères à son art. Mais il
avait le génie de son état; il était intelligent, résolu, et possédait
à un haut degré les qualités, propres à la guerre offensive,
l'activité, l'audace et le coup d'oeil.

Villeneuve, qui était doué d'esprit, de courage, mais non de cette
fermeté d'âme qui convient à un chef d'armée, savait parfaitement en
quoi péchait notre manière de combattre. Il avait écrit à ce sujet des
lettres pleines de sens à M. Decrès, qui était de son avis, car tous
les marins le partageaient. Mais il croyait impossible de préparer en
campagne de nouvelles instructions, et de les rendre assez familières
à ses capitaines pour qu'ils pussent les appliquer dans une prochaine
rencontre. Toutefois, à la bataille du Ferrol, il avait, opposé aux
Anglais, comme on s'en souvient sans doute, une manoeuvre inattendue,
fort approuvée par Napoléon et par M. Decrès. L'amiral Calder se
portant en colonne sur la queue de sa ligne pour la couper, il avait
eu l'art de la lui dérober avec beaucoup de promptitude. Mais une fois
la bataille engagée, il n'avait plus su manoeuvrer, il avait laissé
oisive une partie de ses forces, et lorsqu'il aurait suffi d'un
mouvement en avant, exécuté par toute sa ligne, pour reprendre deux
vaisseaux espagnols désemparés, il n'avait pas osé le prescrire.
Villeneuve néanmoins montra dans cette bataille de véritables talents,
au jugement de Napoléon, mais pas assez de caractère pour ce qu'il
possédait d'esprit. Depuis il n'adressa à ses capitaines d'autres
instructions que d'obéir aux signaux qu'il ferait dans le moment de
l'action, si l'état du vent permettait de manoeuvrer, et s'il ne le
permettait pas, de faire de leur mieux pour se porter au feu et se
chercher un adversaire.--On ne doit pas attendre, disait-il, les
signaux de l'amiral, qui dans la confusion d'une bataille navale ne
peut souvent ni voir ce qui se passe, ni donner des ordres, ni surtout
les faire parvenir. Chacun ne doit écouter que la voix de l'honneur,
et se porter au plus fort du danger. TOUT CAPITAINE EST À SON POSTE,
S'IL EST AU FEU.--Telles furent ses instructions, et, du reste,
l'amiral Bruix lui-même, si supérieur à Villeneuve, n'en avait pas
adressé d'autres aux officiers qu'il commandait. Si dans toutes nos
grandes rencontres en mer chaque capitaine avait suivi ces simples
prescriptions, dictées par l'honneur autant que par l'expérience, les
Anglais auraient compté moins de triomphes, ou les auraient payés plus
cher.

[En marge: Déplorable état de la flotte espagnole.]

Ce qui alarmait surtout l'amiral Villeneuve, c'était l'état de la
flotte espagnole. Elle se composait de beaux et grands vaisseaux, l'un
d'eux notamment, _le Santissima Trinidad_, de 140 canons, le plus
grand qu'on eût construit en Europe. Mais ces vastes machines de
guerre, qui rappelaient l'ancien éclat de la monarchie espagnole sous
Charles III, étaient, comme les vaisseaux turcs, superbes en
apparence, inutiles dans le danger. Le dénûment des arsenaux espagnols
n'avait pas permis de les gréer convenablement, et ils étaient quant
aux équipages d'une faiblesse désespérante. On les avait armés avec un
ramassis de gens de toute sorte, recueillis sans choix dans les villes
maritimes de la Péninsule, n'ayant aucune instruction, aucune habitude
de la mer, et incapables sous tous les rapports de se mesurer avec les
vieux marins de l'Angleterre, quoique le généreux sang espagnol coulât
dans leurs veines. Les officiers, pour la plupart, ne valaient pas
mieux que les matelots. Cependant, dans le nombre, quelques-uns, comme
l'amiral Gravina et le vice-amiral Alava, comme les capitaines Valdès,
Churruca et Galiano, étaient dignes des plus beaux temps de la marine
espagnole.

Villeneuve, très-décidé à prouver qu'il n'était pas un lâche, employa
le mois de septembre et les premiers jours d'octobre à mettre quelque
choix et quelque ordre dans cet amalgame des deux marines. Il forma
deux escadres, l'une de bataille, l'autre de réserve. Il prit lui-même
le commandement de l'escadre de bataille composée de 21 vaisseaux, et
la distribua en trois divisions de 7 vaisseaux chacune. Il avait sous
ses ordres directs la division du centre; l'amiral Dumanoir, dont le
pavillon était arboré sur _le Formidable_, commandait la division de
l'arrière-garde; le vice-amiral Alava, dont le pavillon flottait sur
_le Santa Anna_, commandait celle de l'avant-garde. L'escadre de
réserve était composée de 12 vaisseaux, et distribuée en deux
divisions de 6 vaisseaux chacune. L'amiral Gravina était le chef de
cette escadre, et avait sous lui, pour en diriger la seconde division,
le contre-amiral Magon, monté sur _l'Algésiras_. C'était avec cette
escadre de réserve, détachée du corps de bataille, et agissant à part,
que Villeneuve voulait parer aux manoeuvres imprévues de l'ennemi, si
toutefois le vent lui permettait à lui-même de manoeuvrer. Dans le cas
contraire, il s'en fiait au devoir d'honneur, imposé à tous ses
capitaines, de se porter au feu.

[En marge: Conseil de guerre tenu avant la sortie de Cadix.]

L'escadre combinée était donc composée de 33 vaisseaux, 5 frégates et
2 bricks. Dans son impatience de mettre à la voile, Villeneuve voulut
profiter, le 8 octobre (16 vendémiaire), d'un vent d'est pour sortir
de la rade, car il faut pour déboucher de Cadix des vents du nord-est
au sud-est. Mais trois des vaisseaux espagnols venaient de quitter le
bassin, et les équipages y étaient embarqués de la veille: c'étaient
_le Santa Anna_, _le Rayo_, et _le San Justo_. Propres tout au plus à
appareiller avec la flotte, ils étaient incapables de tenir leur place
dans une ligne de bataille. C'est ce que firent remarquer les
officiers espagnols. Villeneuve, pour couvrir sa responsabilité,
voulut assembler un conseil de guerre. Les plus braves officiers des
deux armées déclarèrent qu'ils étaient prêts à se porter partout où il
faudrait, pour seconder les vues de l'empereur Napoléon, mais que se
présenter immédiatement à l'ennemi, dans l'état de la plupart des
bâtiments, était une imprudence des plus périlleuses; que la flotte,
au sortir de la rade, ayant eu à peine le temps de manoeuvrer quelques
heures, rencontrerait une flotte anglaise, de force égale ou
supérieure, et serait infailliblement détruite; qu'il valait mieux
attendre quelque occasion favorable, comme une séparation des forces
anglaises produite par une cause quelconque, et jusque-là terminer
l'organisation des vaisseaux qui avaient été armés les derniers.

[En marge: Malgré l'avis de ses officiers, et malgré le sien propre,
Villeneuve prend la résolution de sortir de Cadix pour livrer
bataille.]

Villeneuve envoya cette délibération à Paris, ajoutant à cet avis le
sien propre, qui était contraire à toute grande bataille, dans l'état
présent des deux marines. Mais il envoya ces inutiles documents comme
pour faire ressortir davantage sa tranquille résignation, et il ajouta
qu'il avait pris la résolution d'appareiller au premier vent d'est qui
lui permettrait de mettre la flotte hors de rade.

Il attendait donc impatiemment un moment propice pour quitter Cadix à
tout risque. Il avait enfin devant lui ce redoutable Nelson, dont
l'image, le poursuivant sur toutes les mers, lui avait fait manquer la
plus grande des missions par crainte de le rencontrer. Et maintenant
il ne craignait plus sa présence, bien qu'elle fût plus à redouter que
jamais, parce que son âme, tendue par le désespoir, souhaitait le
péril, presque la défaite, pour prouver qu'il avait eu raison d'éviter
la rencontre de la marine britannique.

[En marge: État de la flotte anglaise commandée par Nelson.]

Nelson, après avoir touché un instant aux rivages de la
Grande-Bretagne, qu'il ne devait plus revoir, avait fait voile vers
Cadix. Il amenait avec lui l'une des flottes que l'amirauté
britannique, pénétrant après deux ans les projets de Napoléon, avait
réunies dans la Manche. Il était naturellement conduit à Cadix par le
bruit répandu sur l'Océan du retour de Villeneuve vers l'extrémité de
la Péninsule.

Nelson avait à sa disposition à peu près la même force navale que
Villeneuve, c'est-à-dire 33 ou 34 vaisseaux, mais tous éprouvés par de
longues croisières, ayant sur la flotte combinée de France et
d'Espagne la supériorité qu'ont toujours les escadres bloquantes sur
les escadres bloquées. Ne doutant pas, aux préparatifs dont il était
exactement informé par des espions espagnols, de saisir bientôt
Villeneuve au passage, il observait ses mouvements avec le plus grand
soin, et avait adressé aux officiers anglais, pour la bataille qu'il
prévoyait, des instructions connues depuis, et admirées de tous les
hommes de mer.

[En marge: Instructions données par Nelson à ses officiers.]

Il leur avait prescrit sa manoeuvre de prédilection, en ayant soin
d'en détailler les motifs.--Se mettre en ligne, disait-il, faisait
perdre trop de temps, car tous les vaisseaux ne se comportaient pas
également au vent, et alors il fallait qu'une escadre réglât ses
mouvements sur ceux qui marchaient le plus mal. On donnait ainsi à un
ennemi qui voulait éviter la bataille le temps de se dérober. Or il
fallait se garder de laisser échapper en cette occasion la flotte
franco-espagnole.--Nelson supposait que Villeneuve avait rallié la
division Lallemand et peut-être la division de Carthagène, ce qui
aurait composé une escadre de 46 vaisseaux. Il espérait lui-même en
avoir 40, en comptant ceux dont l'arrivée prochaine était annoncée; et
plus sa flotte devait être nombreuse, moins il voulait essayer de la
mettre en ligne. Il avait donc ordonné de former deux colonnes, l'une
directement placée sous son commandement, l'autre sous le commandement
du vice-amiral Collingwood, de les porter vivement sur la ligne
ennemie, sans observer aucun ordre que celui de vitesse, de couper
cette ligne en deux endroits, au centre et vers la queue, d'envelopper
ensuite les portions qu'on aurait coupées, et de les détruire.--La
partie de la flotte ennemie que vous laisserez en dehors du combat,
avait-il ajouté en se fondant sur les nombreuses expériences du
siècle, viendra difficilement au secours de la partie attaquée, et
vous aurez vaincu avant qu'elle arrive.--On ne pouvait prévoir avec
plus de sagacité et de justesse les conséquences d'une pareille
manoeuvre. Nelson en avait d'avance fait entrer la pensée dans
l'esprit de chacun de ses lieutenants, et il attendait à chaque
instant l'occasion de la réaliser. Pour ne pas trop intimider son
adversaire, il avait même soin de ne pas serrer Cadix de trop près. Il
en observait la rade par de simples frégates, et, quant à lui, il
croisait avec ses vaisseaux dans la large embouchure du détroit,
courant des bordées de l'est à l'ouest, bien loin de la vue des côtes.

Informé du véritable état des forces de Villeneuve, qui n'avait rallié
ni Salcedo ni Lallemand, il n'avait pas craint de laisser 4 vaisseaux
à Gibraltar, d'en donner un à l'amiral Calder, qui venait d'être
rappelé en Angleterre, et d'en renvoyer encore un autre à Gibraltar
pour y faire de l'eau. Cette circonstance, connue à Cadix, confirma
Villeneuve dans sa résolution de mettre à la voile. Il croyait les
Anglais plus en force, car il leur supposait 33 ou 34 vaisseaux, et il
fut charmé d'apprendre qu'ils n'en avaient pas autant. Il leur en
supposa même moins qu'ils n'en possédaient réellement, c'est-à-dire 23
ou 24.

[En marge: Motifs qui portent Villeneuve à précipiter sa sortie.]

[En marge: Sortie des flottes de France et d'Espagne le 19 octobre
1805.]

C'est sur ces entrefaites qu'arrivèrent à Cadix les dernières dépêches
de Paris, annonçant le départ de l'amiral Rosily. Villeneuve n'en fut
pas d'abord très-affecté. L'idée de servir honorablement sous un chef
son supérieur d'âge et de grade, et de se conduire à ses côtés en
vaillant lieutenant, soulagea son âme accablée du poids d'une trop
grande responsabilité. Mais déjà l'amiral Rosily était à Madrid,
qu'aucune dépêche du ministre n'avait expliqué à Villeneuve le sort
qui lui était réservé sous le nouvel amiral. Villeneuve commença
bientôt à croire qu'il était destitué purement et simplement du
commandement de la flotte, et qu'il n'aurait pas la consolation de se
réhabiliter en combattant au second rang d'une manière éclatante.
Pressé de se soustraire à ce déshonneur, et profitant de ses
instructions qui l'autorisaient à sortir, qui lui en faisaient même un
devoir, lorsque l'ennemi serait en force inférieure, il considéra les
avis reçus dernièrement comme une autorisation d'appareiller.
Sur-le-champ il en fit le signal. Le 19 octobre (27 vendémiaire) une
faible brise du sud-est s'étant déclarée, il mit hors de rade le
contre-amiral Magon avec une division. Celui-ci donna la chasse à un
vaisseau et à quelques frégates de l'ennemi, et mouilla la nuit en
dehors de la rade. Le lendemain 20 (28 vendémiaire), Villeneuve
appareilla lui-même avec toute la flotte. Les vents faibles et
variables venaient de la partie de l'est. Il mit le cap au sud, ayant
en tête et un peu à sa gauche l'escadre de réserve sous l'amiral
Gravina. La flotte combinée était, comme nous l'avons dit, forte de 33
vaisseaux, 5 frégates et 2 bricks. Elle avait belle apparence. Les
vaisseaux français manoeuvraient bien, mais les espagnols assez mal,
au moins pour la plupart.

Quoiqu'on ne vît pas encore l'ennemi, le mouvement de ses frégates
donnait lieu de penser qu'il n'était pas loin. Un vaisseau,
_l'Achille_, finit par l'apercevoir, mais ne découvrit et ne signala
que 18 voiles. On se flatta un moment de rencontrer les Anglais en
force très-inférieure. Une lueur d'espérance se fit jour dans l'âme de
Villeneuve: ce devait être la dernière de sa vie.

Il ordonna le soir de se mettre en bataille par rang de vitesse, en
formant la ligne sur le vaisseau qui serait le plus sous le vent, ce
qui signifiait que chaque vaisseau se placerait d'après sa marche, non
d'après son rang accoutumé, et s'alignerait sur celui qui aurait le
plus cédé au vent. La brise avait varié. On avait le cap au sud-est,
c'est-à-dire vers l'entrée du détroit. Le branle-bas de combat était
fait sur tous les bâtiments de la flotte.

Pendant la nuit on ne cessa de voir et d'entendre les signaux des
frégates anglaises, qui par des feux et des coups de canon indiquaient
à Nelson la direction de notre marche. À la pointe du jour les vents
étant à l'ouest, toujours faibles et variables, la mer houleuse, la
vague haute, mais ne brisant pas, le soleil brillant, on aperçut enfin
l'ennemi formé en plusieurs groupes, dont le nombre parut aux uns de
deux, aux autres de trois. Il se dirigeait vers la flotte française,
et en était encore à cinq ou six lieues de distance.

Sur-le-champ Villeneuve ordonna de former régulièrement la ligne,
chaque vaisseau gardant le rang qu'il avait pris la nuit, se serrant
le plus possible à son voisin, et ayant les amures à tribord,
disposition dans laquelle on recevait le vent par la droite, ce qui
était naturel, puisqu'on avait des vents d'ouest pour aller vers le
sud-est, de Cadix au détroit. La ligne fut assez mal formée. La vague
était forte, la brise faible, et on manoeuvrait difficilement,
circonstances qui rendaient plus regrettable encore l'inexpérience
d'une partie des équipages.

[En marge: Villeneuve appelle à lui l'escadre de réserve pour former
les deux escadres sur une même ligne.]

L'escadre de réserve, composée de 12 vaisseaux, marchait indépendante
de l'escadre principale. Elle s'était constamment tenue au-dessus de
celle-ci dans la direction du vent, ce qui était un avantage, car en
_laissant arriver_, c'est-à-dire en cédant au vent, elle pouvait
toujours la rejoindre, en prenant telle position qu'il lui
conviendrait de prendre, comme par exemple de mettre l'ennemi entre
deux feux, lorsqu'il serait occupé à nous combattre. Si la création
d'une escadre de réserve était motivée, c'était sans doute pour la
circonstance ou l'on se trouvait. L'amiral Gravina, dont l'esprit
était prompt et juste au milieu de l'action, fit signal à Villeneuve
pour lui demander la faculté de manoeuvrer d'une manière indépendante.
Villeneuve la lui refusa par des motifs qu'on a peine à comprendre.
Peut-être craignait-il que l'escadre de réserve ne fût compromise par
sa position avancée, et désespérait-il de pouvoir aller à son secours,
vu qu'il était placé au-dessous d'elle par rapport au vent. Cette
raison elle-même n'était pas suffisante, car s'il n'était pas assuré
de pouvoir aller à elle, il était toujours assuré de pouvoir l'amener
à lui; et en la faisant rentrer immédiatement en ligne, il se privait
sans retour d'un détachement mobile, très-utilement placé pour
manoeuvrer; il allongeait sans profit sa ligne déjà trop longue,
puisqu'elle était de 21 vaisseaux, et qu'elle allait être de 33.
Néanmoins il enjoignit à l'amiral Gravina de venir s'aligner sur la
flotte principale. Ces signaux étaient visibles pour toute l'escadre.
Le contre-amiral Magon, qui n'était pas moins heureusement doué que
l'amiral Gravina, aperçut aux mâts des deux amiraux la demande et la
réponse, s'écria que c'était une faute, et en exprima vivement son
chagrin, de manière à être entendu de tout son état-major.

[En marge: Position des deux flottes avant la bataille.]

Vers huit heures et demie l'intention de l'ennemi devint plus
manifeste. Les divers groupes de l'escadre anglaise, moins difficiles
à discerner à mesure qu'ils s'approchaient, parurent n'en plus former
que deux. Ils révélaient distinctement le projet de Nelson de couper
notre ligne sur deux points. Ils s'avançaient toutes voiles déployées,
et vent arrière, très-favorisés dans leur projet de se jeter en
travers de notre marche, puisqu'avec des vents d'ouest ils venaient
sur nous, qui formions une longue ligne du nord au sud, un peu
inclinée à l'est. La première colonne, placée au nord de notre
position et forte de 12 vaisseaux, commandée par Nelson, menaçait
notre arrière-garde. La seconde, placée au sud de la première, forte
de 15 vaisseaux, commandée par l'amiral Collingwood, menaçait notre
centre. Villeneuve, par ce mouvement instinctif qui porte toujours à
garantir la partie menacée, voulut aller au secours de son
arrière-garde, et se maintenir en même temps en communication avec
Cadix, qui était derrière lui au nord, afin d'avoir en cas de défaite
un refuge assuré. Il fit donc le signal de virer tous à la fois,
chaque vaisseau par cette manoeuvre tournant sur lui-même, la ligne
restant comme elle était, longue et droite, mais remontant au nord au
lieu de descendre au sud.

Cette manoeuvre ne pouvait avoir d'autre avantage que celui de se
rapprocher de Cadix. Notre flotte remontant en colonne vers le nord,
au lieu de descendre vers le sud, devait être rencontrée en des points
différents, mais rencontrée toujours par les deux colonnes ennemies
qui venaient la prendre par le travers. C'était le cas de regretter
plus que jamais la position indépendante, et au vent, qu'avait un peu
auparavant l'escadre de réserve, position qui en cet instant lui
aurait permis de manoeuvrer contre l'un des deux groupes de la flotte
anglaise. Dans l'état des choses, tout ce qu'il y avait de praticable,
c'était de serrer la ligne, de la rendre régulière, et autant que
possible de ramener à leur poste les vaisseaux qui étant tombés sous
le vent, laissaient des vides à travers lesquels l'ennemi pouvait
passer.

Mais se remettre dans la ligne n'était pas facile aux vaisseaux qui en
étaient sortis, surtout dans l'état des vents et avec l'inexpérience des
équipages. On aurait pu _laisser arriver_ tous ensemble, afin de
chercher à s'aligner sur les vaisseaux _sous-ventés_, ce qui aurait
entraîné un déplacement général, et peut-être de nouvelles
irrégularités, plus grandes que celles qu'on voulait corriger. On ne
crut pas devoir le faire. La ligne resta donc mal formée, la distance
n'étant pas égale entre tous les vaisseaux, plusieurs même étant ou à
droite ou en arrière de leur poste. La brise variable ayant agi
davantage sur l'arrière-garde et sur le centre, il s'était produit un
peu d'engorgement dans ces parties. Villeneuve avait ordonné de forcer
de voiles à la tête, pour donner aux parties engorgées le moyen de se
développer. Il multipliait ainsi les signaux, pour amener chacun à sa
place, et n'y réussissait guère, malgré la bonne volonté et l'obéissance
de tout le monde. Les frégates rangées à la droite, et sous le vent de
l'escadre, chacune à la hauteur de son vaisseau-amiral, étaient un peu
trop éloignées pour rendre d'autres services que celui de répéter les
signaux.

[En marge: Rencontre des deux flottes.]

Enfin, vers onze heures du matin, les deux colonnes ennemies,
s'avançant vent arrière, et toutes voiles dehors, joignirent notre
flotte. Elles marchaient par rang de vitesse, avec la seule précaution
de placer en tête leurs vaisseaux à trois ponts. Elles en comptaient
sept, et nous quatre seulement, malheureusement espagnols,
c'est-à-dire moins capables de rendre leur supériorité utile. Aussi,
bien que les Anglais eussent 27 vaisseaux et nous 33, ils possédaient
le même nombre de bouches à feu, et dès lors une force égale. Ils
avaient pour eux l'expérience de la mer, l'habitude de vaincre, un
grand général, et ce jour-là même les faveurs de la fortune, puisque
l'avantage du vent était de leur côté. Nous manquions de toutes ces
conditions du succès, mais nous avions une vertu qui peut quelquefois
conjurer le destin, la résolution de combattre jusqu'à la mort.

[En marge: La colonne de l'amiral Collingwood arrive la première au
feu, et coupe notre ligne à la hauteur du vaisseau _le Santa Anna_.]

On était arrivé à portée de canon. (Voir la carte nº 30.) Villeneuve,
par une précaution souvent ordonnée à la mer, mais fort peu
souhaitable cette fois, avait prescrit de ne tirer que lorsqu'on
serait à bonne portée. Les deux colonnes anglaises présentant une
grande accumulation de vaisseaux, chaque coup leur aurait causé de
nombreuses avaries. Quoi qu'il en soit, vers midi la colonne du sud,
commandée par l'amiral Collingwood, devançant un peu celle du nord,
commandée par Nelson, atteignit le milieu de notre ligne, à la hauteur
du _Santa Anna_, vaisseau espagnol à trois ponts. Le vaisseau français
_le Fougueux_, placé derrière _le Santa Anna_, se hâta de tirer sur
_le Royal-Souverain_, vaisseau de tête de la colonne anglaise, armé de
120 canons, et portant le pavillon de l'amiral Collingwood. Toute la
ligne française suivit cet exemple, et dirigea le feu le plus vif sur
l'escadre ennemie. Les avaries qu'on lui fit essuyer donnèrent lieu de
regretter que le feu eût commencé si tard. _Le Royal-Souverain_,
continuant son mouvement, essaya de se porter entre _le Santa Anna_ et
_le Fougueux_, pour passer entre ces deux vaisseaux, qui n'étaient pas
assez rapprochés. _Le Fougueux_ força de voiles pour remplir le vide,
mais il n'arriva pas à temps. _Le Royal-Souverain_, passant derrière
_le Santa Anna_ et devant _le Fougueux_, envoya sa bordée de bâbord au
_Santa Anna_, en tirant à double charge, boulet et mitraille, et en le
prenant dans sa longueur, ce qui produisit beaucoup de ravage sur le
vaisseau espagnol. Il envoya au même instant sa bordée de tribord au
_Fougueux_, mais sans beaucoup d'effet, tandis qu'il reçut de lui un
notable dommage. Les autres vaisseaux anglais de cette colonne, qui
avaient suivi de près leur amiral, et s'étaient rabattus sur la ligne
française du nord au sud, cherchaient à la couper en s'engageant dans
les intervalles, et à la mettre entre deux feux en se portant vers son
extrémité. Ils étaient quinze et se trouvaient engagés contre seize.
Si donc chacun avait fait son devoir, ces 16 vaisseaux français et
espagnols auraient pu tenir contre les 15 anglais, indépendamment de
tout secours de l'avant-garde. Mais plusieurs vaisseaux, mal dirigés,
s'étaient déjà laissé entraîner hors de leur poste. _Le Bahama, le
Montanez, l'Argonauta_, tous espagnols, étaient ou à droite ou en
arrière de la place qu'ils auraient dû occuper dans la ligne de
bataille. _L'Argonaute_, vaisseau français, ne suivait pas un meilleur
exemple. Au contraire, _le Fougueux, le Pluton, l'Algésiras_,
s'étaient engagés avec une rare vigueur, et par leur énergie avaient
attiré sur eux le plus grand nombre des vaisseaux ennemis, de manière
que chacun d'eux en avait plusieurs à combattre. _L'Algésiras_
notamment, que montait le contre-amiral Magon, s'était pris corps à
corps avec _le Tonnant_, qu'il canonnait avec une extrême violence, et
faisait ses préparatifs d'abordage. _Le Prince des Asturies_, commandé
par l'amiral Gravina, terminait notre ligne, et, entouré d'ennemis,
vengeait l'honneur du pavillon espagnol de la mauvaise conduite de la
plupart des siens.

Il y avait à peine une demi-heure que le combat était commencé, et
déjà la fumée, que la brise expirante n'emportait plus, enveloppait
les deux armées. De ce nuage épais s'échappait une détonation
épouvantable et continue, et tout autour flottaient les débris des
mâtures et de nombreux cadavres horriblement mutilés.

[En marge: La colonne commandée par Nelson arrive au feu un peu après
celle de Collingwood, et coupe notre ligne à la hauteur du
_Bucentaure_.]

La colonne du nord, commandée par Nelson, était arrivée vingt ou
trente minutes après celle de Collingwood à la hauteur de notre
centre, par le travers du _Bucentaure_. (Voir la carte nº 30.) Il y
avait là sept vaisseaux rangés dans l'ordre suivant: _le Santissima
Trinidad_, monté par le vice-amiral Cisneros, immédiatement après _le
Bucentaure_, monté par l'amiral Villeneuve, tous deux en ligne, et si
rapprochés que le beaupré du second touchait la poupe du premier; _le
Neptune_, vaisseau français, _le San Leandro_, vaisseau espagnol,
tombés l'un et l'autre sous le vent, et ayant laissé un double vide
dans la ligne; _le Redoutable_, parfaitement à son poste et dans les
eaux du _Bucentaure_, mais placé à l'égard de celui-ci à la distance
de deux vaisseaux; enfin _le San Justo_ et _l'Indomptable_, tombés
sous le vent, et laissant encore deux postes vacants entre ce groupe
et _le Santa Anna_, qui était le premier du groupe attaqué par
Collingwood. Sur ces sept vaisseaux il n'y avait donc en ligne que _le
Santissima Trinidad_ et _le Bucentaure_, tout à fait serrés l'un à
l'autre, et _le Redoutable_, ayant deux postes vides devant lui, et
deux derrière. Heureusement, non pour le succès de la bataille, mais
pour l'honneur de nos armes, il y avait là des hommes dont le courage
était supérieur à tous les dangers. C'est contre ces trois bâtiments,
seuls restés à leur poste sur sept, que vint fondre tout entière la
colonne de Nelson, composée de 12 vaisseaux, dont plusieurs à trois
ponts.

_Le Victory_, sur lequel Nelson avait son pavillon, devait être
précédé par _le Téméraire_. Les officiers de l'état-major anglais
s'attendant à voir leur premier vaisseau foudroyé, avaient supplié
Nelson de permettre que _le Téméraire_ devançât _le Victory_, pour ne
pas trop exposer une vie aussi précieuse que la sienne.--Je le veux
bien, avait répondu Nelson; que _le Téméraire_ passe le premier, s'il
le peut.--Puis il avait couvert _le Victory_ de toutes ses voiles, et
il était resté ainsi en tête de la colonne. À peine _le Victory_
arriva-t-il a portée de canon, que _le Santissima Trinidad, le
Bucentaure_ et _le Redoutable_ ouvrirent sur lui un feu terrible. En
quelques minutes ils lui enlevèrent l'un de ses mâts de hune, lui
déchirèrent son gréement, et lui mirent cinquante hommes hors de
combat. Nelson, qui cherchait le vaisseau amiral français, crut le
reconnaître, non dans le géant espagnol _le Santissima Trinidad_, mais
dans _le Bucentaure_, vaisseau français de 80, et il essaya de le
tourner en passant dans l'intervalle qui le séparait du _Redoutable_.
Mais un intrépide officier commandait le _Redoutable_, c'était le
capitaine Lucas. Comprenant l'intention de Nelson à l'allure de son
vaisseau, il avait déployé toutes ses voiles pour recueillir un
dernier souffle de vent, et il avait été assez heureux pour arriver à
temps, si bien qu'avec son beaupré il rencontra et fracassa le
couronnement qui ornait la poupe du _Bucentaure_. Nelson trouva donc
l'espace fermé. Il n'était pas homme à reculer. Il s'obstina, et, ne
pouvant avec sa proue séparer les deux vaisseaux si fortement unis, il
se laissa tomber le long du _Redoutable_, en appliquant son flanc au
sien. Par le choc et un reste de brise, les deux bâtiments furent
emportés hors de la ligne, et le chemin se trouva ouvert de nouveau
derrière le Bucentaure. Plusieurs vaisseaux anglais s'y jetèrent à la
fois, afin d'envelopper _le Bucentaure_ et _le Santissima Trinidad_.
D'autres remontèrent le long de la ligne française, où dix vaisseaux
demeuraient sans ennemis, leur lâchèrent quelques bordées, et se
rabattirent immédiatement sur les vaisseaux français du centre, dont
trois opposaient à leurs assaillants une résistance héroïque.

[En marge: Dix vaisseaux français, formant la tête de la flotte
combinée, n'ont aucun ennemi à combattre et demeurent inactifs.]

[En marge: Villeneuve leur fait en vain le signal de se porter au
feu.]

Les dix vaisseaux français de la tête devinrent donc à peu près
inutiles, comme Nelson l'avait prévu. Villeneuve fit arborer à ses
mâts de misaine et d'artimon les pavillons qui signifiaient que tout
capitaine n'était pas à son poste, s'il n'était au feu. Les frégates,
d'après les règles, répétèrent le signal, plus visible à leur mât qu'à
celui de l'amiral, toujours enveloppé d'un nuage de fumée; et, d'après
les mêmes règles, elles ajoutèrent au signal les numéros des vaisseaux
restés hors du feu, jusqu'à ce que ceux qui étaient désignés de la
sorte répondissent à la voix de l'honneur.

[En marge: Combat du _Redoutable_ contre _le Victory_.]

[En marge: Nelson reçoit une blessure mortelle.]

Pendant qu'on appelait ainsi au danger ceux que la manoeuvre de Nelson
en avaient séparés, une lutte sans exemple s'était engagée au centre.
_Le Redoutable_, outre _le Victory_ appliqué à son flanc gauche, avait
à combattre _le Téméraire_, qui était venu se placer un peu en arrière
de son flanc droit, et soutenait contre ces deux ennemis un combat
furieux. Le capitaine Lucas après plusieurs décharges de ses batteries
de bâbord, qui avaient causé un effroyable ravage sur _le Victory_,
avait été obligé de renoncer à tirer de sa batterie basse, parce que
dans cette partie les flancs arrondis des vaisseaux se touchant, il
n'y avait plus moyen de se servir de l'artillerie. Il avait porté ses
matelots devenus disponibles dans les hunes et les haubans, pour
diriger sur le pont du _Victory_ un feu meurtrier de grenades et de
mousqueterie. En même temps il se servait de toutes ses batteries de
tribord contre _le Téméraire_ placé à quelque distance. Pour en finir
avec _le Victory_, il avait ordonné l'abordage; mais son vaisseau
n'étant qu'à deux ponts et _le Victory_ à trois, il avait, la hauteur
d'un pont à franchir, et de plus une espèce de fossé à traverser pour
passer d'un bord à l'autre, car la forme rentrante des vaisseaux
laissait un vide entre eux, bien qu'ils se touchassent à la ligne de
flottaison. Le capitaine Lucas ordonna sur-le-champ d'amener ses
vergues pour établir un moyen de passage entre les deux bâtiments.
Pendant ce temps le feu de mousqueterie continuait du haut des hunes
et des haubans du _Redoutable_ sur le pont du _Victory_. Nelson,
revêtu d'un vieux frac qu'il portait dans les jours de bataille, ayant
à ses côtés son capitaine de pavillon, le commandant Hardy, n'avait
pas voulu se dérober un instant au péril. Déjà près de lui son
secrétaire avait été tué, le capitaine Hardy avait eu une boucle de
souliers arrachée, et un boulet ramé avait emporté huit matelots à la
fois. Ce grand homme de mer, juste objet de notre haine et de notre
admiration, impassible sur son gaillard d'arrière, observait cette
horrible scène, lorsqu'une balle, partie des hunes du _Redoutable_,
vint le frapper à l'épaule gauche, et se fixer dans les reins. Ployant
sur ses genoux, il tomba sur le pont, faisant effort pour se soutenir
sur l'une de ses mains. En tombant, il dit à son capitaine de
pavillon: Hardy, les Français en ont fini avec moi.--Non, pas encore,
lui répondit le capitaine Hardy.--Si, je vais mourir, ajouta
Nelson.--On l'emporta au poste ou l'on panse les blessés, mais il
avait presque perdu connaissance, et il ne lui restait que peu
d'heures à vivre. Recouvrant ses esprits par intervalles, il demandait
des nouvelles de la bataille, et répétait un conseil qui prouva
bientôt sa profonde prévoyance.--Mouillez, disait-il, mouillez
l'escadre à la fin de la journée.--

Cette mort avait produit une singulière agitation à bord du _Victory_.
Le moment était favorable pour l'aborder. Ignorant ce qui s'y passait,
le brave Lucas, à la tête d'une troupe de matelots d'élite, était déjà
monté sur l'une des vergues étendues entre les deux vaisseaux, quand
_le Téméraire_, ne cessant de seconder _le Victory_, lâche une
épouvantable bordée de mitraille. Près de deux cents Français tombent
morts ou blessés. C'était presque tout ce qui allait s'élancer à
l'abordage. Il ne restait plus assez de monde pour persister dans
cette tentative. On retourne aux batteries de tribord, et on redouble
contre _le Téméraire_ un feu vengeur, qui le démâte et le maltraite
horriblement. Mais comme s'il ne suffisait pas de deux vaisseaux à
trois ponts pour en combattre un à deux ponts, un nouvel ennemi vient
se joindre aux premiers pour écraser _le Redoutable_. Le vaisseau
anglais _le Neptune_, le prenant par la poupe, lui envoie des bordées
qui le mettent bientôt dans un état déplorable. Deux mâts du
_Redoutable_ sont tombés sur le pont; une partie de son artillerie est
démontée; l'une de ses murailles, presque démolie, ne forme plus
qu'un vaste sabord; le gouvernail est hors de service; plusieurs trous
de boulets, placés à la ligne de flottaison, introduisent dans sa cale
l'eau par torrents. Tout l'état-major est blessé, dix aspirants sur
onze sont frappés à mort. Sur 640 hommes d'équipage 522 sont hors de
combat, parmi lesquels 300 morts et 222 blessés. Dans un pareil état
cet héroïque vaisseau ne peut plus se défendre. Il amène enfin son
pavillon; mais, avant de le rendre, il a vengé sur la personne de
Nelson les malheurs de la marine française.

[En marge: Combat du Bucentaure contre plusieurs vaisseaux anglais.]

_Le Victory_ et _le Redoutable_ ayant été entraînés hors de la ligne
en s'abordant, le chemin avait été ouvert aux vaisseaux ennemis qui
cherchaient à envelopper _le Bucentaure_ et _le Santissima Trinidad_.
Ces deux vaisseaux se tenaient fortement liés l'un à l'autre, car _le
Bucentaure_ avait son beaupré engagé dans la galerie de poupe du
_Santissima Trinidad_. Au-devant d'eux _le Héros_, qui était le plus
rapproché des dix vaisseaux restés inactifs, leur avait d'abord prêté
secours; mais après avoir essuyé une assez vive canonnade, il s'était
laissé aller au vent, et avait abandonné _le Santissima Trinidad_ et
_le Bucentaure_ à leur funeste sort. _Le Bucentaure_ au début du
combat avait reçu du _Victory_ quelques bordées, qui, le prenant en
poupe, lui avaient causé beaucoup de mal. Bientôt plusieurs vaisseaux
anglais remplaçant _le Victory_ l'avaient entouré. Les uns étaient
venus se placer vers la poupe, les autres doublant la ligne étaient
venus se placer à tribord. Il était ainsi foudroyé en arrière et à
droite par quatre vaisseaux, dont deux à trois ponts. Villeneuve,
aussi ferme au milieu des boulets qu'indécis au milieu des angoisses
du commandement, se tenait sur son gaillard, espérant que parmi tant
de vaisseaux français et espagnols qui l'environnaient, il s'en
détacherait quelqu'un pour secourir leur général. Il combattait avec
la dernière énergie, et non sans quelque espérance. N'ayant pas
d'ennemis à gauche, et plusieurs en arrière et à droite, par suite du
mouvement que les Anglais avaient fait en passant en dedans de la
ligne, il avait voulu changer de position, pour soustraire sa poupe
ainsi que ses batteries de tribord fort maltraitées, et montrer à
l'ennemi celles de bâbord. Mais, engagé par son beaupré dans la
galerie du _Santissima Trinidad_, il ne pouvait se mouvoir. Il fit
ordonner à la voix au Santissima Trinidad de _laisser arriver_, pour
amener la séparation des deux vaisseaux. L'ordre ne fut point exécuté,
parce que le vaisseau espagnol privé de tous ses mâts était réduit à
une complète immobilité.

_Le Bucentaure_, cloué à sa position, était donc obligé de supporter
un feu écrasant par l'arrière et par la droite, sans pouvoir faire
usage de ses batteries de gauche. Cependant, soutenant noblement
l'honneur du pavillon, il répondait par un feu tout aussi actif que
celui qu'il endurait. Après une heure de ce combat, le capitaine de
pavillon Magendie fut blessé. Le lieutenant Daudignon, qui l'avait
remplacé, fut blessé aussi, et remplacé à son tour par le lieutenant
de vaisseau Fournier. Bientôt le grand mât et le mât d'artimon
s'abattirent sur le pont, et y produisirent un affreux désordre. On
arbora le pavillon au mât de misaine. Plongé dans un épais nuage de
fumée, l'amiral ne distinguait plus ce qui se passait dans le reste de
l'escadre. Ayant aperçu à la faveur d'une éclaircie les vaisseaux de
tête toujours immobiles, il leur ordonna, en arborant ses signaux au
dernier mât qui lui restait, de virer de bord tous à la fois, afin de
se porter au feu. Enveloppé de nouveau de cette nuée meurtrière qui
vomissait le ravage et la mort, il continua de combattre, prévoyant
qu'il lui faudrait sous peu d'instants abandonner son vaisseau amiral,
pour aller remplir ses devoirs sur un autre. Vers trois heures son
troisième mât tomba sur le pont, et acheva de l'encombrer de débris.

[En marge: L'amiral Villeneuve est fait prisonnier.]

_Le Bucentaure_, avec son flanc droit déchiré, sa poupe démolie, ses
mâts abattus, était rasé comme un ponton. Mon rôle sur _le Bucentaure_
est fini, s'écria l'infortuné Villeneuve, je vais essayer sur un autre
vaisseau de conjurer la fortune.--Il voulut alors se jeter dans un
canot, et se transporter à l'avant-garde pour l'amener lui-même au
combat. Mais les canots placés sur le pont du _Bucentaure_ avaient été
écrasés par la chute successive de toute la mâture. Ceux qui étaient
sur les flancs avaient été criblés de boulets. On héla à la voix _le
Santissima Trinidad_ pour lui demander une embarcation: vains efforts!
au milieu de cette confusion, aucune voix humaine ne pouvait se faire
entendre. L'amiral français se vit donc attaché au cadavre de son
vaisseau prêt à couler, ne pouvant plus donner d'ordre, ni rien
tenter pour sauver la flotte qui lui était confiée. Sa frégate
_l'Hortense_, qui aurait dû venir à son secours, ne faisait aucun
mouvement, soit qu'elle en fût empêchée par le vent, soit qu'elle fût
terrifiée par cet horrible spectacle. Il ne restait à l'amiral qu'à
mourir, et l'infortuné en forma plus d'une fois le voeu. Son chef
d'état-major, M. de Prigny, venait d'être blessé à ses côtés. Presque
tout son équipage était hors de combat. _Le Bucentaure_, entièrement
privé de mâture, criblé de boulets, ne pouvant se servir de ses
batteries qui étaient démontées ou obstruées par les débris de
gréement, n'avait pas même la cruelle satisfaction de rendre un seul
des coups qu'il recevait. Il était quatre heures un quart; aucun
secours n'arrivant, l'amiral fut obligé d'amener son pavillon. Une
chaloupe anglaise vint le chercher et le conduire à bord du vaisseau
_le Mars_. Il y fut accueilli avec les égards dus à son grade, à ses
malheurs, à sa bravoure: faible dédommagement d'une si grande
infortune! Il avait enfin trouvé ce sinistre désastre qu'il avait
craint de rencontrer, tantôt aux Antilles, tantôt dans la Manche. Il
le trouvait là même où il avait cru l'éviter, à Cadix, et il
succombait sans la consolation de périr pour l'accomplissement d'un
grand dessein.

Pendant ce combat, _le Santissima Trinidad_, entouré d'ennemis, avait
été pris. Ainsi, des sept vaisseaux du centre attaqués par la colonne
de Nelson, trois, _le Redoutable, le Bucentaure, le Santissima
Trinidad_, avaient été accablés sans être secourus par les quatre
autres, _le Neptune, le San Leandro, le San Justo, l'Indomptable_.
Ces derniers, tombés sous le vent au commencement de l'action,
n'avaient pu se remettre en bataille. Ils n'avaient plus d'autre moyen
d'être utiles que de descendre en dedans de la ligne, sous l'impulsion
bien faible du vent, qui continuait à souffler de l'ouest, et d'aller
combattre avec les seize vaisseaux attaqués par l'amiral Collingwood.
Un seul, _le Neptune_, bâtiment français, commandé par un bon
officier, le capitaine Maistral, exécuta cette manoeuvre en se tenant
toujours près du danger. Il envoya successivement des bordées au
_Victory_, au _Royal-Souverain_, et essaya de porter quelque secours à
l'arrière-garde engagée avec la colonne de Collingwood. Les trois
autres, _le San Leandro, le San Justo, l'Indomptable_, se laissèrent
entraîner loin du champ de bataille par la brise expirante.

[En marge: Immobilité de l'avant-garde.]

[En marge: Quatre vaisseaux seulement, parmi les dix de l'avant-garde,
obéissent aux signaux de l'amiral et se déploient pour venir au
secours de l'escadre.]

Toutefois restaient les dix vaisseaux de la tête, qui, après avoir
échangé quelques boulets avec la colonne de Nelson, étaient demeurés
sans ennemis. Le signal qui les appelait au poste de l'honneur les
avait trouvés, ou déjà _sous-ventés_, ou presque réduits à
l'immobilité par la faiblesse de la brise. _Le Héros_, placé le plus
près du centre, après avoir soutenu un moment, comme on l'a vu, ses
deux voisins, _le Bucentaure_ et _le Santissima Trinidad_, s'était
laissé aller à ce léger souffle de l'atmosphère qui régnait encore, et
qui malheureusement ne donnait d'impulsion que pour s'éloigner du
combat. Du moins le sang avait coulé sur le pont de ce vaisseau; mais
son vaillant capitaine, Poulain, tué dès le début, avait emporté l'âme
qui l'animait. _Le San Augustino_, placé au-dessus du _Héros_, ayant
perdu son poste de très-bonne heure, était poursuivi et pris par les
Anglais vainqueurs du _Bucentaure_. _Le San Francisco_ ne faisait pas
mieux. En remontant cette ligne de l'avant-garde, venaient
successivement _le Mont-Blanc_, _le Duguay-Trouin_, _le Formidable_,
_le Rayo_, _l'Intrépide_, _le Scipion_, _le Neptuno_. Le contre-amiral
Dumanoir leur avait répété le signal de virer de bord pour se rabattre
sur le centre. La plupart étaient restés immobiles, faute de savoir
manoeuvrer, de le pouvoir ou de le vouloir. À la fin, il y en eut
quatre qui obéirent au signal du chef de la division, en s'aidant de
leurs canots mis à la mer pour virer de bord. Ce furent _le
Mont-Blanc_, _le Duguay-Trouin_, _le Formidable_ et _le Scipion_. Le
contre-amiral Dumanoir leur avait prescrit une bonne manoeuvre,
c'était, au lieu de virer _vent arrière_, ce qui devait les porter en
dedans de la ligne, de virer _vent devant_, ce qui devait, au
contraire, les porter en dehors, et leur ménager le moyen, seulement
en _laissant arriver_, de se jeter dans la mêlée lorsqu'ils le
jugeraient utile.

Le contre-amiral Dumanoir, avec _le Formidable_ qu'il montait, et qui
avait acquis tant de gloire au combat d'Algésiras, avec _le Scipion_,
_le Duguay-Trouin_, _le Mont-Blanc_, se mit donc à descendre du nord
au sud, le long de la ligne de bataille. Il pouvait, là où il se
porterait, mettre les Anglais entre deux feux. Mais il était tard,
trois heures au moins. Il apercevait presque partout des désastres
consommés, et, sans la résolution de s'ensevelir dans le malheur
commun de la marine française, il devait trouver de bonnes raisons
pour ne pas s'engager à fond. Parvenu a la hauteur du centre, il vit
_le Bucentaure_ amariné, _le Santissima Trinidad_ pris, le
_Redoutable_ vaincu depuis longtemps, et les Anglais, quoique fort
maltraités eux-mêmes, courant sur les vaisseaux qui étaient tombés
sous le vent. Pendant ce trajet, il essuya un feu assez vif, qui causa
des avaries à ses quatre vaisseaux, et diminua leur aptitude à
combattre. Chaudement accueilli par la colonne victorieuse de Nelson,
et ne voyant personne à secourir, il continua son mouvement, et
parvint à l'arrière-garde, où combattaient les seize vaisseaux
français et espagnols engagés avec la colonne de Collingwood. Là, en
se dévouant, il pouvait sauver quelques vaisseaux, ou ajouter de
glorieuses morts à celles qui devaient nous consoler d'une grande
défaite. Découragé par le feu qui venait d'endommager sa division,
consultant la prudence plutôt que le désespoir, il n'en fit rien.
Traité par la fortune comme Villeneuve, il devait bientôt, pour avoir
voulu éviter un désastre glorieux, rencontrer ailleurs un désastre
inutile.

À cette extrémité de la ligne qui avait été engagée la première avec
la colonne de Collingwood, tous les vaisseaux français, un seul
excepté, _l'Argonaute_, combattaient avec un courage digne d'une
gloire immortelle. Et quant aux vaisseaux espagnols, deux, _le Santa
Anna_ et _le Prince des Asturies_, secondaient bravement la conduite
des Français.

[En marge: Noble conduite de la plupart des vaisseaux de
l'arrière-garde attaqués par Collingwood.]

[En marge: Combat du Fougueux.]

Après une lutte de deux heures, _le Santa Anna_, qui était le premier
de l'arrière-garde, ayant perdu tous ses mâts, et rendu au
_Royal-Souverain_ presque autant de mal qu'il en avait reçu, venait
d'amener son pavillon. Le vice-amiral Alava, gravement blessé, s'était
noblement conduit. _Le Fougueux_, voisin le plus proche du _Santa
Anna_, après avoir fait de grands efforts pour le secourir en
empêchant _le Royal-Souverain_ de forcer la ligne, avait été abandonné
par _le Monarca_, son vaisseau d'arrière. Tourné alors, et assailli
par deux vaisseaux anglais, _le Fougueux_les avait désemparés l'un et
l'autre. Engagé ensuite et bord à bord avec _le Téméraire_, il avait
eu à repousser plusieurs abordages, et sur 700 hommes en avait perdu
environ 400. Le capitaine Baudouin, qui le commandait, ayant été tué,
le lieutenant Bazin l'avait remplacé immédiatement, et avait aussi
vaillamment résisté que son prédécesseur aux assauts des Anglais.
Ceux-ci revenant à la charge, et s'étant emparés du gaillard d'avant,
le brave Bazin, blessé, couvert de sang, n'ayant plus que quelques
hommes autour de lui, et réduit au gaillard d'arrière, s'était vu
contraint de rendre _le Fougueux_ après la plus glorieuse résistance.

[Illustration: TRAFALGAR.

Combat Mémorable de _l'Algésiras_, et Mort de l'Amiral Magon.]

[En marge: Habile et brillante conduite du _Pluton_.]

Derrière _le Fougueux_, à la place même abandonnée par _le Monarca_,
le vaisseau français _le Pluton_, commandé par le capitaine Cosmao,
manoeuvrait avec autant d'audace que de dextérité. Se hâtant de
remplir l'espace laissé vide par _le Monarca_, il avait arrêté tout
court un vaisseau ennemi _le Mars_, qui cherchait à y passer, l'avait
criblé de coups, et allait l'enlever à l'abordage, lorsqu'un bâtiment
à trois ponts était venu le canonner en poupe. Il s'était alors
dérobé habilement à ce nouvel adversaire, et lui montrant le travers
au lieu de la poupe, avait évité son feu en lui envoyant plusieurs
bordées meurtrières. Revenu à son premier ennemi, et sachant se donner
l'avantage du vent, il avait réussi à le prendre en poupe, à lui
couper deux mâts, et à le mettre hors de combat. Débarrassé de ces
deux assaillants, _le Pluton_ cherchait à courir au secours des
Français qui étaient accablés par le nombre, grâce à la retraite des
vaisseaux infidèles à leur devoir.

[En marge: Combat mémorable de _l'Algésiras_, et mort de l'amiral
Magon.]

En arrière du _Pluton_, _l'Algésiras_, que montait le contre-amiral
Magon, livrait un combat mémorable, digne de celui qu'avait soutenu
_le Redoutable_, et tout aussi sanglant. Le contre-amiral Magon, né à
l'île de France d'une famille de Saint-Malo, était jeune encore, et
aussi beau qu'il était brave. Au commencement de l'action il avait
assemblé son équipage, et promis de donner au matelot qui s'élancerait
le premier à l'abordage un superbe baudrier, que lui avait décerné la
Compagnie des Philippines. Tous voulaient mériter de sa main une
pareille récompense. Se conduisant comme l'avaient fait les
commandants du _Redoutable_, du _Fougueux_, du _Pluton_, le
contre-amiral Magon porta d'abord _l'Algésiras_ en avant, pour fermer
le chemin aux Anglais, qui voulaient couper la ligne. Dans ce
mouvement il rencontra _le Tonnant_, vaisseau de 80, autrefois
français, devenu anglais après Aboukir, et monté par un courageux
officier, le capitaine Tyler. Il s'en approcha de fort près, lui
envoya son feu, puis, virant de bord, il engagea profondément son
beaupré dans les haubans du vaisseau ennemi. Les haubans, comme on
sait, sont ces échelles de cordes qui, liant les mâts au corps du
navire, servent à les roidir et à y monter. Attaché ainsi à son
adversaire, Magon rassembla autour de lui ses plus vigoureux matelots
pour les mener à l'abordage. Mais il leur arriva ce qui était arrivé à
l'équipage du _Redoutable_. Déjà réunis sur le pont et le beaupré, ils
allaient s'élancer sur _le Tonnant_, quand ils essuyèrent, d'un autre
vaisseau anglais placé en travers, plusieurs décharges à mitraille qui
abattirent un grand nombre d'entre eux. Il fallut alors, avant de
songer à continuer l'abordage, riposter au nouvel ennemi qui était
survenu, et à un troisième qui allait se joindre aux deux autres pour
canonner les flancs déjà déchirés de _l'Algésiras_. Tandis qu'il se
défendait ainsi contre trois vaisseaux, Magon fut abordé par le
capitaine Tyler, qui voulut à son tour se montrer sur le pont de
_l'Algésiras_. Il le reçut à la tête de son équipage, et lui-même, une
hache d'abordage à la main, donnant l'exemple à ses matelots, il
repoussa les Anglais. Trois fois ils revinrent à la charge, trois fois
il les rejeta hors du pont de _l'Algésiras_. Son capitaine de
pavillon, Letourneur, fut tué à ses côtés. Le lieutenant de vaisseau
Plassan, qui prit le commandement, fut immédiatement blessé aussi.
Magon, que son brillant uniforme désignait aux coups de l'ennemi,
reçut une balle au bras, par laquelle s'échappa bientôt une grande
quantité de sang. Il ne tint compte de cette blessure, et voulut
rester à son poste. Mais une seconde vint l'atteindre a la cuisse. Ses
forces commencèrent alors à l'abandonner. Comme il se soutenait à
peine sur le pont de son vaisseau couvert de débris et de cadavres,
l'officier qui, après la mort de tous les autres, était devenu
capitaine de pavillon, M. de la Bretonnière, le supplie de descendre
un moment à l'ambulance, pour faire au moins bander ses plaies, et ne
pas perdre ses forces avec son sang. L'espérance de pouvoir revenir au
combat décide Magon à écouter les prières de M. de la Bretonnière. Il
descend dans l'entre-pont appuyé sur deux matelots. Mais les flancs
déchirés du navire donnaient un libre passage à la mitraille. Magon
reçoit un biscaïen dans la poitrine, et tombe foudroyé sous ce dernier
coup. Cette nouvelle répand la consternation dans l'équipage. On
combat avec fureur pour venger un chef qu'on aimait autant qu'on
l'admirait. Mais les trois mâts de _l'Algésiras_ étaient abattus, et
les batteries démontées ou obstruées par les débris de la mâture. Sur
641 hommes, 150 étaient tués, 180 blessés. L'équipage, refoulé sur le
gaillard d'arrière, ne possédait plus qu'une partie du vaisseau. On
était sans espoir, sans ressource; on fait alors une dernière décharge
sur l'ennemi, et on rend ce pavillon du contre-amiral si vaillamment
défendu.

[En marge: Noble conduite et blessure mortelle de l'amiral Gravina.]

D'autres luttaient encore derrière _l'Algésiras_, quoique la journée
fût fort avancée. _Le Bahama_ s'était éloigné, mais _l'Aigle_
combattait avec bravoure, et ne se rendait qu'après des pertes
cruelles et la mort de son chef, le capitaine Gourrège. _Le
Swiftsure_, que les ennemis tenaient à reconquérir parce qu'il avait
été anglais, se comportait aussi bravement, et ne cédait qu'au nombre,
ayant déjà sept pieds d'eau dans sa cale. Derrière _le Swiftsure_, le
vaisseau français _l'Argonaute_, après avoir éprouvé quelques avaries,
se retirait. _Le Berwick_ combattait honorablement à sa place. Les
vaisseaux espagnols _le Montanez_, _l'Argonauta_, _le San Nepomuceno_,
_le San Ildefonso_ avaient abandonné le champ de bataille. Au
contraire, l'amiral Gravina, monté sur _le Prince des Asturies_,
enveloppé par les vaisseaux anglais qui avaient doublé l'extrémité de
la ligne, se défendait seul contre eux avec une rare énergie. Cerné de
toutes parts, criblé, il tenait ferme, et aurait succombé s'il n'eût
été secouru par _le Neptune_, qu'on a vu s'efforcer de regagner le
vent pour se rendre utile, et par _le Pluton_, qui, ayant réussi à se
débarrasser de ses adversaires, était venu chercher de nouveaux
dangers. Malheureusement, au terme de ce combat, l'amiral Gravina
reçut une blessure mortelle.

[En marge: Admirable dévouement de l'équipage français _l'Achille_.]

Enfin, à l'extrémité de cette longue ligne, marquée par les flammes,
par les débris flottants des vaisseaux, par des milliers de cadavres
mutilés, une dernière scène vint saisir d'horreur les combattants, et
d'admiration nos ennemis eux-mêmes. _L'Achille_, assailli de plusieurs
côtés, se défendait avec opiniâtreté. Au milieu de la canonnade, le
feu avait pris au corps du bâtiment. C'était le cas d'abandonner les
canons pour courir à l'incendie, qui déjà s'étendait avec une activité
effrayante. Mais les matelots de _l'Achille_, craignant que pendant
qu'ils seraient occupés à l'éteindre, l'ennemi ne profitât de
l'inaction de leur artillerie pour prendre l'avantage, aimèrent mieux
se laisser envahir par le feu que d'abandonner leurs canons. Bientôt
des torrents de fumée, s'élevant du sein du vaisseau, épouvantèrent
les Anglais, et les décidèrent à s'éloigner de ce volcan qui menaçait
de faire explosion, et d'engloutir ses assaillants comme ses
défenseurs. Ils le laissèrent seul, isolé au milieu de l'abîme, et se
mirent à considérer ce spectacle, qui, d'un instant à l'autre, devait
se terminer par une horrible catastrophe. L'équipage français, déjà
fort décimé par la mitraille, se voyant délivré des ennemis, s'occupa
seulement alors d'éteindre les flammes qui dévoraient son navire. Mais
il n'était plus temps; il fallut songer à se sauver. On jeta à la mer
tous les corps propres à surnager, barriques, mâts, vergues, et on
chercha sur ces asiles flottants un refuge contre l'explosion attendue
à chaque minute. À peine quelques matelots s'étaient-ils précipités à
la mer, que le feu, parvenu aux poudres, fit sauter _l'Achille_ avec
un fracas effroyable, qui terrifia les vainqueurs eux-mêmes. Les
Anglais se hâtèrent d'envoyer leurs chaloupes pour recueillir les
infortunés qui s'étaient si noblement défendus. Un bien petit nombre
réussit à se soustraire à la mort. La plupart, demeurés à bord, furent
lancés dans les airs avec les blessés qui encombraient le vaisseau.

[En marge: Fin de la bataille et ses résultats.]

Il était cinq heures. Le combat était fini presque partout. La ligne,
coupée d'abord en deux points, bientôt en trois ou quatre, par
l'absence des vaisseaux qui n'avaient pas su se tenir en bataille, se
trouvait ravagée d'une extrémité à l'autre. À l'aspect de cette
flotte, ou détruite ou fugitive, l'amiral Gravina, dégagé par _le
Neptune_ et _le Pluton_, et devenu général en chef, donna le signal de
la retraite. Outre les deux vaisseaux français qui venaient de le
secourir, et _le Prince des Asturies_ qu'il montait, Gravina en
pouvait encore rallier huit, trois français, _le Héros_,
_l'Indomptable_, _l'Argonaute_; cinq espagnols, _le Rayo_, _le San
Francisco de Asis_, _le San Justo_, _le Montanez_, _le Leandro_. Ces
derniers, nous devons le dire, avaient sauvé leur existence beaucoup
plus que leur honneur. C'étaient onze échappés au désastre,
indépendamment des quatre du contre-amiral Dumanoir, qui faisaient une
retraite séparée, en tout quinze. Il faut à ce nombre ajouter les
frégates, qui, placées sous le vent, n'avaient pas fait ce qu'on
aurait pu attendre d'elles pour secourir la flotte. Dix-sept vaisseaux
français et espagnols étaient devenus prisonniers des Anglais; un
avait sauté. L'escadre combinée avait perdu six ou sept mille hommes,
tués, blessés, noyés ou prisonniers. Jamais plus grande scène
d'horreur ne s'était vue sur les flots.

Les Anglais avaient obtenu une victoire complète, mais une victoire
sanglante, cruellement achetée. Sur les vingt-sept vaisseaux dont se
composait leur escadre, presque tous avaient perdu des mâts;
quelques-uns étaient hors de service, ou pour toujours, ou jusqu'à un
radoub considérable. Ils avaient à regretter environ 3,000 hommes, un
grand nombre de leurs officiers, et l'illustre Nelson, plus
regrettable pour eux qu'une armée. Ils traînaient à leur remorque
dix-sept vaisseaux, presque tous démâtés ou près de couler à fond, et
un amiral prisonnier. Ils avaient la gloire de l'habileté, de
l'expérience, unies à une incontestable bravoure. Nous avions la
gloire d'une défaite héroïque, sans égale peut-être dans l'histoire
par le dévouement des vaincus.

À la chute du jour, Gravina s'achemina vers Cadix avec onze vaisseaux
et cinq frégates. Le contre-amiral Dumanoir, craignant de trouver
l'ennemi entre lui et les Français, se dirigea vers le détroit.

[En marge: Une horrible tempête succède à la bataille.]

[En marge: Dévouement de l'équipage de _l'Algésiras_ profitant de la
tempête pour arracher son vaisseau aux mains des Anglais.]

L'amiral Collingwood prit des signes de deuil pour la mort de son
chef, mais il ne crut pas devoir suivre le conseil de ce chef mourant,
et résolut, au lieu de mouiller l'escadre, de passer la nuit sous
voiles. On voyait la côte et le sinistre cap de Trafalgar, qui a donné
son nom à la bataille. Un vent dangereux commençait à se lever, la
nuit à devenir sombre, et les vaisseaux anglais, manoeuvrant
difficilement à cause de leurs avaries, étaient obligés de remorquer
ou d'escorter dix-sept vaisseaux prisonniers. Bientôt le vent acquit
plus de violence, et aux horreurs d'une sanglante bataille succédèrent
les horreurs d'une affreuse tempête, comme si le ciel eût voulu punir
les deux nations les plus civilisées du globe, les plus dignes de le
dominer utilement par leur union, des fureurs auxquelles elles
venaient de se livrer. L'amiral Gravina et ses onze vaisseaux avaient
dans Cadix une retraite assurée et prochaine. Mais, trop éloigné de
Gibraltar, l'amiral Collingwood n'avait que l'étendue des flots pour
se reposer des fatigues et des souffrances de la victoire. En peu
d'instants la nuit, plus cruelle que le jour lui-même, mêla vaincus et
vainqueurs, et les fit trembler tous sous une main plus puissante que
celle de l'homme victorieux, sous celle de la nature en courroux. Les
Anglais furent obligés d'abandonner les vaisseaux qu'ils traînaient à
la remorque, ou de renoncer à surveiller ceux qu'ils avaient sous leur
escorte. Singulières vicissitudes de la guerre de mer! Quelques-uns
des vaincus, pleins de joie à l'aspect terrifiant de la tempête,
conçurent l'espérance de reconquérir leurs vaisseaux et leur liberté.
Les Anglais qui gardaient _le Bucentaure_, se voyant sans secours,
rendirent eux-mêmes notre vaisseau amiral aux restes de l'équipage
français. Ceux-ci, ravis d'être délivrés par un affreux péril,
élevèrent quelques mâts de fortune sur leur bâtiment démâté, y
attachèrent quelques débris de voiles, et se dirigèrent vers Cadix,
poussés par l'ouragan. _L'Algésiras_, digne de l'infortuné Magon dont
il emportait le cadavre, voulut aussi devoir sa délivrance à la
tempête. Soixante-dix officiers et matelots anglais gardaient ce noble
vaincu. Tout mutilé qu'il était, _l'Algésiras_, récemment construit,
se soutenait sur les flots, malgré ses profondes blessures. Mais il
avait ses trois mâts coupés, le grand mât à quinze pieds du pont,
celui de misaine à neuf, celui d'artimon à cinq. Le vaisseau qui le
remorquait, songeant à son propre salut, avait lâché le câble qui le
retenait prisonnier. Les Anglais chargés de le garder avaient tiré du
canon pour demander du secours, et n'avaient obtenu aucune réponse.
Alors, s'adressant à M. de la Bretonnière, ils le prièrent de les
aider avec son équipage à sauver le navire, et avec le navire leur vie
à tous. M. de la Bretonnière, saisi à cette proposition d'une lueur
d'espérance, demande à conférer avec ses compatriotes détenus à fond
de cale. Il va trouver les officiers français, et leur fait partager
l'espoir d'arracher _l'Algésiras_ à ses vainqueurs. Tous ensemble
conviennent d'accepter la proposition qui leur est communiquée, et
puis, une fois mis en possession du bâtiment, de se précipiter sur les
Anglais, de leur enlever leurs armes, de les combattre à outrance au
milieu de cette sombre nuit, et de pourvoir ensuite comme ils
pourraient à leur propre salut. Il restait 270 Français, désarmés,
mais prêts à tout pour arracher leur vaisseau des mains de l'ennemi.
Les officiers se répandent parmi eux, leur font part de ce projet qui
est accueilli avec transport. Il est convenu que M. de la Bretonnière
sommera d'abord les Anglais, et que s'ils refusent de se rendre, les
Français, à un signal donné, se jetteront sur eux. L'effroi de la
tempête, la crainte de la côte dont on est près, tout est oublié: on
ne songe plus qu'à ce nouveau combat, espèce de guerre civile en
présence des éléments déchaînés.

M. de la Bretonnière retourne auprès des Anglais, et leur dit que
l'abandon dans lequel on laisse le vaisseau au milieu d'un si grand
péril a dissous tous leurs engagements, que dès ce moment les Français
se regardent comme libres, et que si, du reste, leurs gardiens
croient leur honneur intéressé à combattre, ils le peuvent; que
l'équipage français, quoique sans armes, va fondre sur eux au premier
signal. Deux matelots français, en effet, dans leur impatiente ardeur,
s'élancent sur les factionnaires anglais, et en reçoivent de larges
blessures. M. de la Bretonnière contient le tumulte, et donne aux
officiers anglais le temps de la réflexion. Ceux-ci, après avoir
délibéré un instant, songeant à leur petit nombre, à la cruauté de
leurs compatriotes, au danger commun qui menace vaincus et vainqueurs,
se rendent aux Français, à condition qu'ils redeviendront libres quand
ils auront touché le rivage de France. M. de la Bretonnière promet de
demander leur liberté à son gouvernement, si on réussit à rentrer dans
Cadix. Alors les cris de joie éclatent sur le vaisseau; on se met à
l'oeuvre; on cherche des mâts de hune dans les approvisionnements de
réserve, on les hisse, on les fixe sur les tronçons des grands mâts,
on y attache quelques voiles, et on se dirige ainsi vers Cadix.

[En marge: _L'Algésiras_ mouille à côté de _l'Indomptable_.]

[En marge: _L'Indomptable_ est brisé sur la pointe dite du Diamant.]

Le jour avait paru, et, loin de dissiper le mauvais temps, l'avait
rendu plus mauvais encore. L'amiral Gravina était rentré dans Cadix
avec les débris des escadres combinées. La flotte anglaise était à la
vue de ce port, suivie de quelques-uns de ses prisonniers, qu'elle
tenait sous la bouche de ses canons. Après avoir lutté toute la
journée contre la tempête, le commandant de la Bretonnière, quoique
sans pilote, mais aidé d'un marin à qui les parages de Cadix étaient
familiers, arrive à l'entrée de la rade. Il ne lui restait qu'une
seule ancre de bossoir et un gros câble, pour résister au vent qui
portait violemment à la côte. Il jette cette ancre et s'y confie,
dévoré néanmoins d'inquiétude, car si elle cède, _l'Algésiras_ doit
périr sur les rochers. Ne connaissant pas la rade, il avait mouillé
près d'un écueil redoutable, appelé la Pointe du Diamant. La nuit se
passe dans de cruelles angoisses. Enfin le jour reparaît, et répand
une redoutable lueur sur cette plage désolée. _Le Bucentaure_,
toujours malheureux, est venu s'y briser. Toutefois on a sauvé une
partie de son équipage à bord de _l'Indomptable_, mouillé non loin de
là. Ce dernier, qui avait peu d'avaries, parce qu'il avait peu
combattu, était attaché à de bonnes ancres et à de bons câbles.
Pendant la journée entière _l'Algésiras_ tire le canon de détresse
pour réclamer du secours. Quelques barques périssent avant de le
joindre. Une seule parvient à lui remettre une ancre de jet
très-faible. _L'Algésiras_ reste amarré près de _l'Indomptable_, lui
demandant la remorque, que celui-ci promet dès qu'il sera possible de
rentrer dans Cadix. La nuit s'étend de nouveau sur la mer et sur les
deux vaisseaux mouillés l'un à côté de l'autre: c'est la seconde
depuis la funeste bataille. L'équipage de _l'Algésiras_ regarde avec
effroi les deux ancres si faibles sur lesquelles repose son salut, et
avec envie celles de _l'Indomptable_. La tempête redouble, et tout à
coup on entend un cri effroyable. _L'Indomptable_, dont les puissantes
ancres ont cédé, arrive subitement tout couvert de ses fanaux, ayant
sur son pont son équipage au désespoir, passe à quelques pieds de
_l'Algésiras_ et vient se briser avec un fracas horrible sur la Pointe
du Diamant. Les fanaux qui l'éclairent, les cris qui retentissent,
tout s'évanouit dans les flots. Quinze cents hommes périssent à la
fois, car _l'Indomptable_ portait son équipage presque entier, celui
du _Bucentaure_, valides et blessés, et une partie des troupes
embarquées à bord de l'amiral.

[En marge: _L'Algésiras_ miraculeusement sauvé.]

Après ce cruel spectacle et les désolantes réflexions qu'il provoque,
_l'Algésiras_ voit reparaître le jour et la tempête s'apaiser. Il
rentre enfin dans la rade de Cadix, et va s'engager presque au hasard
dans un lit de vase, où il est désormais hors de péril. Juste
récompense du plus admirable héroïsme!

[En marge: La plupart des vaisseaux français et espagnols pris par les
Anglais leur échappent, et quelques-uns périssent dans la tempête.]

Tandis que ces tragiques aventures signalaient le retour miraculeux de
_l'Algésiras_, _le Redoutable_, celui qui avait glorieusement lutté
contre _le Victory_, et duquel était partie la balle qui avait tué
Nelson, venait de couler à fond. Sa poupe, minée par les boulets,
s'était écroulée subitement, et on avait eu a peine le temps d'en
retirer 119 Français. _Le Fougueux_, désemparé, jeté sur la côte
d'Espagne, s'y était perdu.

_Le Monarca_, abandonné de même, s'était brisé devant les rochers de
San-Lucar.

[En marge: Le brave capitaine Cosmao fait une sortie pour ramener
quelques-uns des vaisseaux capturés, et en sauve deux.]

Il ne restait plus que quelques-unes de leurs prises aux Anglais, et
avec leurs vaisseaux les moins maltraités ils tenaient la mer en vue
de Cadix, toujours contrariés par les vents, qui ne leur avaient pas
permis de regagner Gibraltar. Le brave commandant du _Pluton_, le
capitaine Cosmao, à cet aspect, ne put contenir le zèle dont il était
animé. Son vaisseau était criblé, son équipage réduit de moitié; mais
aucune de ces raisons ne put l'arrêter. Il emprunta quelques matelots
à la frégate _l'Hermione_, il rapiéça son gréement à la hâte, et,
usant du commandement qui lui appartenait, car tous les amiraux et
contre-amiraux étaient morts, blessés ou prisonniers, il fit signal
d'appareiller aux vaisseaux qui étaient encore capables de tenir la
mer, afin d'aller arracher à la flotte de Collingwood les Français
qu'elle traînait à sa suite. L'intrépide Cosmao sortit donc,
accompagné du _Neptune_, qui pendant la bataille avait fait de son
mieux pour se porter au feu, et de trois autres vaisseaux français et
espagnols qui n'avaient pas eu l'honneur de combattre dans la journée
de Trafalgar. Ils étaient cinq en tout, suivis des cinq frégates qui
avaient aussi à réparer leur conduite récente. Malgré le mauvais
temps, ces dix bâtiments s'approchèrent de la flotte anglaise.
Collingwood, les prenant pour autant de vaisseaux de ligne, fit
avancer sur-le-champ ses dix vaisseaux les moins avariés. Dans ce
mouvement une partie des prises fut abandonnée. Les frégates en
profitèrent pour saisir et remorquer _le Santa Anna_ et _le Neptuno_.
Le commandant Cosmao, qui n'était pas en forces, et qui avait contre
lui le vent soufflant vers Cadix, rentra, amenant avec lui les deux
vaisseaux reconquis, seul trophée qu'il pût remporter à la suite de
tels malheurs. Ce ne fut point l'unique résultat de cette sortie.
L'amiral Collingwood, craignant de ne pouvoir conserver ses prises,
coula à fond ou brûla _le Santissima Trinidad_, _l'Argonauta_, _le San
Augustino_, _l'Intrépide_.

_L'Aigle_ échappa au vaisseau anglais _le Defiance_, et alla s'échouer
devant le port de Sainte-Marie. _Le Berwick_ se perdit par un acte de
dévouement semblable à celui qui avait sauvé _l'Algésiras_.

Parmi les vaisseaux qui avaient suivi le commandant Cosmao, il y en
eut un qui ne put rentrer, ce fut l'espagnol _le Rayo_, qui périt
entre Rota et San-Lucar.

Enfin l'amiral anglais revint à Gibraltar, n'emmenant que quatre de
ses prises sur dix-sept, dont une française, _le Swiftsure_, et trois
espagnoles. Encore fallut-il couler à fond _le Swiftsure_.

[En marge: Caractère de la bataille de Trafalgar.]

Telle fut cette fatale bataille de Trafalgar. Des marins
inexpérimentés, des alliés plus inexpérimentés encore, une discipline
faible, un matériel négligé, partout la précipitation avec ses
conséquences; un chef sentant trop vivement ses désavantages, en
concevant des pressentiments sinistres, les portant sur toutes les
mers, faisant sous leur influence manquer les grands projets de son
souverain; ce souverain irrité ne tenant pas assez compte des
obstacles matériels, moins difficiles à surmonter sur terre que sur
mer, désolant par l'amertume de ses reproches un amiral qu'il fallait
plaindre plutôt que blâmer; cet amiral se battant par désespoir, et la
fortune, cruelle pour le malheur, lui refusant jusqu'à l'avantage des
vents; la moitié d'une flotte paralysée par l'ignorance et par les
éléments, l'autre moitié se battant avec fureur; d'une part une
bravoure calculée et habile, de l'autre une inexpérience héroïque, des
morts sublimes, un carnage effroyable, une destruction inouïe; après
les ravages des hommes, les ravages de la tempête; l'abîme dévorant
les trophées du vainqueur; enfin le chef triomphant enseveli dans son
triomphe, et le chef vaincu projetant le suicide comme seul refuge à
sa douleur, telle fut, nous le répétons, cette fatale bataille de
Trafalgar, avec ses causes, ses résultats, ses tragiques aspects.

On pouvait cependant tirer de ce grand désastre d'utiles conséquences
pour notre marine. Il fallait raconter au monde ce qui s'était passé.
Les combats du _Redoutable_, de _l'Algésiras_, de _l'Achille_
méritaient d'être cités avec orgueil à côté des triomphes d'Ulm. Le
courage malheureux n'est pas moins admirable que le courage heureux:
il est plus touchant. D'ailleurs les faveurs de la fortune à notre
égard étaient assez grandes pour qu'on pût avouer publiquement
quelques-unes de ses rigueurs. Il fallait ensuite combler de
récompenses les hommes qui avaient si dignement rempli leur devoir, et
appeler devant un conseil de guerre ceux qui, cédant à l'horreur de ce
spectacle, s'étaient éloignés du feu. Et, se fussent-ils bien conduits
en d'autres occasions, il fallait les immoler à la nécessité d'établir
la discipline par de terribles exemples. Il fallait surtout que le
gouvernement trouvât dans cette sanglante défaite une leçon pour
lui-même; il fallait qu'il se dît bien que rien ne se fait vite, et
particulièrement quand il s'agit de marine; il fallait qu'il renonçât
à présenter en ligne de bataille des escadres qui ne seraient pas
éprouvées à la mer, et qu'en attendant il s'appliquât à les former
toutes par des croisières fréquentes et lointaines.

[En marge: Le roi d'Espagne comble ses marins de récompenses. Napoléon
ordonne le silence sur la bataille de Trafalgar.]

L'excellent roi d'Espagne, sans se livrer à tous ces calculs,
enveloppa dans une même mesure de récompense les braves et les lâches,
ne voulant mettre en lumière que l'honneur fait à son pavillon par la
conduite de quelques-uns de ses marins. C'était une faiblesse
naturelle à une cour vieillie, mais une faiblesse inspirée par la
bonté. Nos marins, un peu remis de leurs souffrances, étaient mêlés
avec les marins espagnols dans le port de Cadix, lorsqu'on leur
annonça que le roi d'Espagne donnait un grade à tout Espagnol qui
avait assisté à la bataille de Trafalgar, indépendamment des
distinctions particulières accordées à ceux qui s'étaient le mieux
conduits. Les Espagnols, presque honteux d'être récompensés quand les
Français ne l'étaient pas, dirent à ceux-ci que probablement ils
allaient recevoir de leur côté le prix de leur courage. Il n'en fut
rien: les braves, les lâches parmi les Français furent confondus aussi
dans le même traitement, et ce traitement fut l'oubli.

Quand la nouvelle du désastre de Trafalgar parvint à l'amiral Decrès,
il en fut saisi de douleur. Ce ministre, malgré son esprit, malgré sa
profonde connaissance de la marine, n'avait jamais que des revers à
annoncer à un souverain qui en toute autre chose n'obtenait que des
succès. Il manda ces tristes détails à Napoléon, qui déjà s'avançait
sur Vienne du vol de l'aigle. Quoiqu'une nouvelle malheureuse eût
peine à se faire jour dans une âme enivrée de triomphes, la nouvelle
de Trafalgar chagrina Napoléon, et lui causa un profond déplaisir.
Cependant il fut cette fois moins sévère que de coutume à l'égard de
l'amiral Villeneuve, car cet infortuné avait vaillamment combattu,
quoique très-imprudemment. Napoléon agit ici comme agissent souvent
les hommes, aussi bien les plus forts que les plus faibles; il tâcha
d'oublier ce chagrin, et s'efforça de le faire oublier aux autres. Il
voulut qu'on parlât peu de Trafalgar dans les journaux français, et
qu'on en fit mention comme d'un combat imprudent, dans lequel nous
avions plus souffert de la tempête que de l'ennemi. Il ne voulut, non
plus, ni récompenser ni punir, ce qui était une cruelle injustice,
indigne de lui et de l'esprit de son gouvernement. Il se passait alors
quelque chose dans son âme qui contribua puissamment à lui inspirer
cette conduite si mesquine; il commençait à désespérer de la marine
française. Il trouvait une manière de battre l'Angleterre, plus sûre,
plus praticable, c'était de la battre dans les alliés qu'elle soldait,
de lui enlever le continent, d'en expulser tout à fait son commerce et
son influence. Il devait naturellement préférer ce moyen, dans
l'emploi duquel il excellait, et qui, bien ménagé, l'aurait
certainement conduit au but de ses efforts. À partir de ce jour,
Napoléon pensa moins à la marine, et voulut que tout le monde y pensât
moins aussi.

[En marge: La bataille de Trafalgar produit en Europe beaucoup moins
d'effet que les triomphes de Napoléon à Ulm.]

L'Europe elle-même, quant à la bataille de Trafalgar, se prêta
volontiers au silence qu'il désirait garder. Le bruit retentissant de
ses pas sur le continent empêcha d'entendre les échos du canon de
Trafalgar. Les puissances, qui avaient sur la poitrine l'épée de
Napoléon, n'étaient guère rassurées par une victoire navale,
profitable à l'Angleterre seule, sans autre résultat qu'une nouvelle
extension de sa domination commerciale, domination qu'elles n'aimaient
guère et ne toléraient que par jalousie de la France. D'ailleurs la
gloire britannique ne les consolait pas de leur propre humiliation.
Trafalgar n'effaça donc point l'éclat d'Ulm, et, comme on le verra
bientôt, n'amoindrit aucune de ses conséquences.



FIN DU LIVRE VINGT-DEUXIÈME.



LIVRE VINGT-TROISIÈME.


AUSTERLITZ.


     Effet produit par les nouvelles venues de l'armée. -- Crise
     financière. -- La caisse de consolidation suspend ses payements
     en Espagne, et contribue à accroître les embarras de la compagnie
     des _Négociants réunis_. -- Secours fournis à cette compagnie par
     la Banque de France. -- Émission trop considérable des billets de
     la Banque, et suspension de ses payements. -- Faillites
     nombreuses. -- Le public alarmé se confie en Napoléon, et attend
     de lui quelque fait éclatant qui rétablisse le crédit et la paix.
     -- Continuation des événements de la guerre. -- Situation des
     affaires en Prusse. -- La prétendue violation du territoire
     d'Anspach fournit des prétextes au parti de la guerre. --
     L'empereur Alexandre en profite pour se rendre à Berlin. -- Il
     entraîne la cour de Prusse à prendre des engagements éventuels
     avec la coalition. -- Traité de Potsdam. -- Départ de M.
     d'Haugwitz pour le quartier général français. -- Grande
     résolution de Napoléon en apprenant les nouveaux dangers dont il
     est menacé. -- Il précipite son mouvement sur Vienne. -- Bataille
     de Caldiero en Italie. -- Marche de la grande armée à travers la
     vallée du Danube. -- Passage de l'Inn, de la Traun, de l'Ens. --
     Napoléon à Lintz. -- Mouvement que pouvaient faire les archiducs
     Charles et Jean pour arrêter la marche de Napoléon. --
     Précautions de celui-ci en approchant de Vienne. -- Distribution
     de ses corps d'armée sur les deux rives du Danube et dans les
     Alpes. -- Les Russes passent le Danube à Krems. -- Danger du
     corps de Mortier. -- Combat de Dirnstein. -- Combat de Davout à
     Mariazell. -- Entrée à Vienne. -- Surprise des ponts du Danube.
     -- Napoléon veut en profiter pour couper la retraite au général
     Kutusof. -- Murat et Lannes portés à Hollabrunn. -- Murat se
     laisse tromper par une proposition d'armistice, et donne à
     l'armée russe le temps de s'échapper. -- Napoléon rejette
     l'armistice. -- Combat sanglant à Hollabrunn. -- Arrivée de
     l'armée française à Brünn. -- Belles dispositions de Napoléon
     pour occuper Vienne, se garder du côté des Alpes et de la Hongrie
     contre les archiducs, et faire face aux Russes du côté de la
     Moravie. -- Ney occupe le Tyrol, Augereau la Souabe. -- Prise des
     corps de Jellachich et de Rohan. -- Départ de Napoléon pour
     Brünn. -- Essai de négociation. -- Fol orgueil de l'état-major
     russe. -- Nouvelle coterie formée autour d'Alexandre. -- Elle lui
     inspire l'imprudente résolution de livrer bataille. -- Terrain
     choisi d'avance par Napoléon. -- Bataille d'Austerlitz livrée le
     2 décembre. -- Destruction de l'armée austro-russe. -- L'empereur
     d'Autriche au bivouac de Napoléon. -- Armistice accordé sous la
     promesse d'une paix prochaine. -- Commencement de négociation à
     Brünn. -- Conditions imposées par Napoléon. -- Il veut les États
     vénitiens pour compléter le royaume d'Italie, le Tyrol et la
     Souabe autrichienne pour agrandir la Bavière, les duchés de Baden
     et de Wurtemberg. -- Alliances de famille avec ces trois maisons
     allemandes. -- Résistance des plénipotentiaires autrichiens. --
     Napoléon, de retour à Vienne, a une longue entrevue avec M.
     d'Haugwitz. -- Il reprend ses projets d'union avec la Prusse, et
     lui donne le Hanovre, à condition qu'elle se liera définitivement
     à la France. -- Traité de Vienne avec la Prusse. -- Départ de M.
     d'Haugwitz pour Berlin. -- Napoléon, débarrassé de la Prusse,
     devient plus exigeant à l'égard de l'Autriche. -- La négociation
     transférée à Presbourg. -- Acceptation des conditions de la
     France, et paix de Presbourg. -- Départ de Napoléon pour Munich.
     -- Mariage d'Eugène de Beauharnais avec la princesse Auguste de
     Bavière. -- Retour de Napoléon à Paris. -- Accueil triomphal.


[En marge: Effet que produisent en France les nouvelles de l'armée.]

Les nouvelles venues des bords du Danube avaient rempli la France de
satisfaction; celles qui venaient de Cadix l'attristèrent, mais ni les
unes ni les autres ne lui causèrent de surprise. On espérait tout de
nos armées de terre, constamment victorieuses depuis le commencement
de la Révolution, et presque rien de nos flottes, si malheureuses
depuis quinze années. Mais on n'attachait que des conséquences
médiocres aux événements de mer; on regardait, au contraire, nos
prodigieux succès sur le continent comme tout à fait décisifs. On y
voyait les hostilités éloignées de nos frontières, la coalition
déconcertée dès son début, la durée de la guerre fort abrégée, et la
paix continentale rendue prochaine, ramenant l'espérance de la paix
maritime. Cependant l'armée, s'enfonçant vers l'Autriche à la
rencontre des Russes, faisait prévoir de nouveaux et grands
événements, qu'on attendait avec une vive impatience. Du reste, la
confiance dans le génie de Napoléon tempérait toutes les anxiétés.

[En marge: Aggravation de la crise financière et commerciale.]

[En marge: L'Espagne suspend les payements de la caisse de
consolidation.]

[En marge: Embarras causés par l'Espagne à la compagnie des
_Négociants réunis_.]

[En marge: Dangereuses facilités accordées par M. de Marbois à la
compagnie des _Négociants réunis_.]

Il fallait cette confiance pour soutenir le crédit profondément
ébranlé. Nous avons déjà fait connaître la situation embarrassée de
nos finances. Un arriéré dû à la résolution de Napoléon de suffire
sans emprunt aux dépenses de la guerre, les embarras du Trésor
espagnol rendus communs au Trésor français par les spéculations de la
compagnie des _Négociants réunis_, le portefeuille du Trésor livré
entièrement à cette compagnie par la faute d'un ministre honnête mais
trompé, telles étaient les causes de cette situation. Elles avaient
fini par amener la crise longtemps prévue. Un incident avait contribué
à la précipiter. La cour de Madrid, qui était débitrice envers la
compagnie des _Négociants réunis_ du subside dont celle-ci s'était
chargée d'acquitter la valeur, des cargaisons de grains expédiées pour
les divers ports de la Péninsule, des approvisionnements fournis aux
flottes et aux armées espagnoles, la cour de Madrid venait, dans sa
détresse, de recourir à une mesure désastreuse. Obligée de suspendre
les payements de la _Caisse de consolidation_, espèce de banque
consacrée au service de la dette publique, elle avait donné cours
forcé de monnaie aux billets de cette caisse. Une pareille mesure
devait faire disparaître le numéraire. M. Ouvrard, qui, en attendant
le recouvrement des piastres du Mexique, à lui déléguées par la cour
de Madrid, n'avait d'autre moyen de faire face aux besoins de ses
associés que le numéraire qu'il tirait de la Caisse de consolidation,
se trouvait subitement arrêté dans ses opérations. On avait promis
notamment à M. Desprez quatre millions de piastres, qu'il avait promis
à son tour à la Banque de France, pour en obtenir les secours qui lui
étaient nécessaires. Il ne fallait plus compter sur ces quatre
millions. Sur les recouvrements à opérer au Mexique, on avait négocié
en Hollande, auprès de la maison Hope, un emprunt de dix millions,
dont on pouvait tout au plus espérer deux en temps utile. Ces
fâcheuses circonstances avaient accru au delà de toute mesure les
embarras de M. Desprez, qui était chargé des opérations du Trésor, de
M. Vanlerberghe, qui était chargé de la fourniture des vivres, et
leurs embarras à l'un et à l'autre étaient retombés sur la Banque.
Nous avons déjà expliqué comment ils faisaient escompter à la Banque
ou leur propre papier, ou les _obligations des receveurs généraux_. La
Banque leur en donnait la valeur en billets, dont l'émission
s'augmentait ainsi d'une manière immodérée. Ce n'eût été là qu'un mal
très-prochainement réparable, si les piastres promises étaient
arrivées assez promptement pour ramener à un taux convenable la
réserve métallique de la Banque. Mais les choses en étaient venues à
ce point, que la Banque n'avait plus que 1,500 mille francs en caisse
contre 72 millions de billets émis et 20 millions de comptes courants,
c'est-à-dire contre 92 millions de valeurs immédiatement exigibles.
Une circonstance étrange, qui s'était révélée récemment, aggravait
beaucoup cette situation. M. de Marbois, dans sa confiance illimitée
pour la compagnie, lui avait accordé une faculté tout à fait
exceptionnelle, dans laquelle il n'avait vu d'abord qu'une facilité de
service, et qui était devenue la cause d'un abus grave. La compagnie
ayant en sa possession la plus grande partie des _obligations des
receveurs généraux_, puisqu'elle les escomptait au gouvernement, ayant
à se payer des services de tous genres qu'elle exécutait sur les
divers points du territoire, se trouvait dans le cas de puiser sans
cesse aux caisses du Trésor; et, pour plus de commodité, M. de Marbois
avait ordonné aux receveurs généraux de lui verser les fonds qui leur
rentraient, sur un simple récépissé de M. Desprez. La compagnie avait
sur-le-champ usé de cette faculté. Tandis que d'une part elle tâchait
de se procurer de l'argent à Paris, en faisant escompter à la Banque
les _obligations des receveurs généraux_ dont elle était nantie, de
l'autre elle enlevait à la caisse des receveurs généraux l'argent
destiné à acquitter ces mêmes obligations; et la Banque, à leur
échéance, les envoyant chez les receveurs généraux, ne trouvait en
payement que des récépissés de M. Desprez. Celle-ci encaissait donc du
papier en payement d'un autre papier. C'est ainsi qu'elle était
arrivée à une si grande émission de billets avec une si faible
réserve. Un commis infidèle, trompant la confiance de M. de Marbois,
était le principal auteur des complaisances dont on faisait un abus si
déplorable.

[En marge: Le public se porte en foule à la Banque pour demander le
remboursement de ses billets.]

Cette situation inconnue au ministre, mal appréciée même par la
compagnie, qui, dans son entraînement, ne mesurait ni l'étendue des
opérations dans lesquelles on l'avait engagée, ni la gravité des actes
qu'elle commettait, cette situation se révélait peu à peu par une gêne
universelle. Le public surtout, avide d'espèces métalliques, averti de
leur rareté à la Banque, s'était porté en foule à ses bureaux pour
convertir les billets en argent. Les malveillants se joignant aux
effrayés, la crise devint bientôt générale.

[En marge: La compagnie des _Négociants réunis_ demande des secours.]

[En marge: La Banque, compromise par les secours accordés déjà,
déclare ses embarras au gouvernement.]

Les circonstances ainsi aggravées amenèrent des aveux longtemps
différés, et une clarté fâcheuse. M. Vanlerberghe, à qui on ne pouvait
imputer ce qu'il y avait de blâmable dans la conduite de la compagnie,
car il s'occupait uniquement du commerce des grains, sans savoir à
quels embarras il était exposé par ses associés, M. Vanlerberghe se
rendit auprès de M. de Marbois, et lui déclara qu'il lui était
impossible de suffire à la fois au service du Trésor et au service des
vivres; que c'était tout au plus s'il pouvait continuer ce dernier. Il
ne lui dissimula pas que les fournitures exécutées pour l'Espagne, et
demeurées jusqu'ici sans payement, étaient la cause principale de sa
gêne. M. de Marbois, redoutant de voir manquer le service des vivres,
encouragé d'ailleurs par quelques paroles de l'Empereur, qui,
satisfait de M. Vanlerberghe, avait exprimé l'intention de le
soutenir, accorda à ce fournisseur un secours de 20 millions. Il les
imputa sur des fournitures antérieures que les administrations de la
guerre et de la marine n'avaient pas encore soldées, et il les donna
en rendant à M. Vanlerberghe 20 millions de ses engagements
personnels, contractés à l'occasion du service du Trésor. Mais à peine
ce secours était-il accordé que M. Vanlerberghe vint en réclamer un
second. Ce fournisseur avait derrière lui une multitude de
sous-traitants, qui ordinairement lui faisaient crédit, mais qui,
n'obtenant plus confiance des capitalistes, ne pouvaient prolonger
leurs avances. Il était donc réduit aux dernières extrémités. M. de
Marbois, épouvanté de ces aveux, en reçut bientôt de plus graves
encore. La Banque lui adressa une députation pour faire connaître sa
situation au gouvernement. M. Desprez n'envoyait pas les piastres
promises, il demandait cependant de nouveaux escomptes; le Trésor en
demandait de son côté, et la Banque n avait pas 2 millions d'écus en
caisse contre 92 millions de valeurs exigibles. Comment devait-elle se
conduire en pareille occurrence? M. Desprez déclarait pour sa part au
ministre qu'il était au terme de ses ressources, surtout si la Banque
lui refusait son assistance. Il avouait, lui aussi, que c'était le
contre-coup des affaires d'Espagne qui le précipitait dans ces tristes
embarras. Il devenait malheureusement évident pour le ministre, que M.
Vanlerberghe appuyé sur M. Desprez, M. Desprez sur le Trésor et la
Banque, portaient le fardeau des affaires de l'Espagne, lequel se
trouvait ainsi rejeté sur la France elle-même par les téméraires
combinaisons de M. Ouvrard.

[En marge: Convocation d'un conseil extraordinaire de ce
gouvernement.]

[En marge: L'archichancelier Cambacérès fait prévaloir la résolution
de secourir le fournisseur des vivres.]

Il était trop tard pour revenir sur ses pas, et fort inutile de se
plaindre. Il fallait se tirer de ce péril, et pour cela en tirer ceux
qui s'y étaient imprudemment exposés, car les laisser périr, c'était
courir la chance de périr avec eux. M. de Marbois n'hésita point dans
la résolution de soutenir MM. Vanlerberghe et Desprez, et il fit bien.
Mais il ne pouvait plus se permettre d'agir sous sa seule
responsabilité, et il provoqua la réunion d'un conseil de
gouvernement, qui s'assembla sur-le-champ sous la présidence du prince
Joseph. Le prince Louis, l'archichancelier Cambacérès et tous les
ministres y assistaient. On y appela quelques employés supérieurs des
finances, et entre autres M. Mollien, directeur de la Caisse
d'amortissement. Le conseil délibéra longuement sur la situation.
Après beaucoup de discussions générales et oiseuses, il devenait
urgent de conclure, et chacun hésitait en présence d'une
responsabilité également grande, quelque parti qu'on prit, car il
était aussi grave de laisser tomber les traitants que de les soutenir.
L'archichancelier Cambacérès, qui avait assez de sens pour comprendre
les exigences de cette situation, et assez de crédit pour les faire
admettre par l'Empereur, fit prévaloir l'avis d un secours immédiat à
M. Vanlerberghe, secours être de dix millions d'abord, et de dix
autres ensuite, lorsqu'on aurait une réponse approbative du quartier
général. Quant à M. Desprez, ce fut une question à traiter avec la
Banque, car elle seule pouvait venir en aide à ce dernier, en lui
continuant ses escomptes. Mais on discuta les moyens qu'elle proposait
pour parer à l'épuisement de ses caisses, et pour maintenir le crédit
de ses billets, sans lesquels on allait succomber. Personne ne pensa
qu'on pût leur donner cours forcé de monnaie, tant à cause de
l'impossibilité de rétablir en France un papier-monnaie, qu'à cause de
l'impossibilité de faire agréer une telle résolution à l'Empereur.
Mais on admit certaines mesures qui devaient rendre les remboursements
plus lents et l'écoulement des espèces moins rapide. On laissa au
ministre du Trésor et au préfet de police le soin de s'entendre avec
la Banque sur le détail de ces mesures.

[En marge: Contestations entre la Banque de France et M. de Marbois.]

M. de Marbois eut avec le conseil de la Banque des explications
très-vives. Il se plaignit de la manière dont elle avait géré ses
affaires, reproche fort injuste, car, si elle était embarrassée, c
était uniquement par la faute du Trésor. Son portefeuille ne contenait
que d'excellents effets de commerce, dont l'acquittement régulier
était dans le moment sa seule ressource effective. Elle avait même
diminué les escomptes aux particuliers jusqu'à réduire son
portefeuille au-dessous des proportions ordinaires. Elle n'avait en
quantité disproportionnée que du papier de M. Desprez et des
_obligations des receveurs généraux_, qui ne ramenaient point
d'argent. Elle ne souffrait donc qu'à cause du gouvernement lui-même.
Mais les banquiers qui la dirigeaient étaient en général si dévoués à
l'Empereur, dans lequel ils chérissaient sinon le guerrier glorieux,
du moins le restaurateur de l'ordre, qu'ils se laissaient traiter par
les agents du pouvoir avec une sévérité que ne souffriraient pas
aujourd'hui les plus vulgaires compagnies de spéculateurs. Du reste,
c'était de leur part patriotisme plutôt que servilité. Soutenir le
gouvernement de l'Empereur était à leurs yeux un devoir impérieux
envers la France, que lui seul préservait de l'anarchie. Ils ne
s'irritèrent pas de reproches fort peu mérités, et ils montrèrent à la
cause du Trésor un dévouement digne de servir d'exemple en pareille
circonstance. On adopta les mesures suivantes, comme les plus capables
d'atténuer la crise.

[En marge: Moyens imaginés pour rétablir la réserve métallique de la
Banque de France, et diminuer l'écoulement des espèces.]

M. de Marbois dut faire partir en poste des commis pour les
départements voisins de la capitale, avec l'ordre aux payeurs de se
démunir de tous les fonds dont ils n'auraient pas indispensablement
besoin pour le service courant des rentes, de la solde, du traitement
des fonctionnaires, et d'expédier ces fonds à la Banque. On espérait
ainsi faire rentrer cinq à six millions en espèces. On donnait ordre
aux receveurs généraux qui n'auraient pas livré à M. Desprez toutes
les sommes encaissées, de les verser immédiatement à la Banque. Les
commis envoyés avaient en même temps la mission de s'assurer si
quelques-uns de ces comptables n'useraient pas des fonds du Trésor
dans leur intérêt personnel. À ces moyens pour faire arriver le
numéraire, on en ajouta quelques autres pour l'empêcher de s'écouler.
Le billet commençant à perdre, le public courait avec empressement aux
caisses de la Banque, afin de le convertir en argent. Quand l'agiotage
et la malveillance ne s'en seraient pas mêlés, il eût suffi de la
perte de 1 ou 2 pour 100 que supportait le billet, pour que la masse
des porteurs en exigeât la conversion en espèces. On autorisa la
Banque à ne convertir en argent que cinq à six cent mille francs de
billets par jour. C'était tout ce qu'il fallait de numéraire, quand la
confiance existait. On prit une autre précaution afin de ralentir les
payements, ce fut celle de compter l'argent. Les demandeurs de
remboursement se seraient bien passés de cette formalité, car ils ne
craignaient pas que la Banque trompât le public, en mettant un écu de
moins dans un sac de mille francs. Cependant on affecta le soin de les
compter. On décida, en outre, qu'on ne rembourserait qu'un seul billet
à la même personne, et que chacun serait admis à son tour. Enfin,
l'affluence grossissant chaque jour, on imagina un dernier moyen,
celui de distribuer des numéros aux porteurs de billets, dans la
proportion de cinq ou six cent mille francs, qu'on voulait rembourser
par jour. Ces numéros, déposés dans les mairies de Paris, durent être
distribués par les maires aux individus notoirement étrangers au
commerce de l'argent, et n'ayant recours au remboursement que pour
satisfaire à des besoins véritables.

Ces mesures firent cesser au moins le trouble matériel autour des
bureaux de la Banque, et réduisirent l'émission des espèces aux
besoins les plus urgents de la population. L'agiotage, qui cherchait à
soustraire les écus de la Banque pour les faire payer au public
jusqu'à 6 et 7 pour 100, fut déjoué dans ses manoeuvres. Cependant
c'était une vraie suspension de payement, dissimulée sous un
ralentissement. Elle était malheureusement inévitable. Dans ces
circonstances, ce n'est pas la mesure elle-même qu'il faut blâmer,
c'est la conduite antérieure qui l'a rendue nécessaire.

Les commis envoyés procurèrent la rentrée de deux millions tout au
plus. L'échéance journalière des effets du commerce amenait plus de
billets que d'écus, car les commerçants ne s'acquittaient en espèces
que lorsqu'ils avaient à payer des sommes moindres de 500 francs. La
Banque résolut donc d'acheter en Hollande des piastres à tout prix, et
de prendre ainsi à son compte une partie des frais de la crise. Grâce
à cet ensemble de moyens, on serait bientôt sorti d'embarras, si M.
Desprez n'était venu tout à coup déclarer de plus grands besoins et
solliciter de nouveaux secours.

[En marge: Nouveaux secours demandés par la compagnie des _Négociants
réunis_, et accordés par la Banque.]

Ce banquier, chargé par la compagnie de fournir au Trésor les fonds
nécessaires au service, et pour cela d'escompter les _obligations des
receveurs généraux_, les _bons à vue_, etc., avait pris l'engagement
de faire cet escompte à 1/2 pour 100 par mois, c'est-à-dire à 6 pour
100 par an. Les capitalistes ne voulant plus les lui escompter à
lui-même qu'à 1 pour 100 par mois, c'est-à-dire à 12 pour 100 par an,
il était exposé à des pertes ruineuses. Afin de s'épargner ces pertes,
il avait imaginé un moyen, c'était de donner en gage aux prêteurs les
_obligations_ et les _bons à vue_, et d'emprunter sur ces valeurs, au
lieu de les faire sous-escompter. Les spéculateurs, dans le désir de
mettre la circonstance à profit, avaient fini par lui refuser le
renouvellement de ce genre d'opérations, afin de l'obliger à livrer
les valeurs du Trésor, et de les avoir ainsi à vil prix.--«Les
embarras de la place,» écrivait M. de Marbois à l'Empereur, servent
de prétexte à beaucoup de gens pour en user comme des corsaires envers
les _Négociants réunis_, et je connais de grands patriotes qui ont
retiré 12 à 14 cent mille francs à l'agent du Trésor, pour en tirer un
meilleur parti.» (Lettre du 28 septembre.--Dépôt de la secrétairerie
d'État).

M. Desprez, qui avait déjà reçu 14 millions de secours de la Banque,
en voulait obtenir 30 immédiatement, et 70 dans le mois de brumaire.
C'était par conséquent une somme de 100 millions qu'il lui fallait.
Cette situation, avouée à la Banque, y causa un véritable effroi, et y
provoqua une explosion de plaintes, de la part des hommes qui
n'étaient pas disposés à épouser la fortune du gouvernement quelle
qu'elle fût. On demanda ce qu'était M. Desprez, et à quel titre de si
grands sacrifices étaient réclamés pour lui? On ignorait dans le
commerce la solidarité établie entre lui et la compagnie de
fournisseurs qui travaillait à la fois pour l'Espagne et pour la
France. Mais, tout en ignorant sa vraie situation, on voulait obliger
le ministre à l'avouer comme agent du Trésor, ne fût-ce que pour avoir
une garantie de plus. Le ministre averti avait envoyé un billet de sa
main au président de la régence, pour dire que M. Desprez n'agissait
que dans l'intérêt du Trésor. Par distraction, M. de Marbois avait
négligé de signer ce billet. On exigea de lui qu'il le signât. Il y
consentit, et il fut impossible de se dissimuler qu'on était en
présence de l'Empereur lui-même, créateur de la Banque, sauveur et
maître de la France, demandant qu'on ne réduisit pas son gouvernement
aux abois, par le refus des ressources dont il avait un urgent besoin.

[En marge: Dernières mesures résolues par la Banque pour faire face à
la situation.]

La voix du patriotisme prévalut, et ce résultat fut particulièrement
dû à M. Perregaux, célèbre banquier, dont l'influence était toujours
employée au profit de l'État. On décida que tous les secours
nécessaires seraient donnés à M. Desprez; que les obligations qui
servaient à emprunter sur gage, et qu'on évitait d'escompter pour
s'épargner de trop grandes pertes, seraient escomptées n'importe à
quel prix, soit qu'elles appartinssent à M. Desprez ou à la Banque;
qu'il se chargerait lui-même de cette opération, comme plus capable
qu'aucun autre de l'exécuter; que les pertes seraient supportées de
moitié par la compagnie et par la Banque; que des métaux seraient
achetés à Amsterdam et à Hambourg, à frais communs, et que M. Desprez
serait formellement invité à ne plus renouveler ses engagements, afin
de mettre un terme à une pareille situation. On résolut enfin de
diminuer les escomptes au commerce, de consacrer toutes les ressources
existantes au Trésor, et de n'émettre de billets que pour lui. Le
remboursement quotidien des effets de commerce avait fait rentrer une
quantité considérable de billets, qu'on avait d'abord voulu détruire,
mais qu'on remit bientôt en circulation pour suffire aux besoins de M.
Desprez. On dépassa même de beaucoup la première émission, et on la
porta jusqu'à 80 millions, indépendamment des 20 millions de comptes
courants. Mais les achats extraordinaires de piastres, l'escompte
effectif des _obligations_, procurèrent les cinq à six cent mille
francs par jour qui étaient indispensables pour satisfaire le public,
et on put se flatter de traverser cette crise sans compromettre les
services, et sans amener la banqueroute des traitants, qui aurait
amené celle du Trésor lui-même.

[En marge: Faillites nombreuses tant à Paris que dans les
départements.]

On n'empêcha cependant point les banqueroutes particulières, qui, se
succédant rapidement, ajoutèrent beaucoup à la tristesse générale. La
faillite de M. Récamier, banquier renommé par sa probité, l'étendue de
ses affaires, l'éclat de sa manière de vivre, et qui succomba, victime
des circonstances bien plus que de sa conduite financière, produisit
la sensation la plus pénible. Les malveillants l'attribuèrent à des
relations d'affaires avec le Trésor, qui n'existaient pas. Beaucoup de
faillites moins importantes suivirent celle de M. Récamier, tant à
Paris que dans les provinces, et causèrent une sorte de terreur
panique. Sous un gouvernement moins ferme, moins puissant que celui de
Napoléon, cette crise aurait pu entraîner les conséquences les plus
graves. Mais on comptait sur sa fortune et sur son génie; personne
n'avait d'inquiétude pour le maintien de l'ordre public; on
s'attendait à chaque instant à quelque coup d'éclat qui relèverait le
crédit; et cette détestable espèce de spéculateurs, qui aggravent
toutes les situations en fondant leurs calculs sur l'avilissement des
valeurs, n'osait se hasarder dans le jeu à la baisse, par crainte des
victoires de Napoléon.

[En marge: Tous les regards tournés vers Napoléon, de qui on attend la
fin de cette crise.]

Tous les yeux étaient fixés sur le Danube, où allaient se décider les
destinées de l'Europe. C'est de là que devaient surgir les événements
qui pouvaient mettre fin à cette crise financière et politique. On les
espérait avec une pleine confiance, surtout après avoir vu en quelques
jours une armée entière prise presque sans coup férir, par le seul
effet d'une manoeuvre. Cependant une circonstance même de cette
manoeuvre venait de susciter une fâcheuse complication avec la Prusse,
et de nous faire craindre un ennemi de plus. Cette circonstance était
la marche du corps du maréchal Bernadotte à travers la province
prussienne d'Anspach.

[En marge: Complication survenue avec la Prusse par suite de violation
du territoire d'Anspach.]

Napoléon, en dirigeant le mouvement de ses colonnes sur le flanc de
l'armée autrichienne, n'avait pas considéré un instant comme une
difficulté de traverser les provinces que la Prusse avait en
Franconie. En effet, d'après la convention de neutralité stipulée par
la Prusse avec les puissances belligérantes, pendant la dernière
guerre, les provinces d'Anspach et de Bareuth n'avaient point été
comprises dans la neutralité du nord de l'Allemagne. La raison en
était simple, c'est que ces provinces se trouvant sur la route obligée
des armées françaises et autrichiennes, il était presque impossible de
les soustraire à leur passage. Tout ce qu'on avait pu exiger, c'était
qu'elles ne devinssent pas un théâtre d'hostilités, qu'on les
traversât rapidement, et en payant ce qu'on y prendrait. Si la Prusse
avait voulu qu'il en fût autrement cette fois, elle aurait dû le dire.
D'ailleurs, lorsqu'elle venait tout récemment encore d'entrer en
pourparlers d'alliance avec la France, lorsqu'elle s'était avancée
dans cette voie jusqu'à écouter et accueillir l'offre du Hanovre,
elle n'était guère en droit de changer les anciennes règles de sa
neutralité, pour les rendre plus rigoureuses envers la France qu'en
1796. Cela eût été inconcevable; aussi avait-elle gardé à cet égard un
silence que décemment elle n'aurait pas osé rompre, surtout pour
déclarer qu'en pleine négociation d'alliance, elle voulait être moins
facile avec nous que dans les temps de la plus extrême froideur. Quoi
qu'il en soit, Napoléon se fondant sur l'ancienne convention, et sur
une apparence d'intimité à laquelle il devait croire, n'avait pas
considéré le passage à travers la province d'Anspach comme une
violation de territoire. Ce qui prouve sa sincérité à cet égard, c'est
qu'à la rigueur il aurait pu se dispenser d'emprunter les routes de
cette province, et qu'en resserrant ses colonnes il lui eût été fort
aisé d'éviter le sol prussien, sans perdre beaucoup de chances
d'envelopper le général Mack.

[En marge: Situation morale de la Prusse au moment de la violation du
territoire d'Anspach.]

[En marge: Langage que tiennent les ennemis de la France à Berlin en
apprenant le passage par la province d'Anspach.]

Mais la situation de la Prusse était devenue chaque jour plus
embarrassante entre l'empereur Napoléon et l'empereur Alexandre. Le
premier lui offrait le Hanovre et son alliance; le second lui
demandait passage en Silésie pour l'une de ses armées, et semblait lui
déclarer qu'il fallait s'unir à la coalition de gré ou de force.
Parvenu à comprendre ce dont il s'agissait, Frédéric-Guillaume était
dans un état d'agitation extraordinaire. Ce prince, dominé tantôt par
l'avidité naturelle à la puissance prussienne qui le portait vers
Napoléon, tantôt par les influences de cour qui l'entraînaient vers la
coalition, avait fait des promesses à tout le monde, et était ainsi
arrivé à un embarras de position auquel il ne voyait plus d'issue que
la guerre avec la Russie ou avec la France. Il en était exaspéré au
plus haut point, car il était à la fois mécontent des autres et de
lui-même, et il n'envisageait la guerre qu'avec épouvante. Indigné
cependant de la violence dont le menaçait la Russie, il avait ordonné
la mise sur pied de 80 mille hommes. C'est dans cet état des choses
qu'on apprit à Berlin la prétendue violation du territoire prussien.
Elle fut pour le roi de Prusse un nouveau sujet de chagrin, parce
qu'elle diminuait la force des arguments qu'il opposait aux exigences
d'Alexandre. Sans doute, il y avait, pour ouvrir la province d'Anspach
aux Français, des raisons qui n'existaient pas pour ouvrir la Silésie
aux Russes. Mais dans les moments d'effervescence, la justesse de
raisonnement n'est pas ce qui domine, et en apprenant à Berlin le
passage des Français sur le territoire d'Anspach, la cour se récria
que Napoléon venait d'outrager indignement la Prusse, de la traiter
comme il avait coutume de traiter Naples ou Baden; qu'il n'était pas
possible de le supporter sans se déshonorer; que du reste, si on ne
voulait pas avoir la guerre avec Napoléon, il faudrait bien l'avoir
avec Alexandre, car ce prince ne souffrirait pas qu'on en agît d'une
manière aussi partiale à son égard, et qu'on lui refusât ce qu'on
avait accordé à son adversaire; et qu'enfin, s'il fallait se
prononcer, il serait bien étrange, bien indigne des sentiments du roi
d'épouser la cause des oppresseurs de l'Europe contre ses défenseurs.
Frédéric-Guillaume, ajoutait-on, avait toujours professé d'autres
sentiments, soit à Memel, soit depuis, dans ses épanchements
confidentiels avec son jeune ami Alexandre.

C'est là ce qu'on disait hautement à Berlin, à Potsdam, et surtout
dans la famille royale, où dominait une reine passionnée, belle et
remuante.

[En marge: Colère calculée de la Prusse.]

[En marge: Usage que fait la Prusse de l'événement d'Anspach pour
sortir des embarras dans lesquels elle était placée.]

[En marge: Elle prétend accorder aux Russes le passage à travers la
Silésie, en compensation du passage pris par les Français à travers la
Franconie.]

Frédéric-Guillaume, quoique sincèrement irrité de la violation du
territoire d'Anspach, qui lui enlevait son meilleur argument contre
les exigences de la Russie, se comporta comme ont coutume de faire les
gens faux par faiblesse: il fit ressource de sa colère, et affecta de
se montrer encore plus irrité qu'il n'était. Sa conduite envers les
deux représentants de la France fut ridiculement affectée.
Non-seulement il refusa de les recevoir, mais M. de Hardenberg ne
voulut pas les admettre dans son cabinet pour écouter leurs
explications. MM. de Laforest et Duroc furent frappés d'une sorte
d'interdit, privés de toute communication, même avec le secrétaire
particulier, M. Lombard, par lequel passaient les confidences quand il
s'agissait ou des indemnités allemandes, ou du Hanovre. Les
intermédiaires secrets, employés ordinairement, déclarèrent que, dans
l'état d'esprit du roi à l'égard des Français, on n'osait en voir
aucun. Toute cette colère était évidemment calculée. On en voulait
tirer une solution des embarras dans lesquels on s'était mis; on
voulait pouvoir dire à la France que les engagements pris avec elle
étaient rompus par sa propre faute. Ces engagements renouvelés tant de
fois, et substitués aux divers projets d'alliance manqués, avaient
consisté à promettre formellement que le territoire prussien ne
servirait jamais à une agression contre la France, que le Hanovre même
serait garanti contre toute invasion. Les Français ayant traversé
violemment le territoire prussien, on se proposait d'en conclure
qu'ils avaient donné le droit de l'ouvrir à qui on voudrait. C'était
une issue miraculeusement trouvée pour échapper aux difficultés de
tout genre accumulées autour de soi. En conséquence, on résolut de
déclarer que la Prusse était, par la violation de son territoire,
déliée de tout engagement, et qu'elle accordait passage aux Russes à
travers la Silésie, en compensation du passage pris sur Anspach par
les Français. On voulut faire mieux encore que de sortir d'un grand
embarras, on voulut dans tout cela recueillir un profit. On prit le
parti de se saisir du Hanovre, où ne restaient plus que six mille
Français enfermés dans la place forte d'Hameln, et de colorer cet
envahissement sous un prétexte spécieux, celui de se prémunir contre
de nouvelles violations de territoire, car une armée anglo-russe
marchait sur le Hanovre, et en l'occupant on empêchait que le théâtre
des hostilités ne fût transporté au sein des provinces prussiennes,
dans lesquelles le Hanovre était enclavé de toutes parts.

[En marge: Manière d'annoncer à la France les résolutions prises.]

Le roi assembla un conseil extraordinaire, auquel le duc de Brunswick,
le maréchal de Mollendorf furent appelés. M. d'Haugwitz, arraché à sa
retraite pour ces graves circonstances, y assista aussi. On y arrêta
les résolutions que nous venons de rapporter, et on les laissa
enveloppées quelques jours encore d'une sorte de nuage, pour
terrifier davantage les deux représentants de la France. Bien qu'on ne
les crût pas faciles à intimider, ni eux, ni leur maître, on pensait
que dans un moment où Napoléon avait tant d'ennemis sur les bras, la
crainte d'y ajouter la Prusse, ce qui aurait rendu la coalition
universelle comme en 1792, agirait puissamment sur leur esprit.

MM. de Laforest et Duroc avaient longtemps et inutilement demandé à
entretenir M. de Hardenberg. Ils le virent enfin, lui trouvèrent
l'attitude étudiée d'un homme qui fait effort pour contenir son
indignation, et n'obtinrent de lui, à travers beaucoup de plaintes
amères, qu'une déclaration, c'est que les engagements de la Prusse
étaient rompus, et qu'elle ne serait plus guidée désormais que par
l'intérêt de sa propre sûreté. Le cabinet laissa successivement
parvenir à la connaissance des deux négociateurs français la
résolution d'ouvrir la Silésie aux Russes, et d'occuper le Hanovre
avec une armée prussienne, sous le prétexte d'empêcher que le feu de
la guerre ne s'introduisît au centre même du royaume. On semblait dire
que la France devait se trouver heureuse d'en être quitte à pareil
prix!

[En marge: Après un premier éclat la Prusse commence à se calmer.]

Tout cela était bien peu digne de la probité du roi et de la puissance
de la Prusse. Cependant, après cette première explosion, les formes
commencèrent à s'améliorer, non-seulement parce qu'il entrait dans le
plan prussien de s'adoucir, mais aussi parce que les succès
surprenants de Napoléon avaient inspiré dans toutes les cours de
sérieuses réflexions.

[En marge: Alexandre prend la résolution de se rendre à Berlin.]

Ce qui se passait à Berlin avait été rapporté à Pulawi avec la
promptitude de l'éclair. Alexandre, qui voulait voir
Frédéric-Guillaume avant les griefs que la France venait de donner à
la Prusse, devait le vouloir bien davantage après. Il espérait trouver
ce prince disposé à subir toute espèce d'influences. Aussi, loin de
fixer le rendez-vous de manière que la distance à parcourir fût
également partagée, Alexandre fit lui-même le trajet entier, et se
rendit immédiatement à Berlin.

[En marge: Entrée solennelle d'Alexandre à Berlin.]

[En marge: Séduction exercée par Alexandre sur la cour de Berlin.]

[En marge: Le roi de Prusse, effrayé des entraînements de la cour,
rappelle M. d'Haugwitz de sa retraite pour lui demander des conseils.]

[En marge: Langage d'Alexandre à la cour de Prusse.]

Frédéric-Guillaume, en apprenant l'arrivée du czar, regretta d'avoir
fait autant d'éclat, et de s'être ainsi attiré une visite flatteuse,
mais compromettante. Napoléon commençait la guerre d'une façon si
brusque et si décisive, qu'on était peu encouragé à se lier avec ses
ennemis. Cependant il n'était pas possible de se refuser aux
empressements d'un prince qu'on disait aimer si tendrement. On donna
donc les ordres nécessaires pour le recevoir avec tout l'appareil
convenable. Alexandre fit son entrée le 25 octobre dans la capitale de
la Prusse, au bruit du canon, et au milieu des rangs de la garde
royale prussienne. Le jeune roi, accouru à sa rencontre, l'embrassa
cordialement, aux applaudissements du peuple de Berlin, qui, après
avoir été d'abord favorable aux Français, commençait à se laisser
entraîner par l'impulsion de la cour, et par l'allégation mille fois
répétée que Napoléon avait violé le territoire d'Anspach par mépris
pour la Prusse. Alexandre s'était promis de déployer en cette
circonstance tout ce qu'il avait de moyens de séduction pour mettre la
cour de Berlin dans ses intérêts. Il n'y manqua pas, et il débuta par
la belle reine de Prusse, qui était facile à gagner, car, issue de la
maison de Mecklembourg, elle partageait toutes les passions de la
noblesse allemande contre la Révolution française. Alexandre lui
adressa une sorte de culte chevaleresque et respectueux, qu'on pouvait
à volonté prendre pour un simple hommage rendu à son mérite, ou pour
un sentiment plus vif encore. Quoiqu'alors fort occupé d'une dame
distinguée de la noblesse russe, Alexandre était homme et prince à
simuler à propos un sentiment utile à ses vues. Du reste, rien, dans
ce qu'il témoignait, n'était capable d'offenser ni la décence, ni la
susceptibilité ombrageuse de Frédéric-Guillaume. Il n'avait pas vécu
deux jours à Berlin, que déjà toute la cour était pleine de lui, et
vantait sa grâce, son esprit, sa généreuse ardeur pour la cause de
l'Europe. Il avait entouré de ses soins, tous les parents du grand
Frédéric; il avait visité le duc de Brunswick, le maréchal de
Mollendorf, et honoré en eux les chefs de l'armée prussienne. Le jeune
prince Louis, neveu du roi, qui se faisait remarquer par une violente
haine pour les Français, par une ardente passion pour la gloire, le
prince Louis, acquis d'avance à la cause de la Russie, montrait encore
plus d'exaltation que de coutume. Une sorte d'entraînement général
livrait la cour de Prusse à Alexandre. Frédéric-Guillaume s'apercevait
de l'effet produit autour de lui, et commençait à s'en épouvanter. Il
attendait avec une pénible anxiété les propositions qui allaient
naître de tout cet enthousiasme, et il gardait le silence de peur de
hâter le moment des explications. Nous avons déjà dit que dans son
extrême embarras, il avait appelé auprès de lui son ancien conseiller
d'Haugwitz, dont l'esprit trop délié pour le sien l'inquiétait
quelquefois par sa supériorité même, mais dont la politique adroite,
évasive, toujours portée à la neutralité, lui convenait parfaitement.
Ils déploraient tous deux le fatal enchaînement de choses qui, sous la
direction passionnée et inégale de M. de Hardenberg, avait conduit la
Prusse à une véritable impasse. M. de Hardenberg, d'abord ami et
créature de M. d'Haugwitz, bientôt rival et jaloux de cet homme
d'État, avait commencé par suivre sa politique, qui consistait à se
maintenir neutre entre les deux partis européens, et à exploiter cette
neutralité; mais il l'avait fait avec son caractère passionné, versant
tantôt d'un côté, tantôt d'un autre, favorable aux Français, lorsqu'il
s'agissait du Hanovre, jusqu'à vouloir se donner totalement à eux, et,
depuis l'événement d'Anspach, tellement entraîné par le mouvement
général, qu'il voulait leur faire la guerre de moitié avec la Russie.
M. d'Haugwitz, censurant, mais avec ménagement, un ingrat disciple,
disait qu'on avait été trop français quelques mois auparavant, et
qu'on était trop russe aujourd'hui. Mais comment sortir d'embarras,
comment échapper aux étreintes du jeune empereur? La difficulté
devenait plus grande d'heure en heure, et on ne pouvait la résoudre en
éludant sans cesse. Le temps était précieux pour Alexandre, car chaque
jour qui s'écoulait annonçait un nouveau pas de Napoléon sur le
Danube, et un nouveau péril pour l'Autriche, ainsi que pour les armées
russes arrivées sur l'Inn. Il aborda donc le roi de Prusse, et fit
aborder par son ministre des affaires étrangères l'habile et astucieux
comte d'Haugwitz. Le thème qu'ils développèrent l'un et l'autre est
facile à déduire de ce qui précède. La Prusse, dirent-ils, ne pouvait
se séparer de la cause de l'Europe; elle ne pouvait contribuer par son
inaction à faire triompher l'ennemi commun; elle en était ménagée dans
le moment, et même fort peu, à juger d'après ce qui venait de se
passer à Anspach, mais elle en serait bientôt écrasée, lorsque,
délivré de l'Autriche et de la Russie, il n'aurait plus à compter avec
personne. Il est vrai que la Prusse était placée bien près des coups
de Napoléon; mais on marchait à son secours avec une armée de 80 mille
hommes, et on ne s'était même avancé si près d'elle que dans ce but.
Cette armée réunie à Pulawi, sur la frontière de Silésie, était, non
pas une menace, mais une généreuse attention d'Alexandre, qui n'avait
pas voulu entraîner un ami dans une guerre sérieuse, sans lui offrir
les moyens d'en braver les périls. D'ailleurs Napoléon avait bien des
ennemis sur les bras; il serait en grand danger sur le Danube, si,
tandis que les Autrichiens et les Russes ralliés lui opposeraient une
barrière solide, la Prusse se jetait sur ses derrières par la
Franconie; il serait pris alors entre deux feux, et succomberait
infailliblement. Dans ce cas très-probable, la commune délivrance
serait due à la Prusse, et on ferait pour elle tout ce que Napoléon
promettait, tout ce qu'il ne voulait pas tenir, on lui donnerait ce
complément de territoire, dont il avait flatté la juste ambition de la
maison de Brandebourg, le Hanovre. (On avait en effet déjà écrit à
Londres pour décider l'Angleterre à ce sacrifice.) Et il vaudrait bien
mieux recevoir un don si beau du possesseur légitime, pour prix du
salut de tous, que d'un usurpateur, dispensant le bien d'autrui en
récompense d'une trahison.

[En marge: L'archiduc Antoine accourt à Berlin pour seconder les
efforts d'Alexandre.]

À ces instances, on joignit une influence nouvelle, ce fut la présence
de l'archiduc Antoine, accouru en toute hâte de Vienne à Berlin. Ce
prince venait raconter les désastres d'Ulm, les progrès rapides des
Français, les périls de la monarchie autrichienne, trop grands pour
n'être pas communs à l'Allemagne entière, et il sollicitait avec
ardeur la réconciliation à tout prix des deux premières puissances
allemandes.

[En marge: Vaine résistance du roi de Prusse et de M. d'Haugwitz aux
instances d'Alexandre.]

[En marge: Alexandre rejette sur ses ministres les projets de violence
qu'on avait formé contre la Prusse.]

[En marge: Commencement de froideur entre Alexandre et ses amis.]

Cette machination diplomatique était trop bien ourdie pour que le
malheureux roi de Prusse pût y échapper. Cependant lui et M.
d'Haugwitz résistaient obstinément, comme s'ils avaient eu le
pressentiment des revers qui devaient bientôt frapper la monarchie
prussienne. Il y eut beaucoup de pourparlers, beaucoup de
contestations, beaucoup même de plaintes amères. Le roi et son
ministre disaient qu'on voulait perdre la Prusse, qu'on la perdrait
certainement, car l'Europe tout entière, fût-elle réunie, était
incapable de résister à Napoléon; que s'ils cédaient, c'est qu'on
faisait violence à leur raison, à leur prudence, à leur patriotisme,
et ils ne manquaient pas non plus de récriminer contre le projet
qu'on avait eu de les entraîner, de gré ou de force, projet dont
l'armée russe réunie sur la frontière de Silésie devait être
l'instrument. À cela l'empereur Alexandre répondait en livrant son
ministre, le prince Czartoryski. Cédant à son inconstance naturelle,
il écoutait déjà beaucoup les Dolgorouki, lesquels allaient dire
partout que le prince Czartoryski était un ministre perfide,
trahissant son empereur pour la Pologne, dont il voulait se faire roi,
et cherchant dans ce but à jeter la Russie sur la Prusse. Alexandre,
qui n'avait pas assez de caractère pour le plan qu'on lui avait
proposé, s'était effrayé à Pulawi même de l'idée de marcher sur la
France en passant sur le corps de la Prusse, dût la couronne de
Pologne être le prix de cette témérité. Éclairé par M. d'Alopeus,
excité par les Dolgorouki, il disait qu'on avait voulu lui faire
commettre une grande faute, et il le reprochait même assez vivement au
prince Czartoryski, dont le caractère grave et sévère commençait à lui
être importun, parce qu'avec la liberté d'un ami et d'un ministre
indépendant, il blâmait quelquefois son souverain de ses faiblesses et
de sa mobilité.

[Date: Nov. 1805.]

[En marge: Le roi de Prusse est enfin entraîné.]

À force de soins, de désaveux, et surtout d'influences accessoires,
telles que les instances de la reine, les propos du prince Louis, les
cris du jeune état-major prussien, on finit par étourdir le roi, par
vaincre M. d'Haugwitz, et par les faire entrer tous deux dans les vues
de la coalition. Mais, tout dominé qu'était Frédéric-Guillaume, il
voulut se réserver une dernière ressource pour échapper à ces
nouveaux engagements, et, sur le conseil de M. d'Haugwitz, il adopta
un plan qui pouvait faire encore quelque illusion à sa probité
entraînée, et qui consistait dans un projet de médiation, grande
hypocrisie employée alors par toutes les puissances, pour déguiser les
plans de coalition contre la France. C'était la forme dont la Prusse
avait songé à se servir trois mois auparavant, quand il s'agissait de
s'allier à Napoléon au prix du Hanovre: c'était la forme dont elle se
servait maintenant, quand il s'agissait de s'allier avec Alexandre,
et, malheureusement pour son honneur, toujours au prix du Hanovre.

[En marge: Traité de Potsdam signé le 3 novembre 1805.]

Il fut convenu que la Prusse, alléguant l'impossibilité de vivre en
repos entre des adversaires acharnés qui ne respectaient pas même son
territoire, se déciderait à intervenir pour les forcer à la paix.
Jusqu'ici rien de mieux, mais quelles seraient les conditions de cette
paix? Là était toute la question. Si la Prusse se conformait aux
traités signés avec Napoléon, et par lesquels elle avait garanti
l'état présent de l'empire français, en échange de ce qu'elle avait
reçu en Allemagne, il n'y avait rien à dire. Mais elle n'était pas
assez ferme pour s'en tenir à cette limite, qui était celle de la
loyauté. Elle convint de proposer, pour conditions de la paix, une
nouvelle démarcation des possessions autrichiennes en Lombardie, qui
reporterait celle-ci de l'Adige au Mincio (ce qui devait amener le
morcellement du royaume d'Italie), une indemnité pour le roi de
Sardaigne, et en outre les conditions ordinairement admises par
Napoléon lui-même, dans le cas d'une pacification générale,
c'est-à-dire l'indépendance de Naples, de la Suisse, de la Hollande.
C'était là une violation formelle des garanties réciproques que la
Prusse avait stipulées avec la France, non pas dans des projets
d'alliance manqués, mais dans des conventions authentiques, signées à
l'occasion des indemnités allemandes.

Les Russes et les Autrichiens auraient désiré davantage, mais, comme
ils savaient que Napoléon ne consentirait jamais à ces conditions, ils
étaient assurés, même avec ce qu'ils venaient d'obtenir, d'entraîner
la Prusse à la guerre.

Il y avait une autre difficulté sur laquelle ils passaient encore pour
faire tomber tous les obstacles. Frédéric-Guillaume ne voulait pas se
présenter à Napoléon au nom de tous ses ennemis, notamment de
l'Angleterre, après avoir échangé avec lui contre cette puissance tant
de confidences et d'épanchements. Il exprima donc le désir de ne pas
prononcer un seul mot qui fût relatif à la Grande-Bretagne dans la
déclaration de médiation, n'entendant se mêler, disait-il, que de la
paix du continent. On y consentit encore, estimant toujours qu'il y en
avait assez dans ce qui était convenu, pour le précipiter dans la
guerre. Enfin il exigea une dernière précaution, celle-ci la plus
captieuse et la plus importante, ce fut de reculer d'un mois le terme
auquel la Prusse serait obligée d'agir. D'une part, le duc de
Brunswick, toujours consulté, toujours écouté sans appel, quand il
s'agissait des affaires militaires, déclarait que l'armée prussienne
ne serait prête que dans les premiers jours de décembre; de l'autre,
M. d'Haugwitz conseillait de différer, pour voir comment se
passeraient les choses sur le Danube, entre les Français et les
Russes. Avec un capitaine tel que Napoléon, les événements ne
pouvaient pas traîner en longueur, et, en gagnant seulement un mois,
il y avait chance d'être tiré d'embarras par quelque solution imprévue
et décisive. Il fut donc arrêté qu'à l'expiration d'un mois, à dater
du jour où M. d'Haugwitz, chargé de proposer la médiation, aurait
quitté Berlin, la Prusse serait tenue d'entrer en campagne, si
Napoléon n'avait pas fait une réponse satisfaisante. Il était facile
d'ajouter quelques jours à ce mois, en retardant sous divers prétextes
le départ de M. d'Haugwitz, et de plus Frédéric-Guillaume s'en fiait à
ce négociateur, à sa prudence, à son adresse, pour que les premiers
mots échangés avec Napoléon ne rendissent pas la rupture inévitable et
immédiate.

Ces conditions, indignes de la loyauté prussienne, car elles étaient
contraires, nous le répétons, à des stipulations formelles, dont la
Prusse avait reçu le prix en beaux territoires, contraires surtout à
une intimité que Napoléon avait dû croire sincère, ces conditions
furent insérées dans une double déclaration, signée à Potsdam le 3
novembre. Le texte n'en a jamais été publié, mais Napoléon parvint
plus tard à en connaître le contenu. Cette déclaration a conservé le
titre de traité de Potsdam. Sans doute Napoléon avait commis des
fautes à l'égard de la Prusse: tout en la caressant et en
l'avantageant beaucoup, il avait laissé passer plus d'une occasion de
l'enchaîner irrévocablement. Mais il l'avait comblée de solides
faveurs; et il avait toujours été loyal dans ses rapports avec elle.

[En marge: Alexandre jure une amitié éternelle au roi de Prusse sur le
tombeau du grand Frédéric.]

Alexandre et Frédéric-Guillaume habitaient Potsdam. C'est dans cette
belle retraite du grand Frédéric qu'on s'était réciproquement exalté,
et qu'on avait conclu ce traité si contraire à la politique et aux
intérêts de la Prusse. L'habile comte d'Haugwitz en était désolé, et
ne s'excusait à ses propres yeux de l'avoir signé que dans l'espoir
d'en éluder les conséquences. Le roi, étourdi, confondu, ne savait où
il marchait. Pour achever de lui troubler l'esprit, Alexandre,
d'accord, dit-on, avec la reine, et probablement par suite de son goût
pour les scènes d'apparat, voulut visiter le petit caveau qui contient
les restes du grand Frédéric, au milieu de l'église protestante de
Potsdam. Là, sous ce caveau, pratiqué dans un pilier de l'église,
étroit, simple jusqu'à la négligence, se trouvent deux cercueils en
bois, l'un de Frédéric-Guillaume Ier, l'autre du grand Frédéric.
Alexandre s'y rendit avec le jeune roi, versa des larmes, et
saisissant son ami dans ses bras, lui fit et lui demanda, sur le
cercueil du grand Frédéric, le serment d'une amitié éternelle! Jamais
ils ne devaient séparer ni leur cause, ni leurs destinées. Tilsit
allait bientôt montrer la solidité d'un tel serment, probablement
sincère au moment où il fut prêté.

Cette scène, racontée à Berlin, publiée dans toute l'Europe, confirma
l'opinion qu'il existait une alliance étroite entre les deux jeunes
monarques.

[En marge: Retour empressé de l'Angleterre à l'égard de la Prusse;
elle lui offre la Hollande en place du Hanovre.]

L'Angleterre, avertie du changement des choses en Prusse, et des
négociations si heureusement conduites avec cette cour, crut y voir un
événement capital qui pouvait décider du sort de l'Europe. Elle fit
partir sur-le-champ lord Harrowby lui-même, le ministre des affaires
étrangères, pour négocier. Le cabinet de Londres n'était pas difficile
avec la cour de Berlin, il acceptait son accession n'importe à quel
prix. Il consentait à ce que l'Angleterre ne fût pas même nommée dans
la négociation qu'allait entreprendre M. d'Haugwitz au camp de
Napoléon, et il tenait des subsides tout prêts pour l'armée
prussienne, ne doutant pas qu'elle ne prît part à la guerre sous un
mois. Quant aux agrandissements de territoire annoncés à la maison de
Brandebourg, il était disposé à concéder beaucoup, mais il ne
dépendait pas du cabinet anglais de livrer le Hanovre, patrimoine
chéri de George III. M. Pitt l'eût sacrifié volontiers, car il est
toujours entré dans l'esprit des ministres britanniques de regarder le
Hanovre comme une charge pour l'Angleterre. Mais on eût plutôt fait
renoncer le roi George aux Trois Royaumes qu'au Hanovre. En revanche,
on offrait quelque chose de moins adhérent, il est vrai, à la
monarchie prussienne, mais de plus considérable, la Hollande
elle-même[4]. Cette Hollande, que toutes les cours disaient l'esclave
de la France, et dont elles réclamaient l'indépendance avec tant
d'énergie, on la jetait aux pieds de la Prusse pour attacher celle-ci
à la coalition, et dégager le Hanovre. C'est à l'illustre nation
hollandaise à juger du cas qu'elle peut faire de la sincérité des
affections européennes à son égard.

[Note 4: C'est sur des pièces authentiques que je fonde cette
assertion.]

C'étaient là autant de sujets à régler ultérieurement entre les cours
de Prusse et d'Angleterre. En attendant, il fallait tirer du traité de
Potsdam sa conséquence essentielle, c'est-à-dire l'accession de la
Prusse à la coalition. Les Autrichiens et les Russes pressaient donc
le départ de M. d'Haugwitz, et tandis qu'il faisait ses apprêts,
l'empereur Alexandre se mit en route le 5 novembre, après dix jours
passés à Berlin, se dirigeant vers Weimar, pour y voir sa soeur la
grande-duchesse, princesse d'un haut mérite, qui vivait dans cette
ville, entourée des plus beaux génies de l'Allemagne, heureuse de ce
noble commerce qu'elle était digne de goûter. La séparation des deux
monarques fut, comme leur première rencontre aux portes de Berlin,
marquée par des embrassements et des témoignages d'amitié, qu'on
semblait, d'un côté au moins, vouloir rendre très-ostensibles.
Alexandre partait pour l'armée, entouré de l'intérêt qui s'attache
ordinairement à un tel départ. On saluait en lui un jeune héros, prêt
à braver les plus grands périls pour le triomphe de la cause commune
des rois.

Pendant ce temps, M. de Laforest, ministre de France, Duroc, grand
maréchal du palais impérial, étaient totalement délaissés. La cour
continuait à les traiter avec une froideur offensante. Bien que le
secret le plus profond eût été promis, entre les Russes et les
Prussiens, relativement aux stipulations de Potsdam, les Russes, ne
pouvant contenir leur satisfaction, avaient laisse entendre à tout le
monde que la Prusse était engagée irrévocablement avec eux. Leur joie,
au surplus, en disait assez, et, jointe aux apprêts militaires qui se
faisaient, au mouvement peu conforme à son âge que se donnait le vieux
duc de Brunswick, elle attestait le succès qu'avait obtenu la présence
d'Alexandre à Potsdam. M. de Hardenberg, qui partageait avec M.
d'Haugwitz la direction des relations extérieures, ne se montrait
guère aux négociateurs français; mais M. d'Haugwitz les accueillait
plus fréquemment. Interrogé par eux sur l'importance qu'il fallait
attacher aux indiscrétions russes, il se défendait de toutes les
suppositions répandues dans le public. Il avouait un projet qui,
disait-il, ne devait avoir rien de nouveau pour eux, celui d'une
médiation. Quand ils voulaient savoir si cette médiation serait armée,
ce qui signifiait imposée, il éludait, disant que les instances de sa
cour auprès de Napoléon seraient proportionnées à l'urgence du moment.
Quand enfin ils demandaient quelles seraient les conditions de cette
médiation, il répondait qu'elles seraient justes, sages, conformes à
la gloire de la France, et qu'il en avait donné la meilleure preuve en
se chargeant lui-même de les porter à Napoléon. Il ne pouvait pas, la
première fois qu'il allait visiter ce grand homme, s'exposer à en être
brusquement repoussé.

Tels furent les éclaircissements obtenus du cabinet de Berlin. La
seule chose qui fût évidente, c'est que la Silésie était ouverte aux
Russes, en punition du passage de nos troupes sur le territoire
d'Anspach, et que le Hanovre allait être occupé par une armée
prussienne. Comme la France avait une garnison de 6 mille hommes dans
la place forte de Hameln, M. d'Haugwitz, sans dire si on ordonnerait
le siége de cette place, promettait les plus grands égards envers les
Français, en ajoutant qu'il en espérait autant de leur part.

[En marge: Duroc quitte Berlin pour se rendre au quartier général de
Napoléon.]

Le grand maréchal Duroc ne voyant plus rien à faire à Berlin, en
partit pour le quartier général de Napoléon. À cette époque, fin
d'octobre, commencement de novembre, Napoléon, en ayant fini avec la
première armée autrichienne, s'apprêtait à fondre sur les Russes,
suivant le plan qu'il avait conçu.

[En marge: Étonnement de Napoléon en apprenant ce qui se passe à
Berlin.]

Quand il apprit ce qui se passait à Berlin, il fut confondu
d'étonnement, car c'était de très-bonne foi, et en croyant au maintien
de l'ancien usage, qu'il avait ordonné de traverser les provinces
d'Anspach. Il ne pensait pas que l'irritation de la Prusse fût
sincère, et il était convaincu qu'elle servait à couvrir les
faiblesses de cette cour envers la coalition. Mais rien de ce qu'il
pouvait supposer à ce sujet n'était capable de l'ébranler; et il
montra en cette circonstance toute la grandeur de son caractère.

On connaît déjà le plan général de ses opérations. En présence de
quatre attaques dirigées contre l'empire français, l'une au nord par
le Hanovre, la seconde au midi par la basse Italie, les deux autres à
l'orient par la Lombardie et la Bavière, il n'avait tenu compte que
des deux dernières. Laissant à Masséna le soin de parer à celle de
Lombardie, et de contenir les archiducs pendant quelques semaines, il
s'était réservé la plus importante, celle qui menaçait la Bavière.
Profitant, comme on l'a vu, de la distance qui séparait les
Autrichiens des Russes, il avait, par une marche sans exemple,
enveloppé les premiers, et les avait envoyés prisonniers en France.
Maintenant il allait marcher sur les seconds et les culbuter sur
Vienne. Par ce mouvement l'Italie devait être dégagée, et les attaques
préparées au nord et au midi de l'Europe devenir d'insignifiantes
diversions.

[En marge: Résolutions inspirées à Napoléon par les événements de
Prusse.]

Cependant la Prusse pouvait apporter à ce plan de graves
perturbations, en se jetant par la Franconie ou la Bohême sur les
derrières de Napoléon, pendant qu'il marcherait sur Vienne. Un général
ordinaire, sur la nouvelle de ce qui se passait à Berlin, se serait
arrêté tout à coup, aurait rétrogradé pour prendre une position plus
rapprochée du Rhin, de manière à n'être pas tourné, et aurait attendu
dans cette position, à la tête de ses forces réunies, les conséquences
du traité de Potsdam. Mais, en agissant ainsi, il rendait certains les
dangers qui n'étaient que probables; il donnait aux deux armées russes
de Kutusof et d'Alexandre le temps d'opérer leur jonction, à
l'archiduc Charles le temps de passer de Lombardie en Bavière pour se
joindre aux Russes, aux Prussiens le temps et le courage de lui faire
des propositions inacceptables, et d'entrer en lice. Il pouvait en un
mois avoir sur les bras 120 mille Autrichiens, 100 mille Russes, 150
mille Prussiens, rassemblés dans le haut Palatinat ou la Bavière, et
être accablé par une masse de forces double des siennes. Persister
dans ses idées plus que jamais, c'est-à-dire marcher en avant,
refouler à une extrémité de l'Allemagne les principales armées de la
coalition, écouter dans Vienne les plaintes de la Prusse, et lui
donner ses triomphes pour réponse: telle était la détermination la
plus sage, quoiqu'en apparence la plus téméraire. Ajoutons que ces
grandes résolutions sont faites pour les grands hommes, que les hommes
ordinaires y succomberaient; que, de plus, elles exigent non-seulement
un génie supérieur, mais une autorité absolue, car, pour être en
mesure de s'avancer ou de rétrograder à propos, il faut être le centre
de tous les mouvements, de toutes les informations, de toutes les
volontés, il faut être général et chef d'empire, il faut être Napoléon
et empereur.

[En marge: Langage que tient Napoléon à la Prusse après avoir arrêté
ses résolutions.]

Le langage de Napoléon à la Prusse fut conforme à la résolution qu'il
venait de prendre. Loin de présenter des excuses pour la violation du
territoire d'Anspach, il se contenta d'en référer aux conventions
antérieures, disant que si ces conventions étaient périmées, il aurait
fallu l'en avertir; que, du reste, c'étaient là de purs prétextes; que
ses ennemis, il le voyait bien, l'emportaient à Berlin; qu'il ne lui
convenait plus dès lors d'entrer en explications amicales avec un
prince pour lequel son amitié semblait n'avoir aucun prix; qu'il
laisserait au temps et aux événements le soin de répondre pour lui,
mais que sur un seul point il serait inflexible, celui de l'honneur;
que jamais ses aigles n'avaient souffert d'affront; qu'elles étaient
dans l'une des places fortes du Hanovre, celle d'Hameln; que si on
voulait les en arracher, le général Barbou les défendrait jusqu'à la
dernière extrémité, et serait secouru avant d'avoir succombé; qu'avoir
toute l'Europe sur les bras n'était pas pour la France une chose
nouvelle ou effrayante; que lui Napoléon paraîtrait bientôt, si on l'y
appelait, des bords du Danube sur les bords de l'Elbe, et ferait
repentir ses nouveaux ennemis, comme les anciens, d'avoir attenté à la
dignité de son empire. Voici l'ordre donné au général Barbou, et
communiqué au gouvernement prussien.

  AU GÉNÉRAL DE DIVISION BARBOU:

                                               «Augsbourg, 24 octobre.

     »J'ignore ce qui se prépare, mais, quelle que soit la puissance
     dont les armées voudraient entrer en Hanovre, serait-ce même une
     puissance qui ne m'eût pas déclaré la guerre, vous devrez vous y
     opposer. N'ayant point assez de forces pour résister à une armée,
     enfermez-vous dans les forteresses, et ne laissez approcher
     personne sous le canon de ces forteresses. Je saurai venir au
     secours des troupes renfermées dans Hameln. Mes aigles n'ont
     jamais souffert d'affront. J'espère que les soldats que vous
     commandez seront dignes de leurs camarades, et sauront conserver
     l'honneur, la plus belle et la plus précieuse propriété des
     nations.

     »Vous ne devez rendre la place que sur un ordre de moi, qui vous
     soit porté par un de mes aides de camp.

                                                           »NAPOLÉON.»

Napoléon s'était transporté d'Ulm à Augsbourg, d'Augsbourg à Munich,
pour y faire ses dispositions de marche. Avant de le suivre dans cette
longue et immense vallée du Danube, franchissant tous les obstacles
que lui opposaient l'hiver et l'ennemi, il faut jeter un instant les
yeux sur la Lombardie, où Masséna était chargé de contenir les
Autrichiens, en attendant que Napoléon eût fait tomber leur position
sur l'Adige en s'avançant sur Vienne.

[En marge: Événements militaires en Italie.]

[En marge: Plan de conduite que Napoléon avait prescrit à Masséna.]

Napoléon et Masséna connaissaient profondément l'Italie, puisque tous
deux y avaient acquis leur gloire. Les instructions données pour cette
campagne étaient dignes de l'un et l'autre. (Voir la carte nº 31.)
Napoléon avait d'abord posé en principe que cinquante mille Français,
appuyés sur un fleuve, n'avaient rien à craindre de quatre-vingt mille
ennemis quels qu'ils fussent; qu'en tout cas il leur demandait une
seule chose, c'était de garder l'Adige jusqu'à ce que, s'enfonçant
dans la Bavière (laquelle forme le revers septentrional des Alpes,
comme la Lombardie en forme le revers méridional), il eût débordé la
position des Autrichiens, et les eût contraints à rétrograder; que
pour cela il fallait se tenir réunis dans la partie supérieure du
fleuve, l'aile gauche aux Alpes, selon l'exemple qu'il avait toujours
donné, refouler les Autrichiens dans les montagnes s'ils se
présentaient par les gorges du Tyrol, ou bien, s'ils passaient le bas
Adige, les laisser faire, se serrer seulement, et quand ils seraient
engagés dans le pays marécageux du bas Adige et du Pô, de Legnago à
Venise, se jeter dans leur flanc, et les noyer dans les lagunes; qu'en
restant ainsi massé au pied des Alpes, on n'avait rien à craindre,
l'attaque vînt-elle du haut ou du bas; mais que si l'ennemi paraissait
renoncer à l'offensive, il fallait la prendre contre lui, enlever de
nuit le pont de Vérone sur l'Adige, et se porter après à l'attaque des
hauteurs de Caldiero. Les campagnes de Napoléon offraient des modèles
pour toutes les manières de se conduire sur cette partie du théâtre de
la guerre.

[En marge: Premières opérations de Masséna.]

[En marge: Enlèvement du pont de Vérone.]

Masséna n'était pas homme à hésiter entre l'offensive et la défensive.
Le premier système de guerre convenait seul à son caractère et à son
esprit. Il était arrivé à ce degré de confiance, qu'avec cinquante
mille Français il ne croyait pas être condamné à garder la défensive
devant quatre-vingt mille Autrichiens, même commandés par l'archiduc
Charles. En conséquence, dans la nuit du 17 au 18 octobre, après avoir
reçu la nouvelle des premiers mouvements de la grande armée, il
s'était avancé en silence vers le pont du Château-Vieux, situé dans
l'intérieur de Vérone. Cette ville, comme on le sait, est divisée par
l'Adige en deux portions. L'une appartenait aux Français, l'autre aux
Autrichiens. Les ponts étaient coupés, et leurs abords défendus par
des palissades et des murs. Après avoir fait sauter le mur qui
interdisait l'approche du pont du Château-Vieux, Masséna, parvenu au
bord du fleuve, avait lancé de braves voltigeurs dans des bateaux, les
uns pour reconnaître si les piles du pont étaient minées, les autres
pour se jeter sur la rive opposée. Certain que les piles n'étaient pas
minées, il avait fait établir une espèce de passage avec des madriers,
puis, ayant franchi l'Adige, il avait combattu toute la journée du 18
avec les Autrichiens. Le secret, la vigueur, la promptitude de cette
attaque, avaient été dignes du premier lieutenant de Napoléon dans les
campagnes d'Italie. Masséna se trouvait par cette opération maître du
cours de l'Adige, pouvant au besoin opérer sur les deux rives, et
n'ayant guère à craindre d'être surpris par un passage de vive force,
car il était en mesure d'interrompre une pareille opération sur
quelque point qu'elle fût tentée. Avant de prendre une offensive
prononcée, et de se porter définitivement sur le territoire
autrichien, il voulait recevoir des bords du Danube des nouvelles qui
fussent décisives.

[En marge: Passage de l'Adige par les Français.]

Ces nouvelles arrivèrent le 28 octobre, et remplirent l'armée d'Italie
de joie et d'émulation. Masséna les fit annoncer à ses troupes au
bruit de l'artillerie, et résolut de marcher tout de suite en avant.
Le lendemain, 29 octobre, il porta trois de ses divisions au delà de
l'Adige, les divisions Gardanne, Duhesme et Molitor, culbuta les
Autrichiens, et s'étendit dans la plaine dite de Saint-Michel, entre
la place de Vérone et le camp retranché de Caldiero. Son projet était
d'attaquer ce camp formidable, bien qu'il eût devant lui une armée de
beaucoup supérieure en nombre, et appuyée sur des positions que la
nature et l'art avaient rendues extrêmement fortes. De son côté,
l'archiduc, informé des succès extraordinaires de la grande armée
française, présumant qu'il serait bientôt contraint de rétrograder
pour venir au secours de Vienne, ne croyait pas devoir céder le
terrain en vaincu. Il voulait remporter un avantage décisif, qui lui
permît de se retirer tranquillement, et de prendre la route qui
conviendrait le mieux à la situation générale des coalisés.

Les deux adversaires allaient donc se heurter d'autant plus violemment
qu'ils se rencontraient avec une même résolution de combattre à
outrance.

[En marge: Bataille de Caldiero.]

Masséna avait devant lui les derniers escarpements des Alpes du Tyrol,
venant s'effacer dans la plaine de Vérone, près du village de
Caldiero. À sa gauche les hauteurs dites de Colognola étaient
couvertes de retranchements régulièrement construits, et armés d'une
nombreuse artillerie. Au centre et en plaine se trouvait le village de
Caldiero, traversé par la grande route de Lombardie, qui conduit par
le Frioul en Autriche. Sur ce point s'offrait l'obstacle des terrains
clos et bâtis, occupés par une grande partie de l'infanterie
autrichienne. Enfin à sa droite Masséna voyait s'étendre les bords
plats et marécageux de l'Adige, traversés en tous sens par des fossés
et des digues hérissés de canons. Ainsi à gauche des montagnes
retranchées, au centre une grande route bordée de constructions, à
droite des marécages et l'Adige, partout des ouvrages appropriés au
sol, couverts d'artillerie, et 80 mille hommes pour les défendre,
voilà le camp retranché que Masséna devait attaquer avec 50 mille
hommes. Rien n'était capable d'intimider le héros de Rivoli, de Zurich
et de Gênes. Dès le 30 au matin, il s'avança en colonne sur la grande
route. À sa gauche, il chargea le général Molitor d'enlever avec sa
division les formidables hauteurs de Colognola; avec les divisions
Duhesme et Gardanne il se chargea lui-même de l'attaque du centre, le
long de la grande route; et comme il jugeait que pour déloger un
ennemi supérieur en nombre et en position il fallait lui montrer un
danger sérieux sur l'une de ses ailes, il donna mission au général
Verdier de se porter à l'extrême droite de l'armée française, d'y
passer l'Adige avec 10 mille hommes, de déborder l'aile gauche de
l'archiduc, et de fondre ensuite sur ses derrières. Si cette opération
était bien exécutée, elle valait un tel détachement; mais il était
hasardeux de confier un passage de fleuve à un lieutenant, et ces 10
mille hommes, s'ils n'étaient pas très-bien employés à la droite,
allaient être vivement regrettés au centre.

À la naissance du jour, Masséna, se portant sur l'ennemi avec vigueur,
le culbuta sur tous les points. Le général Molitor, l'un des officiers
les plus habiles et les plus fermes de l'armée, s'avança froidement
jusqu'au pied des hauteurs de Colognola, et en franchit les premiers
escarpements malgré un feu épouvantable. Tandis que le colonel Teste
les abordant à la tête du 5e de ligne était prêt à les gravir, le
comte de Bellegarde, sorti des redoutes avec toutes ses forces, se
présenta pour accabler ce régiment. Le général Molitor, appréciant
sur-le-champ la gravité du danger, fondit, sans compter les ennemis,
sur la colonne du général Bellegarde avec le 6e de ligne, seul
régiment qu'il eût sous la main. Il attaqua cette colonne si
violemment qu'il la surprit, et la contraignit à s'arrêter. Pendant ce
temps, le colonel Teste était entré dans l'une des redoutes, et y
avait arboré le drapeau du 5e dont un boulet emporta l'aigle. Mais les
Autrichiens, honteux de se voir arracher de telles positions par un si
petit nombre d'hommes, revinrent à la charge, et reprirent la redoute.
Les Français sur ce point restèrent en face des retranchements ennemis
sans pouvoir s'en emparer. C'était miracle d'avoir autant osé avec si
peu de monde, et sans essuyer de défaite.

Au centre le prince Charles avait placé le gros de ses forces. Il
avait mis en tête une réserve de grenadiers, dans les rangs de
laquelle combattaient trois archiducs. Déjà les généraux Duhesme et
Gardanne, balayant la grande route, et enlevant l'un après l'autre les
enclos qui la bordaient, étaient arrivés près de Caldiero. L'archiduc
Charles choisit cet instant pour prendre l'offensive. Il repoussa les
assaillants, et marcha sur la route en colonne serrée, à la tête de la
meilleure infanterie autrichienne. Cette colonne s'avançant toujours,
comme jadis celle de Fontenoy, dépassait déjà les détachements de
troupes françaises répandus à droite et à gauche dans les enclos, et
pouvait venir s'emparer de Vago, qui était pour les Français ce que
Caldiero était pour les Autrichiens, l'appui de leur centre. Mais
Masséna était accouru sur les lieux. Il rallia ses divisions, plaça
sur la route et en face de l'ennemi tout ce qu'il avait d'artillerie
disponible, fît mitrailler à bout portant les braves grenadiers
autrichiens, puis les fit charger à la baïonnette, assaillir sur les
flancs, et après un combat acharné, dans lequel il fut sans cesse au
milieu du feu comme un simple soldat, il força la colonne à se mettre
en retraite. Il la poussa au delà de Caldiero, et gagna du terrain
jusqu'à pénétrer dans les premiers retranchements autrichiens. Si dans
ce moment le général Verdier, accomplissant sa mission, avait franchi
l'Adige, ou même si Masséna avait eu les 10 mille hommes inutilement
envoyés à son extrême droite, il enlevait le formidable camp de
Caldiero. Mais le général Verdier, dirigeant mal son opération, avait
jeté un de ses régiments au delà du fleuve, sans pouvoir le faire
appuyer, et avait échoué complétement dans son projet de passage. La
nuit seule sépara les combattants, et couvrit de ses ombres l'un des
champs de bataille les plus ensanglantés du siècle.

[En marge: Retraite de l'archiduc Charles.]

Il fallait le caractère de Masséna pour entreprendre et soutenir sans
échec une telle lutte. Les Autrichiens avaient perdu 3 mille hommes,
tués ou blessés; on leur avait fait 4,000 prisonniers. Les Français,
en morts, blessés ou prisonniers, n'avaient pas perdu plus de 3 mille
hommes. On bivouaqua sur le champ de bataille, mêlés les uns avec les
autres au milieu d'une affreuse confusion. Mais dans la nuit
l'archiduc fit évacuer ses bagages et son artillerie, et le
lendemain, occupant les Français au moyen d'une arrière-garde, il
commença son mouvement rétrograde. Un corps de 5 mille hommes,
commandé par le général Hillinger, fut sacrifié à l'intérêt de sa
retraite. On l'avait fait descendre des hauteurs pour inquiéter Vérone
sur les derrières de notre armée, pendant que l'archiduc se mettait en
marche. Le général Hillinger n'eut pas le temps de revenir de cette
démonstration, peut-être poussée trop loin, et fut pris avec tout son
corps. Ainsi, dans ces trois jours, Masséna avait enlevé à l'ennemi 11
ou 12 mille hommes, dont 8 mille faits prisonniers, et 3 mille laissés
hors de combat.

[En marge: Masséna poursuit vivement les Autrichiens à travers le
Frioul.]

Sur-le-champ il entreprit de poursuivre l'archiduc, l'épée dans les
reins. Mais le prince autrichien avait pour lui les meilleurs soldats
de l'Autriche, au nombre de 70 mille hommes, son expérience, ses
talents, l'hiver, les fleuves débordés, dont il coupait les ponts en
se retirant. Masséna ne pouvait se flatter de lui faire essuyer une
catastrophe; néanmoins il l'occupait assez en le suivant, pour ne pas
lui laisser la facilité de manoeuvrer à volonté contre la grande
armée.

Cette autre partie du plan de Napoléon s'accomplissait donc aussi
ponctuellement que la précédente, car l'archiduc Charles, ramené vers
l'Autriche, était obligé de battre en retraite, pour venir au secours
de la capitale menacée.

[En marge: Marche de Napoléon à travers la Bavière.]

[En marge: L'armée russe.]

[En marge: Le général Kutusof.]

[En marge: Les généraux Bagration et Miloradovitch.]

Napoléon n'avait pas perdu un instant à Munich pour arrêter ses
dispositions. Il était pressé de franchir l'Inn, de battre les
Russes, et de déconcerter les menées de Berlin par de nouveaux succès
aussi prompts que ceux d'Ulm. Le corps du général Kutusof, qu'il avait
devant lui, était à peine de 50 mille hommes, à l'entrée en campagne,
bien qu'il dût être beaucoup plus nombreux d'après les promesses de la
Russie. De la Moravie à la Bavière, ce corps avait laissé en route 5
ou 6 mille traînards et malades, mais il avait été rejoint par le
détachement autrichien de Kienmayer, échappé au désastre d'Ulm avant
l'investissement de cette place. M. de Meerfeld avait ajouté quelques
troupes à ce détachement, et en avait pris le commandement. Le tout
ensemble pouvait s'élever à 65 mille soldats environ, tant Russes
qu'Autrichiens. C'était bien peu pour sauver la monarchie contre 150
mille Français, dont 100 mille au moins marchaient en une seule masse.
Le général Kutusof commandait cette armée. C'était un homme assez âgé,
privé de l'usage d'un oeil par suite d'une blessure à la tête, fort
gros, paresseux, dissolu, avide, mais intelligent, délié d'esprit
autant qu'il était lourd de corps, heureux à la guerre, habile à la
cour, et assez capable de commander dans une situation où il fallait
de la prudence et de la bonne fortune. Ses lieutenants étaient
médiocres, sauf trois, le prince Bagration, les généraux Doctoroff et
Miloradovitch. Le prince Bagration était un Géorgien d'un courage
héroïque, suppléant par l'expérience à l'instruction première qui lui
manquait, et toujours chargé, soit à l'avant-garde, soit à
l'arrière-garde, du rôle le plus difficile. Le général Doctoroff
était un officier sage, modeste, instruit et ferme. Le général
Miloradovitch était un Serbe, d'une valeur brillante, mais absolument
dépourvu de connaissances militaires, désordonné dans ses moeurs,
réunissant tous les vices de la civilisation à tous les vices de la
barbarie. Le caractère des soldats russes répondait assez à celui de
leurs généraux. Ils avaient une bravoure sauvage et mal dirigée. Leur
artillerie était lourde, leur cavalerie médiocre. En tout, généraux,
officiers, soldats, composaient une armée ignorante, mais
singulièrement redoutable par son dévouement. Les troupes russes ont
depuis appris la guerre en la faisant contre nous, et ont commencé à
joindre le savoir au courage.

[En marge: Le général Kutusof opère sa retraite plus lentement qu'il
ne l'aurait voulu, afin de condescendre aux désirs de l'empereur
d'Autriche.]

Le général Kutusof avait ignoré jusqu'au dernier le désastre d'Ulm,
car l'archiduc Ferdinand et le général Mack, la veille encore de leur
malheur, ne lui annonçaient que des succès. La vérité ne fut connue
que par l'arrivée du général Mack, qui vint en personne annoncer la
destruction de la principale armée autrichienne. Kutusof, désespérant
alors avec raison de sauver Vienne, ne dissimula point à l'empereur
François, accouru au quartier général russe, qu'il fallait faire le
sacrifice de cette capitale. Il aurait voulu se tirer le plus tôt
possible du péril qui le menaçait lui-même, en passant sur la rive
gauche du Danube, pour se réunir aux réserves russes qui arrivaient
par la Bohême et la Moravie. Cependant l'empereur François et son
conseil tenaient à ne faire le sacrifice de Vienne qu'à la dernière
extrémité, et se flattaient qu'en retardant la marche de Napoléon par
tous les moyens que la guerre défensive peut offrir, on donnerait le
temps à l'archiduc Charles de passer en Autriche, aux réserves russes
d'arriver sur le Danube, et d'opérer une jonction générale des forces
alliées, pour livrer une bataille qui serait peut-être le salut de la
capitale et de la monarchie. Le général Kutusof, se conformant aux
désirs du principal allié de son maître, promit d'opposer aux Français
toute résistance qui n'irait pas jusqu'à engager une action générale,
et résolut, pour ralentir leur mouvement, de se servir de tous les
affluents du Danube, qui viennent des Alpes se précipiter dans ce
grand fleuve. Il suffisait pour cela de couper les ponts, et de gêner
par de fortes arrière-gardes les passages de vive force que
tenteraient les Français, passages difficiles dans une saison où
toutes les eaux étaient hautes, torrentueuses, et chargées de glaçons.

[En marge: Manière dont Napoléon dispose sa marche à travers la vallée
du Danube.]

[En marge: Ney chargé de conquérir le Tyrol.]

[En marge: Les corps de Marmont et Bernadotte dirigés vers le pays de
Salzbourg, dans le double but d'appuyer Ney, et de flanquer la marche
de la grande armée.]

Napoléon avait disposé sa marche de la manière suivante. Il était
réduit à cheminer entre le Danube et la chaîne des Alpes, sur une
route resserrée entre le fleuve et les montagnes. (Voir la carte nº
31.) S'avancer avec une armée nombreuse sur cette route étroite, était
une difficulté pour vivre et un danger pour marcher, car, outre
l'archiduc Charles, qui pouvait passer de Lombardie en Bavière et se
jeter dans notre flanc, il y avait en Tyrol 25 mille hommes environ
sous l'archiduc Jean. Napoléon prit donc la sage précaution de confier
au corps de Ney la conquête du Tyrol. Il prescrivit à ce maréchal de
quitter Ulm, de remonter par Kempten, pour pénétrer dans le Tyrol, de
manière à couper en deux les troupes disséminées dans cette longue
contrée. Celles qui seraient à la droite du maréchal Ney devaient être
rejetées sur le Vorarlberg et le lac de Constance, où arrivait le
corps d'Augereau, après avoir traversé toute la France de Brest à
Huningue. Ney, privé de la division Dupont, qui avait concouru avec
Murat à la poursuite de l'archiduc Ferdinand, était réduit à 10 mille
hommes environ. Mais Napoléon, se confiant en sa vigueur, et dans les
14 mille hommes amenés par Augereau, croyait que c'était assez de
forces pour la tâche qu'il avait à remplir. Le Tyrol ainsi occupé, il
destinait Bernadotte à pénétrer dans le pays de Salzbourg. Il
enjoignit à celui-ci de s'acheminer de Munich vers l'Inn, et d'aller
le franchir ou à Wasserbourg ou à Rosenheim. Le général Marmont devait
appuyer Bernadotte. Napoléon s'assurait ainsi deux avantages, celui de
se couvrir entièrement du côté des Alpes, et celui de se ménager la
possession du cours supérieur de l'Inn, ce qui empêchait les
Austro-Russes d'en défendre le cours inférieur contre le gros de notre
armée. Quant à lui, avec les corps des maréchaux Davout, Soult et
Lannes, avec la réserve de cavalerie et la garde, il aborda de front
la grande barrière de l'Inn, dans l'intention de la franchir de
Mühldorf à Braunau. (Voir la carte nº 15.) Murat avait ordre de partir
le 26 octobre, avec les dragons des généraux Walther et Beaumont, la
grosse cavalerie du général d'Hautpoul, et un équipage de pont, pour
se porter directement sur Mühldorf, en suivant la grande route de
Munich par Hohenlinden, et en traversant ainsi les champs
immortalisés par Moreau. Le maréchal Soult devait l'appuyer à une
marche en arrière. Le maréchal Davout prit la route de gauche par
Freisingen, Dorfen et Neu-Oettingen. Lannes, qui avait contribué avec
Murat à la poursuite de l'archiduc Ferdinand, dut marcher plus à
gauche encore que Davout, par Landshut, Vilsbibourg et Braunau. Enfin
la division Dupont, qui s'était fort engagée dans la même direction,
descendit le Danube pour aller s'emparer de Passau. Napoléon, avec la
garde, suivit Murat et Soult sur la grande route de Munich.

Avant de quitter Augsbourg, Napoléon y ordonna un système de
précautions dont on le verra toujours plus occupé, à mesure que
l'échelle de ses opérations s'agrandira, et dans lequel il est demeuré
sans pareil, par l'étendue de sa prévoyance et l'activité de ses
soins. Ce système de précautions avait pour but de créer sur sa ligne
d'opération des points d'appui qui lui servissent également à
s'avancer ou à rétrograder, s'il était réduit à ce dernier parti. Ces
points d'appui, outre l'avantage de présenter une certaine force,
devaient avoir celui de contenir des approvisionnements immenses en
tout genre, fort utiles à une armée qui marche en avant,
indispensables à une armée qui se retire. Il choisit en Bavière, sur
le Lech, Augsbourg, qui offrait quelques moyens de défense, et les
ressources propres à une grande population. Il y ordonna les travaux
nécessaires pour la mettre à l'abri d'un coup de main, et voulut qu'on
y réunît des grains, des bestiaux, des draps, des souliers, des
munitions, et surtout des hôpitaux. Il fit des commandes de draps et
de souliers à Nuremberg, à Ratisbonne, à Munich, en les payant, et en
exigeant une prompte exécution, avec ordre de rassembler à Augsbourg
les objets confectionnés. Augsbourg devenant le point principal de la
route de l'armée, tous les détachements durent y passer pour se
pourvoir de ce dont ils manquaient. Ces précautions prises, Napoléon
se mit en route afin de suivre ses corps, qui le devançaient d'une ou
deux marches.

[En marge: Passage de l'Inn.]

[En marge: Occupation de Braunau.]

Les mouvements de son armée s'exécutèrent tels qu'il les avait tracés.
Le 26 octobre elle s'avançait tout entière vers l'Inn. Les
Austro-Russes n'avaient pas laissé subsister un seul pont. Mais
partout les soldats, se jetant dans des barques, et passant par gros
détachements sous la mousqueterie et la mitraille, allaient faire
évacuer la rive opposée, et préparer le rétablissement des ponts,
rarement détruits en entier par l'ennemi, à cause de la précipitation
de sa retraite. Bernadotte, ne rencontrant que peu d'obstacles, passa
l'Inn le 28 octobre à Wasserbourg. Les maréchaux Soult, Murat et
Davout le passèrent à Mühldorf et à Neu-Oettingen. Lannes se dirigea
vers Braunau, et trouvant le pont coupé, envoya un détachement sur
l'autre rive, au moyen de quelques barques qu'on avait enlevées. Ce
détachement franchit le fleuve, et se présenta aux portes de Braunau.
Quel fut l'étonnement de nos soldats en trouvant ouverte cette place
qui était en parfait état de défense, armée complétement, et pourvue
de ressources considérables! On s'en empara sur-le-champ, et on
conclut d'un fait si étrange que l'ennemi se retirait avec une
précipitation qui tenait du désordre.

Napoléon, enchanté d'une acquisition aussi importante, courut de sa
personne à Braunau, pour s'assurer lui-même de la force de cette
place, et du parti qu'il en pourrait tirer. Après l'avoir vue, il
ordonna d'y transporter une grande portion des ressources qu'il
voulait d'abord réunir à Augsbourg, la jugeant préférable pour l'usage
auquel il la destinait. Il y laissa une garnison, et nomma pour la
commander son aide de camp Lauriston, qui était revenu de la campagne
de mer faite auprès de l'amiral Villeneuve. Ce n'était pas un simple
commandement de place qu'il lui déférait, c'était un gouvernement qui
comprenait tous les derrières de l'armée. Les blessés, les munitions,
les approvisionnements, les recrues qui arrivaient de France, les
prisonniers qu'on y envoyait, tout devait passer par Braunau, sous la
surveillance du général Lauriston.

[En marge: Caractère du pays situé entre l'Inn et la Traun.]

Du 29 au 30 octobre on avait traversé l'Inn, dépassé la Bavière, et
envahi la haute Autriche. On ne pesait plus sur des alliés, mais sur
les États héréditaires de la maison impériale. On marchait en avant,
couvert contre un mouvement des archiducs, par Bernadotte et Marmont à
Salzbourg, par Ney dans le Tyrol. Napoléon, ne perdant pas un instant,
voulut de la ligne de l'Inn se porter sur celle de la Traun. (Voir les
cartes n{os} 14 et 31.) De l'Inn à la Traun, on a, comme toujours dans
cette contrée, le Danube à gauche, les Alpes à droite. C'est un
magnifique pays, semblable à la Lombardie, plus sévère seulement,
puisqu'il est au nord des Alpes au lieu d'être au midi, et qui serait
uni comme une plaine, si une grande montagne, appelée le Hausruck, ne
s'élevait brusquement au milieu. Cette montagne est un pic, détaché
tout à fait des Alpes, et qui formerait une île si le pays était
couvert par les eaux. Mais, le Hausruck dépassé, on n'a plus devant
soi qu'une plaine ondulée et boisée, s'étendant jusqu'au bord de la
Traun, et nommée plaine de Wels. La Traun court, sur des graviers et
entre de beaux arbres, se jeter dans le Danube près de Lintz, ville
capitale de la province, militairement aussi importante que la ville
d'Ulm, et pour ce motif hérissée, depuis nos grandes guerres, de
fortifications conçues dans un nouveau système.

Napoléon dirigea Lannes par Efferding sur Lintz, les maréchaux Davout
et Soult par la route de Ried et Lambach sur Wels, longeant le pied du
Hausruck. Murat les précédait toujours avec sa cavalerie. La garde
suivait avec le quartier général. Cependant, craignant que la plaine
de Wels ne fût choisie par l'ennemi comme champ de bataille, Napoléon
prescrivit à Marmont de laisser Bernadotte à Salzbourg, et de se
rabattre sur le gros de l'armée, en passant derrière le Hausruck, par
la route de Straswalchen et Wocklabruck sur Wels, de manière à donner
dans le flanc des Austro-Russes, s'ils voulaient s'arrêter pour
combattre.

[En marge: Passage de la Traun.]

[En marge: Entrée à Lintz.]

Le 1er de chasseurs les atteignit en avant de Ried, les chargea
vaillamment, et les culbuta. On marcha sur Lambach, qu'ils firent mine
de défendre, uniquement pour se donner le temps de sauver leurs
bagages. Davout réussit à les joindre, et eut avec eux un brillant
combat d'arrière-garde, mais nulle part on ne trouva les apprêts d'une
bataille. L'ennemi se couvrit de la Traun en la passant à Wels. Nous
entrâmes à Lintz sans coup férir. Quoique les Autrichiens se fussent
servis du Danube pour évacuer leurs principaux magasins, ils nous
laissaient encore de précieuses ressources. Napoléon vint établir son
quartier général à Lintz le 5 novembre.

[En marge: Nouvelles dispositions de Napoléon pour assurer sa marche.]

Établi dans cette ville, Napoléon porta ses corps d'armée de la Traun
à l'Ens, ce qui était facile, car le pays entre ces deux affluents du
Danube n'offrait aucune position dont l'ennemi pût être tenté de faire
usage. Ce pays présente un plateau peu élevé, traversé de ravins,
couvert de bois, ayant deux escarpements, l'un en avant qu'il faut
gravir quand on a passé la Traun, l'autre en arrière qu'il faut
descendre quand on veut passer l'Ens. Ne l'ayant pas défendu du côté
de la Traun, les Austro-Russes ne pouvaient songer à le défendre du
côté de l'Ens, puisqu'ils auraient été partout dominés. L'Ens fut donc
franchi sans obstacle.

Ayant son quartier général à Lintz et ses avant-gardes sur l'Ens,
Napoléon fit des dispositions nouvelles pour la continuation de cette
marche offensive, exécutée, comme nous l'avons dit, sur une route
étroite, entre le Danube et les Alpes. La difficulté de s'avancer
ainsi en une longue colonne, dont la queue ne pouvait guère venir au
secours de la tête si on était surpris par l'ennemi, avec le danger
toujours à craindre d'une attaque de flanc si les archiducs
quittaient subitement l'Italie pour se porter en Autriche, cette
difficulté, accrue encore par la rareté des vivres, déjà dévorés ou
détruits par les Russes, commandait de grandes précautions avant
d'arriver à Vienne.

[En marge: Danger d'une irruption des archiducs Charles et Jean à
travers les Alpes, dans le flanc de la grande armée française.]

Le plus grave inconvénient de cette marche était certainement la
possibilité d'une apparition subite des archiducs. Les deux masses
belligérantes qui agissaient en Autriche et en Lombardie se
dirigeaient de l'ouest à l'est, l'une sous Napoléon et Kutusof au nord
des Alpes, l'autre au midi sous Masséna et l'archiduc Charles. (Voir
la carte nº 31.) Était-il possible que l'archiduc Charles, se dérobant
tout à coup à Masséna, devant lequel il laisserait une simple
arrière-garde pour le tromper, se portât à travers les Alpes,
recueillît en passant son frère Jean avec le corps du Tyrol, et
pénétrât en Bavière, soit pour se réunir aux Austro-Russes, derrière
l'une des positions défensives qu'on rencontre sur le Danube, soit
pour se jeter tout simplement dans le flanc de la grande armée
française? Quoique possible, cela n'était guère probable. L'archiduc
Charles avait deux routes, la première qui, par le Tyrol, par Vérone,
Trente, Inspruck, l'aurait conduit derrière l'Inn, la seconde, plus
éloignée, qui, par la Carinthie et la Styrie, par Tarvis, Léoben et
Lilienfeld, l'aurait conduit à la position connue de Saint-Polten, en
avant de Vienne. Quant à la première, en supposant que l'archiduc se
fût décidé au moment même de la capitulation de Mack, qui s'exécuta le
20, qui ne fut connue à Vérone des Français que le 28, qui ne put
l'être avant le 25 ou le 26 des Autrichiens, en supposant qu'avant de
quitter l'Italie, l'archiduc ne voulût pas livrer un combat pour
contenir l'armée française, il aurait eu du 25 au 28 pour traverser le
Tyrol et arriver sur l'Inn, que Napoléon passait le 28 et le 29. Il
avait évidemment trop peu de temps pour une telle marche. Quant à la
route de Styrie, qu'il eût pu prendre après la bataille de Caldiero,
il aurait eu à traverser le Frioul, la Carinthie, la Styrie, et à
faire cent lieues dans les Alpes, du 30 octobre, jour de la bataille
de Caldiero, au 6 ou 7 novembre, jour où Napoléon avait franchi l'Ens
pour se porter au delà. Le temps lui aurait encore manqué pour une
telle opération. Si l'archiduc Charles ne pouvait pas devancer
Napoléon sur l'une des positions défensives du Danube, pour lui
opposer 150 mille Autrichiens et Russes réunis, il pouvait sans le
devancer, en se laissant devancer au contraire, traverser la chaîne
des Alpes pour essayer une attaque de flanc contre la grande armée.
Sans doute avec des soldats habitués à vaincre, préparés aux
entreprises audacieuses, capables de se faire jour partout, il aurait
pu essayer une pareille tentative, et apporter un trouble subit et
grave dans la marche de Napoléon, peut-être même changer la face des
événements, mais en courant lui-même la chance d'être enfermé entre
deux armées, celle de Masséna et celle de Napoléon, ainsi qu'il arriva
jadis à Souwarow dans le Saint-Gothard. C'était là une résolution des
plus hasardeuses, et on ne prend pas de ces résolutions quand on a
dans les mains une armée qui est la dernière ressource d'une
monarchie.

[En marge: Position de Saint-Polten en avant de Vienne. Précautions de
Napoléon pour en approcher.]

[En marge: Le corps de Marmont envoyé à Léoben.]

[En marge: Le corps du maréchal Davout envoyé par Saint-Gaming à
Lilienfeld.]

[En marge: Le corps du maréchal Bernadotte ramené vers le centre de
l'armée.]

Napoléon se conduisit néanmoins comme si une telle résolution avait
été probable. La seule position que l'ennemi pût occuper pour couvrir
Vienne, soit que l'armée de Kutusof y fût seule, soit que les
archiducs y fussent avec elle, était celle de Saint-Polten. Cette
position est fort connue. (Voir les cartes n{os} 31 et 32.) Les Alpes
de Styrie poussant le Danube au nord, de Mölk à Krems, projettent un
contre-fort qu'on appelle le Kahlenberg, et qui vient expirer au bord
même du fleuve, au point de n'y presque pas laisser de place pour une
route. Le Kahlenberg couvrant de sa masse la ville de Vienne, il faut
le traverser dans son épaisseur pour arriver à cette capitale. En
avant de ce contre-fort, à mi-côte, se trouve une position assez
étendue, qui a reçu le nom d'un gros bourg placé dans le voisinage,
celui de Saint-Polten, et sur laquelle une armée autrichienne en
retraite pourrait livrer avec avantage une bataille défensive. De la
grande route d'Italie à Vienne, se détache un embranchement, qui, par
Lilienfeld, vient aboutir près de Saint-Polten, et qui aurait pu y
amener les archiducs. Un vaste pont en bois sur le Danube, celui de
Krems, mettait cette position en communication avec les deux rives du
fleuve, et aurait permis aux réserves russes et autrichiennes d'y
accourir par la Bohême. C'était là par conséquent que Napoléon devait
rencontrer une réunion générale des forces coalisées, si une telle
réunion de forces était possible en avant de Vienne. Il prit donc, en
approchant de ce point, les précautions qu'on pouvait attendre d'un
général qui a réuni plus qu'aucun des capitaines connus le calcul à
l'audace. Ayant à sa droite le corps du général Marmont, il résolut de
l'envoyer à Léoben par une route carrossable, laquelle va de Lintz à
Léoben, à travers la Styrie. Le général Marmont, s'il apprenait
l'approche des archiducs, devait se replier sur la grande armée et en
devenir l'extrême droite, ou bien, si les archiducs passaient
directement du Frioul en Hongrie, s'établir à Léoben même, afin de
donner la main à Masséna. Il y avait entre cette route que Marmont
allait prendre, et la grande route du Danube qui suivait le gros de
l'armée, un chemin de montagnes, qui, par Waidhofen et Saint-Gaming,
venait tomber sur Lilienfeld, au delà de la position de Saint-Polten,
et fournissait ainsi le moyen de la tourner. Napoléon y dirigea le
corps du maréchal Davout. Le corps de Bernadotte n'était plus
nécessaire à Salzbourg depuis que Ney occupait le Tyrol. Napoléon lui
enjoignit de se rapprocher du centre de l'armée, en acheminant les
Bavarois vers le corps de Ney, ce qui devait plaire fort à ces
derniers, toujours très-ambitieux de posséder le Tyrol. Il se réserva
pour aborder directement la position de Saint-Polten les corps des
maréchaux Soult, Lannes, Bernadotte, plus la cavalerie de Murat et la
garde, ce qui suffisait, le corps de Davout étant envoyé pour tourner
cette position.

[En marge: Les divisions Dupont et Gazan réunies sur la gauche du
Danube sous le commandement du maréchal Mortier.]

[En marge: Création d'une flottille sur le Danube, pour lier les
colonnes placées sur l'une et l'autre rive.]

Napoléon ne s'en tint pas là, et voulut prendre quelques précautions
sur la rive gauche du Danube. Jusqu'alors il n'avait marché que par la
rive droite en négligeant la rive gauche. On parlait cependant d'un
rassemblement en Bohême, formé par l'archiduc Ferdinand, sorti d'Ulm
avec quelques mille chevaux. On parlait aussi de l'approche de la
seconde armée russe, conduite en Moravie par Alexandre. Il fallait
donc se garder également de ce côté. Napoléon, qui avait porté à
Passau la division Dupont, lui enjoignit de s'avancer par la rive
gauche du Danube, en se tenant toujours à la hauteur de l'armée, et en
envoyant des reconnaissances sur les routes de Bohême, pour s'informer
de ce qui s'y passait. Les Hollandais qui avaient quitté Marmont
durent se joindre à la division Dupont. Ne jugeant pas que ce fût
assez, Napoléon détacha la division Gazan du corps de Lannes, et la
fit marcher avec la division Dupont sur la rive gauche. Il les plaça
l'une et l'autre sous le commandement du maréchal Mortier, et pour ne
pas les laisser isolées de la grande armée qui continuait à occuper la
rive droite, il imagina de former avec les bateaux recueillis sur
l'Inn, la Traun, l'Ens, le Danube, une nombreuse flottille qu'il
chargea de vivres, de munitions, de tous les hommes fatigués, et qui,
descendant le Danube avec l'armée, pouvant en une heure jeter à droite
ou à gauche dix mille hommes, liait les deux rives, et servait à la
fois de moyen de communication et de transport. Il mit à la tête de
cette flottille le capitaine Lostanges, officier des marins de la
garde.

C'est par un tel ensemble de précautions que Napoléon pourvut à
l'inconvénient de cette marche offensive, exécutée sur une route
étroite et longue, entre les Alpes et le Danube. Il avait ainsi sur
le sommet des Alpes le corps de Marmont, à moitié de leur hauteur le
corps de Davout, à leur pied, le long du Danube, les corps de Soult,
Lannes, Bernadotte, la garde, la cavalerie de Murat, sur l'autre côté
du Danube, le corps de Mortier, et enfin une flottille pour lier tout
ce qui marchait sur les deux rives du fleuve, et pour porter tout ce
qui était difficile à traîner après soi. C'est dans cet appareil
imposant qu'il s'approcha de Vienne.

[En marge: Arrivée de M. de Giulay à Lintz pour proposer un
armistice.]

[En marge: Napoléon refuse d'écouter toute proposition d'armistice qui
ne serait pas suivie d'une sérieuse négociation de paix.]

Au moment où on allait quitter Lintz, il arriva au quartier général un
émissaire de l'empereur d'Allemagne. C'était le général Giulay, l'un
des officiers pris à Ulm, relâché depuis, et qui, ayant entendu
Napoléon parler de ses dispositions pacifiques, en avait informé son
maître de manière à lui faire quelque impression. En conséquence
l'empereur François l'envoyait pour proposer un armistice. Le général
Giulay ne s'expliquait pas clairement, mais il était évident qu'il
voulait que Napoléon s'arrêtât avant d'entrer à Vienne, et néanmoins
il n'offrait en retour aucune garantie d'une paix prochaine et
acceptable. Napoléon consentait bien à traiter de la paix
sur-le-champ, avec un plénipotentiaire suffisamment accrédité, et
autorisé à consentir les sacrifices nécessaires; mais accorder un
armistice sans garantie d'obtenir ce qui lui était dû pour
dédommagement de la guerre, c'était donner à la seconde armée russe le
temps de rejoindre la première, et aux archiducs le temps de se réunir
aux Russes sous les murs de Vienne. Napoléon n'était pas homme à
commettre une telle faute. Il déclara donc qu'il s'arrêterait aux
portes mêmes de Vienne, et ne les franchirait pas, si on venait à lui
avec des propositions de paix sincères, mais qu'autrement il
marcherait droit à son but, qui était la capitale de l'empire. M. de
Giulay alléguait la nécessité de s'entendre avec l'empereur Alexandre,
avant de fixer des conditions acceptables par toutes les puissances
belligérantes. Napoléon répondit que l'empereur François, qui était en
péril, aurait tort de subordonner ses résolutions à l'empereur
Alexandre, qui n'y était pas; qu'il devait songer au salut de sa
monarchie, et pour cela s'arranger avec la France, en laissant à
l'armée française le soin de ramener les Russes chez eux. Napoléon ne
s'était pas expliqué sur les conditions propres à le satisfaire,
néanmoins tout le monde savait qu'il désirait les États vénitiens. Ces
États formaient le complément de l'Italie; il n'aurait pas provoqué la
guerre pour les acquérir; mais la guerre ayant été suscitée par
l'Autriche, il était naturel qu'il prétendît à ce légitime prix de ses
victoires. Il remit du reste à M. de Giulay une lettre, douce et
polie, pour l'empereur François, suffisamment claire toutefois quant
aux conditions de la paix.

[En marge: Visite de l'électeur de Bavière à Napoléon.]

Avant de partir, Napoléon reçut aussi l'électeur de Bavière, qui, n
ayant pu le joindre à Munich, venait lui exprimer à Lintz sa
reconnaissance, son admiration, sa joie, et surtout ses espérances
d'agrandissement.

[En marge: Combat d'Amstetten.]

Napoléon n'était resté à Lintz que trois jours, c'est-à-dire le temps
exactement nécessaire pour donner ses ordres. Mais ses corps n'avaient
pas cessé de marcher, car, après avoir passé l'Inn les 28 et 29
octobre, la Traun le 31, l'Ens les 4 et 5 novembre, ils s'avançaient
ce même jour sur Amstetten et Saint-Polten. À Amstetten les Russes
voulurent livrer un combat d'arrière-garde, pour se ménager le temps
de sauver leurs bagages. La grande route de Vienne traversait une
forêt de sapins. Les Russes prirent position dans une éclaircie de la
forêt, qui laissait un certain espace libre à droite et à gauche de la
route. Au milieu de cet espace, et en avant, se trouvait l'artillerie
des Russes appuyée par leur cavalerie: en arrière et adossée au bois,
leur meilleure infanterie. Murat et Lannes, en débouchant avec les
dragons et les grenadiers Oudinot, aperçurent ces dispositions.
C'était la première fois qu'ils rencontraient les Russes, et ils
étaient pressés de leur apprendre comment se battaient les Français.
Ils lancèrent les dragons et les chasseurs au galop sur la grande
route, pour enlever l'artillerie et la cavalerie ennemies. Nos braves
cavaliers, malgré la mitraille, eurent bientôt pris les pièces, sabré
la cavalerie russe, et nettoyé le terrain. Mais il fallait enfoncer
l'infanterie adossée aux bois de sapins. Les grenadiers Oudinot se
chargèrent de cette tâche. Après un feu de mousqueterie extrêmement
vif, ils marchèrent la baïonnette en avant sur les Russes. Ceux-ci,
déployant une rare bravoure, se battirent corps à corps, et
profitèrent longtemps de l'épaisseur du bois pour résister. Enfin nos
grenadiers les forcèrent dans cette position, et les mirent en fuite,
après leur avoir tué, blessé ou pris un millier d'hommes.

[En marge: Lannes et Murat arrivés à Saint-Polten y trouvent l'ennemi
en bataille.]

[En marge: Ils se décident à attendre l'Empereur avant de rien
entreprendre.]

Murat et Lannes, cheminant ensemble, le premier avec sa cavalerie
toujours en haleine, quoique accablée de fatigue, le second avec ses
redoutables grenadiers, continuèrent la poursuite de l'ennemi les 6, 7
et 8 novembre, sans pouvoir le joindre nulle part. Les Russes,
écrivait Lannes à Napoléon, fuient encore plus vite que nous ne les
poursuivons; ces misérables ne s'arrêteront pas une fois pour
combattre.--Arrivés le 8 devant Saint-Polten, Lannes et Murat les
trouvèrent en bataille, faisant bonne contenance, comme s'ils avaient
voulu engager une affaire sérieuse. Malgré leur ardeur, les deux chefs
de notre avant-garde n'osèrent se permettre de hasarder une bataille
sans l'Empereur. D'ailleurs ils n'avaient pas de moyens suffisants
pour la livrer. On resta en présence toute la journée du 8. On était
près de la belle abbaye de Mölk. Cette riche abbaye, placée sur la
rive escarpée du Danube, et dominant le large lit du fleuve de ses
dômes magnifiques, présente l'un des plus beaux aspects du monde. On
la réservait pour en faire le quartier général de l'Empereur. Elle
renfermait d'abondantes ressources, surtout pour les malades et les
blessés.

[En marge: Les Russes passent le Danube à Krems pour se retirer par la
rive gauche vers leur grande armée.]

Murat fut logé au château de Mittrau, chez un comte de Montecuculli.
Là divers avis lui apprirent que les Russes n'avaient pas l'intention
de tenir à Saint-Polten. Effectivement, ils venaient de prendre une
résolution importante. Après avoir ralenti la marche des Français,
soit en coupant les ponts, soit en livrant des combats
d'arrière-garde, et avoir accédé aux désirs de l'empereur d'Autriche,
qui voulait que l'on disputât le plus longtemps possible la grande
route de Vienne, les Russes crurent en avoir fait assez, et songèrent
à leur propre sûreté. Ils repassèrent le Danube à Krems, à l'endroit
où ce fleuve, terminant son coude au nord, reprend sa direction à
l'est. (Voir la carte nº 32.) Le motif qui les décida surtout à
prendre cette détermination fut la nouvelle qu'une partie de l'armée
française avait passé sur la rive gauche du Danube. Ils pouvaient
craindre, en effet, que Napoléon, par une manoeuvre imprévue, portant
le gros de ses forces sur la rive gauche, ne les coupât de la Bohême
et de la Moravie. En conséquence, ils franchirent le Danube à Krems,
et en brûlèrent le pont après l'avoir passé. Les ouvrages qui auraient
permis de le défendre, et de s'en assurer la possession exclusive,
étant à peine ébauchés, il n'y avait d'autre ressource que de le
détruire. Ils opérèrent leur passage dans la journée du 9, laissant
dans tout l'archiduché d'Autriche d'horribles traces de leur présence.
Ils pillaient, ravageaient, tuaient même, se conduisaient enfin en
vrais barbares, à tel point que les Français étaient presque
considérés comme des libérateurs par les gens du pays. Leur conduite
surtout envers les troupes autrichiennes n'était rien moins
qu'amicale. Ils les traitaient avec une extrême arrogance, affectant
de leur imputer les revers de cette campagne. Le langage des officiers
et des généraux russes était à cet égard d'une hauteur blessante, et
nullement méritée, car si les Autrichiens montraient moins de fermeté
que les fantassins russes, ils leur étaient supérieurs sous tous les
autres rapports.

Les Autrichiens, vivant fort mal avec les Russes, s'en séparèrent,
pour aller concourir à la défense des ponts de Vienne, et M. de
Meerfeld, avec son corps, se retira par la route de Steyer sur Léoben.
Il marcha suivi par le général Marmont sur la route de Waidhofen à
Léoben, et par le maréchal Davout sur celle de Saint-Gaming à
Lilienfeld. Le chemin direct de Vienne se trouvait donc ouvert aux
Français, et ils n'avaient que deux marches à faire pour se trouver
aux portes de cette capitale, sans avoir devant eux aucun ennemi qui
pût leur en disputer l'entrée.

[En marge: Marche précipitée de Murat sur Vienne.]

La tentation devait être grande pour Murat. Il était difficile qu'il
résistât au désir de se jeter en avant, et d'aller montrer à la
capitale de l'Autriche sa personne, toujours la plus apparente dans
les revues comme dans les dangers. Jamais une armée venue de
l'Occident n'avait pénétré dans cette métropole de l'empire
germanique. Moreau en 1800, le général Bonaparte en 1797, avaient
signé des armistices au moment d'y arriver. Les Turcs seuls étaient
parvenus au pied de ses murs sans les franchir. Murat ne résista pas à
cette tentation, et le 10 et le 11 marcha sur Vienne, en pressant les
maréchaux Soult et Lannes de le suivre. Toutefois il se garda d'y
entrer, et s'arrêta à Burkersdorf, dans le défilé montagneux du
Kahlenberg, à deux lieues de Vienne.

C'était une précipitation inutile, et même dangereuse. Un changement
aussi imprévu que celui qui venait de se révéler dans la marche de
l'ennemi valait la peine qu'on s'arrêtât pour attendre les ordres de
l'Empereur. D'ailleurs on devançait trop le corps du maréchal Mortier,
ainsi que la flottille destinée à tenir ce corps en communication avec
l'armée, et on courait à l'aveugle, entre les Russes passés de l'autre
côté du Danube, et les Autrichiens rejetés dans les montagnes.

[En marge: Danger du corps de Mortier sur la rive gauche du Danube.]

Dans cet instant, en effet, une échauffourée menaçait le maréchal
Mortier, placé sur la rive gauche du Danube, en arrivant près de
Stein, en présence des Russes qui avaient franchi le fleuve à Krems.
Le danger du maréchal Mortier n'était pas précisément imputable à
Murat, bien que celui-ci eût contribué à l'amener et à l'aggraver par
son mouvement précipité sur Vienne, mais à une négligence qu'on ne
rencontre presque jamais dans les opérations dirigées par Napoléon, et
qui pourtant se rencontra cette fois, car il y a des lacunes même dans
la vigilance la plus soutenue et la plus infatigable.

Partagé entre mille soins, Napoléon avait manqué à l'une de ses
habitudes les plus invariables, qui consistait à s'assurer toujours de
l'exécution de ses ordres après les avoir donnés. Il avait prescrit
d'une manière générale la réunion en un seul corps des divisions
Gazan, Dupont et Dumonceau, la formation d'une flottille sous le
capitaine Lostanges, pour lier les colonnes qui marchaient sur la rive
gauche avec celles qui marchaient sur la rive droite, et il avait trop
compté sur ses lieutenants pour faire concorder toutes ces choses.
Murat s'était avancé trop vite; Mortier, soit qu'il fût entraîné par
le mouvement de Murat, soit qu'il n'eût pas tracé des instructions
assez précises au général Dupont, avait laissé l'intervalle d'une
marche entre la division Gazan qu'il avait avec lui, et les divisions
Dupont et Dumonceau qui devaient le joindre. La flottille, difficile à
réunir, était restée fort en arrière.

Napoléon cependant, prompt à remarquer ces inexactitudes, courut à
Mölk, et devinant, sans le connaître encore, le danger du maréchal
Mortier, arrêta le corps du maréchal Soult, que Murat avait voulu
attirer à sa suite, et envoya des aides de camp à Murat et à Lannes
pour ralentir leur mouvement. Il craignait non-seulement ce qui
pouvait arriver au corps jeté sur la rive gauche du Danube, mais ce
qui pouvait arriver à l'avant-garde elle-même imprudemment engagée
dans les défilés du Kahlenberg.

[Illustration: LE MARÉCHAL MORTIER AU COMBAT DE DIRNSTEIN.]

[En marge: Les Russes forment le projet d'accabler Mortier.]

Nulle part les fautes ne sont aussitôt punies qu'à la guerre, car
nulle part les causes et les effets ne s'enchaînent aussi rapidement.
Les Russes, guidés sur le sol de l'Autriche par un officier
d'état-major autrichien du premier mérite, le général Schmidt,
s'aperçurent bien vite de l'existence d'une division française isolée
sur la rive gauche du Danube, et résolurent de l'accabler. Rassurés
par la destruction du pont de Krems, qui empêchait l'armée française
de venir au secours de la division compromise, ne découvrant pas une
masse de bateaux qui pût suppléer au pont, ils s'arrêtèrent pour se
procurer un triomphe qui leur semblait facile. La division Gazan
comptait à peine 5 mille hommes; les Russes étaient encore près de 40
mille depuis la séparation des Autrichiens. Le sol se prêtait à leurs
projets. Le Danube sur ce point coule entre des rives escarpées,
resserré par les montagnes de la Bohême, d'une part, et par les Alpes
de Styrie, de l'autre. De Dirnstein à Stein et à Krems, la route de la
rive gauche, étroite, taillée souvent dans le roc, est enfermée entre
le fleuve et les montagnes qui la dominent. Les charrois y sont
difficiles. Aussi le maréchal Mortier, qui la parcourait avec la
division Gazan, avait-il placé sur des bateaux la seule batterie dont
il pût disposer. Les chevaux, conduits à la main, suivaient la
division haut le pied.

[En marge: Combat de Dirnstein.]

Le 11 novembre, pendant que Murat sur la rive droite courait jusqu'aux
portes de Vienne, Mortier sur la rive gauche avait franchi Dirnstein,
lieu où se trouvent les ruines du château dans lequel Richard Coeur de
Lion fut retenu prisonnier. À ce point de Dirnstein, les hauteurs
s'éloignent un peu, et laissent un espace entre leur pied et le
fleuve. La route traverse cet espace, tantôt encaissée dans le sol,
tantôt élevée au-dessus par une chaussée. La division française,
engagée sur cette route, aperçut la fumée du pont de Krems qui brûlait
encore. Bientôt elle reconnut les Russes, et se douta qu'ils avaient
passé le Danube sur ce pont. Sans trop se rendre compte de ce qu'elle
avait devant elle, par l'ardeur commune qui entraînait toute l'armée,
elle ne songea qu'à pousser en avant, et à combattre. Mortier en
donna l'ordre, qui fut exécuté sur-le-champ. Un officier d'artillerie,
depuis général Fabvier, qui commandait la batterie attachée à la
division Gazan, fit débarquer ses pièces, et les mit en position. Les
Russes se portèrent en masse serrée sur la division française. Le feu
de l'artillerie causa dans leurs rangs de cruels ravages. Ils se
jetèrent sur les canons pour les enlever. L'infanterie des 100e et
103e régiments de ligne les défendit avec une extrême vigueur. Il
s'engagea, dans cette route étroite, un combat corps à corps des plus
acharnés. Les canons furent pris, et repris immédiatement. À peine
arrachés aux Russes, on les tira sur eux presque à bout portant, avec
un effet horriblement meurtrier. Les Français, postés sur les moindres
accidents de terrain, faisaient un feu de tirailleurs qui n'était pas
moins redoutable que celui de leur artillerie. On se battit sur ce
point une demi-journée, et à en juger d'après les blessés trouvés le
lendemain, l'ennemi essuya de grandes pertes. On lui enleva 1,500
prisonniers. Enfin on resta maître du terrain, et on crut pouvoir s'y
reposer.

[En marge: Extrême péril de la division Gazan; noble conduite de cette
division et du maréchal Mortier qui la commande.]

[En marge: La division Dupont, arrivée en toute hâte, sauve la
division Gazan.]

On s'était avancé en combattant jusqu'à Stein. Le 4e léger, répandu
sur les hauteurs qui dominent le lit du fleuve, y entretenait un feu
de tirailleurs très-nourri, et qui d'instant en instant devenait plus
vif. Bientôt on s'en expliqua la cause, qu'on avait d'abord peine à
saisir. Les Russes avaient tourné les hauteurs. Avec deux colonnes
formant une masse de 12 à 15 mille hommes, ils étaient descendus sur
les derrières de la division Gazan, et ils étaient entrés à
Dirnstein, que cette division avait traversé le matin. On était donc
enveloppé, et séparé de la division Dupont, qui avait été laissée à
une marche en arrière. Il ne paraissait aucune portion de la flottille
sur le Danube, et par conséquent il restait bien peu d'espérance de se
sauver. La nuit approchait; la situation était affreuse, et on ne
doutait pas d'avoir sur les bras une armée entière. Dans cette
extrémité évidente à tous les yeux, il ne vint à l'esprit de personne,
officiers ou soldats, de capituler. Mourir tous jusqu'au dernier,
plutôt que de se rendre, fut la seule alternative qui se présenta à
ces braves gens, tant était héroïque l'esprit qui animait cette armée!
Le maréchal Mortier pensait comme ses soldats, et, comme eux, il était
résolu à mourir plutôt qu'à livrer aux Russes son épée de maréchal. Il
ordonna donc de marcher en colonne serrée, et de se faire jour à la
baïonnette, en rétrogradant sur Dirnstein, où l'on devait être rejoint
par la division Dupont. Il était nuit. On recommença dans l'obscurité
le combat qu'on avait livré le matin contre les Russes, mais en sens
contraire. On lutta encore corps à corps sur cette route étroite, les
hommes étant tellement rapprochés qu'ils se prenaient souvent à la
gorge. On gagna du terrain vers Dirnstein en combattant de la sorte.
Cependant, après avoir enfoncé plusieurs masses d'ennemis, on
désespérait d'arriver au but, et de se rouvrir une route qui se
refermait sans cesse. Quelques officiers de Mortier n'entrevoyant plus
de salut, lui proposaient de s'embarquer seul, et de soustraire au
moins sa personne aux Russes, pour ne pas leur laisser un aussi beau
trophée qu'un maréchal de France.--Non, répondit l'illustre maréchal,
on ne se sépare pas d'aussi braves gens. On se sauve ou on périt avec
eux.--Il était là l'épée à la main, combattant à la tête de ses
grenadiers, et livrant des assauts répétés pour rentrer à Dirnstein,
lorsque tout à coup on entendit sur les derrières de Dirnstein un feu
des plus violents. L'espérance renaquit aussitôt, car, d'après toutes
les probabilités, ce devait être la division Dupont qui arrivait. En
effet, cette brave division, qui avait marché toute la journée, avait
appris en avançant la dangereuse position du maréchal Mortier, et elle
accourait à son secours. Le général Marchand, avec le 9e léger,
soutenu des 96e et 32e régiments de ligne, les mêmes qui avaient
figuré à Haslach, s'enfonça dans cette gorge. Les uns poussaient
directement vers Dirnstein en suivant la grande route, les autres
remontaient les ravins qui descendaient des montagnes, pour y refouler
les Russes. Un combat, tout aussi acharné que celui que livraient en
cet instant les soldats de la division Gazan, s'engagea dans ces
défilés. Enfin le 9e léger pénétra jusqu'à Dirnstein, tandis que le
maréchal Mortier y entrait par le côté opposé. Les deux colonnes se
rejoignirent, et se reconnurent à la lueur du feu. Les soldats
s'embrassèrent, pleins de joie d'échapper à un tel désastre.

Les pertes étaient cruelles des deux côtés, mais la gloire n'était pas
égale, car 5 mille Français avaient résisté à plus de trente mille
Russes, et avaient sauvé leur drapeau en se faisant jour. Ce sont là
des exemples qu'il faut à jamais recommander à une nation. Des
soldats qui sont résolus à mourir peuvent toujours sauver leur
honneur, et réussissent souvent à sauver leur liberté et leur vie.

Le maréchal Mortier retrouva dans Dirnstein les 1500 prisonniers qu'il
avait faits le matin. Les Russes perdirent, en morts, blessés ou
prisonniers, 4 mille hommes environ. Dans le nombre était le colonel
Schmidt. Les ennemis ne pouvaient pas éprouver une perte plus
sensible, et ils eurent bientôt à la regretter amèrement. Les Français
comptèrent 3 mille hommes hors de combat, tant morts que blessés. La
division Gazan avait vu succomber la moitié de son effectif.

[En marge: Dure réprimande adressée par Napoléon à Murat, à l'occasion
du danger couru par Mortier.]

Quand Napoléon, qui était à Mölk, apprit l'issue de cette rencontre,
il fut rassuré, car il avait craint la destruction entière de la
division Gazan. Il fut ravi de la conduite du maréchal Mortier et de
ses soldats, et envoya les plus éclatantes récompenses aux deux
divisions Gazan et Dupont. Il les rappela sur la rive droite du
Danube, afin de leur donner le temps de panser leurs plaies, et
destina Bernadotte à les remplacer sur la rive gauche. Mais il s'en
prit à Murat du décousu qui avait régné dans la marche générale des
diverses colonnes de l'armée. Le caractère de Napoléon était
indulgent, son esprit sévère. Il préférait à la bravoure brillante la
bravoure simple, solide, réfléchie, quoiqu'il les employât toutes,
telles que la nature les lui présentait dans ses armées. Il était
ordinairement rigoureux pour Murat, dont il n'aimait pas la légèreté,
l'ostentation, l'ambition inquiète, tout en rendant justice à son
excellent coeur et à son éclatant courage. Il lui adressa une lettre
cruelle, et pas assez méritée.--«Mon cousin, lui écrivait-il, je ne
puis approuver votre manière de marcher. Vous allez comme un étourdi,
et vous ne pesez pas les ordres que je vous fais donner. Les Russes,
au lieu de couvrir Vienne, ont repassé le Danube à Krems. Cette
circonstance extraordinaire aurait dû vous faire comprendre que vous
ne pouviez agir sans de nouvelles instructions... Sans savoir quels
projets peut avoir l'ennemi, ni connaître quelles étaient mes volontés
dans ce nouvel ordre de choses, vous allez enfourner mon armée sur
Vienne... Vous n'avez consulté que la gloriole d'entrer à Vienne... Il
n'y a de gloire que là où il y a du danger. Il n'y en a pas à entrer
dans une capitale sans défense.» (Mölk, le 11 novembre.)

Murat expiait ici les fautes de tout le monde. Il avait marché trop
vite sans doute; mais quand il serait resté devant Krems, sans ponts
et sans bateaux, il n'aurait pas été d'un grand secours pour Mortier,
qui avait été surtout, compromis par la distance laissée entre les
divisions Dupont et Gazan, et par l'éloignement de la flottille. Murat
fut très-affligé. Napoléon, averti par son aide de camp Bertrand du
chagrin de son beau-frère, corrigea par d'aimables paroles l'effet de
cette dure réprimande.

[En marge: Napoléon met à profit la marche précipitée de Murat, en lui
ordonnant d'enlever les ponts de Vienne sur le Danube.]

Napoléon, voulant à l'instant tirer parti de la faute même de Murat,
lui enjoignit, puisqu'il était en vue de Vienne, non d'y entrer, mais
de longer les murs de la ville, et d'enlever le grand pont du Danube,
qui est jeté sur ce fleuve en dehors des faubourgs. Ce pont occupé,
Napoléon ordonnait en outre de s'avancer en toute hâte sur le chemin
de la Moravie, afin d'arriver avant les Russes au point où la route de
Krems vient rejoindre la grande route d'Olmütz. Si on enlevait le
pont, et si on marchait rapidement, il était possible d'intercepter la
retraite du général Kutusof vers la Moravie, et de lui faire subir un
désastre presque égal à celui du général Mack. Murat avait ici de quoi
réparer ses torts, et il se pressa d'en saisir l'occasion.

Cependant il était peu croyable que les Autrichiens eussent commis la
faute de laisser subsister les ponts de Vienne, qui devaient rendre
les Français maîtres des deux rives du fleuve, ou que, s'ils les
avaient laissés subsister, ils n'eussent pas tout préparé pour les
détruire au premier signal. Rien n'était donc plus douteux que
l'opération souhaitée plutôt qu'ordonnée par Napoléon.

Les Autrichiens avaient renoncé à défendre Vienne. Cette belle et
grande capitale a une enceinte régulière, celle qui résista aux Turcs
en 1683, et comme avec le temps elle n'a pu demeurer enfermée dans
cette enceinte, et que de vastes faubourgs se sont élevés tout autour
d'elle, on l'a enveloppée d'une muraille de peu de relief, en forme de
redans, embrassant la totalité des terrains bâtis. Tout cela était de
médiocre défense, car la muraille qui couvre les faubourgs était
facile à forcer; et une fois maître des faubourgs, on pouvait, avec
quelques obusiers, obliger le corps de place à se rendre. L'empereur
François avait chargé le comte de Würbna, homme sage et conciliant, de
recevoir les français, et de se concerter avec eux pour la paisible
occupation de la capitale. Mais il était décidé qu'on leur disputerait
le passage du fleuve.

Vienne est située à une certaine distance du Danube, qui coule à
gauche de cette ville, et à travers des îles boisées. Un grand pont en
bois, traversant les divers bras du fleuve, sert de communication
d'une rive à l'autre. Les Autrichiens avaient disposé des matières
incendiaires sous le tablier du pont, et étaient prêts à le faire
sauter dès que les Français se montreraient. Ils se tenaient sur la
rive gauche avec leur artillerie braquée, et un corps de 7 à 8 mille
hommes, commandés par le comte d'Auersberg.

[En marge: Surprise des ponts de Vienne.]

Murat s'était fort approché du pont sans entrer dans la ville, ce que
les lieux rendaient facile. En ce moment le bruit d'un armistice se
répandait de toutes parts. Napoléon arrivé au château de Schoenbrunn,
qui, sur cette grande route, se présente avant Vienne, avait reçu une
députation des habitants de cette capitale, accourus pour invoquer sa
bienveillance. Il les avait accueillis avec tous les égards qui
étaient dus à un peuple excellent, et que se doivent entre elles les
nations civilisées. Il avait reçu aussi et paru écouter M. de Giulay,
qui était venu pour réitérer les ouvertures déjà faites à Lintz.
L'idée d'un armistice pouvant conduire à la paix, s'était ainsi
rapidement propagée. Napoléon avait en même temps envoyé le général
Bertrand, pour renouveler à Murat et à Lannes l'ordre d'enlever les
ponts, s'il était possible. Murat et Lannes n'avaient pas besoin
d'être aiguillonnés. Ils avaient placé les grenadiers Oudinot derrière
les plantations touffues qui bordent le Danube, et s'étaient avancés
eux-mêmes avec quelques aides de camp jusqu'à la tête de pont. Le
général Bertrand et un officier du génie, le colonel Dode de la
Brunerie, s'y étaient transportés de leur côté.

Une barrière en bois fermait cette tête de pont. On la fait abattre.
Derrière, à quelque distance, se trouvait un hussard en vedette, qui
tire son coup de carabine, et s'enfuit au galop. On le suit, on
parcourt la ligne longue et sinueuse des petits ponts jetés sur les
divers bras du fleuve, et on arrive au grand pont jeté sur le bras
principal. Au lieu de madriers on ne voyait qu'un lit de fascines
étendu sur le tablier. Au même instant un sous-officier d'artillerie
autrichien se présente une mèche à la main. Le colonel Dode le saisit,
et l'arrête, au moment où il allait mettre le feu aux artifices
disposés sous les arches. On parvient ainsi jusqu'à l'autre bord; on
s'adresse aux canonniers autrichiens, on leur dit qu'un armistice est
signé ou va l'être, que la paix se négocie, et on demande à parler au
général qui commande les troupes.

Les Autrichiens surpris hésitent, et conduisent le général Bertrand au
comte d'Auersberg. Pendant ce temps une colonne de grenadiers
s'avançait par ordre de Murat. On ne pouvait l'apercevoir, grâce aux
grands arbres du fleuve, et aux sinuosités de cette route, qui tour à
tour traversait des ponts et des îles boisées. En attendant leur
arrivée on ne cessait pas de s'entretenir avec les Autrichiens, sous
la bouche de leurs canons. Tout à coup la colonne de grenadiers
longtemps cachée apparaît. À cette vue les Autrichiens, commençant à
se croire trompés, se préparent à faire feu. Lannes et Murat, avec les
officiers qui les accompagnent, se jettent sur les canonniers, leur
parlent, les font hésiter de nouveau, et donnent ainsi à la colonne le
temps d'accourir. Les grenadiers se précipitent enfin sur les canons,
s'en saisissent, et désarment les artilleurs autrichiens.

Sur ces entrefaites le comte d'Auersberg survenait accompagné du
général Bertrand et du colonel Dode. Il fut cruellement surpris en
voyant le pont tombé aux mains des Français, et ceux-ci réunis en
grand nombre sur la rive gauche du Danube. Il lui restait quelques
mille hommes d'infanterie pour disputer ce qu'on lui avait enlevé.
Mais on lui répéta tous les récits à l'aide desquels on avait déjà
contenu les gardiens du pont, et on lui persuada qu'il devait avec ses
soldats se retirer à quelque distance du fleuve. À chaque instant
d'ailleurs de nouvelles troupes françaises arrivaient, et il n'était
plus temps de recourir à la force. M. d'Auersberg s'éloigna donc,
troublé, confondu, paraissant comprendre à peine ce qui venait de se
passer.

C'est au moyen de cette ruse audacieuse, relevée par le courage inouï
de ceux qui la tentèrent et la firent réussir, que tombèrent en notre
pouvoir les ponts de Vienne. Quatre ans plus tard, faute de ces
ponts, le passage du Danube nous coûta des batailles sanglantes, et
qui faillirent être funestes.

La joie de Napoléon fut extrême en apprenant ce succès. Il ne songea
plus à gourmander Murat, et le fit partir sur-le-champ avec la réserve
de cavalerie, le corps de Lannes, et celui du maréchal Soult, pour
aller, par la route de Stockerau et d'Hollabrunn, couper la retraite
du général Kutusof.

Ces ordres expédiés, il donna tous ses soins à la police de Vienne et
à l'occupation militaire de cette capitale. C'était un beau triomphe
que d'entrer dans cette vieille métropole de l'empire germanique, au
sein de laquelle l'ennemi n'avait jamais paru en maître. On avait dans
les deux derniers siècles soutenu des guerres considérables, gagné,
perdu de mémorables batailles; mais on n'avait pas encore vu un
général victorieux planter ses drapeaux dans les capitales des grands
États. Il fallait remonter au temps des conquérants pour trouver des
exemples de résultats aussi vastes.

[En marge: Police établie à Vienne.]

Napoléon demeura de sa personne au château impérial de Schoenbrunn. Il
confia le commandement de la ville de Vienne au général Clarke, et
laissa le soin d'en faire la police aux milices bourgeoises. Il
ordonna et fit observer la discipline la plus rigoureuse, et ne permit
de toucher qu'aux propriétés publiques, telles que les caisses du
gouvernement et les arsenaux. Le grand arsenal de Vienne contenait des
richesses immenses: cent mille fusils, deux mille pièces de canon,
des munitions de toute espèce. On avait lieu de s'étonner que
l'empereur François ne l'eût pas fait évacuer au moyen du Danube. On
s'empara de tout ce qu'il renfermait pour le compte de l'armée.

Napoléon distribua ensuite ses forces de manière à bien garder la
capitale, et à observer la route des Alpes par laquelle les archiducs
pouvaient arriver prochainement, celle de Hongrie par laquelle ils
pouvaient arriver plus tard, celle enfin de Moravie sur laquelle les
Russes étaient en force.

[En marge: Arrivée du général Marmont à Léoben, et combat du maréchal
Davout à Mariazell.]

On a vu qu'il avait dirigé sur la grande route de Léoben le général
Marmont, pour occuper le passage des Alpes, et sur le chemin de
Saint-Gaming le maréchal Davout, pour tourner la position de
Saint-Polten. M. de Meerfeld, avec le principal détachement
autrichien, avait pris la grande route de Léoben. Se sentant poursuivi
par le général Marmont, il s'était jeté par un col élevé sur le chemin
de Saint-Gaming, que suivait le maréchal Davout. Celui-ci gravissait
péniblement, à travers les neiges et les glaces d'un hiver précoce,
les montagnes les plus escarpées, et grâce au dévouement des soldats,
à l'énergie des officiers, il était parvenu à vaincre tous les
obstacles, lorsque près de Mariazell, sur la grande route de Léoben à
Saint-Polten par Lilienfeld, il rencontra le corps du général
Meerfeld, fuyant le général Marmont. Un combat, du genre de ceux que
Masséna avait autrefois livrés dans les Alpes, s'engagea aussitôt
entre les Français et les Autrichiens. Le maréchal Davout culbuta ces
derniers, leur prit 4 mille hommes, et rejeta le reste en désordre
dans les montagnes. Il descendit ensuite sur Vienne. Le général
Marmont, après avoir atteint Léoben presque sans coup férir, s'y
arrêta, et attendit de nouvelles instructions de la part de
l'Empereur.

[En marge: Conquête du Tyrol par le maréchal Ney.]

Les événements n'étaient pas moins favorables dans le Tyrol et
l'Italie. Le maréchal Ney, chargé d'envahir le Tyrol après
l'occupation d'Ulm, avait heureusement choisi le débouché de
Scharnitz, la _porta Claudia_ des anciens, pour y pénétrer. C'était
l'un des accès les plus difficiles de cette contrée, mais il avait
l'avantage de conduire droit sur Inspruck, au milieu des troupes
disséminées des Autrichiens, qui, s'attendant peu à cette attaque,
étaient répandus depuis le lac de Constance jusqu'aux sources de la
Drave. Le maréchal Ney avait à peine 9 ou 10 mille hommes, soldats
intrépides comme leur chef, et avec lesquels on pouvait tout
entreprendre. Il leur fit escalader dans le mois de novembre les cols
les plus élevés des Alpes, malgré les rochers que les habitants
précipitaient sur leurs têtes, car les Tyroliens, fort dévoués à la
maison d'Autriche, ne voulaient pas, ainsi qu'on les en menaçait,
passer sous la domination de la Bavière. Il franchit les
retranchements de Scharnitz, entra dans Inspruck, dispersa devant lui
les Autrichiens surpris, et rejeta les uns sur le Vorarlberg, les
autres sur le Tyrol italien. Le général Jellachich et le prince de
Rohan se trouvèrent refoulés vers le Vorarlberg, et du Vorarlberg vers
le lac de Constance, sur la route même par laquelle arrivait Augereau.
Comme s'il avait été décidé par le destin qu'aucun des débris de
l'armée d'Ulm n'échapperait aux Français, le général Jellachich,
celui qui, lors de la reddition de Memmingen, s'était dérobé à la
poursuite du maréchal Soult, vint donner sur le corps d'Augereau. Ne
voyant aucune chance de se sauver, il mit bas les armes avec un
détachement de 6 mille hommes. Le prince de Rohan, moins avancé vers
le Vorarlberg, eut le temps de rétrograder. Il exécuta une marche
audacieuse à travers les cantonnements de nos troupes, qui, après la
prise d'Inspruck, gardaient négligemment le Brenner, trompa la
surveillance de Loison, l'un des généraux divisionnaires du maréchal
Ney, passa près de Botzen presque sous ses yeux, vint tomber sur
Vérone et Venise, pendant que Masséna suivait en queue l'archiduc
Charles. Masséna avait chargé le général Saint-Cyr, avec les troupes
ramenées de Naples, de bloquer Venise, dans laquelle l'archiduc
Charles avait laissé une forte garnison. Le général Saint-Cyr, étonné
de la présence d'un corps ennemi sur les derrières de Masséna, lorsque
celui-ci était déjà au pied des Alpes Juliennes, accourut en toute
hâte, enveloppa le prince de Rohan, qui fut obligé, comme le général
Jellachich, de mettre bas les armes. Le général Saint-Cyr en cette
occasion prit environ 5 mille hommes.

[En marge: Les deux archiducs abandonnent le Tyrol et l'Italie pour se
rendre en Hongrie.]

Pendant ce temps l'archiduc Charles continuait sa laborieuse retraite
le long du Frioul, et au delà des Alpes Juliennes. Son frère,
l'archiduc Jean, passant du Tyrol italien dans la Carinthie, suivait
dans l'intérieur des Alpes une ligne tout à fait parallèle à la
sienne. Les deux archiducs, désespérant avec raison d'arriver en
temps utile sur l'une des positions défensives du Danube, et jugeant
trop téméraire de se jeter dans le flanc de Napoléon, s'étaient
décidés à se réunir à Laybach, l'un par Villach, l'autre par Udine,
pour se diriger ensuite sur la Hongrie. Là ils pouvaient en toute
sûreté se joindre aux Russes, qui occupaient la Moravie, et, leur
jonction opérée avec ces derniers, reprendre l'offensive, si aucune
faute n'avait compromis les armées coalisées, et s'il restait encore
aux deux souverains d'Autriche et de Russie le courage de prolonger
cette lutte.

Le général Marmont, placé en avant de Léoben, sur les crêtes qui
séparent la vallée du Danube de celle de la Drave, voyait avec dépit
défiler presque sous ses yeux les troupes de l'archiduc Jean, et
brûlait d'impatience de les combattre. Mais un ordre précis enchaînait
son ardeur, et lui enjoignait de se borner à la garde des défilés des
Alpes.

Masséna, après avoir poursuivi l'archiduc Charles jusqu'aux Alpes
Juliennes, s'était arrêté à leur pied, et n'avait pas cru devoir
s'engager en Hongrie à la suite des archiducs. Il donnait la main au
général Marmont, et attendait les ordres de l'Empereur.

[En marge: Caractère des opérations que venait d'exécuter Napoléon en
deux mois.]

Tous ces mouvements s'étaient achevés vers le milieu de novembre, à
peu près en même temps que la grande armée exécutait sa marche sur
Vienne. Certes, on aurait imaginé un plan dans le calme du cabinet,
avec les facilités qui abondent en traçant des projets sur la carte,
qu'on n'aurait pas plus aisément disposé toutes choses. En six
semaines, cette armée, passant le Rhin et le Danube, s'interposant
entre les Autrichiens postés en Souabe, et les Russes arrivant sur
l'Inn, avait enveloppé les uns, refoulé les autres vers le bas Danube,
surpris le Tyrol par un détachement, puis occupé Vienne, et débordé la
position des archiducs en Italie, ce qui avait réduit ces derniers à
chercher un refuge en Hongrie! L'histoire n'offre nulle part un tel
spectacle: en vingt jours de l'Océan sur le Rhin, en quarante du Rhin
à Vienne! Et, tandis que la dissémination des forces si dangereuse à
la guerre, n'amène le plus souvent que des revers, on avait vu ici des
corps détachés au loin, qui, sans courir de danger, avaient atteint
leur but, parce qu'au centre une masse puissante, frappant à propos
des coups décisifs sur les principaux rassemblements de l'ennemi,
avait imprimé une impulsion à laquelle tout cédait, et n'avait plus
laissé sur ses derrières ou sur ses ailes que des conséquences faciles
à recueillir: en sorte que cette dispersion apparente n'était en
réalité qu'une habile distribution d'accessoires à côté de l'action
principale, ordonnée avec une merveilleuse justesse! Mais, après avoir
admiré cet art profond, incomparable, qui étonne par sa simplicité
même, il faut admirer aussi dans cette manière d'opérer, une autre
condition, sans laquelle toute combinaison, même la plus habile, peut
devenir un péril, c'est une vigueur telle chez les soldats et les
lieutenants, que, lorsqu'ils étaient surpris par un accident imprévu,
ils savaient par leur énergie, comme les soldats du général Dupont à
Haslach, du maréchal Mortier à Dirnstein, du maréchal Ney à Elchingen,
donner à la pensée suprême qui les dirigeait le temps de venir à leur
secours, et de réparer les erreurs inévitables dans les opérations
même les mieux conduites. Répétons ce que nous avons dit plus haut,
c'est qu'il faut un grand capitaine à de vaillants soldats, et de
vaillants soldats aussi à un grand capitaine. La gloire leur doit être
commune, aussi bien que le mérite des grandes choses qu'ils
accomplissent.

Napoléon à Vienne ne voulait pas s'y repaître de la vaine gloire
d'occuper la capitale de l'empire germanique. Il voulait terminer la
guerre. On pourra lui reprocher dans sa carrière d'avoir abusé de la
fortune, on ne lui reprochera jamais, comme à Annibal, de n'avoir pas
su en profiter et de s'être endormi dans les délices de Capoue. Il se
prépara donc à courir sur les Russes, afin de les battre en Moravie,
avant qu'ils eussent le temps d'opérer leur jonction avec les
archiducs. Ceux-ci, d'ailleurs, n'étaient le 15 novembre qu'à Laybach.
Il leur fallait faire un bien grand circuit pour atteindre la Hongrie,
la traverser ensuite, et gagner la Moravie vers Olmütz. C'était un
trajet de plus de 150 lieues à exécuter. Vingt jours n'y auraient pas
suffi. Napoléon à cette époque se trouvait à Vienne, et n'avait que
quarante lieues à parcourir pour être à Brünn, capitale de la Moravie.

[En marge: Distribution des divers corps de l'armée française autour
de Vienne et sur la route de Moravie.]

Il rapprocha le général Marmont qui était trop éloigné à Léoben, et
lui assigna une position un peu en arrière, sur le faîte même des
Alpes de Styrie, pour garder la grande route d'Italie à Vienne. Il lui
enjoignit, au cas où les archiducs voudraient reprendre cette voie, de
rompre les ponts et les routes, ce qui dans les montagnes permet,
avec un corps peu nombreux, d'arrêter quelque temps un ennemi
supérieur. Il lui défendit de se laisser aller au désir de combattre,
à moins d'y être contraint. Il rapprocha Masséna du général Marmont,
et les mit l'un et l'autre en communication immédiate. Les troupes
conduites par Masséna prirent dès lors le titre de huitième corps de
la grande armée. Napoléon disposa le corps du maréchal Davout tout
autour de Vienne, une division, celle du général Gudin, en arrière de
Vienne vers Neustadt (voir la carte nº 32), pouvant en peu de temps
donner la main à Marmont, une autre, celle du général Friant, dans la
direction de Presbourg, observant les débouchés de la Hongrie; la
troisième, celle du général Bisson (devenue division Caffarelli), en
avant de Vienne, sur la route de la Moravie. Les divisions Dupont et
Gazan furent établies dans Vienne même, pour s'y refaire de leurs
fatigues et de leurs blessures. Enfin les maréchaux Soult, Lannes,
Murat, marchèrent vers la Moravie, tandis que le maréchal Bernadotte,
ayant passé le Danube à Krems, suivait les pas du général Kutusof, et
s'apprêtait à rejoindre, par la route même qu'avait prise ce général,
les trois corps français qui allaient se battre avec les Russes.

Ainsi Napoléon à Vienne, placé au milieu d'un tissu habilement tendu
autour de lui, pouvait accourir partout où la moindre agitation
signalerait la présence de l'ennemi. Si les archiducs tentaient
quelque chose vers l'Italie, Masséna et Marmont, liés l'un à l'autre,
s'adossaient aux Alpes de Styrie (voir la carte nº 32), et Napoléon,
portant le corps de Davout vers Neustadt, était en force pour les
soutenir. Si les archiducs se montraient par Presbourg et la Hongrie,
Napoléon pouvait y porter le corps de Davout tout entier, un peu après
Marmont, qui, à Neustadt, n'en était pas loin, et au besoin accourir
lui-même avec le gros de l'armée. Enfin, s'il fallait faire tête aux
Russes en Moravie, il pouvait, en trois jours, réunir aux corps de
Soult, de Lannes, de Murat, qui s'y trouvaient déjà, celui de Davout,
facile à retirer de Vienne, celui de Bernadotte, tout aussi facile à
ramener de la Bohême. Il était donc en mesure partout, et remplissait
au plus haut degré les conditions de cet art de la guerre, qu'un jour
s'entretenant avec ses lieutenants, il définissait en ces termes:
l'ART DE SE DIVISER POUR VIVRE, ET DE SE CONCENTRER POUR COMBATTRE. On
n'a jamais mieux défini ni mieux pratiqué les préceptes de cet art
redoutable, qui détruit ou fonde les empires.

[En marge: Faux armistice d'Hollabrunn.]

[En marge: Murat trompé par ce faux armistice, comme le comte
d'Auersberg au pont de Vienne.]

Napoléon s'était hâté de profiter de la conquête des ponts de Vienne
pour porter au delà du Danube les maréchaux Soult, Lannes et Murat,
dans l'espérance de couper la retraite au général Kutusof, et
d'arriver avant lui à Hollabrunn, où ce général, qui avait passé le
Danube à Krems, devait rejoindre la route de Moravie. Le général
Kutusof prenait sa direction vers la Moravie et non vers la Bohême,
parce que c'était sur Olmütz, frontière de la Moravie et de la
Gallicie, que la seconde armée russe avait elle-même tourné ses pas.
Tandis qu'il s'avançait sur Hollabrunn, ayant le prince Bagration en
tête, il fut tout à coup surpris et consterné en apprenant la présence
des Français sur la grande route qu'il voulait suivre, et en acquérant
ainsi la certitude d'être coupé. Il tendit alors à Murat le piége que
Murat avait tendu aux Autrichiens pour leur enlever les ponts du
Danube. Il avait auprès de lui le général Wintzingerode, le même qui
avait négocié toutes les conditions du plan de campagne. Il le dépêcha
auprès de Murat pour débiter à celui-ci les inventions au moyen
desquelles on avait trompé le comte d'Auersberg, et qui consistaient à
dire qu'il y avait à Schoenbrunn des négociateurs prêts à signer la
paix. En conséquence, il lui fit proposer un armistice, dont la
condition principale serait de s'arrêter les uns et les autres sur le
terrain qu'on occupait, de manière que rien ne fût changé par la
suspension des opérations. On devait, si elles étaient reprises,
s'avertir six heures à l'avance. Murat, adroitement flatté par M. de
Wintzingerode, sensible d'ailleurs à l'honneur d'être le premier
intermédiaire de la paix, accepta l'armistice, sauf l'approbation de
l'Empereur. Il faut ajouter, pour être juste, qu'une considération,
qui n'était pas sans valeur, contribua beaucoup à l'engager dans cette
fausse démarche. Le corps du maréchal Soult n'était pas encore sur le
terrain, et il craignait, avec sa cavalerie et les grenadiers
d'Oudinot, de n'avoir pas assez de forces pour barrer le chemin aux
Russes. Il envoya donc un aide de camp au quartier général avec le
projet d'armistice.

Le lendemain on se visita. Le prince Bagration vint voir Murat,
montra beaucoup d'empressement et de curiosité pour les généraux
français, et surtout pour l'illustre maréchal Lannes. Celui-ci,
très-simple en ses allures, sans avoir pour cela moins de courtoisie
militaire, dit au prince Bagration que s'il avait été seul, ils
seraient actuellement occupés à se battre, au lieu de l'être à
échanger des compliments. Dans le moment, en effet, l'armée russe, se
couvrant de l'arrière-garde de Bagration, qui affectait de demeurer
immobile, marchait rapidement derrière ce rideau, et regagnait la
route de Moravie. Ainsi Murat, devenu dupe à son tour, laissait
prendre à l'ennemi la revanche du pont de Vienne.

[En marge: Combat d'Hollabrunn.]

Bientôt arriva un aide de camp de l'Empereur, le général Lemarrois,
qui apporta une sévère réprimande à Murat, pour la faute qu'il avait
commise[5], et qui lui donna, tant à lui qu'au maréchal Lannes,
l'ordre d'attaquer immédiatement, quelle que fût l'heure à laquelle
leur parviendrait cette communication. Lannes, toutefois, eut soin
d'envoyer un officier au prince Bagration pour le prévenir des ordres
qu'il venait de recevoir. On fit sur-le-champ les dispositions
d'attaque. Le prince Bagration avait 7 à 8 mille hommes. Voulant
achever de couvrir le mouvement de Kutusof, il prit la noble
résolution de se faire écraser plutôt que de céder le terrain. Lannes
poussa sur lui ses grenadiers. La seule disposition qui fût possible
était celle de deux lignes d'infanterie, déployées en face l'une de
l'autre, et s'attaquant sur un terrain peu accidenté. On échangea
pendant quelque temps un feu de mousqueterie fort vif et fort
meurtrier, puis on se chargea à la baïonnette, et, ce qui est rare à
la guerre, les deux masses d'infanterie marchèrent résolument l'une
contre l'autre, sans qu'aucune des deux cédât avant d'être abordée. On
se joignit, puis après un combat corps à corps, les grenadiers
d'Oudinot enfoncèrent les fantassins de Bagration, et les taillèrent
en pièces. On se disputa ensuite, au milieu de la nuit, à la lueur des
flammes, le village incendié de Schoengraben, qui finit par rester aux
mains des Français. Les Russes se conduisirent vaillamment. Ils
perdirent en cette occasion près de la moitié de leur arrière-garde, 3
mille hommes environ, dont plus de 15 cents restèrent étendus sur le
champ de bataille. Le prince Bagration s'était montré par sa
résolution le digne émule du maréchal Mortier à Dirnstein. Ce sanglant
combat fut livré le 16 novembre.

[Note 5:

  _Au prince Murat._

                  «Schoenbrunn, 25 brumaire an XIV (16 novembre 1805),
                                               à huit heures du matin.

     «Il m'est impossible de trouver des termes pour vous exprimer mon
     mécontentement. Vous ne commandez que mon avant-garde, et vous
     n'avez pas le droit de faire d'armistice sans mon ordre. Vous me
     faites perdre le fruit d'une campagne. Rompez l'armistice
     sur-le-champ et marchez à l'ennemi. Vous lui ferez déclarer que
     le général qui a signé cette capitulation n'avait point le droit
     de le faire; qu'il n'y a que l'empereur de Russie qui ait ce
     droit.

     «Toutes les fois, cependant, que l'empereur de Russie ratifierait
     ladite convention, je la ratifierais; mais ce n'est qu'une ruse;
     marchez, détruisez l'armée russe; vous êtes en position de
     prendre ses bagages et son artillerie. L'aide de camp de
     l'empereur de Russie est un... Les officiers ne sont rien quand
     ils n'ont pas de pouvoirs: celui-ci n'en avait point. Les
     Autrichiens se sont laissé jouer pour le passage du pont de
     Vienne, vous vous laissez jouer par un aide de camp de
     l'empereur...»]

[En marge: Entrée de l'armée à Brünn.]

On s'avança les jours suivants en faisant des prisonniers à chaque
pas, et le 19 on entra enfin dans la ville de Brünn, capitale de la
Moravie. On trouva la place armée et pourvue d'abondantes ressources.
Les ennemis n'avaient pas même songé à la défendre. Ils laissaient
ainsi à Napoléon une position importante, d'où il commandait la
Moravie, et pouvait à son aise observer et attendre les mouvements des
Russes.

Napoléon, en apprenant le dernier combat, voulut se rendre à Brünn,
car les nouvelles d'Italie lui annonçant la retraite allongée
qu'exécutaient les archiducs en Hongrie, il devinait bien que c'était
aux Russes qu'il aurait principalement affaire. Il apporta quelques
légers changements dans la distribution du corps du maréchal Davout
autour de Vienne. Il dirigea sur Presbourg la division Gudin, qui ne
semblait plus nécessaire sur la route de Styrie, depuis la retraite
des archiducs. Il établit la division Friant, du même corps, en avant
de Vienne, sur la route de Moravie. La division Bisson (devenue un
moment division Caffarelli) fut détachée du corps de Davout, et portée
sur Brünn, pour remplacer dans le corps de Lannes la division Gazan,
restée à Vienne.

[En marge: Napoléon porte son quartier général à Brünn, capitale de la
Moravie.]

[En marge: Nouvelle mission de M. de Giulay au quartier général pour y
parler de paix. Il est accompagné de M. de Stadion.]

[En marge: Napoléon renvoie M. de Giulay et M. de Stadion à Vienne,
auprès de M. de Talleyrand.]

Napoléon, arrivé à Brünn, y fixa son quartier général le 20 novembre.
Le générale Giulay, accompagné cette fois de M. de Stadion, vint le
visiter de nouveau, et parler de paix plus sérieusement que dans ses
missions précédentes. Napoléon leur exprima à l'un et à l'autre le
désir de poser les armes et de rentrer en France, mais ne leur laissa
point ignorer à quelles conditions il y consentirait. Il n'admettrait
plus, disait-il, que l'Italie, partagée entre la France et l'Autriche,
continuât d'être entre elles un sujet de défiance et de guerre. Il la
voulait tout entière jusqu'à l'Isonzo, c'est-à-dire qu'il exigeait les
États vénitiens, seule partie de l'Italie qui lui restât à conquérir.
Il ne s'expliqua pas sur ce qu'il aurait à demander pour ses alliés,
les électeurs de Bavière, de Wurtemberg et de Baden; mais il déclara
en termes généraux qu'il fallait assurer leur situation en Allemagne,
et mettre fin à toutes les questions demeurées pendantes entre eux et
l'empereur, depuis la nouvelle constitution germanique de 1803. MM. de
Stadion et de Giulay se récrièrent fort contre la dureté de ces
conditions. Mais Napoléon ne montra aucune disposition à s'en
départir, et il leur donna à entendre que, livré sans partage aux
soins de la guerre, il ne désirait pas garder auprès de lui des
négociateurs, qui n'étaient au fond que des espions militaires,
chargés de surveiller ses mouvements. Il les invita donc à se rendre à
Vienne, auprès de M. de Talleyrand, qui venait d'y arriver. Napoléon,
tenant peu de compte des goûts de son ministre, qui n'aimait ni le
travail, ni les fatigues des quartiers généraux, l'avait appelé
d'abord à Strasbourg, puis à Munich, et maintenant à Vienne. Il le
chargeait de ces interminables pourparlers, qui, dans les
négociations, précèdent toujours les résultats sérieux.

Durant les conférences que Napoléon avait eues avec les deux
négociateurs autrichiens, l'un d'eux, se contenant mal, avait laissé
échapper une parole imprudente, de laquelle il résultait évidemment
que la Prusse était liée par un traité avec la Russie et l'Autriche.
On lui avait bien mandé quelque chose de pareil de Berlin, mais rien
d'aussi précis que ce qu'il venait d'apprendre. Cette découverte lui
inspira de nouvelles réflexions, et le disposa davantage à la paix,
sans le porter toutefois à se désister de ses prétentions
essentielles. Suivre les Russes au delà de la Moravie, c'est-à-dire en
Pologne, ne pouvait lui convenir, car c'était s'exposer à voir les
archiducs couper ses communications avec Vienne. En conséquence il
résolut d'attendre l'arrivée de M. d'Haugwitz, et le développement
ultérieur des projets militaires des Russes. Il était également prêt
ou à traiter, si les conditions proposées lui semblaient acceptables,
ou à trancher dans une grande bataille le noeud gordien de la
coalition, si ses ennemis lui en offraient une occasion favorable. Il
laissa donc passer quelques jours, employant son temps à étudier avec
un soin extrême, et à faire étudier par ses généraux le terrain sur
lequel il se trouvait, et sur lequel un secret pressentiment lui
disait qu'il serait peut-être appelé à livrer une bataille décisive.
En même temps il laissait reposer ses troupes, accablées de fatigue,
souffrant du froid, quelquefois de la faim, et ayant parcouru, en
trois mois, près de cinq cents lieues. Aussi les rangs de ses soldats
étaient-ils fort éclaircis, bien qu'on vît parmi eux moins de
traînards qu'à la suite d'aucune armée. Un cinquième à peu près
manquait à l'effectif, depuis l'entrée en campagne. Tous les
militaires reconnaîtront que c'était bien peu après de telles
fatigues. Du reste, dès qu'on s'arrêtait quelque part, les rangs se
complétaient bientôt, grâce au zèle que les hommes restés en arrière
montraient pour rejoindre leurs corps.

[En marge: Réunion à Olmütz des empereurs d'Allemagne et de Russie.]

De leur côté les deux empereurs de Russie et d'Allemagne, réunis à
Olmütz, employaient leur temps à délibérer sur la conduite qu'ils
devaient tenir. Le général Kutusof, après une retraite dans laquelle
il n'avait essuyé que des défaites d'arrière-garde, ne ramenait
cependant que 30 et quelques mille hommes, déjà habitués à combattre,
mais épuisés de fatigue. Il en avait donc perdu 12 ou 15 mille, en
morts, blessés, prisonniers ou écloppés. Alexandre, avec le corps de
Buxhoewden et la garde impériale russe, en conduisait 40 mille, ce qui
faisait environ 75 mille Russes. Quinze mille Autrichiens, formés des
débris des corps de Kienmayer et de Meerfeld, et d'une belle division
de cavalerie, complétaient l'armée austro-russe sous Olmütz, et la
portaient à une force totale de 90 mille hommes[6].

[Note 6: Les Russes l'ont portée à beaucoup moins le lendemain de leur
défaite, Napoléon à beaucoup plus dans ses bulletins. Après la
confrontation d'un grand nombre de témoignages et d'états
authentiques, nous croyons présenter ici l'assertion la plus exacte.]

[En marge: Force de l'armée austro-russe réunie à Olmütz.]

C'est le cas de remarquer combien étaient exagérées alors les
prétentions de la Russie en Europe, en les comparant à l'état réel de
ses forces. Elle voulait tenir la balance entre les puissances, et
voici ce qu'elle présentait de soldats sur les champs de bataille où
se décidaient les destinées du monde. Elle avait acheminé 45 à 50
mille hommes sous Kutusof; elle en amenait 40 mille sous Buxhoewden et
le grand-duc Constantin, 10 mille sous le général Essen. Si on élève à
15 mille ceux qui agissaient dans le Nord de concert avec les Suédois
et les Anglais, à 10 mille ceux qui se préparaient à agir vers Naples,
on aura un chiffre total de 125 mille hommes, figurant en réalité dans
cette guerre, et 100 mille tout au plus, si on en croyait les récits
des Russes après leur défaite. L'Autriche en avait réuni plus de 200
mille, la Prusse en pouvait présenter 150 mille en ligne, la France
300 mille à elle seule. Nous parlons non pas de soldats portés sur les
effectifs (ce qui fait une différence de près de moitié), mais de
soldats présents au feu le jour des batailles. Bien que les Russes
fussent des fantassins solides, ce n'est cependant pas avec cent mille
hommes, braves et ignorants, qu'on devait alors prétendre à dominer
l'Europe.

[En marge: Disette des provinces orientales de l'Autriche, et
privations de l'armée austro-russe à Olmütz.]

Les Russes, toujours fort méprisants pour leurs alliés les
Autrichiens, qu'ils accusaient d'être de lâches soldats, de malhabiles
officiers, continuaient à exercer sur le pays d'horribles ravages. La
disette affligeait les provinces orientales de la monarchie
autrichienne. On manquait du nécessaire à Olmütz, et les Russes se
procuraient des vivres, non pas avec l'adresse du soldat français,
maraudeur intelligent, rarement cruel, mais avec la brutalité d'une
horde sauvage. Ils étendaient leurs pillages à plusieurs lieues à la
ronde, et dévastaient complétement la contrée qu'ils occupaient. La
discipline, ordinairement si dure chez eux, s'en ressentait
visiblement, et ils se montraient peu satisfaits de leur empereur.

[En marge: L'empereur Alexandre tombe sous de nouvelles influences.]

[En marge: Le prince Czartoryski conseille en vain à l'empereur
Alexandre de ne pas se montrer à l'armée.]

On n'était donc pas, dans le camp austro-russe, convenablement disposé
pour prendre de sages déterminations. La légèreté de la jeunesse
s'ajoutait au sentiment d'un grand malaise pour pousser à agir,
n'importe de quelle manière, à changer de place, ne fût-ce que pour en
changer. Nous avons dit que l'empereur Alexandre commençait à tomber
sous des influences nouvelles. Il n'était pas content de la direction
imprimée à ses affaires, car cette guerre malgré les flatteries dont
une coterie l'avait entouré à Berlin, ne semblait pas tourner à bien,
et, suivant l'usage des princes, il rejetait volontiers sur ses
ministres les résultats d'une politique qu'il avait voulue, mais qu'il
ne savait pas soutenir avec la persévérance qui pouvait seule en
corriger le vice. Ce qui s'était passé à Berlin l'avait confirmé
davantage encore dans ses dispositions. Il aurait commis bien d'autres
fautes, disait-il, s'il avait écouté ses amis. En persistant à
violenter la Prusse, il l'aurait jetée dans les bras de Napoléon,
tandis qu'il venait au contraire par son habileté personnelle d'amener
cette cour à prendre des engagements qui étaient l'équivalent d'une
déclaration de guerre à la France. Aussi le jeune empereur ne
voulait-il plus écouter de conseils, car il se croyait plus habile que
tous ses conseillers. Le prince Adam Czartoryski, honnête, grave,
passionné sous des dehors froids, devenu, comme on l'a vu, le censeur
incommode des faiblesses et de la mobilité de son maître, soutenait
une opinion qui devait le lui aliéner complétement. Selon ce ministre,
l'empereur n'avait que faire à l'armée. Ce n'était pas là sa place. Il
n'avait jamais servi, il ne pouvait pas savoir commander. Sa présence
au quartier général, au milieu d'un entourage de jeunes gens légers,
ignorants, présomptueux, annulerait l'autorité des généraux, et en
même temps leur responsabilité. Dans une guerre qu'ils faisaient tous
avec une certaine appréhension, ils ne demandaient pas mieux que de
n'avoir pas d'avis, de ne rien prendre sur eux, et de laisser
commander une jeunesse étourdie, pour n'être pas responsables des
défaites auxquelles ils s'attendaient. Il n'y aurait plus ainsi que le
pire des commandements à l'armée, celui d'une cour. Cette guerre au
surplus serait féconde en batailles perdues. Pour la soutenir il
fallait la constance, et la constance dépendait de la grandeur des
moyens qu'on saurait préparer. Il fallait donc laisser les généraux
remplir le rôle qui leur appartenait à la tête des troupes, et aller
soi-même remplir le sien au centre du gouvernement, en soutenant
l'esprit public, en administrant avec énergie et application, de
manière à fournir aux armées les ressources nécessaires pour prolonger
la lutte, seul moyen, sinon de vaincre, au moins de balancer la
fortune.

On ne pouvait exprimer un sentiment ni plus sensé, ni plus désagréable
à l'empereur Alexandre. Il avait essayé de jouer un rôle politique en
Europe, et n'y avait pas encore réussi à son gré. Il se voyait
entraîné dans une lutte qui l'aurait rempli d'effroi, si
l'éloignement de son empire ne l'avait rassuré. Il avait besoin de
s'étourdir par le tumulte des camps; il avait besoin, pour faire taire
les murmures de sa raison, de s'entendre appeler à Berlin, à Dresde, à
Weimar, à Vienne, le sauveur des rois. Ce monarque se demandait
d'ailleurs s'il ne pourrait pas à son tour briller sur les champs de
bataille; si, avec son esprit, il n'y serait pas mieux inspiré que ces
vieux généraux, dont une jeunesse imprudente l'encourageait trop à
dédaigner l'expérience; s'il ne pourrait pas enfin avoir sa part de
cette gloire des armes, si chère aux princes, et alors exclusivement
décernée par la fortune à un seul homme et à une seule nation.

[En marge: Le prince Dolgorouki cherche à persuader à Alexandre qu'il
doit se mettre à la tête de l'armée.]

Il était confirmé dans ces idées par la coterie militaire qui
l'entourait déjà, et à la tête de laquelle se trouvait le prince
Dolgorouki. Celle-ci, pour mieux s'emparer de l'empereur, voulait
l'entraîner à l'armée. Elle cherchait à lui persuader qu'il avait les
qualités du commandement, et qu'il n'avait qu'à se montrer pour
changer le destin de la guerre; que sa présence doublerait la valeur
des soldats en les remplissant d'enthousiasme; que ses généraux
étaient des routiniers, sans caractère; que Napoléon avait triomphé de
leur timidité, de leur savoir usé, mais qu'il ne triompherait pas si
aisément d'une jeune noblesse, intelligente et dévouée, conduite par
un empereur adoré. Ces guerriers, si nouveaux dans le métier des
armes, osaient soutenir qu'à Dirnstein, qu'à Hollabrunn, on avait
vaincu les Français, que les Autrichiens étaient des lâches, qu'il n'y
avait de braves que les Russes, et que si Alexandre venait les animer
de sa présence, on arrêterait la prospérité arrogante et peu méritée
de Napoléon.

[En marge: Faiblesse de Kutusof qui n'a pas la force de combattre les
mauvais conseils qu'on donne à Alexandre.]

Le rusé Kutusof se hasardait timidement à dire qu'il n'en était pas
tout à fait ainsi; mais, trop servile pour soutenir courageusement son
avis, il se gardait de contrarier les nouveaux possesseurs de la
faveur impériale, et avait la bassesse de laisser insulter sa vieille
expérience. L'intrépide Bagration, le vicieux, mais brave
Miloradovitch, le sage Doctoroff, étaient des officiers dont l'avis
méritait quelque attention. Aucun de ces hommes n'était compté. Un
Allemand, conseiller de l'archiduc Jean à Hohenlinden, le général
Weirother, avait seul une véritable autorité sur la jeunesse militaire
qui entourait Alexandre.

[En marge: Influence du chef d'état-major Weirother.]

Dans le dernier siècle, depuis que Frédéric, à la bataille de Leuthen,
avait battu l'armée autrichienne, en l'abordant par l'une de ses
ailes, on avait inventé la théorie de l'ordre oblique, à laquelle
Frédéric n'avait jamais pensé, et on avait attribué à cette théorie
tous les succès de ce grand homme. Depuis que le général Bonaparte
s'était montré si supérieur dans les hautes combinaisons de la guerre,
depuis qu'on l'avait vu tant de fois surprendre, envelopper les
généraux qui lui étaient opposés, d'autres commentateurs faisaient
consister tout l'art de la guerre dans une certaine manoeuvre, et ils
ne parlaient plus que de tourner l'ennemi. Ils avaient inventé, à les
en croire, une science nouvelle, et pour cette science un mot nouveau
alors, celui de _stratégie_; et ils couraient l'offrir aux princes
qui voulaient se laisser diriger par eux. L'Allemand Weirother avait
persuadé aux amis d'Alexandre qu'il avait un plan des plus beaux, des
plus sûrs pour détruire Napoléon. Il s'agissait d'une grande
manoeuvre, au moyen de laquelle on devait tourner l'empereur des
Français, le couper de la route de Vienne, le jeter en Bohême, battu,
et séparé pour jamais des forces qu'il avait en Autriche et en Italie.

L'esprit impressionnable d'Alexandre était tout à ces idées, tout à
l'influence des Dolgorouki, et ne se montrait guère enclin à écouter
le prince Czartoryski, lorsque ce dernier lui conseillait de retourner
à Saint-Pétersbourg, pour aller gouverner, au lieu de venir livrer des
batailles en Moravie.

[En marge: Situation de l'empereur d'Allemagne au camp d'Olmütz.]

Au milieu de cette agitation d'esprit de la jeune cour de Russie, on
ne s'occupait guère de l'empereur d'Allemagne. On ne semblait faire
cas ni de son armée, ni de sa personne. Son armée, disait-on, avait
compromis à Ulm le sort de cette guerre. Quant à lui, on venait à son
secours, il devait s'estimer heureux d'être secouru, et ne se mêler de
rien. Il ne se mêlait pas en effet de beaucoup de choses, et ne
faisait aucun effort pour résister à ce torrent de présomption. Il
s'attendait à de nouvelles batailles perdues, ne comptait que sur le
temps, s'il comptait alors sur quelque chose, et appréciait, sans le
dire, ce que valait le fol orgueil de ses alliés. Ce prince, simple et
de peu d'apparence, avait les deux grandes qualités de son
gouvernement, la finesse et la constance.

[En marge: Opinions diverses sur la convenance de livrer bataille.]

On devine de quelle manière devait être traitée, parmi tant d'esprits
vains, la grave question qu'il s'agissait de résoudre, celle de savoir
s'il fallait ou ne fallait pas livrer bataille à Napoléon. Ces
tableaux immortels que nous a légués l'antiquité, et qui nous
représentent la jeune aristocratie romaine violentant par sa folle
présomption la sagesse de Pompée, et l'obligeant à livrer la bataille
de Pharsale, ces tableaux n'ont rien de plus grand, de plus
instructif, que ce qui se passait à Olmütz, en 1805, autour de
l'empereur Alexandre. Tout le monde avait un avis sur la question de
la bataille à chercher ou à éviter, tout le monde l'exprimait. La
coterie dont les Dolgorouki étaient les chefs n'hésitait pas. Ne pas
livrer bataille, à l'entendre, était une lâcheté et une faute insigne.
D'abord on ne pouvait plus vivre à Olmütz; l'armée y expirait de
misère, elle se démoralisait. En restant à Olmütz, on abandonnait à
Napoléon, outre l'honneur des armes, les trois quarts de la monarchie
autrichienne, et toutes les ressources dont elle abondait. En
avançant, au contraire, on allait recouvrer d'un seul coup les moyens
de vivre, la confiance, et l'ascendant toujours si puissant de
l'offensive. Et puis, ne voyait-on pas que le moment de changer de
rôle était venu; que Napoléon, ordinairement si prompt, si pressant,
quand il poursuivait ses ennemis, s'était arrêté tout à coup, qu'il
hésitait, qu'il était intimidé, car fixé à Brünn, il n'osait pas venir
à Olmütz, à la rencontre de l'armée russe? C'est qu'il pensait à
Dirnstein, à Hollabrunn; c'est que son armée était comme lui ébranlée.
On savait, à n'en pas douter, qu'elle était abîmée de fatigue,
réduite de moitié, en proie au mécontentement, livrée au murmure!

[En marge: Objections de quelques hommes sages contre l'idée de livrer
bataille.]

C'étaient là les propos que cette jeunesse débitait avec une
incroyable assurance. Quelques hommes sages, le prince Czartoryski
notamment, tout aussi jeune, mais beaucoup plus réfléchi que les
Dolgorouki, leur opposaient un petit nombre de raisons simples, qui
auraient dû être décisives sur des esprits que le plus étrange
aveuglement n'aurait pas complétement égarés. En ne tenant aucun
compte, disaient-ils, de ces soldats, qui après tout étaient restés
maîtres du terrain à Dirnstein comme à Hollabrunn, devant lesquels on
avait toujours reculé depuis Munich jusqu'à Olmütz, en ne tenant aucun
compte de ce général vainqueur de tous les généraux de l'Europe, le
plus expérimenté du moins de tous les capitaines vivants, s'il n'était
le plus grand, car il avait commandé en cent batailles, et ses
adversaires actuels n'avaient jamais commandé dans une seule, en ne
tenant compte ni de ces soldats ni de ce général, il y avait pour ne
pas se hâter deux raisons péremptoires. La première, et la plus
frappante, c'est qu'en attendant quelques jours encore, le mois
stipulé avec la Prusse serait écoulé, et qu'elle serait obligée de se
déclarer. Qui sait, en effet, si, en perdant une grande bataille
auparavant, on ne lui fournirait pas l'occasion de se délier? En
laissant, au contraire, expirer le délai d'un mois, 150 mille
Prussiens entreraient en Bohême, Napoléon serait obligé de
rétrograder, sans qu'on eût à courir avec lui la chance d'une
bataille. La seconde raison pour différer, c'est qu'en donnant un peu
de temps aux archiducs, ils arriveraient avec quatre-vingt mille
Autrichiens de la Hongrie, et on pourrait alors se battre contre
Napoléon, dans la proportion de deux, peut-être de trois contre un. Il
était difficile sans doute de vivre à Olmütz; mais, s'il était vrai
qu'on ne pût pas y passer encore quelques jours, il n'y avait qu'à se
rendre en Hongrie, à la rencontre des archiducs. On trouverait là du
pain, et quatre-vingt mille hommes de renfort. En ajoutant ainsi aux
distances que Napoléon avait à parcourir, on lui opposerait le plus
redoutable de tous les obstacles. On avait la preuve de cette vérité
dans son immobilité même, depuis qu'il occupait Brünn. S'il n'avançait
pas, ce n'était pas qu'il eût peur. Des militaires sans expérience
pouvaient seuls prétendre qu'un tel homme avait peur. S'il n'avançait
pas, c'est qu'il trouvait la distance déjà bien grande. Il était,
effectivement, à 40 lieues au delà, non pas de sa capitale, mais de
celle qu'il avait conquise, et en s'éloignant il la sentait frémir
sous sa main.

[En marge: On se décide à combattre, et on quitte Olmütz pour marcher
sur Brünn.]

Que répondre à de telles raisons? Assurément rien. Mais sur les
esprits prévenus la qualité des raisons n'est d'aucun effet.
L'évidence les irrite au lieu de les persuader. On décida donc autour
d'Alexandre qu'il fallait livrer bataille. L'empereur François s'y
prêta pour sa part. Il avait tout à gagner à ce que la question se
décidât promptement, car son pays souffrait horriblement de la guerre,
et il n'était pas fâché de voir les Russes s'essayer contre les
Français, et se faire juger à leur tour. On prit le parti de quitter
la position d'Olmütz, qui était fort bonne, sur laquelle on aurait pu
facilement repousser une armée assaillante, quelque supérieure qu'elle
fût en nombre, pour venir attaquer Napoléon dans la position de Brünn,
qu'il étudiait avec soin depuis plusieurs jours.

[En marge: Surprise d'un détachement français à Wischau.]

[En marge: Ce léger avantage achève de troubler les jeunes têtes qui
entourent Alexandre.]

On marcha sur cinq colonnes, par la route d'Olmütz à Brünn, pour se
rapprocher de l'armée française. Arrivé à Wischau, le 18 novembre, à
une journée de Brünn, on surprit une avant-garde de cavalerie et un
faible détachement d'infanterie, placés dans ce bourg par le maréchal
Soult. On employa trois mille chevaux à les envelopper, et puis, avec
un bataillon d'infanterie, on pénétra dans Wischau même. On y ramassa
une centaine de prisonniers français. L'aide de camp Dolgorouki eut la
plus grande part à cet exploit. On y avait fait assister l'empereur
Alexandre, auquel on persuada que cette escarmouche était la guerre,
et que sa présence avait doublé la valeur de ses soldats. Ce léger
avantage acheva de bouleverser les jeunes têtes de l'état-major russe,
et la résolution de combattre devint dès lors irrévocable. De
nouvelles observations du prince Czartoryski furent fort mal reçues.
Le général Kutusof, sous le nom duquel la bataille allait se livrer,
ne commandait plus, et avait la coupable faiblesse d'accepter des
résolutions qu'il désapprouvait. Il fut donc convenu qu'on attaquerait
Napoléon dans sa position de Brünn, en suivant le plan que tracerait
le général Weirother. On fit une marche de plus, et on vint s'établir
en avant du château d'Austerlitz.

[En marge: Napoléon pénètre les vues de l'état-major russe, et devine
le projet qu'on a de lui livrer bataille.]

[En marge: Napoléon, avant de commettre le sort de la guerre à une
bataille décisive, envoie le général Savary auprès de l'empereur
Alexandre.]

Napoléon, qui avait pour deviner les projets de l'ennemi une rare
sagacité, vit bien que les coalisés cherchaient une rencontre décisive
avec lui, et il en fut fort satisfait. Il était préoccupé cependant
des projets de la Prusse, que des nouvelles récentes de Berlin lui
présentaient comme définitivement hostiles, et des mouvements de
l'armée prussienne qui s'avançait vers la Bohême. Il n'avait pas de
temps à perdre, il lui fallait ou une bataille foudroyante, ou la
paix. Il doutait peu du résultat de la bataille, toutefois la paix
offrait plus de sûreté. Les Autrichiens la proposaient avec une
certaine apparence de sincérité, mais en se référant toujours, quant
aux conditions, à ce que voudrait la Russie. Napoléon désira savoir ce
qui se passait dans la tête d'Alexandre, et envoya au quartier général
russe son aide de camp le général Savary, pour complimenter ce prince,
lier conversation avec lui, et connaître au juste ce qu'il voulait.

[Date: Déc. 1805.]

[En marge: Mission du jeune Dolgorouki auprès de Napoléon, et fâcheux
résultat de cette mission.]

Le général Savary partit immédiatement, se présenta en parlementaire
aux avant-postes, et eut quelque peine à parvenir jusqu'à l'empereur
Alexandre. Pendant qu'il attendait le moment d'être introduit, il put
juger des dispositions de cette jeune aristocratie moscovite, de son
fol aveuglement, de son désir d'assister à une grande bataille. Elle
ne prétendait à rien moins qu'à battre les Français, et à les ramener
battus jusqu'aux frontières de France. Le général Savary écouta ces
propos avec beaucoup de sang-froid, pénétra enfin auprès de
l'empereur, lui porta les paroles de son maître, le trouva doux et
poli, mais évasif, et peu en état d'apprécier les chances de la guerre
actuelle. Sur l'assurance réitérée que Napoléon était animé de
dispositions fort pacifiques, Alexandre s'informa des conditions
auxquelles la paix serait possible. Le général Savary n'était pas en
mesure de répondre, et il engagea l'empereur Alexandre à dépêcher un
de ses aides de camp au quartier général français, pour conférer avec
Napoléon. Il affirmait que le résultat de cette démarche serait des
plus satisfaisants. Après bien des pourparlers, dans lesquels le
général Savary, par excès de zèle, en dit plus qu'il n'avait mission
d'en dire, Alexandre lui donna pour l'accompagner le prince Dolgorouki
lui-même, le principal personnage de la nouvelle coterie, qui
disputait à MM. de Czartoryski, de Strogonoff, de Nowosiltzoff, la
faveur du czar. Ce prince Dolgorouki, quoique l'un des plus ardents
déclamateurs de l'état-major russe, n'en fut pas moins
extraordinairement flatté d'avoir une commission à remplir auprès de
l'empereur des Français. Il partit avec le général Savary, et fut
présenté à Napoléon dans un moment où celui-ci, achevant la visite de
ses avant-postes, n'avait dans son costume et son entourage rien
d'imposant pour un esprit vulgaire. Napoléon écouta ce jeune homme,
dépourvu de tact et de mesure, qui, ayant recueilli çà et là
quelques-unes des idées dont se nourrissait le cabinet russe, et que
nous avons fait connaître en exposant le projet du nouvel équilibre
européen, les exprima sans convenance et sans à-propos. Il fallait,
assurait-il, que la France abandonnât l'Italie, si elle voulait avoir
la paix tout de suite; et si elle continuait la guerre, et qu'elle n'y
fût pas heureuse, il faudrait qu'elle rendît la Belgique, la Savoie,
le Piémont, pour constituer, autour d'elle et contre elle, des
barrières défensives. Ces idées, très-maladroitement débitées,
parurent à Napoléon la demande formelle de restituer immédiatement la
Belgique, cédée à la France par tant de traités, et provoquèrent chez
lui une irritation profonde, qu'il contint cependant, ne croyant pas
que sa dignité lui permît de la laisser éclater en présence d'un tel
négociateur. Il le congédia sèchement, en lui disant qu'on viderait
ailleurs que dans des conférences diplomatiques les différends qui
divisaient la politique des deux empires. Napoléon était exaspéré, et
il n'eut plus qu'une pensée, celle de livrer une bataille à outrance.

Depuis la surprise de Wischau, il avait ramené son armée en arrière,
dans une position merveilleusement choisie pour combattre. Il laissait
voir dans ses mouvements une certaine hésitation qui contrastait avec
la hardiesse accoutumée de ses allures. Cette circonstance, jointe à
la démarche du général Savary, contribua encore à exalter les faibles
intelligences qui dominaient l'état-major russe. Ce ne fut bientôt
qu'un cri de guerre autour d'Alexandre. Napoléon reculait, disait-on;
il était en pleine retraite; il fallait fondre sur lui, et l'accabler.

[En marge: De part et d'autre on se prépare à une action décisive.]

De leur côté, les soldats français, chez lesquels l'esprit abondait,
virent bien qu'ils allaient avoir affaire aux Russes, et ils en
conçurent une joie extrême. Des deux parts, on se prépara à une action
décisive.

Napoléon, avec ce tact militaire qu'il avait reçu de la nature, et
qu'il avait tant perfectionné par l'expérience, avait adopté, entre
toutes les positions qu'il aurait pu prendre autour de Brünn, celle
qui devait lui assurer les plus grands résultats, dans l'hypothèse où
il serait attaqué, hypothèse qui était devenue une certitude.

[En marge: Position choisie par Napoléon pour livrer bataille entre
Brünn et Austerlitz.]

Les montagnes de la Moravie, qui lient les montagnes de la Bohême à
celles de la Hongrie (voir la carte nº 32), vont s'abaissant
successivement vers le Danube, à tel point que près de ce fleuve la
Moravie n'offre plus qu'une large plaine. Aux environs de Brünn,
capitale de la province, ces montagnes n'ont que la hauteur de fortes
collines, et sont couvertes de sombres sapins. Leurs eaux, retenues
par le défaut d'écoulement, forment de nombreux étangs, et se jettent
par divers affluents dans la Morava (ou March), et par la Morava dans
le Danube.

Ces caractères se trouvent tous réunis dans la position entre Brünn et
Austerlitz, que Napoléon a rendue à jamais célèbre. (Voir la carte nº
33.) La grande route de Moravie, en se dirigeant de Vienne à Brünn,
s'élève en ligne droite vers le nord, puis, pour aller de Brünn à
Olmütz, se rabat brusquement à droite, c'est-à-dire à l'est, décrivant
ainsi un angle droit avec sa première direction. C'est dans cet angle
que se trouve comprise la position indiquée. Elle commence à gauche,
vers la route d'Olmütz, à des hauteurs hérissées de sapins; elle se
prolonge ensuite à droite, en obliquant vers la route de Vienne, et,
après s'être abaissée peu à peu, elle se termine à des étangs remplis
d'eaux profondes en hiver. Le long de cette position, et en avant,
coule un ruisseau, qui n'a aucun nom connu en géographie, mais qui,
dans une partie de son cours, est appelé Goldbach par les gens du
pays. Il traverse les petits villages de Girzikowitz, Puntowitz,
Kobelnitz, Sokolnitz et Telnitz, et tantôt formant des marécages,
tantôt encaissé dans des canaux, s'en va finir dans les étangs dont
nous venons de parler, et qu'on appelle étangs de Satschan et de
Menitz.

Concentré avec toutes ses forces sur ce terrain, appuyé d'un côté aux
collines boisées de la Moravie, et particulièrement à un mamelon
arrondi que les soldats d'Égypte avaient nommé le _Santon_, s'appuyant
de l'autre aux étangs de Satschan et de Menitz, couvrant ainsi par sa
gauche la route d'Olmütz, par sa droite la route de Vienne, Napoléon
était en mesure de recevoir avec avantage une bataille défensive.
Cependant il ne voulait pas se borner à se défendre, car il avait
l'habitude de prétendre à de plus grands résultats. Il avait pénétré,
comme s'il les avait lus, les projets longuement rédigés du général
Weirother. Les Austro-Russes, n'ayant aucune chance de lui enlever le
point d'appui qu'il trouvait à gauche dans de hautes collines boisées,
devaient être tentés de tourner sa droite, qui ne joignait pas
exactement les étangs, et de lui enlever la route de Vienne. Il y
avait là de quoi les séduire, car, cette route perdue, Napoléon ne
conservait d'autre ressource que celle de se retirer en Bohême. Le
reste de ses forces, aventuré du côté de Vienne, était réduit à
remonter isolément la vallée du Danube. L'armée française, ainsi
fractionnée, se voyait condamnée à une retraite excentrique,
périlleuse, désastreuse même, si elle rencontrait les Prussiens sur
son chemin.

Napoléon comprit très-bien que tel devait être le plan de l'ennemi.
Aussi, après avoir concentré son armée vers sa gauche et les hauteurs,
laissa-t-il vers sa droite, c'est-à-dire vers Sokolnitz, Telnitz et
les étangs, un espace qui fut à peine gardé. Il invitait ainsi les
Russes à abonder dans leurs idées. Mais ce n'était pas là précisément
qu'il leur préparait le coup mortel. En face de lui, le sol offrait un
accident dont il espérait tirer un parti décisif.

Au delà du ruisseau qui parcourait le front de notre position, le
terrain présentait d'abord, vis-à-vis de notre gauche, une plaine
légèrement ondulée, que traversait la route d'Olmütz, puis, vis-à-vis
de notre centre, il s'élevait successivement, et allait former en face
de notre droite un plateau, appelé plateau de Pratzen, du nom d'un
village qui se trouve situé à mi-côte, dans le creux d'un ravin. Ce
plateau se terminait à droite en pentes rapides vers les étangs, et
sur le revers il s'abaissait doucement du côté d'Austerlitz, dont le
château se montrait à quelque distance.

[En marge: Projet inspiré à Napoléon par la nature du terrain sur
lequel il est appelé à combattre.]

On apercevait là des forces considérables. La nuit, on voyait briller
une multitude de feux; le jour, on découvrait un grand mouvement
d'hommes et de chevaux. Napoléon ne douta plus, à cet aspect, des
projets des Austro-Russes[7]. Ils voulaient, évidemment, descendre de
la position qu'ils occupaient, et, traversant le ruisseau de Goldbach,
entre les étangs et notre droite, nous séparer de la route de Vienne.
Mais, pour ce cas, il était résolu à prendre l'offensive à son tour, à
franchir le ruisseau par les villages de Girzikowitz et de Puntowitz,
à gravir le plateau de Pratzen pendant que les Russes le quitteraient,
et à s'en emparer lui-même. S'il réussissait, l'armée ennemie était
coupée en deux, une partie était rejetée à gauche dans la plaine
traversée par la route d'Olmütz, une partie à droite dans les étangs.
La bataille ne pouvait manquer dès lors d'être désastreuse pour les
Austro-Russes. Mais pour cela il fallait qu'ils ne commissent pas la
faute à demi. L'attitude prudente, timide même de Napoléon, excitant
leur folle confiance, devait les engager à commettre cette faute tout
entière.

[Note 7: Il vient de paraître un écrit traduit du russe par M. Léon de
Narischkine, lequel contient un grand nombre d'assertions inexactes,
quoique publié par un auteur en position d'être bien informé. Dans cet
écrit il est dit que Napoléon eut avant la bataille d'Austerlitz
communication du plan du général Weirother. Cette allégation est tout
à fait erronée. Une pareille communication ne serait explicable que si
le plan, communiqué longtemps d'avance aux divers chefs de corps,
avait pu être exposé à une divulgation. On verra ci-après, par le
rapport d'un témoin oculaire, que c'est seulement dans la nuit qui
précéda la bataille, que le plan fut communiqué aux chefs de corps. Du
reste, tous les détails des ordres et de la correspondance prouvent
que Napoléon prévit et ne connut pas le plan de l'ennemi. Notre
résolution étant d'éviter toute polémique avec les auteurs
contemporains, nous nous bornerons à redresser cette erreur, sans nous
occuper de beaucoup d'autres, que renferme encore l'ouvrage en
question, dont nous reconnaissons d'ailleurs le mérite très-réel, et
jusqu'à un certain point l'impartialité.]

[En marge: Ordres que donne Napoléon pour amener sur le champ de
bataille toutes les troupes dont il peut disposer.]

[En marge: Marche rapide de la division Friant.]

Napoléon arrêta ses dispositions d'après ces idées. (Voir la carte n
32.) S'attendant depuis deux jours à être attaqué, il avait ordonné à
Bernadotte de quitter Iglau sur la frontière de la Bohême, d'y laisser
la division bavaroise qu'il avait emmenée avec lui, et de se diriger à
marches forcées sur Brünn. Il avait ordonné au maréchal Davout de
porter la division Friant, et, s'il était possible, la division Gudin,
vers l'abbaye de Gross-Raigern, placée sur la route de Vienne à Brünn,
à la hauteur des étangs. En conséquence de ces ordres, Bernadotte
s'était mis en marche, et était arrivé dans la journée du 1er
décembre. Le général Friant, seul averti à temps, parce que le général
Gudin se trouvait plus loin vers Presbourg, était parti sur-le-champ,
et en quarante-huit heures avait parcouru les trente-six lieues qui
séparent Vienne de Gross-Raigern. Les soldats tombaient quelquefois
sur la route, épuisés de fatigue; mais au moindre bruit, croyant
entendre le canon, ils se relevaient avec ardeur, pour accourir au
soutien de leurs camarades engagés, disait-on, dans une bataille
sanglante. Le 1er décembre au soir, ils bivouaquaient, par un froid
rigoureux, à Gross-Raigern, à une lieue et demie du champ de bataille.
Jamais troupe à pied n'a exécuté une marche aussi étonnante, car c'est
une marche de dix-huit lieues par journée, pendant deux jours de
suite.

Le 1er décembre, Napoléon, renforcé du corps de Bernadotte et de la
division Friant, pouvait compter 65 ou 70 mille hommes présents sous
les armes, contre 90 mille hommes, Russes et Autrichiens, présents
aussi sous les armes.

[En marge: Distribution des divers corps d'armée sur le champ de
bataille d'Austerlitz.]

À sa gauche, il plaça Lannes, dans le corps duquel la division
Caffarelli remplaçait la division Gazan. Lannes, avec les deux
divisions Suchet et Caffarelli, devait occuper la route d'Olmütz, et
combattre dans la plaine ondulée qui s'étend sur l'un et l'autre côté
de la chaussée. (Voir la carte nº 33.) Napoléon lui donna en outre la
cavalerie de Murat, comprenant les cuirassiers des généraux d'Hautpoul
et Nansouty, les dragons des généraux Walther et Beaumont, les
chasseurs des généraux Milhaud et Kellermann. La forme plane du
terrain lui faisait prévoir en cet endroit un vaste engagement de
cavalerie. Sur le mamelon ou _Santon_ qui domine cette partie du
terrain, et que surmonte une chapelle dite de Bosenitz, il établit le
17e léger, commandé par le général Claparède, avec 18 pièces de canon,
et lui fit prêter serment de défendre cette position jusqu'à la mort.
Ce mamelon était, en effet, le point d'appui de la gauche.

Au centre, derrière le ruisseau de Goldbach, il rangea les divisions
Vandamme et Saint-Hilaire, qui appartenaient au corps du maréchal
Soult. Il les destinait à franchir ce ruisseau par les villages de
Girzikowitz et de Puntowitz, et à s'emparer du plateau de Pratzen,
quand le moment en serait venu. Un peu plus loin, derrière le
marécage de Kobelnitz et le château de Sokolnitz, il plaça la
troisième division du maréchal Soult, celle du général Legrand. Il la
renforça de deux bataillons de tirailleurs, connus sous le nom de
chasseurs du Pô et de chasseurs corses, et d'un détachement de
cavalerie légère sous le général Margaron. Cette division ne dut avoir
que le 3e de ligne et les chasseurs corses à Telnitz, point le plus
rapproché des étangs, là même où Napoléon souhaitait attirer les
Russes. Fort en arrière, à une lieue et demie, se trouvait la division
Friant, à Gross-Raigern.

Ayant dix divisions d'infanterie, Napoléon n'en présenta donc que six
en ligne. Derrière les maréchaux Lannes et Soult, il garda en réserve
les grenadiers Oudinot, séparés pour cette fois du corps de Lannes, le
corps de Bernadotte composé des divisions Drouet et Rivaud, et enfin
la garde impériale. Il conservait ainsi sous sa main une masse de 25
mille hommes, pour la porter partout où besoin serait, et
particulièrement sur les hauteurs de Pratzen, afin d'enlever ces
hauteurs à tout prix, si les Russes ne les avaient pas assez
dégarnies. Il bivouaqua lui-même au milieu de cette réserve.

Ces dispositions terminées, il poussa la confiance jusqu'à les
annoncer à son armée, dans une proclamation toute pleine de la
grandeur des événements qui se préparaient. La voici telle qu'elle fut
lue aux troupes, dans la soirée qui précéda la bataille:

[En marge: Proclamation de Napoléon à ses soldats la veille de la
bataille d'Austerlitz.]

     «SOLDATS,

     »L'armée russe se présente devant vous pour venger l'armée
     autrichienne d'Ulm. Ce sont ces mêmes bataillons que vous avez
     battus à Hollabrunn, et que depuis vous avez constamment
     poursuivis jusqu'ici.

     »Les positions que nous occupons sont formidables; et, pendant
     qu'ils marcheront pour tourner ma droite, ils me présenteront le
     flanc.

     »Soldats, je dirigerai moi-même vos bataillons. Je me tiendrai
     loin du feu, si, avec votre bravoure accoutumée, vous portez le
     désordre et la confusion dans les rangs ennemis. Mais si la
     victoire était un moment incertaine, vous verriez votre empereur
     s'exposer aux premiers coups; car la victoire ne saurait hésiter,
     dans cette journée surtout où il s'agit de l'honneur de
     l'infanterie française, qui importe tant à l'honneur de toute la
     nation.

     »Que, sous prétexte d'emmener les blessés, on ne dégarnisse pas
     les rangs, et que chacun soit bien pénétré de cette pensée, qu'il
     faut vaincre ces stipendiés de l'Angleterre, qui sont animés
     d'une si grande haine contre notre nation.

     »Cette victoire finira la campagne, et nous pourrons reprendre
     nos quartiers d'hiver, où nous serons joints par les nouvelles
     armées qui se forment en France, et alors la paix que je ferai
     sera digne de mon peuple, de vous et de moi.

                                                           »NAPOLÉON.»

Dans cette même journée, il reçut M. d'Haugwitz, arrivé enfin au
quartier général français, entrevit dans sa conversation caressante
toute la fausseté de la cour de Prusse, et sentit plus que jamais le
besoin de remporter une victoire éclatante. Il accueillit
très-gracieusement l'envoyé prussien, lui dit qu'il allait se battre
le lendemain, qu'il le reverrait après s'il n'était pas emporté par un
boulet de canon, et qu'alors il serait temps de s'entendre avec le
cabinet de Berlin. Il l'invita à partir dans la nuit même pour Vienne,
et il l'adressa à M. de Talleyrand, en ayant soin de le faire conduire
à travers le champ de bataille d'Hollabrunn, qui présentait un
spectacle horrible.--Il est bon, écrivait-il à M. de Talleyrand, que
ce Prussien apprenne par ses yeux de quelle manière nous faisons la
guerre.--

[En marge: Napoléon visite ses bivouacs dans la nuit qui précède la
bataille. Accueil que lui font ses soldats.]

Après avoir passé la soirée au bivouac avec ses maréchaux, il voulut
visiter ses soldats, et juger par lui-même de leur disposition morale.
C'était le 1er décembre au soir, veille de l'anniversaire du
couronnement. La rencontre de ces dates était singulière, et Napoléon
ne l'avait pas recherchée, car il recevait la bataille, et ne
l'offrait pas. La nuit était froide et sombre.

Les premiers soldats qui l'aperçurent, voulant éclairer ses pas,
ramassèrent la paille de leur bivouac, et en formèrent des torches
enflammées, qu'ils placèrent au bout de leurs fusils. En quelques
minutes, cet exemple fut imité par toute l'armée, et sur le vaste
front de notre position on vit briller cette illumination singulière.
Les soldats suivaient les pas de Napoléon aux cris de _Vive
l'Empereur!_ lui promettant de se montrer le lendemain dignes de lui
et d'eux-mêmes. L'enthousiasme était dans tous les rangs. On allait
comme il faut aller au danger, le coeur rempli de contentement et de
confiance.

Napoléon se retira pour obliger ses soldats à prendre quelque repos,
et attendit sous sa tente l'aurore d'une journée qui devait être l'une
des plus grandes de sa vie, l'une des plus grandes de l'histoire.

Ces feux, ces cris avaient été facilement distingués des hauteurs
qu'occupait l'armée russe, et y avaient produit, chez un petit nombre
d'officiers sages, un sinistre pressentiment. Ils se demandaient si
c'était là le signe d'une armée abattue et en retraite.

[En marge: Communication du plan de Weirother aux généraux russes le
soir qui précède la bataille.]

Pendant ce temps, les chefs de corps russes, réunis chez le général
Kutusof, dans le village de Kreznowitz, recevaient leurs instructions
pour le lendemain. Le vieux Kutusof sommeillait profondément, et le
général Weirother, ayant étendu une carte du pays sous les yeux de
ceux qui l'écoutaient, lisait avec emphase un mémoire contenant tout
le plan de la bataille[8]. Nous l'avons presque fait connaître
d'avance en rapportant les dispositions de Napoléon. La droite des
Russes, sous le prince Bagration, faisant face à notre gauche, devait
s'avancer contre Lannes, des deux côtés de la route d'Olmütz, nous
enlever le _Santon_, et marcher directement sur Brünn. La cavalerie,
réunie en une seule masse entre le corps de Bagration et le centre de
l'armée russe, devait occuper la plaine même où Napoléon avait placé
Murat, et lier la gauche des Russes avec leur centre. Le gros de
l'armée, composé de quatre colonnes, commandées par les généraux
Doctoroff, Langeron, Pribyschewski et Kollowrath, établi dans le
moment sur les hauteurs de Pratzen, devait en descendre, traverser le
ruisseau marécageux dont il a déjà été parlé, prendre Telnitz,
Sokolnitz et Kobelnitz, tourner la droite des Français, et s'avancer
sur leurs derrières pour leur enlever la route de Vienne. Le
rendez-vous de tous ces corps était fixé sous les murs de Brünn.
L'archiduc Constantin avec la garde russe, forte de 9 à 10 mille
hommes, devait partir d'Austerlitz à la pointe du jour, pour venir se
placer en réserve derrière le centre de l'armée combinée.

[Note 8: Nous croyons utile de citer un fragment des mémoires
manuscrits du général Langeron, témoin oculaire, puisqu'il commandait
l'un des corps de l'armée russe.

Voici le récit de cet officier:

     «On a vu que, le 19 novembre (1er décembre), nos colonnes ne
     parvinrent à leur destination que vers les dix heures du soir.

     »Vers les onze heures, tous les chefs de ces colonnes, excepté le
     prince Bagration, qui était trop éloigné, reçurent l'ordre de se
     rendre à Kreznowitz, chez le général Kutusof, afin d'entendre la
     lecture des dispositions pour la bataille du lendemain.

     »À une heure du matin, lorsque nous fûmes tous rassemblés, le
     général Weirother arriva, déploya sur une grande table une
     immense carte très-exacte des environs de Brünn et d'Austerlitz,
     et nous lut ses dispositions, d'un ton élevé et avec un air de
     jactance qui annonçaient en lui la persuasion intime de son
     mérite et celle de notre incapacité. Il ressemblait à un régent
     de collége qui lit une leçon à de jeunes écoliers. Nous étions
     peut-être effectivement des écoliers; mais il était loin d'être
     un bon professeur. Kutusof, assis et à moitié endormi lorsque
     nous arrivâmes chez lui, finit par s'endormir tout à fait avant
     notre départ. Buxhoewden, debout, écoutait, et sûrement ne
     comprenait rien; Miloradovitch se taisait; Pribyschewski se
     tenait en arrière, et Doctoroff seul examinait la carte avec
     attention. Lorsque Weirother eut fini de pérorer, je fus le seul
     qui pris la parole. Je lui dis: «Mon général, tout cela est fort
     bien; mais si les ennemis nous préviennent et nous attaquent près
     de Pratzen, que ferons-nous?»--«Le cas n'est pas prévu, me
     répondit-il; vous connaissez l'audace de Buonaparte. S'il eût pu
     nous attaquer, il l'eût fait aujourd'hui.»--«Vous ne le croyez
     donc pas fort? lui dis-je.»--«C'est beaucoup s'il a 40,000
     hommes.»--«Dans ce cas, il court à sa perte en attendant notre
     attaque; mais je le crois trop habile pour être imprudent, car
     si, comme vous le voulez et le croyez, nous le coupons de Vienne,
     il n'a d'autre retraite que les montagnes de la Bohême; mais je
     lui suppose un autre projet. Il a éteint ses feux, on entend
     beaucoup de bruit dans son camp.»--«C'est qu'il se retire ou
     qu'il change de position; et même, en supposant qu'il prenne
     celle de Turas, il nous épargne beaucoup de peine, et les
     dispositions restent les mêmes.»

     »Kutusof alors, s'étant réveillé, nous congédia en nous ordonnant
     de laisser un adjudant pour copier les dispositions que le
     lieutenant colonel Toll, de l'état-major, allait traduire de
     l'allemand en russe. Il était alors près de trois heures du
     matin, et nous ne reçûmes les copies de ces fameuses dispositions
     qu'à près de huit heures, lorsque déjà nous étions en marche.»]

Lorsque le général Weirother eut achevé sa lecture, en présence des
commandants des corps russes, dont un seul était attentif, c'était le
général Doctoroff, et un seul enclin à contredire, c'était le général
Langeron, il essuya de la part de ce dernier quelques objections. Le
général Langeron, émigré français qui servait contre sa patrie, qui
était frondeur et bon officier, demanda au général Weirother s'il
croyait que tout se passerait comme il l'écrivait, et se montra quant
à lui fort disposé à en douter. Le général Weirother ne voulut jamais
admettre une autre idée que celle qui était répandue dans l'état-major
russe, c'est que Napoléon se retirait, et que les instructions pour
ce cas étaient excellentes. Mais le général Kutusof mit un terme à
toute discussion, en renvoyant les commandants des corps à leurs
quartiers, et en ordonnant que copie de ces instructions leur fût
expédiée à tous. Ce chef expérimenté savait ce qu'il fallait penser de
cette manière de concevoir et d'ordonner le plan des batailles, et
pourtant il laissait faire, quoique ce fût sous son nom qu'on agît de
la sorte.

[En marge: Bataille d'Austerlitz livrée le 2 décembre 1805.]

[En marge: Napoléon sort de sa tente avant le jour pour observer le
mouvement des Russes.]

[En marge: Joie de Napoléon en jugeant au bruit des canons que les
Russes marchent vers les étangs.]

Dès quatre heures du matin, Napoléon avait quitté sa tente, pour juger
par ses propres yeux si les Russes commettaient la faute à laquelle il
les avait si adroitement encouragés. Il descendit jusqu'au village de
Puntowitz, situé au bord du ruisseau qui séparait les deux armées, et
aperçut les feux presque éteints des Russes sur les hauteurs de
Pratzen. Un bruit très-sensible de canons et de chevaux indiquait une
marche de gauche à droite, vers les étangs, là même où il souhaitait
que les Russes marchassent. Sa joie fut vive en trouvant sa prévoyance
si bien justifiée; il revint se placer sur le terrain élevé où il
avait bivouaqué, et d'où il embrassait toute l'étendue de ce champ de
bataille. Ses maréchaux étaient à cheval à côté de lui. Le jour
commençait à luire. Un brouillard d'hiver couvrait au loin la
campagne, et ne laissait apercevoir que les parties les plus
saillantes du terrain, lesquelles apparaissaient sur ce brouillard
comme des îles sur une mer. Les divers corps de l'armée française
étaient en mouvement, et descendaient de la position qu'ils avaient
occupée pendant la nuit, pour traverser le ruisseau qui les séparait
des Russes. Mais ils s'arrêtaient dans les fonds, où ils étaient
cachés par la brume et retenus par les ordres de l'Empereur, jusqu au
moment opportun pour l'attaque.

[En marge: Le soleil se lève sur le champ de bataille d'Austerlitz.
Napoléon donne le signal de l'attaque.]

Déjà un feu très-vif se faisait entendre à l'extrémité de la ligne
vers les étangs. Le mouvement des Russes contre notre droite se
prononçait. Le maréchal Davout était parti en toute hâte pour diriger
la division Friant de Gross-Raigern sur Telnitz, et appuyer le 3e de
ligne et les chasseurs corses, qui allaient avoir sur les bras une
portion considérable de l'armée ennemie. Les maréchaux Lannes, Murat,
Soult, avec leurs aides de camp entouraient l'Empereur, attendant
l'ordre de commencer le combat au centre et à la gauche. Napoléon
modérait leur ardeur, voulant laisser achever la faute que
commettaient les Russes sur notre droite, de manière qu'ils ne pussent
plus revenir de ces bas-fonds dans lesquels on les voyait s'engager.
Enfin le soleil parut, et, dissipant les brouillards, inonda de clarté
ce vaste champ de bataille. C'était le soleil d'Austerlitz, soleil
dont le souvenir retracé tant de fois à la génération présente, ne
sera sans doute jamais oublié des générations futures. Les hauteurs de
Pratzen se dégarnissaient de troupes. Les Russes, exécutant le plan
convenu, étaient descendus dans le lit du Goldbach, pour s'emparer des
villages de Telnitz et de Sokolnitz, situés le long de ce ruisseau.
Napoléon alors donna le signal de l'attaque, et ses maréchaux
partirent au galop pour aller se placer à la tête de leurs divers
corps d'armée.

[En marge: Marche des trois colonnes russes chargées de tourner
l'armée française vers les lacs.]

Les trois colonnes russes chargées d'attaquer Telnitz et Sokolnitz
s'étaient ébranlées dès sept heures du matin. Elles étaient sous les
ordres immédiats des généraux Doctoroff, Langeron et Pribyschewski, et
sous le commandement supérieur du général Buxhoewden, officier
médiocre et inactif, tout enorgueilli d'une faveur qu'il devait à un
mariage de cour, commandant aussi peu la gauche de l'armée russe, que
le général en chef Kutusof en commandait l'ensemble. Il marchait de sa
personne avec la colonne du général Doctoroff, formant l'extrémité de
la ligne russe, et appelée à combattre la première. Il ne se souciait
nullement des autres colonnes, et du concert à mettre dans leurs
divers mouvements; ce qui était fort heureux pour nous, car si elles
avaient agi ensemble, et assailli en masse Telnitz et Sokolnitz, la
division Friant n'étant point encore arrivée sur ce point, elles
auraient pu gagner du terrain sur notre droite, beaucoup plus qu'il
n'était utile de leur en livrer.

[En marge: Vive résistance des chasseurs corses à la colonne
Doctoroff.]

[En marge: La colonne de Doctoroff parvient à franchir le Goldbach.]

[En marge: Arrivée de la division Friant à Telnitz, et reprise de ce
village.]

[En marge: Conduite héroïque du général Friant et de sa division.]

La colonne de Doctoroff avait bivouaqué comme les autres sur la
hauteur de Pratzen. Au pied de cette hauteur, dans le bas-fond qui la
séparait de notre droite, se trouvait un village appelé Augezd, et
dans ce village une avant-garde sous les ordres du général Kienmayer,
composée de cinq bataillons et de quatorze escadrons autrichiens.
(Voir la carte nº 33.) Cette avant-garde devait balayer la plaine
entre Augezd et Telnitz, pendant que la colonne Doctoroff descendrait
des hauteurs. Les Autrichiens, jaloux de montrer aux Russes qu'ils se
battaient aussi bien qu'eux, abordèrent le village de Telnitz avec
beaucoup de résolution. Il fallait franchir à la fois le ruisseau,
coulant ici dans des fossés, puis une hauteur couverte de vignes et de
maisons. Nous avions en cet endroit, outre le 3e de ligne, le
bataillon des chasseurs corses, embusqué derrière les accidents du
terrain. Ces adroits tirailleurs, ajustant avec sang-froid les
hussards qu'on avait envoyés en avant, en abattirent un grand nombre.
Ils accueillirent de la même manière le régiment de Szeckler
(infanterie), et en une demi-heure couchèrent à terre une partie de ce
régiment. Les Autrichiens, fatigués de ce combat meurtrier et sans
résultat, assaillirent en masse le village de Telnitz, avec leurs cinq
bataillons réunis, mais ne réussirent pas à y pénétrer, grâce à la
fermeté du 3e de ligne, qui les reçut avec la vigueur d'une troupe
éprouvée. Tandis que l'avant-garde de Kienmayer s'épuisait ainsi en
efforts impuissants, la colonne Doctoroff, forte de vingt-quatre
bataillons, conduite par le général Buxhoewden, parut, après s'être
fait attendre plus d'une heure, et vint aider les Autrichiens à
s'emparer de Telnitz, que le 3e de ligne ne suffisait plus à défendre.
Le lit du ruisseau fut franchi, et le général Kienmayer lança ses
quatorze escadrons dans la plaine au delà de Telnitz, contre la
cavalerie légère du général Margaron. Celle-ci soutint bravement
plusieurs charges, et ne put tenir cependant contre une telle masse de
cavalerie. La division Friant, conduite par le maréchal Davout,
n'étant pas encore arrivée de Gross-Raigern, notre droite se trouva
entièrement débordée. Mais le général Buxhoewden après s'être
longtemps fait attendre, fut obligé d'attendre à son tour la seconde
colonne, que commandait le général Langeron. Cette dernière avait été
retenue par un accident singulier. La masse de la cavalerie, destinée
à occuper la plaine qui était à la droite des Russes et à la gauche
des Français, avait mal compris l'ordre qui lui prescrivait de prendre
cette position; elle était venue s'établir à Pratzen même, au milieu
des bivouacs de la colonne de Langeron. Ayant reconnu son erreur,
cette cavalerie, pour se rendre à sa véritable place, avait coupé et
retardé longtemps les colonnes de Langeron et de Pribyschewski. Le
général Langeron, arrivé enfin devant Sokolnitz, en entreprit
l'attaque. Mais pendant ce temps le général Friant était accouru en
toute hâte avec sa division composée de cinq régiments d'infanterie et
de six régiments de dragons. Le 1er régiment de dragons, attaché pour
cette journée à la division Bourcier, fut dirigé au grand trot sur
Telnitz. Déjà les Austro-Russes, victorieux sur ce point, commençaient
à dépasser le Goldbach, et à déborder le 3e de ligne, ainsi que la
cavalerie légère de Margaron. Les dragons du 1er régiment, en
approchant de l'ennemi, se mirent au galop, et rejetèrent dans Telnitz
tout ce qui avait essayé d'en déboucher. Les généraux Friant et
Heudelet, arrivant avec la première brigade, composée du 108e de ligne
et des voltigeurs du 15e léger, entrèrent dans Telnitz baïonnette
baissée, en chassèrent les Autrichiens et les Russes, les poussèrent
pêle-mêle au delà des fossés qui forment le lit du Goldbach, et
restèrent maîtres du terrain, après l'avoir couvert de morts et de
blessés. Malheureusement le brouillard, quoique dissipé presque
partout, régnait encore dans les bas-fonds. Il enveloppait Telnitz, où
l'on se trouvait dans une sorte de nuage. Le 26e léger, de la division
Legrand, venu au secours du 3e de ligne, apercevant confusément des
masses de troupes au delà du ruisseau, sans distinguer la couleur de
leur uniforme, fit feu sur le 108e, en croyant tirer sur l'ennemi.
Cette attaque inattendue ébranla le 108e, qui se replia dans la
crainte d'être tourné. Profitant de cette circonstance, les Russes et
les Autrichiens, forts en ce point de vingt-neuf bataillons, reprirent
l'offensive, et repoussèrent de Telnitz la brigade Heudelet, pendant
que le général Langeron, abordant avec douze bataillons russes le
village de Sokolnitz, situé sur le Goldbach un peu au-dessus de
Telnitz, avait réussi à y pénétrer. Les deux colonnes ennemies de
Doctoroff et de Langeron commencèrent alors à déboucher l'une de
Telnitz, l'autre de Sokolnitz. Dans ce même temps la colonne du
général Pribyschewski avait attaqué et pris le château de Sokolnitz,
placé au-dessus du village du même nom. À cet aspect, le général
Friant, qui, dans cette journée comme en tant d'autres, se conduisit
en héros, lance le général Bourcier avec ses six régiments de dragons
sur la colonne de Doctoroff, à l'instant où celle-ci se déployait au
delà de Telnitz. Les Russes présentent leurs baïonnettes à nos
dragons, mais les charges de nos cavaliers, répétées à outrance, les
empêchent de s'étendre, et soutiennent la brigade Heudelet qui leur
est opposée. Le général Friant se met ensuite à la tête de la brigade
Lochet, composée du 48e et du 111e de ligne, et fond sur la colonne
Langeron, qui dépassait déjà le village de Sokolnitz, l'y ramène, y
entre à sa suite, l'en expulse, et la rejette au delà du Goldbach.
Sokolnitz occupé, le général Friant en commet la garde au 48e, et
marche avec sa troisième brigade, celle de Kister, composée du 33e de
ligne et du 15e léger, pour disputer à la colonne de Pribyschewski le
château de Sokolnitz. Il réussit encore à refouler celle-ci. Mais,
tandis qu'il est aux prises avec les troupes de Pribyschewski, devant
le château de Sokolnitz, la colonne de Langeron, réattaquant le
village dépendant de ce château, est près d'accabler le 48e qui,
retiré dans les maisons du village, se défend avec une admirable
vaillance. Le général Friant y revient, et dégage le 48e. Ce brave
général, et son illustre chef le maréchal Davout, courant sans cesse
d'un point à l'autre, sur cette ligne du Goldbach si vivement
disputée, se battent avec 7 à 8 mille fantassins et 2,800 chevaux
contre 35 mille Russes. En effet, la division Friant, par la marche de
trente-six lieues qu'elle avait exécutée, était réduite à 6 mille
hommes au plus, et avec le 3e de ligne ne faisait pas plus de 7 à 8
mille combattants. Mais les hommes restés en arrière, arrivant à
chaque instant au bruit du canon, remplissaient successivement les
vides que le feu de l'ennemi opérait dans ses rangs.

[En marge: Le maréchal Soult attaque avec son corps le plateau de
Pratzen, formant le centre des Russes.]

Pendant ce combat acharné vers notre droite, le maréchal Soult au
centre avait assailli la position de laquelle dépendait le sort de la
bataille. Au signal donné par Napoléon, les deux divisions Vandamme et
Saint-Hilaire, formées en colonnes serrées, avaient franchi d'un pas
rapide les pentes du plateau de Pratzen. (Voir la carte nº 33.) La
division Vandamme avait pris à gauche, celle de Saint-Hilaire à droite
du village de Pratzen, qui est profondément encaissé dans un ravin
aboutissant au ruisseau de Goldbach, près de Puntowitz. Tandis que les
Français se portaient en avant, le centre de l'armée ennemie, composé
de l'infanterie autrichienne de Kollowrath et de l'infanterie russe de
Miloradovitch, fort de vingt-sept bataillons, commandé directement par
le général Kutusof et les deux empereurs, était venu se déployer sur
le plateau de Pratzen, pour y prendre la place des trois colonnes de
Buxhoewden, descendues dans les bas-fonds. Nos soldats, sans répondre
à la fusillade qu'ils essuyaient, continuaient à gravir la hauteur,
surprenant par leur allure vive et résolue les généraux ennemis qui
s'attendaient à les trouver en retraite[9].

[Note 9: Le prince Czartoryski, placé entre les deux empereurs, fit
remarquer à l'empereur Alexandre la marche leste et décidée des
Français qui gravissaient le plateau, sans répondre au feu des Russes.
Ce prince ému à cette vue sentit défaillir la confiance qu'il avait
éprouvée jusque-là, et en conçut un pressentiment sinistre qui ne
l'abandonna pas de la journée.]

Arrivés au village de Pratzen, ils le franchissent sans s'y arrêter.
Le général Morand passe outre à la tête du 10e léger, et va se former
sur le plateau. Le général Thiébault[10] le suit avec sa brigade,
composée du 14e et du 36e de ligne, et tandis qu'il s'avance reçoit
tout à coup, par derrière, une décharge de mousqueterie, qui partait
de deux bataillons russes cachés dans le ravin au fond duquel le
village de Pratzen est situé. Le général Thiébault fait alors une
halte d'un instant, rend à bout portant le feu qu'il a reçu, et entre
dans le village avec l'un de ses bataillons. Il disperse ou prend les
Russes qui l'occupaient; puis il revient pour soutenir le général
Morand, déployé sur le plateau. De son côté, la brigade Varé, la
seconde de la division Saint-Hilaire, passant à la gauche du village,
était venue se ranger en face de l'ennemi, tandis que Vandamme, avec
toute sa division, s'étendant plus à gauche encore, prenait position
près d'un petit mamelon appelé Stari-Winobradi, qui domine le plateau
de Pratzen. Les Russes avaient établi sur ce mamelon cinq bataillons
et une nombreuse artillerie.

[Note 10: Celui qui est mort récemment.]

L'infanterie autrichienne de Kollowrath et l'infanterie russe de
Miloradovitch étaient disposées sur deux lignes. Le maréchal Soult,
sans perdre de temps, porte en avant les divisions Saint-Hilaire et
Vandamme. Le général Thiébault, formant avec sa brigade la droite de
la division Saint-Hilaire, avait une batterie de douze pièces. Il les
fait charger à boulet et mitraille, et commence un feu meurtrier sur
l'infanterie qui lui était opposée. Ce feu, dirigé avec justesse et
vivacité, répand bientôt le désordre dans les rangs autrichiens, qui
d'abord rétrogradent, puis se jettent confusément sur le revers du
plateau. Vandamme aborde aussitôt l'ennemi rangé devant lui. Sa brave
infanterie s'avance avec sang-froid, s'arrête, exécute plusieurs
décharges meurtrières, et marche sur les Russes à la baïonnette. Elle
renverse leur première ligne sur la seconde, et les oblige à fuir
l'une et l'autre sur le revers du plateau de Pratzen, en abandonnant
leur artillerie. Dans ce mouvement, Vandamme avait laissé sur sa
gauche le mamelon de Stari-Winobradi, défendu par plusieurs bataillons
russes et tout hérissé d'artillerie. Il y revient, et le faisant
tourner par le général Schiner avec le 24e léger, il y monte lui-même
avec le 4e de ligne. Malgré un feu plongeant, il gravit le mamelon,
culbute les Russes qui le gardaient, et s'empare de leurs canons.

Ainsi en moins d'une heure, les deux divisions du corps du maréchal
Soult s'étaient rendues maîtresses du plateau de Pratzen, et
poursuivaient les Russes et les Autrichiens jetés pêle-mêle sur les
pentes de ce plateau, qui s'incline vers le château d'Austerlitz.

[En marge: Efforts des deux empereurs et du général Kutusof pour
rallier le centre de l'armée austro-russe.]

Les deux empereurs d'Autriche et de Russie, témoins de cette action
rapide, s'efforçaient en vain d'arrêter leurs soldats. Ils étaient peu
écoutés au milieu de cette confusion, et Alexandre pouvait déjà
s'apercevoir que la présence d'un souverain ne saurait valoir en
pareille circonstance celle d'un bon général. Miloradovitch, toujours
brillant au feu, parcourait à cheval ce champ de bataille labouré par
les boulets, et tâchait de ramener les fuyards. Le général Kutusof,
blessé d'une balle à la joue, voyait se réaliser le désastre qu'il
avait prévu, et qu'il n'avait pas eu la fermeté d'empêcher. Il s'était
hâté d'appeler à lui la garde impériale russe, qui avait bivouaqué en
avant d'Austerlitz, afin de rallier derrière elle son centre en
déroute. Si ce chef de l'armée autro-russe, dont le mérite se
réduisait à beaucoup de finesse cachée sous beaucoup d'indolence,
avait été capable de résolutions justes et promptes, c'était le cas de
courir vers sa gauche engagée dans ce moment avec notre droite, de
tirer les trois colonnes de Buxhoewden des bas-fonds dans lesquels on
les avait engouffrées, de les ramener sur le plateau de Pratzen, et
avec cinquante mille hommes réunis de tenter un effort décisif pour
reprendre une position sans laquelle son armée allait être coupée en
deux. Quand même il n'aurait pas réussi, il se serait au moins retiré
en ordre sur Austerlitz par un chemin sûr, et n'aurait pas laissé sa
gauche adossée à un abîme. Mais, se contentant de parer au mal dont il
était le témoin oculaire, il se bornait à rallier son centre sur la
garde impériale russe, forte de neuf à dix mille hommes, tandis que
Napoléon, au contraire, les yeux toujours fixés sur le plateau de
Pratzen, amenait au soutien du maréchal Soult, déjà victorieux, le
corps de Bernadotte, la garde et les grenadiers Oudinot, c'est-à-dire
vingt-cinq mille hommes d'élite.

Pendant que notre droite disputait ainsi la ligne du Goldbach aux
Russes, et que notre centre leur enlevait le plateau de Pratzen,
Lannes et Murat, à notre gauche, étaient aux prises avec le prince
Bagration, et avec toute la cavalerie des Austro-Russes. (Voir la
carte nº 33.)

[En marge: Lannes et Murat, à la gauche de notre armée, triomphent des
assauts répétés de Bagration et de toute la cavalerie autro-russe.]

Lannes, avec les divisions Suchet et Caffarelli, déployées sur les
deux côtés de la route d'Olmütz, devait marcher directement devant
lui. À gauche de la route, là même où s'élevait le _Santon_, le
terrain se rapprochant des hauteurs boisées de la Moravie, était fort
accidenté, tantôt montueux, tantôt coupé de ravins profonds. C'est là
qu'était placée la division Suchet. À droite, le terrain plus uni,
allait se lier par des pentes assez douces au plateau de Pratzen.
Caffarelli marchait de ce côté, protégé par la cavalerie de Murat
contre la masse de la cavalerie austro-russe.

On s'attendait sur ce point à une sorte de bataille d'Égypte, car on
voyait quatre-vingt-deux escadrons russes et autrichiens rangés sur
deux lignes, et commandés par le prince Jean de Lichtenstein. Par ce
motif, les divisions Suchet et Caffarelli présentaient plusieurs
bataillons déployés, et derrière les intervalles de ces bataillons,
d'autres bataillons en colonne serrée, pour appuyer et flanquer les
premiers. L'artillerie était répandue sur le front des deux divisions.
La cavalerie légère du général Kellermann ainsi que les divisions de
dragons se trouvaient à droite dans la plaine, la grosse cavalerie de
Nansouty et d'Hautpoul en réserve en arrière.

Dans cet ordre imposant, Lannes s'ébranla dès qu'il entendit le canon
de Pratzen, et traversa au pas, comme il aurait pu le faire sur un
champ de manoeuvre, cette plaine éclairée par un beau soleil d'hiver.

[En marge: Attaque de toute la cavalerie ennemie sur le corps de
Lannes.]

Le prince Jean de Lichtenstein s'était longtemps fait attendre, par
suite de la méprise qui avait exposé la cavalerie austro-russe à
courir inutilement de la droite à la gauche du champ de bataille. En
son absence la garde impériale d'Alexandre avait rempli le vide entre
le centre et la droite de l'armée combinée. Arrivé enfin, il aperçoit
le mouvement du corps de Lannes, et lance les uhlans du grand-duc
Constantin sur la division Caffarelli. Ces hardis cavaliers se jettent
sur cette division, devant laquelle Kellermann était placé avec sa
brigade de cavalerie légère. Le général Kellermann, l'un de nos plus
habiles officiers de cavalerie, jugeant qu'il serait culbuté sur
l'infanterie française, et la mettrait peut-être en désordre, s'il
recevait immobile cette charge redoutable, replie ses escadrons, et
les faisant passer par les intervalles des bataillons de Caffarelli,
s'en va les reformer à gauche, afin de saisir une occasion favorable
pour charger. Les uhlans, lancés au galop, ne trouvent plus notre
cavalerie légère, et rencontrent en place une ligne d'infanterie
inébranlable, qui, sans même se former en carré, les accueille par un
feu meurtrier de mousqueterie. Quatre cents de ces cavaliers sont
aussitôt couchés par terre, sur le front de la division. Le général
russe Essen est atteint d'une blessure mortelle en combattant à leur
tête. Les autres se répandent en désordre à droite et à gauche.
Saisissant l'à-propos, Kellermann, qui avait reformé ses escadrons sur
la gauche de Caffarelli, charge les uhlans, et en sabre un bon nombre.
Le prince Jean de Lichtenstein envoie une nouvelle partie de ses
escadrons au secours des uhlans. Nos divisions de dragons s'ébranlent
à leur tour, fondent sur la cavalerie ennemie, et pendant quelques
instants on n'aperçoit plus qu'une affreuse mêlée où tout le monde
combat corps à corps. Cette nuée de cavaliers se dissipe enfin, chacun
rejoint sa ligne de bataille, laissant le terrain couvert de morts et
de blessés, pour la plupart russes ou autrichiens. Nos deux masses
d'infanterie s'avancent alors, d'un pas ferme et mesuré, sur ce
terrain abandonné par la cavalerie. Les Russes leur opposent quarante
bouches à feu qui vomissent une grêle de projectiles. Une décharge
enlève en entier le groupe de tambours du premier régiment de
Caffarelli. On répond à cette rude canonnade par le feu de toute notre
artillerie. Dans ce combat à coups de canons, le général Valhubert a
une cuisse fracassée par un boulet. Quelques soldats veulent
l'emporter.--Restez à votre poste, leur dit-il, je saurai bien mourir
tout seul. Il ne faut pas pour un homme en perdre six.--On marche
ensuite sur le village de Blaziowitz, qui était à droite de la plaine,
là où le terrain commence à s'élever vers Pratzen. Ce village, comme
tous ceux du pays, profondément encaissé dans un ravin, ne se faisait
voir que par la flamme qui le dévorait. Un détachement de la garde
impériale russe l'avait occupé le matin, en attendant la cavalerie du
prince de Lichtenstein. Lannes ordonne au 13e léger de s'en emparer.
Le colonel Castex, qui commandait le 13e, s'avance avec le premier
bataillon, en colonne d'attaque, et tandis qu'il arrive sur le
village, est frappé d'une balle au front. Le bataillon s'élance, et
venge à coups de baïonnettes la mort de son colonel. On s'empare de
Blaziowitz, et on y ramasse quelques centaines de prisonniers qui sont
envoyés sur les derrières.

À l'autre aile du corps de Lannes, les Russes conduits par le prince
Bagration essayaient d'enlever la petite éminence que nos soldats
appelaient le _Santon_. Ils étaient descendus dans un vallon qui longe
le pied de cette éminence, y avaient pris le village de Bosenitz, et
échangeaient inutilement leurs boulets avec la nombreuse artillerie
qui garnissait la hauteur. Mais ils ne songeaient pas à braver la
mousqueterie du 17e de ligne, trop bien établi pour qu'on osât
l'aborder de si près.

Le prince Bagration avait rangé le reste de son infanterie sur la
route d'Olmütz en face de la division Suchet. Forcé à rétrograder, il
se retirait lentement devant le corps de Lannes, qui marchait sans
précipitation, mais avec un ensemble imposant, et en gagnant toujours
du terrain.

Blaziowitz pris, Lannes fait enlever Holubitz et Kruch, villages
placés le long de la route d'Olmütz, et parvient à joindre
l'infanterie de Bagration. En ce moment il rompt la ligne formée par
ses deux divisions. Il porte la division Suchet obliquement à gauche,
la division Caffarelli obliquement à droite. Par ce mouvement
divergent, il sépare l'infanterie de Bagration de la cavalerie du
prince de Lichtenstein, rejette la première à la gauche de la route
d'Olmütz, la seconde à la droite vers les pentes du plateau de
Pratzen.

Alors cette cavalerie veut faire une dernière tentative, et fond tout
entière sur la division Caffarelli, qui la reçoit avec son aplomb
ordinaire, et l'arrête par le feu de sa mousqueterie. Les nombreux
escadrons de Lichtenstein, d'abord dispersés, puis ralliés par leurs
officiers, sont ramenés sur nos bataillons. Par l'ordre de Lannes les
cuirassiers des généraux d'Hautpoul et Nansouty, qui suivaient
l'infanterie de Caffarelli, défilent au grand trot derrière les rangs
de cette infanterie, se forment sur sa droite, s'y déploient, et
s'élancent au galop. La terre tremble sous les pieds de ces quatre
mille cavaliers chargés de fer. Ils se précipitent le sabre au poing
sur la masse reformée des escadrons austro-russes, les renversent de
leur choc, les dispersent, et les obligent à s'enfuir sur Austerlitz,
où ils se retirent pour ne plus reparaître de la journée.

Pendant le même temps, la division Suchet avait abordé l'infanterie du
prince Bagration. Après avoir dirigé sur les Russes ces feux
tranquilles et sûrs que nos troupes, aussi instruites qu'aguerries,
exécutaient avec une extrême précision, la division Suchet les avait
joints à la baïonnette. Les Russes, cédant à l'impétuosité de nos
bataillons, s'étaient retirés, mais sans se rompre, et sans se rendre.
Ils formaient une masse confuse, hérissée de fusils, qu'on était
réduit à pousser devant soi, sans pouvoir la faire prisonnière.
Lannes, débarrassé des quatre-vingt-deux escadrons du prince de
Lichtenstein, s'était hâté de ramener la grosse cavalerie du général
d'Hautpoul de la droite à la gauche de cette plaine, et l'avait
lancée sur les Russes pour décider leur retraite. Les cuirassiers
chargeant dans tous les sens ces fantassins obstinés qui se retiraient
en gros pelotons, avaient obligé quelques mille d'entre eux à déposer
les armes.

[En marge: Résultat de la bataille livrée à la gauche de Lannes.]

Ainsi, vers notre gauche, Lannes venait de livrer à lui seul une
véritable bataille. Il avait fait quatre mille prisonniers. La terre
était jonchée autour de lui de deux mille morts ou blessés, tant
Russes qu'Autrichiens.

[En marge: Renouvellement de la lutte entre le corps du maréchal
Soult, les réserves amenées par Napoléon, et le centre des Russes
renforcé de la garde d'Alexandre.]

Mais sur le plateau de Pratzen la lutte s'était renouvelée entre le
centre des ennemis et le corps du maréchal Soult, renforcé de toutes
les réserves que Napoléon amenait en personne. Le général Kutusof, au
lieu de songer, comme nous l'avons dit, à rappeler à lui les trois
colonnes de Doctoroff, Langeron et Pribyschewski, engagées dans les
bas-fonds, n'avait songé qu'à rallier son centre sur la garde
impériale russe. La seule brigade Kamenski du corps de Langeron,
entendant sur ses derrières un feu très-vif, s'était arrêtée, puis
avait rétrogradé spontanément pour remonter sur le plateau de Pratzen.
Le général Langeron averti était venu se mettre à la tête de cette
brigade, laissant dans Sokolnitz le reste de sa colonne.

[En marge: Grave danger de la brigade Thiébault, et belle conduite de
cette brigade.]

Les Français, dans ce renouvellement du combat vers le centre,
allaient se trouver aux prises avec la brigade Kamenski, avec
l'infanterie de Kollowrath et de Miloradovitch, avec la garde
impériale russe. La brigade Thiébault, occupant l'extrême droite du
corps du maréchal Soult, et séparée de la brigade Varé par le village
de Pratzen, se trouvait au milieu d'une équerre de feux, car elle
avait devant elle la ligne reformée des Autrichiens, et en retour sur
sa droite une partie des troupes de Langeron. Cette brigade, composée
du 10e léger, des 14e et 36e de ligne, allait être exposée un moment
au plus grave péril. Comme elle se déployait, et se formait elle-même
en équerre pour faire face à l'ennemi, l'adjudant Labadie, du 36e,
craignant que son bataillon, sous un feu de mousqueterie et de
mitraille reçu à trente pas, ne fut ébranlé dans son mouvement, se
saisit du drapeau, et, se plaçant lui-même en jalon,
s'écrie:--Soldats, voici votre ligne de bataille.--Le bataillon se
déploie avec un parfait aplomb. Les autres l'imitent, la brigade prend
position, et durant quelques instants échange à demi-portée une
fusillade meurtrière. Cependant ces trois régiments auraient
promptement succombé sous une masse de feux croisés, si le combat
s'était prolongé. Le général Saint-Hilaire, admiré de l'armée pour sa
bravoure chevaleresque, s'entretenait avec les généraux Thiébault et
Morand sur le parti à prendre, lorsque le colonel Pouzet du 10e lui
dit: Général, marchons en avant et à la baïonnette, ou nous sommes
perdus.--Oui, en avant! répond le général Saint-Hilaire.--On croise
aussitôt la baïonnette, on se jette à droite sur les Russes de
Kamenski, en face sur les Autrichiens de Kollowrath, et on culbute les
premiers dans les bas-fonds de Sokolnitz et de Telnitz, les seconds
sur les revers du plateau de Pratzen, vers la route d'Austerlitz.

Tandis que la brigade Thiébault, livrée quelque temps à elle-même,
s'en tirait avec tant de bonheur et de vaillance, la brigade Varé et
la division Vandamme, placées de l'autre côté du village de Pratzen,
n'avaient pas à beaucoup près autant de peine à repousser le retour
offensif des Austro-Russes, et les avaient bientôt refoulés au pied du
plateau qu'ils essayaient vainement de gravir. Dans l'ardeur qui
entraînait nos troupes, le premier bataillon du 4e de ligne,
appartenant à la division Vandamme, s'était laissé emporter à la
poursuite des Russes, sur des terrains inclinés et couverts de vignes.
Le grand-duc Constantin avait sur-le-champ envoyé un détachement de
cavalerie de la garde, qui, surprenant ce bataillon au milieu des
vignes, l'avait renversé avant qu'il eût pu se former en carré. Dans
cette confusion, le porte-drapeau du régiment avait été tué. Un
sous-officier, voulant recueillir l'aigle, avait été tué à son tour.
Un soldat l'avait saisi des mains du sous-officier, et, mis lui-même
hors de combat, n'avait pu empêcher les cavaliers de Constantin
d'enlever ce trophée.

[En marge: Combat de cavalerie entre la garde impériale française et
la garde impériale russe.]

Napoléon, qui était venu renforcer le centre avec l'infanterie de sa
garde, tout le corps de Bernadotte et les grenadiers Oudinot, aperçoit
de la hauteur où il est placé l'échauffourée de ce bataillon.--Il y a
là du désordre, dit-il à Rapp, il faut le réparer.--Aussitôt Rapp, à
la tête des mameluks et des chasseurs à cheval de la garde, vole au
secours du bataillon compromis. Le maréchal Bessières suit Rapp avec
les grenadiers à cheval. La division Drouet, du corps de Bernadotte,
formée des 94e et 95e régiments, et du 27e léger, s'avance en seconde
ligne, conduite par le colonel Gérard, aide de camp de Bernadotte, et
officier d'une grande énergie, pour s'opposer à l'infanterie de la
garde russe.

Rapp, en se montrant, attire la cavalerie ennemie qui sabrait nos
fantassins couchés par terre. Cette cavalerie se dirige sur lui avec
quatre pièces de canon attelées. Malgré une décharge à mitraille, Rapp
s'élance, et enfonce la cavalerie impériale. Il pousse en avant, et
passe au delà du terrain que le bataillon du 4e couvrait de ses
débris. Aussitôt les soldats de ce bataillon se relèvent, et se
reforment pour venger leur échec. Rapp, arrivé jusqu'aux lignes de la
garde russe, est assailli par une seconde charge de cavalerie. Ce sont
les chevaliers-gardes d'Alexandre, qui, dirigés par leur colonel,
prince Repnin, se jettent sur lui. Le brave Morland, colonel des
chasseurs de la garde impériale française, est tué; les chasseurs sont
ramenés. Mais dans ce moment arrivent au galop les grenadiers à
cheval, conduits par le maréchal Bessières au secours de Rapp. Ces
superbes cavaliers, montés sur de grands chevaux, sont jaloux de se
mesurer avec les chevaliers-gardes d'Alexandre. Une mêlée de plusieurs
minutes s'engage entre les uns et les autres. L'infanterie de la garde
russe, témoin de ce rude combat, n'ose pas faire feu, de peur de tirer
sur les siens. Enfin les grenadiers à cheval de Napoléon, vieux
soldats éprouvés en cent batailles, triomphent des jeunes cavaliers
d'Alexandre, les dispersent, après en avoir étendu un certain nombre
sur la terre, et reviennent vainqueurs auprès de leur maître.

[En marge: Napoléon, après avoir assuré la position sur le plateau de
Pratzen, se reporte à droite pour terminer la bataille.]

[En marge: Affreux désastre des trois colonnes de Buxhoewden, prises
entre deux feux et jetées dans les étangs.]

Napoléon, qui assistait à cet engagement, fut enchanté de voir la
jeunesse russe punie de sa jactance. Entouré de son état-major, il
reçut Rapp, qui revenait blessé, couvert de sang, suivi du prince
Repnin prisonnier, et lui donna d'éclatants témoignages de
satisfaction. Pendant ce temps, les trois régiments de la division
Drouet, amenés par le colonel Gérard, poussaient l'infanterie de la
garde russe sur le village de Kreznowitz, enlevaient ce village, et
faisaient beaucoup de prisonniers. Il était une heure de l'après-midi,
la victoire ne présentait plus de doute, car Lannes et Murat étant
maîtres de la plaine à gauche, le maréchal Soult, appuyé par toute la
réserve, étant maître du plateau de Pratzen, il ne restait plus qu'à
se rabattre sur la droite, et à jeter dans les étangs les trois
colonnes russes de Buxhoewden, si vainement obstinées à nous couper de
la route de Vienne. Napoléon, laissant alors le corps de Bernadotte
sur le plateau de Pratzen, et tournant à droite avec le corps du
maréchal Soult, la garde et les grenadiers Oudinot, voulut recueillir
lui-même le prix de ses profondes combinaisons, et vint par la route
qu'avaient suivie les trois colonnes de Buxhoewden en descendant du
plateau de Pratzen, les assaillir par derrière. Il était temps qu'il
arrivât, car le maréchal Davout et son lieutenant le général Friant,
courant sans cesse de Kobelnitz à Telnitz, pour empêcher les Russes de
franchir le Goldbach, allaient finir par succomber. Le brave Friant
avait eu quatre chevaux tués sous lui dans la journée. Mais tandis
qu'il faisait les derniers efforts, Napoléon apparaît tout à coup à la
tête d'une masse de forces écrasante. Une affreuse confusion se
produit alors parmi les Russes surpris et désespérés. La colonne de
Pribyschewski tout entière, et une moitié de celle de Langeron restée
devant Sokolnitz, se voient entourées sans aucun espoir de salut,
puisque les Français arrivent sur leurs derrières par les routes
qu'elles-mêmes ont parcourues le matin. Ces deux colonnes se
dispersent; une partie est faite prisonnière dans Sokolnitz, une autre
se réfugie vers Kobelnitz, et est enveloppée près des marécages de ce
nom. Une troisième enfin s'engage vers Brünn, et est contrainte de
déposer les armes près de la route de Vienne, là même où les Russes
s'étaient donné rendez-vous dans l'espérance de la victoire.

Le général Langeron, avec les débris de la brigade Kamenski et
quelques bataillons qu'il avait retirés de Sokolnitz avant le
désastre, s'était réfugié vers Telnitz et les étangs, près du lieu où
se trouvait Buxhoewden avec la colonne Doctoroff. L'inepte commandant
de l'aile gauche des Russes, tout fier avec 29 bataillons et 22
escadrons d'avoir disputé le village de Telnitz à cinq ou six
bataillons français, était immobile, attendant le succès des colonnes
Langeron et Pribyschewski. Il portait sur son visage, à en croire un
témoin oculaire, les signes des excès auxquels il se livrait
habituellement. Langeron, accouru sur ce point, lui raconte avec
vivacité ce qui se passe.--Vous ne voyez partout que des ennemis, lui
répond brutalement Buxhoewden.--Et vous, réplique Langeron, vous
n'êtes en état d'en voir nulle part.--Mais dans cet instant le corps
du maréchal Soult paraît sur le versant du plateau vers les lacs, et
se dirige sur la colonne Doctoroff pour la pousser dans les étangs. Il
n'est plus possible de douter du péril. Buxhoewden, avec quatre
régiments qu'il avait eu l'impéritie de laisser inactifs auprès de
lui, essaye de regagner la route par laquelle il était venu, et qui
passait par le village d'Augezd, entre le pied du plateau de Pratzen
et l'étang de Satschan. Il s'y porte précipitamment, ordonnant au
général Doctoroff de se sauver comme il pourrait. Langeron se joint à
lui avec les restes de sa colonne. Buxhoewden traverse Augezd au
moment même où la division Vandamme, descendant la hauteur, y arrive
de son côté. Il essuie en fuyant le feu des Français, et parvient à se
mettre en sûreté, avec une portion de ses troupes. La majeure partie
suivie des débris de Langeron est arrêtée court par la division
Vandamme, maîtresse d'Augezd. Alors tous ensemble se jettent vers les
étangs glacés, et tâchent de s'y frayer un chemin. La glace qui couvre
ces étangs, affaiblie par la chaleur d'une belle journée, ne peut
résister au poids des hommes, des chevaux, des canons. Elle fléchit en
quelques points sous les Russes qui s'y engouffrent; elle résiste sur
quelques autres, et offre un asile aux fuyards qui s'y retirent en
foule.

[Illustration: BATAILLE D'AUSTERLITZ.]

[En marge: Quelques mille Russes ensevelis sous la glace rompue.]

Napoléon, arrivé sur les pentes du plateau de Pratzen, du côté des
étangs, aperçoit le désastre qu'il avait si bien préparé. Il fait
tirer à boulet, par une batterie de la garde, sur les parties de la
glace qui résistent encore, et achève la ruine des malheureux qui s'y
étaient réfugiés. Près de deux mille trouvent la mort sous cette glace
brisée.

[En marge: Honorable conduite du général Doctoroff.]

Entre l'armée française et ces inaccessibles étangs, reste encore la
malheureuse colonne Doctoroff, dont un détachement vient de se sauver
avec Buxhoewden, et un autre de s'engloutir sous la glace. Le général
Doctoroff, laissé dans cette cruelle situation, se conduit avec le
plus noble courage. Le terrain, en se rapprochant des lacs, se
relevait de manière à offrir une sorte d'appui. Le général Doctoroff
s'adosse à ce relèvement du terrain, et forme trois lignes de ses
troupes; il place la cavalerie en première ligne, l'artillerie en
seconde, l'infanterie en troisième. Ainsi déployé, il oppose aux
Français une ferme contenance, pendant qu'il envoie quelques escadrons
chercher une route entre l'étang de Satschan et celui de Menitz.

[En marge: Destruction d'une partie de la colonne Doctoroff.]

Un dernier et rude combat s'engage sur ce terrain. Les dragons de la
division Beaumont, empruntés à Murat, et amenés de la gauche à la
droite, chargent la cavalerie autrichienne de Kienmayer, qui, après
avoir fait son devoir, se retire sous la protection de l'artillerie
russe. Celle-ci, demeurée immobile à ses pièces, couvre de mitraille
les dragons, qui essayent en vain de l'enlever. L'infanterie du
maréchal Soult marche à son tour sur cette artillerie, malgré un feu à
bout portant, s'en empare, et pousse l'infanterie russe sur Telnitz.
De son côté, le maréchal Davout, avec la division Friant, entre dans
Telnitz. Dès lors les Russes n'ont plus pour s'enfuir qu'un étroit
passage entre Telnitz et les étangs. Les uns, s'y précipitant
pêle-mêle, y trouvent la mort comme ceux qui les y ont précédés. Les
autres parviennent à se retirer, par un chemin qu'on a découvert entre
les étangs de Satschan et de Menitz. La cavalerie française les suit
sur cette chaussée, en les harcelant dans leur retraite. La terre
glaise de ces contrées, que le soleil de la journée a convertie de
glace en boue épaisse, cède sous les pas des hommes et des chevaux.
L'artillerie des Russes s'y enfonce. Leurs chevaux, plutôt faits pour
courir que pour tirer, ne pouvant dégager leurs canons, les y
abandonnent. Nos cavaliers recueillent au milieu de cette déroute
trois mille prisonniers et une grande quantité de canons. «J'avais vu
déjà, s'écrie l'un des acteurs de cette scène affreuse, le général
Langeron, quelques batailles perdues; je n'avais pas l'idée d'une
pareille défaite.»

[En marge: Fuite des deux empereurs.]

En effet, d'une aile à l'autre de l'armée russe, il n'y avait en ordre
que le corps du prince Bagration, que Lannes n'avait pas osé
poursuivre, dans l'ignorance où il était de ce qui se passait à la
droite de l'armée. Tout le reste était dans un affreux désordre,
poussant des cris sauvages, pillant les villages épars sur la route,
pour se procurer quelques vivres. Les deux souverains de Russie et
d'Autriche fuyaient ce champ de bataille, sur lequel ils entendaient
les Français crier _vive l'Empereur!_ Alexandre était dans un profond
abattement. L'empereur François, plus tranquille, supportait ce
désastre avec sang-froid. Dans le malheur commun il avait du moins une
consolation: les Russes ne pouvaient plus prétendre que la lâcheté des
Autrichiens faisait toute la gloire de Napoléon. Les deux princes
couraient rapidement à travers les champs de la Moravie, au milieu
d'une obscurité profonde, séparés de leur maison, et exposés à être
insultés par la barbarie de leurs propres soldats. L'empereur
d'Autriche, voyant tout perdu, prit sur lui d'envoyer le prince Jean
de Lichtenstein à Napoléon, pour demander un armistice, avec promesse
de signer la paix sous quelques jours. Il le chargea en outre
d'exprimer à Napoléon le désir d'avoir avec lui une entrevue aux
avant-postes.

[En marge: Le prince Jean de Lichtenstein envoyé à Napoléon le soir
même de la bataille, pour demander un armistice et la paix.]

Le prince Jean, qui avait bien rempli son devoir dans la journée,
pouvait se présenter honorablement au vainqueur. Il se rendit en toute
hâte au quartier général français. Napoléon, victorieux, était occupé
à parcourir le champ de bataille, pour faire relever les blessés. Il
ne voulait pas prendre de repos avant d'avoir donné à ses soldats les
soins auxquels ils avaient tant de droits. Obéissant à ses ordres,
aucun d'eux n'avait quitté les rangs pour emporter les hommes atteints
de blessures. Aussi le sol en était-il jonché sur un espace de plus de
trois lieues. Il était couvert surtout de cadavres russes. Le champ de
bataille était affreux à voir. Mais ce spectacle touchait peu nos
vieux soldats de la révolution. Habitués aux horreurs de la guerre,
ils regardaient les blessures, la mort, comme une suite naturelle des
combats, et comme peu de chose au sein de la victoire. Ils étaient
ivres de satisfaction, et poussaient des acclamations bruyantes
lorsqu'ils apercevaient le groupe d'officiers qui signalait la
présence de Napoléon. Son retour au quartier général, qu'on avait
établi à la maison de poste de Posoritz, offrit l'aspect d'une marche
triomphale.

Cette âme, dans laquelle de si amères douleurs devaient un jour
succéder à des joies si vives, goûtait en cet instant les délices du
plus magnifique succès, et du mieux mérité, car, si la victoire est
souvent une pure faveur du hasard, elle était ici le prix de
combinaisons admirables. Napoléon, en effet, devinant avec la
pénétration du génie que les Russes voudraient lui enlever la route de
Vienne, et qu'alors ils se placeraient entre lui et les étangs, les
avait, par son attitude même, encouragés à y venir, puis,
affaiblissant sa droite, renforçant son centre, il s'était jeté avec
le gros de son armée sur les hauteurs de Pratzen par eux abandonnées,
les avait ainsi coupés en deux, et précipités dans un gouffre, duquel
ils n'avaient pu sortir. La majeure partie de ses troupes, gardée en
réserve, n'avait presque pas agi, tant une pensée juste rendait sa
position forte, tant aussi la valeur de ses soldats lui permettait de
les présenter en nombre inférieur à l'ennemi. On peut dire que sur 65
mille Français, 40 ou 45 mille au plus avaient combattu, car le corps
de Bernadotte, les grenadiers et l'infanterie de la garde n'avaient
échangé que quelques coups de fusil. Ainsi 45 mille Français avaient
vaincu 90 mille Austro-Russes.

[En marge: Résultats matériels de la bataille d'Austerlitz.]

Les résultats de la journée étaient immenses: 15 mille morts, noyés
ou blessés, environ 20 mille prisonniers, parmi lesquels 10 colonels
et 8 généraux, 180 bouches à feu, une immense quantité de chevaux, de
voitures d'artillerie et de bagages, tels étaient les pertes de
l'ennemi et les trophées des Français. Ceux-ci avaient à regretter
environ 7 mille hommes, tant morts que blessés.

[En marge: Napoléon consent à une entrevue avec l'empereur
d'Autriche.]

Napoléon, rentré à son quartier général de Posoritz, y reçut le prince
Jean de Lichtenstein. Il l'accueillit en vainqueur plein de
courtoisie, et convint d'une entrevue avec l'empereur d'Autriche, aux
avant-postes des deux armées, pour le surlendemain. Il ne devait être
accordé d'armistice qu'après que les deux empereurs de France et
d'Autriche se seraient vus et expliqués.

[En marge: Napoléon s'établit au château d'Austerlitz, et donne à la
grande bataille du 2 décembre le nom de ce château.]

Le lendemain Napoléon porta son quartier général à Austerlitz, château
appartenant à la famille de Kaunitz. Il s'y établit, et voulut donner
le nom de ce château à la bataille, que les soldats appelaient déjà la
bataille des trois empereurs. Elle a porté depuis, et elle portera
dans les siècles, le nom qu'elle a reçu du capitaine immortel qui l'a
gagnée. Il adressa à ses soldats la proclamation qui suit:

                                             «Austerlitz, 12 frimaire.

     »SOLDATS,

     »Je suis content de vous: vous avez à la journée d'Austerlitz
     justifié tout ce que j'attendais de votre intrépidité. Vous avez
     décoré vos aigles d'une immortelle gloire. Une armée de cent
     mille hommes, commandée par les empereurs de Russie et
     d'Autriche, a été en moins de quatre heures ou coupée ou
     dispersée. Ce qui a échappé a votre fer s'est noyé dans les lacs.

     »Quarante drapeaux, les étendards de la garde impériale de
     Russie, cent vingt pièces de canon, vingt généraux, plus de
     trente mille prisonniers[11] sont le résultat de cette journée à
     jamais célèbre. Cette infanterie tant vantée, et en nombre
     supérieur, n'a pu résister à votre choc, et désormais vous n'avez
     plus de rivaux à redouter. Ainsi, en deux mois, cette troisième
     coalition a été vaincue et dissoute. La paix ne peut plus être
     éloignée; mais, comme je l'ai promis à mon peuple avant de passer
     le Rhin, je ne ferai qu'une paix qui nous donne des garanties, et
     assure des récompenses à nos alliés.

     »Soldats, lorsque tout ce qui est nécessaire pour assurer le
     bonheur et la prospérité de notre patrie sera accompli, je vous
     ramènerai en France: là vous serez l'objet de mes plus tendres
     sollicitudes. Mon peuple vous reverra avec joie, et il vous
     suffira de dire: J'étais à la bataille d'Austerlitz, pour que
     l'on vous réponde: Voilà un brave.

                                                           »NAPOLÉON.»

[Note 11: Les nombres exacts n'étaient pas encore connus.]

[En marge: Murat se trompe sur la direction que prend l'ennemi dans sa
retraite, et le poursuit sur la route d'Olmütz.]

[En marge: La direction des Russes étant connue, le corps du maréchal
Davout est envoyé à leur poursuite sur la Morava.]

Il fallait suivre l'ennemi, que tous les rapports représentaient comme
étant dans une déroute complète. Dans cette confusion, Napoléon,
trompé par Murat, avait cru que l'armée fugitive se dirigeait sur
Olmütz, et il avait envoyé sur ce point la cavalerie avec le corps de
Lannes. Mais le lendemain, 3 décembre, des renseignements plus exacts,
recueillis par le général Thiard, apprirent que l'ennemi se dirigeait
par la route de Hongrie sur la Morava. Napoléon se hâta de reporter
ses colonnes sur Nasiedlowitz et Goeding. (Voir la carte nº 32.) Le
maréchal Davout, renforcé par le ralliement de toute la division
Friant et par l'arrivée en ligne de la division Gudin, n'avait pas
perdu de temps, grâce à sa position plus rapprochée de la route de
Hongrie. Il se mit à la poursuite des Russes, et les serra de près. Il
voulait les atteindre avant le passage de la Morava, et enlever
peut-être une partie de leur armée. Après avoir marché le 3, il était
le 4 au matin en vue de Goeding, prêt à les joindre. La plus grande
confusion régnait dans Goeding. Au delà était un château de l'empereur
d'Autriche, celui d'Holitsch, où les deux souverains alliés avaient
cherché un asile. Le trouble n'y était pas moins grand qu'à Goeding.
Les officiers russes continuaient à tenir le plus inconvenant langage
sur le compte des Autrichiens. Ils s'en prenaient à eux de la commune
défaite, comme s'ils n'eussent pas dû l'attribuer à leur présomption,
à l'ineptie de leurs généraux et à la légèreté de leur gouvernement.
Les Autrichiens s'étaient d'ailleurs aussi bien comportés que les
Russes sur le champ de bataille.

Les deux monarques vaincus étaient assez froids l'un pour l'autre.
L'empereur François voulut conférer avec l'empereur Alexandre, avant
de se rendre à l'entrevue convenue avec Napoléon. Ils tombèrent
d'accord qu'il fallait demander un armistice et la paix, car il était
impossible de lutter plus longtemps. Alexandre, sans l'avouer,
désirait qu'on sauvât au plus tôt lui et son armée des conséquences
d'une poursuite impétueuse, telle qu'on pouvait la craindre de
Napoléon. Quant aux conditions, il laissait à son allié le soin de les
régler à sa volonté. L'empereur François devant supporter seul les
frais de la guerre, les conditions auxquelles on signerait la paix le
regardaient exclusivement. Quelque temps auparavant, Alexandre, se
prétendant l'arbitre de l'Europe, aurait dit que ces conditions le
regardaient aussi. Son orgueil était moins exigeant depuis la journée
du 2 décembre.

[En marge: Entrevue de Napoléon et de l'empereur d'Autriche aux
avant-postes des deux armées.]

L'empereur François partit donc pour Nasiedlowitz, village situé à
moitié chemin du château d'Austerlitz, et là, près du moulin de
Paleny, entre Nasiedlowitz et Urschitz, au milieu des avant-postes
français et autrichiens, il trouva Napoléon qui l'attendait devant un
feu de bivouac, allumé par ses soldats. Napoléon avait eu la politesse
d'arriver le premier. Il vint au-devant de l'empereur François, le
reçut au bas de sa voiture, et l'embrassa. Le monarque autrichien,
rassuré par l'accueil de son tout-puissant ennemi, eut avec lui un
long entretien. Les principaux officiers des deux armées se tenaient à
l'écart, et regardaient avec une vive curiosité ce spectacle
extraordinaire, du successeur des Césars, vaincu et demandant la paix
au soldat couronné, que la révolution française avait porté au faîte
des grandeurs humaines.

Napoléon s'excusa auprès de l'empereur François de le recevoir en
pareil lieu.--Ce sont là, lui dit-il, les palais que Votre Majesté me
force d'habiter depuis trois mois.--Ce séjour vous réussit assez, lui
répliqua le monarque autrichien, pour que vous n'ayez pas le droit de
m'en vouloir.--L'entretien se porta ensuite sur l'ensemble de la
situation, Napoléon soutenant qu'il avait été entraîné à la guerre
malgré lui, dans le moment où il s'y attendait le moins, et lorsqu'il
était exclusivement occupé de l'Angleterre, l'empereur d'Autriche
affirmant qu'il n'avait été amené à prendre les armes que par les
projets de la France à l'égard de l'Italie. Napoléon déclara qu'aux
conditions déjà indiquées à M. de Giulay, et qu'il se dispensa
d'énoncer de nouveau, il était prêt à signer la paix. L'empereur
François, sans s'expliquer à ce sujet, voulut savoir à quoi Napoléon
était disposé par rapport à l'armée russe. Napoléon demanda d'abord
que l'empereur François séparât sa cause de celle de l'empereur
Alexandre, que l'armée russe se retirât par journées d'étape des États
autrichiens, et il promit de lui accorder un armistice à cette
condition. Quant à la paix avec la Russie, il ajouta qu'on la
réglerait plus tard, car cette paix le regardait seul.--Croyez-moi,
dit Napoléon à l'empereur François, ne confondez pas votre cause avec
celle de l'empereur Alexandre. La Russie seule peut aujourd'hui faire
en Europe _une guerre de fantaisie_. Vaincue, elle se retire dans ses
déserts, et vous, vous payez avec vos provinces les frais de la
guerre.--

[En marge: Napoléon convient d'un armistice avec l'empereur
d'Autriche, et exige que l'armée russe se retire immédiatement par
journées d'étapes.]

Les spirituelles expressions de Napoléon ne rendaient que trop bien la
situation des choses en Europe, entre ce grand empire et le reste du
continent. L'empereur François lui engagea sa parole d'homme et de
souverain de ne plus recommencer la guerre, et surtout de ne plus
céder aux suggestions de puissances qui n'avaient rien à perdre dans
la lutte. Il convint d'un armistice pour lui et pour l'empereur
Alexandre, armistice dont la condition était que les Russes se
retireraient par journées d'étape, et que le cabinet autrichien
enverrait sur-le-champ à Brünn des négociateurs chargés de signer une
paix séparée avec la France.

Les deux empereurs se quittèrent avec des marques réitérées de
cordialité. Napoléon mit en voiture ce monarque qu'il venait d'appeler
son frère, et remonta à cheval pour retourner à Austerlitz.

Le général Savary fut envoyé pour suspendre la marche du corps de
Davout. Il se rendit d'abord à Holitsch, à la suite de l'empereur
François, afin de savoir si l'empereur Alexandre accédait aux
conditions proposées. Il vit ce dernier, autour duquel tout était bien
changé depuis la mission qu'il avait remplie quelques jours
auparavant.--Votre maître, lui dit Alexandre, s'est montré bien grand.
Je reconnais toute la puissance de son génie, et quant à moi, je me
retire, puisque mon allié se tient pour satisfait.--Le général Savary
s'entretint quelque temps avec le jeune czar sur la dernière bataille,
lui expliqua comment l'armée française, inférieure en nombre à
l'armée russe, avait cependant paru supérieure sur tous les points,
grâce à l'art de manoeuvrer que Napoléon possédait à un si haut degré.
Il ajouta courtoisement qu'avec l'expérience, Alexandre deviendrait à
son tour homme de guerre, mais que, dans cet art difficile, on n'était
pas maître le premier jour. Après ces flatteries au monarque vaincu,
il partit pour Goeding afin d'arrêter le maréchal Davout, lequel avait
refusé toutes les propositions de suspension d'armes, et était prêt à
assaillir les restes de l'armée russe. On avait vainement affirmé à ce
maréchal, au nom de l'empereur de Russie lui-même, qu'un armistice se
négociait entre Napoléon et l'empereur d'Autriche. Il ne voulait à
aucun prix abandonner sa proie. Mais le général Savary l'arrêta avec
un ordre formel de Napoléon. Ce furent les derniers coups de fusil de
cette immortelle campagne. Les troupes de chaque nation se séparèrent
pour prendre leurs quartiers d'hiver, en attendant ce que décideraient
les négociateurs des puissances belligérantes.

Napoléon se rendit du château d'Austerlitz à Brünn, où il avait mandé
M. de Talleyrand pour régler les conditions de la paix, qui ne pouvait
plus être douteuse désormais, puisque l'Autriche était à bout de
ressources, et que la Russie, pressée d'obtenir un armistice, ramenait
en toute hâte son armée en Pologne. Tandis que la guerre de la
première coalition avait duré cinq ans, celle de la seconde coalition
deux, la guerre que venait de susciter la troisième avait duré trois
mois, tant était devenue irrésistible la puissance de la France
révolutionnaire, concentrée dans une seule main, et tant cette main
était habile et prompte à frapper ceux qu'elle voulait atteindre! Les
événements s'étaient effectivement passés comme Napoléon les avait
tracés d'avance, dans son cabinet à Boulogne. Il avait pris les
Autrichiens à Ulm presque sans coup férir; il avait écrasé les Russes
à Austerlitz, dégagé l'Italie par le seul effet de sa marche offensive
sur Vienne, et réduit à de pures imprudences les attaques sur le
Hanovre et sur Naples. Celle-ci notamment, après la bataille
d'Austerlitz, n'était qu'une folie désastreuse pour la maison de
Bourbon. L'Europe était aux pieds de Napoléon, et la Prusse, entraînée
un moment par la coalition, allait se trouver à la merci du capitaine
qu'elle avait offensé et trahi.

[En marge: Napoléon veut que les négociations pour la paix
s'établissent à Brünn.]

Toutefois, il fallait beaucoup d'habileté pour traiter, car si nos
ennemis, se remettant de leur terreur, et abusant des engagements
qu'ils avaient fait prendre à la Prusse, la forçaient à intervenir
dans les négociations, ils pouvaient encore, à trois contre un,
disputer les conditions de la paix, et dérober au vainqueur une partie
des avantages de la victoire. Aussi Napoléon avait-il voulu que les
négociations s'établissent à Brünn, loin de M. d'Haugwitz, qu'il avait
envoyé à Vienne, et obligé d y rester, en lui donnant rendez-vous dans
cette capitale.

[En marge: Les négociateurs autrichiens voudraient comprendre la
Prusse dans la négociation. Napoléon s'y oppose.]

Tandis que l'on était occupé à combattre, MM. de Giulay et de Stadion
avaient eu à Vienne des pourparlers avec M. de Talleyrand, et ils
avaient demandé à négocier en commun pour la Russie et l'Autriche,
sous la médiation de la Prusse. Depuis l'arrivée de M. d'Haugwitz, ils
l'avaient sommé poliment, mais instamment, d'exécuter la convention de
Potsdam, jugeant bien que, si la Prusse était comprise dans la
négociation, elle serait obligée ou de faire prévaloir les conditions
de paix arrêtées à Potsdam, ou de s'associer à la guerre. M.
d'Haugwitz s'était refusé à traiter de la sorte, en se fondant sur la
nature de sa mission, qui l'obligeait non pas à siéger dans un
congrès, mais à traiter directement avec Napoléon, pour l'amener aux
idées adoptées par le cabinet prussien. Au surplus, M. de Talleyrand
avait coupé court à ces prétentions, en déclarant que l'Autriche
serait seule admise à la négociation. Il signifiait cette résolution à
Vienne, le jour même du 2 décembre, pendant que se livrait la bataille
d'Austerlitz.

[En marge: Sur le voeu exprimé par Napoléon, M. de Stadion est
remplacé dans la négociation par le prince Jean de Lichtenstein.]

[En marge: Les conférences s'ouvrent à Brünn.]

La bataille gagnée, et l'armistice demandé et accordé au bivouac du
vainqueur, la négociation séparée était une condition acceptée
d'avance. Napoléon exigea, comme nous venons de le rapporter, qu'elle
s'ouvrît immédiatement à Brünn avec M. de Talleyrand. Il fit savoir
qu'il voulait bien de M. de Giulay pour traiter, mais non pas de M. de
Stadion, ancien ambassadeur d'Autriche en Russie, tout plein des
préjugés de la coalition, et suscitant par la nature même de son
esprit des difficultés sans cesse renaissantes. Il indiqua, pour
négociateur le prince Jean de Lichtenstein, qui lui avait plu par ses
manières franches et par militaires. On s'empressa d'envoyer celui-ci
à Brünn avec M. de Giulay. L'empereur François étant à Holitsch, on
pouvait communiquer avec lui heures, et s'entendre assez promptement
sur les points contestés. La négociation s'ouvrit donc à Brünn entre
MM. de Talleyrand, de Giulay et de Lichtenstein. Napoléon, après en
avoir établi les bases, se proposait de se rendre ensuite à Vienne,
pour arracher à M. d'Haugwitz l'aveu des faiblesses et des faussetés
de la Prusse, et lui en faire porter la peine.

Mais quelles seraient les bases de la paix? C'est là ce que
discutaient à Brünn Napoléon et M. de Talleyrand, et ce qui était
entre eux le sujet de fréquents et profonds entretiens.

[En marge: Napoléon et M. de Talleyrand arrêtent entre eux les
conditions de la paix.]

Le moment était périlleux pour la sagesse de Napoléon. Victorieux en
trois mois d'une puissante coalition, ayant vu fuir devant ses
soldats, même inférieurs en nombre, les soldats les plus renommés du
continent, n'allait-il pas acquérir de sa puissance un sentiment
exagéré, et prendre en mépris toutes les résistances européennes? Sous
le Consulat, alors qu'il voulait se concilier la France et l'Europe,
on l'avait vu au dedans ménager les partis, au dehors ramener
l'Autriche par la victoire, la Russie par de fines caresses, la Prusse
par l'appât adroitement employé des indemnités germaniques,
l'Angleterre par l'isolement auquel il l'avait réduite, pacifier le
monde d'une manière presque miraculeuse, et déployer la plus admirable
des habiletés, celle de la force qui sait se contenir. Mais bientôt
aussi on l'avait vu, irrité de l'ingratitude des partis, ne plus
garder de mesures avec eux, et les frapper cruellement dans la
personne du duc d'Enghien. On l'avait vu, irrité de la jalousie
provocante de l'Angleterre, lui jeter le gant, qu'elle avait ramassé,
et réunir tous les moyens humains pour l'accabler. Maintenant les
puissances du continent l'ayant, sans motif suffisant, détourné de sa
lutte contre l'Angleterre, et s'étant attiré des défaites qui étaient
de véritables désastres, n'allait-il pas avec elles, comme avec ses
autres ennemis, mettre de côté ces ménagements indispensables même à
la force, et qui composent tout l'art de la politique? Un homme qui
pouvait toujours tirer de son génie et de la bravoure de ses soldats
un événement tel que Marengo ou Austerlitz, compterait-il avec
quelqu'un sur la terre?

M. de Talleyrand, dont nous avons précédemment tracé le caractère et
le rôle sous ce règne, essaya encore, en cette circonstance, quelques
efforts pour modérer Napoléon, mais sans beaucoup de succès. Aimant à
plaire plus qu'à contredire, ayant, en fait de politique européenne,
des penchants plutôt que des opinions, patronant sans cesse
l'Autriche, desservant la Prusse, par une vieille tradition du cabinet
de Versailles, il s'était rendu suspect de complaisance pour l'une,
d'aversion pour l'autre, et n'avait pas auprès de son souverain le
crédit qu'aurait pu obtenir un esprit ferme et convaincu. Du reste,
ici comme en d'autres occasions, s'il n'eut pas le mérite de faire
prévaloir la modération, il eut celui de la conseiller.

M. de Talleyrand, le lendemain de la bataille d'Austerlitz, donna les
conseils que voici au vainqueur enivré de l'Europe.

[En marge: Opinion de M. de Talleyrand sur les conditions à faire à
l'Autriche.]

Il fallait se montrer, suivant lui, modéré et généreux envers
l'Autriche. Cette puissance, considérablement diminuée depuis deux
siècles, devait être beaucoup moins qu'autrefois l'objet de nos
jalousies. Une puissance nouvelle devait prendre sa place dans nos
préoccupations, c'était la Russie; et contre cette dernière,
l'Autriche, loin d'être un danger, était une barrière utile.
L'Autriche, vaste agrégation de peuples étrangers les uns aux autres,
tels que les Autrichiens, les Esclavons, les Hongrois, les Bohêmes,
les Italiens, pourrait facilement se briser, si on affaiblissait le
lien déjà si faible qui retenait les éléments hétérogènes dont elle
était formée, et ses débris auraient plus de tendance à se rattacher à
la Russie qu'à la France. On devait donc s'arrêter dans les coups
portés à l'Autriche, la dédommager même des pertes nouvelles qu'elle
allait subir, et la dédommager d'une manière utile à l'Europe, ce qui
était non-seulement possible, mais facile.

M. de Talleyrand proposait une combinaison ingénieuse, prématurée
toutefois dans l'état de l'Europe, c'était de donner à l'Autriche les
bords du Danube, c'est-à-dire la Valachie et la Moldavie. Ces
provinces, disait-il, valaient mieux que l'Italie elle-même; elles
consoleraient l'Autriche de ses pertes, lui aliéneraient la Russie, et
la rendraient à l'égard de celle-ci le boulevard de l'empire ottoman,
comme elle était déjà celui de l'Europe. Ces provinces, après l'avoir
brouillée avec la Russie, la brouilleraient avec l'Angleterre, et la
constitueraient dès lors l'alliée obligée de la France.

Quant à la Prusse, il n'y avait plus à s'imposer de gêne à son égard,
et on était libre de la traiter comme on voudrait. C'était décidément
une cour fausse, peureuse, sur laquelle on ne pouvait jamais compter.
Il ne fallait plus, pour lui complaire, éloigner de soi l'Autriche,
seule alliée à laquelle on pût songer dans l'avenir.

Telles furent les opinions de M. de Talleyrand en cette occasion. Le
conseil de ménager l'Autriche, de la consoler, de la dédommager même
avec des équivalents bien choisis, était excellent, car la vraie
politique de Napoléon aurait dû être de vaincre et de ménager tout le
monde le lendemain de la victoire. Mais le conseil de traiter la
Prusse légèrement était funeste, et partait d'une politique fausse,
que nous avons déjà signalée. Certes il eût été à désirer qu'on pût
donner les provinces du Danube à l'Autriche, et qu'on pût surtout les
lui faire considérer comme un dédommagement suffisant de ses pertes en
Italie; mais il est douteux qu'elle se fût prêtée à cette combinaison,
car la Valachie et la Moldavie, en lui aliénant la Russie et
l'Angleterre, l'auraient mise dans notre dépendance. Il est douteux en
outre qu'on pût à cette époque se distribuer le territoire européen
aussi librement qu'on le fit deux ans après, à Tilsit. Mais, quoi
qu'il en soit, il fallait se résigner, en voulant dominer l'Italie, à
rencontrer l'Autriche pour ennemie, quelques ménagements qu'on gardât
envers elle; et alors quel allié choisir? Nous l'avons déjà dit plus
d'une fois: brouillés avec l'Angleterre par le désir de l'égalité sur
les mers, avec la Russie par le désir de la suprématie sur le
continent, ne pouvant tirer aucun parti de l'Espagne désorganisée,
que nous restait-il, sinon la Prusse, la Prusse vacillante, il est
vrai, mais bien plus par les scrupules de son souverain que par la
fausseté naturelle de son cabinet, la Prusse n'ayant aucun intérêt
contraire au nôtre, puisqu'elle n'avait pas encore les provinces
rhénanes, compromise déjà dans notre système, ayant les mains pleines
de biens d'Église reçus de nous, ne demandant pas mieux que d'en
recevoir encore, et prête à accepter telle conquête qui l'enchaînerait
pour jamais à notre politique?

On se trompait donc gravement, non pas en voulant ménager l'Autriche,
mais en croyant qu'on pourrait se l'attacher sérieusement, et se
l'attacher assez, pour qu'il n'y eût plus de danger à maltraiter ou à
négliger la Prusse.

[En marge: Vues de Napoléon à l'égard de la nouvelle paix
continentale.]

Napoléon ne partageait pas les erreurs de M. de Talleyrand, mais il en
commettait d'autres, par la passion de dominer, que la haine de ses
ennemis, le succès prodigieux de ses armées, commençaient à exciter
chez lui au delà de toutes les bornes raisonnables.

Il n'avait pas cherché querelle au continent; on était venu au
contraire le détourner de sa grande entreprise contre l'Angleterre,
pour lui déclarer la guerre. Ceux qui avaient commencé cette guerre,
et qui s'étaient fait vaincre, devaient, selon lui, en supporter les
conséquences. Il voulait donc obtenir par la paix le complément de
l'Italie, c'est-à-dire les États vénitiens, actuellement possédés par
l'Autriche, et de plus la solution définitive des questions
germaniques au profit de ses alliés, la Bavière, Baden, le
Wurtemberg.

[En marge: Napoléon veut les États vénitiens et l'Italie entière
jusqu'aux Alpes Juliennes.]

[En marge: Il se propose d'enlever à l'Autriche ses possessions en
Souabe, et de plus le Tyrol.]

Sur ces deux points, Napoléon était absolu, et il n'avait pas tort de
l'être. Il lui fallait Venise, le Frioul, l'Istrie, la Dalmatie, en un
mot l'Italie jusqu'aux Alpes Juliennes, et l'Adriatique avec ses deux
bords, ce qui lui assurait une action sur l'empire ottoman. Quant à
l'Allemagne, il voulait d'abord ramener l'Autriche dans ses frontières
naturelles, l'Inn et la Salza, lui enlever les territoires qu'elle
possédait en Souabe, et qui étaient qualifiés du titre d'AUTRICHE
ANTÉRIEURE, territoires qui étaient pour elle un moyen de tourmenter
les États allemands alliés de la France, et de faire, quand il lui
plaisait, des préparatifs militaires sur le haut Danube. Il voulait
lui enlever les communications du Tyrol avec le lac de Constance et la
Suisse, c'est-à-dire le Vorarlberg. (Voir la carte nº 28.) Il voulait
même, s'il était possible, lui ravir le Tyrol, qui lui donnait la
possession des Alpes, et un passage toujours assuré en Italie. Mais ce
dernier point était difficile à obtenir, parce que le Tyrol était une
vieille possession de l'Autriche, aussi chère à ses affections que
précieuse à ses intérêts. C'était faire subir à l'Autriche une perte
d'environ 4 millions de sujets sur 24, et de 15 millions de florins
sur 103 de revenu. C'étaient donc de cruels sacrifices à exiger
d'elle.

Avec tout ce qu'il allait lui ôter en Allemagne, Napoléon se proposait
de compléter le patrimoine des trois États allemands qui avaient été
ses auxiliaires, la Bavière, Baden et le Wurtemberg. Son intention
était de se ménager, par le moyen de ces trois États, une action sur
la Diète, un chemin vers le Danube, et d'établir d'une manière
éclatante que son alliance profitait à ceux qui l'embrassaient.

Il entendait aussi résoudre favorablement pour ces princes alliés la
question de la noblesse immédiate, et abolir cette noblesse qui leur
créait des ennemis chez eux; il voulait résoudre également toutes les
questions de suzeraineté, et supprimer par ce moyen une foule de
droits d'espèce féodale, fort assujettissants et fort onéreux pour les
États germaniques.

[En marge: Napoléon veut, avec les sacrifices obtenus de l'Autriche,
procurer des agrandissements aux princes de l'Allemagne méridionale,
et contracter avec ceux-ci des alliances de famille.]

Napoléon se proposait enfin, pour s'attacher solidement les trois
princes de l'Allemagne méridionale d'ajouter au lien des bienfaits le
lien des mariages. Il lui fallait des princes et des princesses pour
les unir aux membres de sa dynastie. Il comptait en trouver en
Allemagne, et joindre ainsi à l'avantage d'établissements princiers
l'influence des alliances de famille.

[En marge: Napoléon projette l'union d'Eugène de Beauharnais avec une
princesse de Bavière.]

Le prince Eugène de Beauharnais était cher à son coeur. Il l'avait
fait vice-roi d'Italie; il lui cherchait une épouse. Il avait jeté les
yeux sur la fille de l'électeur de Bavière, princesse remarquable, et
digne de celui auquel elle était destinée. Comme il réservait la plus
grande part des dépouilles de l'Autriche à la Bavière, ce que la
situation et les dangers de cet électorat justifiaient suffisamment,
il voulait que cette part de dépouilles fût la dot du prince français.

Mais la princesse Auguste était promise à l'héritier de Baden, et sa
mère, l'électrice de Bavière, violente ennemie de la Francesco,
alléguait cet engagement pour repousser une alliance qui lui
répugnait. Le général Thiard, ayant contracté des liaisons avec les
petites cours allemandes, lorsqu'il servait dans l'armée de Condé,
avait été envoyé à Munich et à Baden, pour lever les obstacles qui
s'opposaient aux unions projetées. Cet officier, négociateur adroit,
s'était servi de la comtesse d'Hochberg, qui était unie par un mariage
morganatique à l'électeur régnant de Baden, et qui avait besoin de la
France pour faire reconnaître ses enfants. Par l'influence de cette
personne, il avait obtenu de la cour de Baden une démarche délicate,
qui consistait à se désister de toute vue sur la main de la princesse
Auguste de Bavière. Cette démarche obtenue, l'électeur et l'électrice
de Bavière demeuraient sans prétexte pour refuser une alliance qui
leur valait en dot le Tyrol avec une partie de la Souabe.

[En marge: Napoléon songe à d'autres mariages avec les maisons de
Baden et de Wurtemberg.]

Ce n'était point la seule union allemande à laquelle songeât Napoléon.
L'héritier de Baden, auquel on venait d'enlever la princesse Auguste
de Bavière, restait à marier. Napoléon lui destinait mademoiselle
Stéphanie de Beauharnais, personne douée de grâce et d'esprit, et
qu'il voulait créer princesse impériale. Il chargea M. le général
Thiard de conclure cet autre mariage. Enfin le vieux duc de Wurtemberg
avait une fille, la princesse Catherine, dont le malheur a fait
ressortir depuis les nobles qualités. Napoléon désirait l'obtenir pour
son frère Jérôme. Mais des liens contractés par celui-ci en Amérique,
sans autorisation de sa famille, étaient un obstacle qu'on n'avait pas
pu lever encore. Il fallait donc attendre pour ce dernier
établissement. À tous les agrandissements de territoire qu'il
préparait pour les maisons de Bavière, de Wurtemberg et de Baden,
Napoléon voulait ajouter le titre de roi, en laissant à ces maisons la
place qu'elles avaient dans la Confédération germanique.

Ce sont là les avantages que Napoléon entendait tirer de ses dernières
victoires. Exiger l'Italie tout entière était de sa part naturel et
conséquent. Chercher dans les possessions autrichiennes en Souabe des
moyens d'agrandir les princes ses alliés, était bien entendu, car on
reportait l'Autriche derrière l'Inn, et on rendait l'alliance de la
France manifestement utile. Ôter à l'Autriche le Vorarlberg pour le
donner à la Bavière, était sage encore, car on la séparait ainsi de la
Suisse. Mais lui ôter le Tyrol, bien que ce fut une bonne combinaison
quant à l'Italie, c'était accumuler dans son coeur des ressentiments
implacables; c'était la réduire à un désespoir qui, caché dans le
moment, devait éclater tôt ou tard; c'était dès lors se condamner plus
que jamais à une politique mesurée, habile à trouver et à garder des
alliances, puisqu'on se rendait inconciliable la principale des
puissances du continent. Résoudre la question de la noblesse
immédiate, et plusieurs autres questions féodales, pouvait être une
utile simplification, relativement à l'organisation intérieure de
l'Allemagne. Mais agrandir extraordinairement les princes de Baden, de
Bavière, de Wurtemberg, les lier à la France, au point de les rendre
suspects à l'Allemagne, c'était leur créer une position fausse, dont
ils seraient tentés de sortir un jour en devenant infidèles à leur
protecteur; c'était se faire des ennemis de tous les princes
allemands non favorisés, c'était blesser d'une nouvelle façon
l'Autriche blessée déjà en tant de manières, et, ce qui est plus
fâcheux, désobliger la Prusse elle-même; c'était enfin s'immiscer plus
qu'il ne convenait dans les affaires de l'Allemagne, et se préparer de
grands jaloux et de petits ingrats. Napoléon n'aurait pas dû oublier
qu'il avait fallu braquer ses canons sur les portes de Stuttgard pour
les faire ouvrir, qu'il lui fallait, dans le moment même, se servir
d'une femme étrangère pour obtenir un mariage à Baden, et arracher
presque à l'électeur de Bavière sa fille, qu'on n'avait obtenue qu'en
se présentant les clefs du Tyrol dans une main, l'épée de la France
dans l'autre.

Napoléon dépassait donc la vraie mesure de la politique française en
Allemagne, en se créant des alliés trop détachés du système allemand,
et peu sûrs parce que leur position serait fausse. Mais la mesure est
difficile à garder dans la victoire, et puis il était monarque
nouveau, il était excellent chef de famille, il voulait des alliances
et des mariages.

[En marge: Napoléon, outre tous les sacrifices de territoire imposés à
l'Autriche, exige une contribution de cent millions au profit de
l'armée.]

[En marge: Traités d'alliance signés immédiatement avec Baden, le
Wurtemberg et la Bavière.]

Telles furent les idées qui servirent de fondement aux instructions
laissées à M. de Talleyrand pour la négociation entamée avec MM. de
Giulay et de Lichtenstein. Il y ajouta une condition au profit de
l'armée, qui ne lui était pas moins chère que ses frères et nièces: il
demanda 100 millions pour constituer des dotations, non-seulement aux
chefs de tout grade, mais aux veuves et enfants de ceux qui étaient
morts en combattant. Sans perdre de temps, il signa trois traités
d'alliance avec Baden, le Wurtemberg, la Bavière. Il donna à la maison
de Baden l'Ortenau et une partie du Brisgau, plusieurs villes au bord
du lac de Constance, c'est-à-dire 113 mille habitants, ce qui
représentait pour cette maison une augmentation de ses États d'environ
un quart. Il donna à la maison de Wurtemberg le reste du Brisgau et de
notables portions de la Souabe, c'est-à-dire 183 mille habitants, ce
qui représentait pour celle-ci une augmentation de plus du quart, et
portait sa principauté à près d'un million d'habitants. Il donna enfin
à la Bavière le Vorarlberg, les évêchés d'Eichstaedt et de Passau,
attribués récemment à l'électeur de Salzbourg, toute la Souabe
autrichienne, la ville et l'évêché d'Augsbourg, c'est-à-dire un
million d'habitants, ce qui portait la Bavière de deux millions à
trois, et ajoutait un tiers à ses possessions. La marche des
négociations avec l'Autriche ne permettait pas encore de parler du
Tyrol.

On attribua, de plus, à ces princes tous les droits souverains sur la
noblesse immédiate, et on les affranchit des sujétions féodales que
l'empereur d'Allemagne prétendait sur certaines parties de leur
territoire.

L'électeur de Baden ayant la modestie de refuser le titre de roi,
comme trop supérieur à ses revenus, on lui laissa son titre
d'électeur; mais on conféra sur-le-champ le titre de roi aux électeurs
de Bavière et de Wurtemberg.

En retour de ces avantages, ces trois princes s'engagèrent à faire la
guerre, de moitié avec la France, toutes les fois qu'elle aurait à la
soutenir pour son état actuel, et pour celui qui résulterait du traité
qu'on allait conclure avec l'Autriche. La France, de son côté,
s'engageait, lorsqu'il le faudrait, à prendre les armes pour maintenir
à ces princes leur nouvelle situation.

Ces traités furent signés les 10, 12 et 20 décembre. M. le général
Thiard en était nanti en partant pour négocier les mariages projetés.

On avait donc disposé d'avance, et sans être encore d'accord avec
l'Autriche, d'une portion des États de cette puissance. Mais on
n'avait pas grand souci des conséquences auxquelles on s'exposait.

[En marge: Retour de Napoléon à Vienne.]

Napoléon, après avoir veillé à ses blessés, après les avoir acheminés
sur Vienne, ceux du moins qui pouvaient être transportés, après avoir
dirigé sur la France les prisonniers et les canons enlevés à l'ennemi,
quitta Brünn, laissant à M. de Talleyrand le soin de débattre avec MM.
de Giulay et de Lichtenstein les conditions arrêtées. Il était
impatient d'avoir à Vienne un long entretien avec M. d'Haugwitz, et de
pénétrer tout entier le secret de la Prusse.

[En marge: Conférence à Brünn entre M. de Talleyrand et les
négociateurs autrichiens.]

M. de Talleyrand entra immédiatement en pourparlers avec les deux
négociateurs autrichiens. Ils se récrièrent fort quand ils connurent
les prétentions du ministre français, et cependant on ne s'expliquait
pas encore sur le Tyrol, on ne parlait que du désir d'éloigner
l'Autriche de l'Italie et de la Suisse, afin de couper court à toutes
les causes de rivalité et de guerre.

[En marge: Voeux de l'Autriche relativement aux conditions de la
prochaine paix.]

MM. de Lichtenstein et de Giulay firent connaître, de leur côté, les
conditions auxquelles l'Autriche était prête à consentir. Elle voyait
bien que c'en était fait pour elle des États vénitiens, des
possessions qu'elle avait en Souabe, et des prétentions litigieuses
entre l'empire et les princes allemands. Elle consentait donc à céder
Venise et la terre ferme jusqu'à l'Isonzo; mais elle voulait garder
l'Istrie, l'Albanie, et gagner Raguse, comme débouchés nécessaires à
la Hongrie. C'étaient d'ailleurs les derniers restes des acquisitions
obtenues sous l'empereur actuel, et il y tenait par honneur.

Quant au Tyrol, elle était presque disposée à l'abandonner, mais en le
transférant à l'électeur actuel de Salzbourg, l'archiduc Ferdinand,
qu'on avait dédommagé en 1803 de la Toscane par l'évêché de Salzbourg
et la prévôté de Berchtolsgaden. Elle voulait en échange Salzbourg et
Berchtolsgaden, et il fallait de plus laisser le Vorarlberg, Lindau et
les bords du lac de Constance à ce même archiduc, comme dépendances du
Tyrol.

Par cet arrangement, l'Autriche aurait acquis Salzbourg, et gardé le
Tyrol avec le Vorarlberg, dans la personne de l'un de ses archiducs.

[En marge: L'Autriche demande le Hanovre pour l'un de ses archiducs.]

Du reste, elle consentait à céder les possessions autrichiennes en
Souabe, plus l'Ortenau, le Brisgau, les évêchés d'Eichstaedt et de
Passau. Mais elle demandait, pour les princes de sa maison qui
perdaient ces possessions, un grand dédommagement, qui paraîtra
singulièrement imaginé, et qui prouvera de quels sentiments étaient
animés les uns à l'égard des autres les membres de la coalition
européenne, elle demandait le Hanovre.

Ainsi ce patrimoine du roi d'Angleterre qu'on avait blâmé Napoléon
d'offrir à la Prusse, et celle-ci d'accepter de Napoléon, que la
Russie venait elle-même de proposer à la Prusse pour la détacher de la
France, l'Autriche à son tour le demandait pour un archiduc!

M. de Talleyrand, charmé de voir se produire de tels désirs, ne se
récria point en les entendant exprimer, et promit d'en faire part à
Napoléon.

Enfin, quant aux 100 millions de contribution, l'Autriche se déclarait
dans l'impossibilité d'en payer 10, tant elle était épuisée. Elle
offrait, en compensation d'une telle somme, de livrer l'immense
matériel en armes et munitions de tout genre qui se trouvait dans les
États vénitiens, et qu'elle aurait eu le droit d'enlever, si elle n'en
avait pas stipulé l'abandon.

[En marge: Les négociateurs ne pouvant se mettre d'accord, le prince
de Lichtenstein va prendre à Holitsch de nouvelles instructions.]

Après de vifs débats, qui ne durèrent que trois ou quatre jours, vu
que de tous les côtés on était pressé d'en finir, il fut convenu que
le prince de Lichtenstein se transporterait au château de l'empereur
François, à Holitsch, pour se procurer de nouvelles instructions,
celles dont il était porteur ne l'autorisant pas à souscrire les
sacrifices exigés par Napoléon.

M. de Talleyrand devait rester à Brünn jusqu'à son retour. C'était une
grande faute aux Autrichiens que de perdre du temps, car ce qui se
passait à Vienne entre Napoléon et M. d'Haugwitz allait rendre leur
situation encore plus mauvaise.

[En marge: Motifs de Napoléon pour avoir une explication avec la
Prusse.]

M. de Talleyrand, qui de Brünn correspondait tous les jours avec
Vienne, avait fait savoir à Napoléon qu'il n'était pas près de
s'entendre avec les négociateurs autrichiens. Ces résistances, qui
méritaient une sérieuse attention si elles se combinaient avec les
résistances de la Prusse, contrariaient Napoléon. Les archiducs
s'approchaient de Presbourg suivis de cent mille hommes. Les troupes
prussiennes se réunissaient en Saxe et en Franconie; les Anglo-Russes
s'avançaient en Hanovre. Ces circonstances réunies n'effrayaient pas
le vainqueur d'Austerlitz. Il était prêt, s'il le fallait, à battre
les archiducs sous Presbourg, et à se rejeter ensuite sur la Prusse
par la Bohême. Mais c'était recommencer avec l'Europe, coalisée cette
fois tout entière, un jeu dangereux; et il n'eût pas été sage de s'y
exposer pour quelques lieues carrées de plus ou de moins. Quoique la
position de Napoléon fût celle d'un vainqueur tout-puissant, elle ne
le dispensait pas néanmoins de se conduire en politique habile.
C'était la Prusse que son habileté devait avoir en vue, car, en
profitant de la terreur que lui avaient inspirée les derniers
événements de la guerre, il pouvait l'enlever à la coalition, la
rattacher à la France, et ajouter à la victoire d'Austerlitz une
victoire diplomatique non moins décisive. Aussi était-il
très-impatient de voir et d'entretenir M. d'Haugwitz.

M. d'Haugwitz, venu pour imposer des conditions à Napoléon, sous la
fausse apparence d'une médiation officieuse, le trouvait triomphant,
et presque maître de l'Europe. Sans doute avec du caractère, de
l'union, de la constance, il était possible encore de tenir tête à
l'empereur des Français. Mais la Russie avait passé du délire de
l'orgueil à l'abattement de la défaite; l'Autriche terrassée était
sous les pieds de son vainqueur; la Prusse tremblait à la seule idée
de la guerre. Et puis, tous les coalisés, se défiant les uns des
autres, communiquaient peu entre eux. M. d'Haugwitz fréquentait sans
cesse, et exclusivement, la légation française, poussait la flatterie
jusqu'à porter tous les jours dans Vienne le grand cordon de la Légion
d'honneur[12], ne parlait qu'avec admiration d'Austerlitz, du génie de
Napoléon, et ne pouvait se défendre d'une vive agitation en songeant à
l'accueil qu'il allait recevoir.

[Note 12: C'est M. de Talleyrand qui raconte ce détail dans une de ses
lettres à Napoléon.]

[En marge: Entrevue de Napoléon avec M. d'Haugwitz.]

Napoléon, arrivé le 13 décembre à Vienne, fit appeler le soir même M.
d'Haugwitz à Schoenbrunn, et lui donna audience dans le cabinet de
Marie-Thérèse. Il ne savait pas encore tout ce qui avait eu lieu à
Potsdam, cependant il en savait plus que lorsqu'il avait vu M.
d'Haugwitz à Brünn, la veille d'Austerlitz. Il était informé de
l'existence d'un traité signé le 3 novembre, par lequel la Prusse
s'engageait éventuellement à faire partie de la coalition. Il était
vif et s'emportait facilement, mais souvent il affectait la colère
plus qu'il ne la ressentait. Cherchant cette fois à intimider son
interlocuteur, il reprocha très-violemment à M. d'Haugwitz d'avoir,
lui, ministre ami de la paix, lui qui avait placé sa gloire dans le
système de la neutralité, qui avait même voulu convertir cette
neutralité en un projet d'alliance avec la France, il lui reprocha
d'avoir eu la faiblesse de se lier à Potsdam avec la Russie et
l'Autriche, et d'avoir contracté avec ces puissances des engagements
qui ne pouvaient le mener qu'à la guerre. Il se plaignit amèrement de
la duplicité de son cabinet, des hésitations de son roi, de l'empire
des femmes sur sa cour, et lui fit entendre que, débarrassé maintenant
des ennemis qu'il avait naguère sur les bras, il était maître de faire
de la Prusse ce qu'il voudrait. Puis avec véhémence, il lui demanda ce
que désirait enfin le cabinet prussien, quel système il comptait
suivre, et parut exiger sur toutes ces questions des explications
complètes, catégoriques et immédiates.

M. d'Haugwitz, troublé d'abord, se remit bientôt, car il avait autant
de sang-froid que d'esprit. À travers cette bruyante colère, il crut
deviner que Napoléon, au fond, souhaitait un raccommodement, et que si
on rompait bien vite les engagements pris avec la coalition, ce
vainqueur, en apparence si courroucé, consentirait à s'apaiser.

M. d'Haugwitz donna donc des explications adroites, spécieuses,
caressantes, sur les circonstances qui avaient dominé et entraîné la
Prusse, livra, sans inconvenance, ceux qui avaient eu la faiblesse de
se laisser maîtriser par de purs accidents, jusqu'à sortir du vrai
système qui convenait à leur pays, et finit par insinuer assez
clairement, que, si Napoléon le voulait, tout serait réparé
promptement, et même que l'alliance manquée tant de fois pourrait
devenir le prix instantané d'une réconciliation immédiate.

Napoléon, jetant dans l'âme de M. d'Haugwitz un regard pénétrant,
reconnut que les Prussiens ne demandaient pas mieux que de faire
volte-face, et de revenir à lui. À tous les coups qu'il avait déjà
portés à l'Europe, il fut charmé d'ajouter une profonde malice, et il
imagina d'offrir sur-le-champ à M. d'Haugwitz le projet que Duroc
avait été chargé de présenter à Berlin, c'est-à-dire l'alliance
formelle de la Prusse avec la France, à la condition tant de fois
renouvelée du Hanovre. C'était assurément entreprendre beaucoup sur
l'honneur du cabinet prussien, car Napoléon lui proposait, on peut
dire à prix d'argent, l'abandon des liens récemment contractés sur le
tombeau du grand Frédéric; il lui proposait, après avoir fait à
Potsdam défection à la France, au profit de l'Europe, de faire à
Vienne défection à l'Europe, au profit de la France. Napoléon n'hésita
pas, et, en énonçant cette proposition, il tint les yeux longtemps
fixés sur le visage de M. d'Haugwitz.

Le ministre prussien ne se montra ni indigné, ni surpris. Il parut
enchanté au contraire de rapporter de Vienne, au lieu d'une
déclaration de guerre, le Hanovre, avec l'alliance de la France, qui
était son système de prédilection. Il faut faire remarquer, pour
l'excuse de M. d'Haugwitz, que, parti de Berlin dans un moment où l'on
se flattait que Napoléon n'arriverait pas jusqu'à Vienne, il avait vu,
même dans cette supposition, le duc de Brunswick, le maréchal
Mollendorf, inquiets des conséquences d'une guerre contre la France,
et insistant pour qu'on ne se déclarât pas avant la fin de décembre.
Or Napoléon avait conquis Vienne, écrasé tous les coalisés à
Austerlitz, et on n'était qu'au 13 décembre. M. d'Haugwitz pouvait
craindre que Napoléon, vainqueur, ne se jetât brusquement sur la
Bohême, et ne tombât comme la foudre à Berlin. Il fut donc heureux de
faire aboutir à une conquête une situation qui menaçait d'aboutir à un
désastre. Quant à la fidélité envers les coalisés, il les traitait
comme ils se traitaient entre eux. Il faut s'en prendre, au surplus,
de la conduite qu'il tint à Vienne, moins à lui qu'à ceux qui, en son
absence, avaient engagé la Prusse dans un défilé sans issue. Il
accepta, séance tenante, l'offre de Napoléon.

Celui-ci, satisfait de voir son idée accueillie, dit à M. d'Haugwitz:
Eh bien, c'est chose décidée, vous aurez le Hanovre. Vous
m'abandonnerez en retour quelques parcelles de territoire dont j'ai
besoin, et vous signerez avec la France un traité d'alliance offensive
et défensive. Mais, arrivé à Berlin, vous imposerez silence aux
coteries, vous les traiterez avec le mépris qu'elles méritent, vous
ferez dominer la politique du ministère sur celle de la cour.--Les
allusions de Napoléon s'adressaient à la reine, au prince Louis et à
l'entourage. Il enjoignit ensuite à Duroc de s'aboucher avec M.
d'Haugwitz, et de rédiger immédiatement le projet de traité.

[En marge: Napoléon, une fois débarrassé de la Prusse, prescrit à M.
de Talleyrand d'exiger le Tyrol de la part de l'Autriche.]

Cet arrangement était à peine conclu, que Napoléon, enchanté de son
ouvrage, écrivit à M. de Talleyrand, pour lui enjoindre de ne rien
terminer à Brünn, de traîner la négociation en longueur quelques jours
encore, car il était assuré d'en finir avec la Prusse, qu'il venait de
conquérir au prix du Hanovre, et il n'avait plus à s'inquiéter
désormais ni des menaces des Anglo-Russes contre la Hollande, ni des
mouvements des archiducs du côté de la Hongrie. Il ajouta qu'il
voulait maintenant le Tyrol péremptoirement, la contribution de guerre
plus résolument que jamais, et que, du reste, il fallait quitter Brünn
pour se transporter à Vienne. La négociation était trop loin de lui à
Brünn, il la désirait plus rapprochée, à Presbourg, par exemple.

[En marge: Traité de Schoenbrunn avec la Prusse.]

C'était le 13 décembre que Napoléon avait vu M. d'Haugwitz. Le traité
fut rédigé le 14, et signé le 15, à Schoenbrunn. Voici quelles en
furent principales conditions.

La France, considérant le Hanovre comme sa propre conquête, le cédait
à la Prusse. La Prusse en retour cédait à la Bavière le marquisat
d'Anspach, cette même province qu'il était si difficile de ne pas
traverser quand on avait la guerre avec l'Autriche. Elle cédait de
plus à la France la principauté de Neufchâtel, le duché de Clèves
contenant la place de Wesel. Les deux puissances se garantissaient
toutes leurs possessions, ce qui signifiait que la Prusse garantissait
à la France ses limites présentes, avec les nouvelles acquisitions
faites en Italie, et les nouveaux arrangements conclus en Allemagne,
et que la France garantissait à la Prusse son état actuel, avec les
additions de 1803, et la nouvelle addition du Hanovre.

C'était un vrai traité d'alliance offensive et défensive, qui de plus
en portait le titre formel, titre repoussé dans tous les traités
antérieurs.

Napoléon avait exigé Neufchâtel, Clèves, et surtout Anspach, qu'il
allait échanger avec la Bavière contre le duché de Berg, afin d'avoir
des dotations à distribuer entre ses meilleurs serviteurs. C'étaient
pour la Prusse de bien faibles sacrifices, et pour lui de précieux
moyens de récompense, car, dans ses vastes desseins, il ne voulait
être grand qu'en rendant tout grand autour de lui, ses ministres, ses
généraux, comme ses parents. Cette négociation était un coup de
maître; elle couvrait de confusion les coalisés, elle mettait
l'Autriche à la discrétion de Napoléon, et, par-dessus tout, elle
assurait à celui-ci la seule alliance désirable et possible,
l'alliance de la Prusse. Mais elle contenait un engagement grave,
celui d'arracher le Hanovre à l'Angleterre, engagement qui pouvait
être un jour fort onéreux, car on devait craindre qu'il n'empêchât la
paix maritime, si dans un temps plus ou moins prochain les
circonstances la rendaient possible.

Napoléon écrivit aussitôt après à M. de Talleyrand que le traité avec
la Prusse était signé, et qu'il fallait quitter Brünn, si les
Autrichiens n'acceptaient pas les conditions qu'il entendait leur
imposer.

M. de Talleyrand, qui aurait voulu que la paix fût déjà conclue, qui
répugnait surtout à maltraiter l'Autriche, éprouva la contrariété la
plus vive. Quant aux négociateurs autrichiens, ils furent atterrés.
Ils rapportaient d'Holitsch de nouvelles concessions, mais pas aussi
étendues que celles qui leur étaient demandées. Ils surent que la
Prusse, pour avoir le Hanovre, les exposait à perdre le Tyrol, et
malgré le danger de différer encore, et de voir Napoléon élever peut
être de nouvelles exigences, danger que M. de Talleyrand s'attachait à
leur faire sentir, ils furent obligés d'en référer à leur souverain.

[En marge: Les négociateurs, réunis à Brünn, se séparent en se donnant
rendez-vous à Presbourg.]

On se sépara donc à Brünn, en se donnant rendez-vous à Presbourg. Le
séjour de Brünn était devenu malsain par les exhalaisons qui
s'échappaient d'une terre chargée de cadavres, et d'une ville remplie
d'hôpitaux.

M. de Talleyrand retourna à Vienne, et trouva Napoléon disposé à
recommencer la guerre, si on ne cédait pas. Il avait en effet ordonné
au général Songis de réparer le matériel de l'artillerie, et de
l'augmenter aux dépens de l'arsenal de Vienne. Il avait même adressé
une réprimande sévère au ministre de la police Fouché, pour avoir
laissé annoncer trop tôt la paix comme certaine.

[En marge: Événements de Naples.]

[En marge: Soudaine violation du traité de neutralité conclu avec la
France.]

Une circonstance toute récente avait contribué à l'animer davantage.
Il venait, d'être informé des événements qui se passaient à Naples.
Cette cour insensée, après avoir stipulé (par le conseil de la Russie,
il est vrai) un traité de neutralité, avait tout à coup levé le
masque, et pris les armes. En apprenant la bataille de Trafalgar, et
les engagements contractés par la Prusse, la reine Caroline avait cru
Napoléon perdu, et s'était décidée à appeler les Russes. Le 19
novembre, une division navale avait déposé sur le rivage de Naples 10
à 12 mille Russes et 6 mille Anglais. La cour de Naples s'était
engagée à joindre 40 mille Napolitains à l'armée anglo-russe. Le
projet consistait à soulever l'Italie sur les derrières des Français,
pendant que Masséna se trouvait au pied des Alpes Juliennes, et
Napoléon presque aux frontières de l'ancienne Pologne. Cette cour
d'émigrés avait cédé à la faiblesse ordinaire aux émigrés, qui est de
croire toujours ce qu'ils désirent, et de se conduire en conséquence.

Napoléon, quand il connut cette scandaleuse violation de la foi jurée,
fut à la fois irrité et satisfait. Son parti était pris, la reine de
Naples devait payer de son royaume la conduite qu'elle venait de
tenir, et laisser vacante une couronne qui serait très-bien placée
dans la famille Bonaparte. Personne en Europe ne pourrait taxer
d'injustice l'acte souverain qui frapperait cette branche de la maison
de Bourbon, et quant à ses protecteurs naturels, la Russie et
l'Autriche, on n'avait plus guère à compter avec eux.

[En marge: Napoléon décide la déchéance des Bourbons de Naples.]

Cependant, à Brünn, les négociateurs autrichiens avaient essayé de
faire insérer dans le traité de paix quelque article qui couvrît la
cour de Naples, dont ils avaient le secret, encore ignoré de Napoléon.
Mais celui-ci, une fois informé, donna l'ordre formel à M. de
Talleyrand de ne rien écouter à ce sujet.--Je serais trop lâche,
dit-il, si je supportais les outrages de cette misérable cour de
Naples. Vous savez avec quelle générosité je me suis conduit envers
elle; mais c'en est fait maintenant, la reine Caroline cessera de
régner en Italie. Quoi qu'il arrive, vous n'en parlerez pas au traité.
C'est ma volonté absolue.--

Les négociateurs attendaient M. de Talleyrand à Presbourg. Il s'y
était rendu. On négociait aux avant-postes des deux armées. Les
archiducs s'étaient rapprochés de Presbourg; ils étaient à deux
marches de Vienne. Napoléon y avait réuni la plus grande partie de ses
troupes. Il y avait amené Masséna par la route de Styrie. Près de deux
cent mille Français se trouvaient concentrés autour de la capitale de
l'Autriche. Napoléon, extrêmement animé, était décidé à reprendre les
hostilités. Mais s'y prêter eût été une trop grande folie de la part
de la cour de Vienne, surtout après la défection de la Prusse, et dans
l'état d'abattement du cabinet russe. Quelque grands que fussent les
sacrifices exigés, le cabinet autrichien, tout en feignant d'abord
d'en repousser l'idée, était résigné à les subir.

[En marge: L'Autriche subit les conditions de Napoléon.]

[En marge: Napoléon obtient l'Italie entière, l'Istrie et la
Dalmatie.]

Il fut donc convenu que l'Autriche abandonnerait l'État de Venise,
avec les provinces de terre ferme, telles que le Frioul, l'Istrie, la
Dalmatie. Ainsi Trieste et les bouches du Cattaro passaient à la
France. Ces territoires devaient être réunis au royaume d'Italie. La
séparation des couronnes de France et d'Italie était de nouveau
stipulée, mais avec un vague d'expressions qui laissait la faculté de
différer cette séparation jusqu'à la paix générale, ou jusqu'à la mort
de Napoléon.

[En marge: La Bavière obtient le Tyrol.]

[En marge: L'archiduc Ferdinand est transporté à Würzbourg.]

La Bavière obtenait le Tyrol, objet de ses éternels désirs, le Tyrol
allemand aussi bien que le Tyrol italien. L'Autriche, en retour,
recevait les principautés de Salzbourg et de Berchtolsgaden, données
en 1803 à l'archiduc Ferdinand, ancien grand-duc de Toscane; et la
Bavière dédommageait l'archiduc en lui cédant la principauté
ecclésiastique de Würzbourg, qu'elle avait également reçue en 1803 par
suite des sécularisations.

Le territoire de l'Autriche était ainsi mieux tracé, mais elle perdait
avec le Tyrol toute influence sur la Suisse et l'Italie, et l'archiduc
Ferdinand, transporté au milieu de la Franconie, cessait d'être sous
son influence immédiate. L'État qu'on accordait à ce prince n'était
plus comme auparavant une pure annexe de la monarchie autrichienne.

À cette indemnité, trouvée dans le pays de Salzbourg, on ajoutait pour
l'Autriche la sécularisation des biens de l'ordre teutonique, et leur
conversion en propriété héréditaire sur la tête de celui des archiducs
qu'elle désignerait. L'importance de ces biens consistait en une
population de 120 mille habitants, et en un revenu de 150 mille
florins.

Le titre électoral de l'archiduc Ferdinand, avec sa voix au collége
des Électeurs, était maintenu, et transféré de la principauté de
Salzbourg sur la principauté de Würzbourg.

L'Autriche reconnaissait la royauté des électeurs de Wurtemberg et de
Bavière, consentait à ce que les prérogatives des souverains de Baden,
de Wurtemberg et de Bavière sur la noblesse immédiate de leurs États,
fussent les mêmes que ceux de l'empereur sur la noblesse immédiate des
siens. C'était la suppression de cette noblesse dans les trois États
en question, car les pouvoirs de l'empereur sur cette noblesse étant
complets, ceux des trois princes le devenaient au même degré.

Enfin la chancellerie impériale renonçait à tous droits d'origine
féodale sur les trois États favorisés par la France.

[En marge: Achèvement dans les trois États de Baden, Wurtemberg et
Bavière, de la révolution politique commencée en 1803.]

Toutefois l'approbation de la Diète était formellement réservée. La
France opérait de la sorte une révolution sociale dans une notable
partie de l'Allemagne, car elle y centralisait le pouvoir au profit du
souverain territorial, et y faisait cesser toute dépendance féodale
extérieure. Elle continuait également le système des sécularisations,
car avec l'ordre teutonique disparaissait l'une des deux dernières
principautés ecclésiastiques subsistantes, et il ne restait plus que
celle du prince archichancelier, électeur ecclésiastique de
Ratisbonne. Conformément à ce qui s'était passé antérieurement, cette
sécularisation s'opérait encore au profit de l'une des principales
cours de l'Allemagne.

L'Autriche, définitivement exclue de l'Italie, dépouillée en perdant
le Tyrol des positions dominantes qu'elle avait dans les Alpes,
rejetée derrière l'Inn, privée de tout poste avancé en Souabe, et des
liens féodaux qui lui assujettissaient les États de l'Allemagne
méridionale, avait essuyé à la fois d'immenses dommages matériels et
politiques. Elle perdait, comme nous l'avons annoncé plus haut, 4
millions de sujets sur 24, 15 millions de florins de revenu sur 103.

Le traité était bien conçu pour le repos de l'Italie et de
l'Allemagne. Il n'y avait qu'une objection à lui adresser, c'est que
le vaincu trop maltraité ne pouvait pas se soumettre sincèrement.
C'était à Napoléon, par une grande sagesse, par des alliances bien
ménagées, à laisser l'Autriche sans espoir et sans moyen de se
soulever contre les décisions de la victoire.

Au moment de signer un pareil traité, la main des plénipotentiaires
hésitait. Ils se défendaient sur deux points, la contribution de
guerre de 100 millions, et Naples. Napoléon avait réduit à 50 millions
la contribution exigée, en raison des sommes qu'il avait déjà touchées
directement dans les caisses de l'Autriche. Quant à Naples, il n'en
voulait pas entendre parler.

[En marge: Entrevue de Napoléon avec l'archiduc Charles.]

On imagina, pour le vaincre, une démarche toute de courtoisie, c'était
de lui envoyer l'archiduc Charles, prince dont il honorait le
caractère et les talents, et qu'il n'avait jamais rencontré. On lui
demanda de le recevoir à Vienne; il y consentit avec beaucoup
d'empressement, mais bien résolu à ne rien céder. On s'était persuadé
que ce prince, l'un des premiers généraux de l'Europe, exposant à
Napoléon les ressources que conservait la monarchie autrichienne, lui
exprimant les sentiments de l'armée prête à s'immoler pour repousser
un traité humiliant, joignant à ces nobles protestations d'adroites
instances, toucherait peut-être Napoléon. Aussi, M. de Talleyrand
insistant auprès des négociateurs pour les engager à en finir, ils
répondirent qu'on les accuserait d'avoir livré leur pays, s'ils
donnaient leur signature avant l'entrevue que Napoléon devait avoir
avec l'archiduc.

[En marge: Signature du traité de paix de Presbourg le 26 décembre
1805.]

Toutefois, M. de Talleyrand ayant pris sur lui d'abandonner 10
millions encore sur la contribution de guerre, ils signèrent, le 26
décembre, le traité de Presbourg, l'un des plus glorieux que Napoléon
ait jamais conclus, et le mieux conçu certainement, car si la France
obtint depuis de plus grands territoires, ce fut au prix
d'arrangements moins acceptables de l'Europe, et dès lors moins
durables. Les négociateurs autrichiens se bornèrent à recommander, par
une lettre signée en commun, la maison régnante de Naples à la
générosité du vainqueur. L'archiduc vit Napoléon le 27, dans l'une des
résidences de l'empereur, en fut reçu avec les égards dus à son rang
et à sa gloire, s'entretint avec lui d'art militaire, ce qui était
naturel entre deux capitaines de ce mérite, et se retira ensuite sans
avoir dit un mot des affaires des deux empires.

[Date: Janv. 1806.]

[En marge: Dispositions de Napoléon avant de quitter Vienne.]

Napoléon disposa tout pour quitter l'Autriche sur-le-champ. Il fit
évacuer par le Danube les deux mille pièces de canon et les cent mille
fusils pris dans l'arsenal de Vienne; il dirigea cent cinquante pièces
de canon sur Palma-Nova, pour armer cette importante place, qui
commandait les États vénitiens de terre ferme. Il régla la retraite de
ses soldats de manière qu'elle s'exécutât à petites journées, car il
ne voulait pas qu'ils retournassent comme ils étaient venus, au pas de
course. Les dispositions nécessaires furent ordonnées sur la route
pour qu'ils vécussent dans l'abondance. Il fit distribuer deux
millions de gratification aux officiers de tout grade, afin que chacun
pût jouir immédiatement des fruits de la victoire. Berthier fut chargé
de veiller à la rentrée de l'armée sur le territoire de France. Elle
devait être sortie de Vienne dans l'espace de cinq jours, et avoir
repassé l'Inn dans l'espace de vingt. Il fut stipulé que la place de
Braunau resterait dans les mains des Français jusqu'à complet payement
de la contribution de 40 millions.

[En marge: Napoléon se rend à Munich.]

[En marge: Napoléon assiste à Munich au mariage d'Eugène de
Beauharnais avec la princesse Auguste.]

Cela fait, Napoléon partit pour Munich, où il fut reçu avec transport.
Les Bavarois, qui devaient un jour le trahir dans sa défaite, et
réduire l'armée française à leur passer sur le corps à Hanau,
couvraient de leurs applaudissements, poursuivaient de leur ardente
curiosité, le conquérant qui les avait sauvés de l'invasion,
constitués en royaume, enrichis des dépouilles de l'Autriche vaincue!
Napoléon, après avoir assisté au mariage d'Eugène de Beauharnais avec
la princesse Auguste, après avoir joui du bonheur d'un fils qu'il
aimait, de l'admiration des peuples avides de le voir, des flatteries
d'une ennemie, l'électrice de Bavière, partit pour Paris, où
l'attendait l'enthousiasme de la France.

Une campagne de trois mois, au lieu d'une guerre de plusieurs années,
comme on le craignait d'abord, le continent désarmé, l'Empire français
porté aux limites qu'il n'aurait jamais dû franchir, une gloire
éblouissante ajoutée à nos armes, le crédit public et privé
miraculeusement rétabli, de nouvelles perspectives de repos et de
prospérité ouvertes à la nation, sous un gouvernement puissant et
respecté du monde, voilà ce dont on voulait le remercier par mille
cris de _Vive l'Empereur!_ Il entendit ces cris à Strasbourg même, en
passant le Rhin, et ils l'accompagnèrent jusqu'à Paris, où il entra le
26 janvier 1806. C'était le retour de Marengo. Austerlitz était en
effet pour l'Empire, ce que Marengo avait été pour le Consulat.
Marengo avait raffermi le pouvoir consulaire dans les mains de
Napoléon; Austerlitz assurait la couronne impériale sur sa tête.
Marengo avait fait passer en un jour la France d'une situation menacée
à une situation tranquille et grande; Austerlitz, en abattant en un
jour une formidable coalition, ne produisait pas un moindre résultat.
Pour les esprits réfléchis et calmes, s'il en restait quelques-uns en
présence de tels événements, il n'y avait qu'un sujet de crainte,
c'était l'inconstance connue de la fortune, et, ce qui est plus
redoutable encore, la faiblesse de l'esprit humain, qui quelquefois
supporte le malheur sans faillir, rarement la prospérité sans
commettre de grandes fautes.


FIN DU LIVRE VINGT-TROISIÈME.



LIVRE VINGT-QUATRIÈME.



CONFÉDÉRATION DU RHIN.

     Retour de Napoléon à Paris. -- Joie publique. -- Distribution des
     drapeaux pris sur l'ennemi. -- Décret du Sénat ordonnant
     l'érection d'un monument triomphal. -- Napoléon consacre ses
     premiers soins aux finances. -- La compagnie des _Négociants
     réunis_ est reconnue débitrice envers le Trésor d'une somme de
     141 millions. -- Napoléon, mécontent de M. de Marbois, le
     remplace par M. Mollien. -- Rétablissement du crédit. -- Trésor
     formé avec les contributions levées en pays conquis. -- Ordres
     relatifs au retour de l'armée, à l'occupation de la Dalmatie, à
     la conquête de Naples. -- Suite des affaires de Prusse. -- La
     ratification du traité de Schoenbrunn donnée avec des réserves.
     -- Nouvelle mission de M. d'Haugwitz auprès de Napoléon. -- Le
     traité de Schoenbrunn est refait à Paris, mais avec des
     obligations de plus, et des avantages de moins pour la Prusse. --
     M. de Lucchesini est envoyé à Berlin pour expliquer ces nouveaux
     changements. -- Le traité de Schoenbrunn, devenu traité de Paris,
     est enfin ratifié, et M. d'Haugwitz retourne en Prusse. --
     Ascendant dominant de la France. -- Entrée de Joseph Bonaparte à
     Naples. -- Occupation de Venise. -- Retards apportés à la remise
     de la Dalmatie. -- L'armée française est arrêtée sur l'Inn, en
     attendant la remise de la Dalmatie, et répartie entre les
     provinces allemandes les plus capables de la nourrir. --
     Souffrance des pays occupés. -- Situation de la cour de Prusse
     après le retour de M. d'Haugwitz à Berlin. -- Envoi du duc de
     Brunswick à Saint-Pétersbourg, pour expliquer la conduite du
     cabinet prussien. -- État de la cour de Russie. -- Dispositions
     d'Alexandre depuis Austerlitz. -- Accueil fait au duc de
     Brunswick. -- Inutiles efforts de la Prusse pour faire approuver
     par la Russie et par l'Angleterre l'occupation du Hanovre. --
     L'Angleterre déclare la guerre à la Prusse. -- Mort de M. Pitt,
     et avénement de M. Fox au ministère. -- Espérances de paix. --
     Relations établies entre M. Fox et M. de Talleyrand. -- Envoi de
     lord Yarmouth à Paris, en qualité de négociateur confidentiel. --
     Bases d'une paix maritime. -- Les agents de l'Autriche, au lieu
     de livrer les bouches du Cattaro aux Français, les livrent aux
     Russes. -- Menaces de Napoléon à la cour de Vienne. -- La Russie
     envoie M. d'Oubril à Paris, avec mission de prévenir un mouvement
     de l'armée française contre l'Autriche, et de proposer la paix.
     -- Lord Yarmouth et M. d'Oubril négocient conjointement à Paris.
     -- Possibilité d'une paix générale. -- Calcul de Napoléon
     tendant à traîner la négociation en longueur. -- Système de
     l'Empire français. -- Royautés vassales, grands-duchés et duchés.
     -- Joseph roi de Naples, Louis roi de Hollande. -- Dissolution de
     l'empire germanique. -- Confédération du Rhin. -- Mouvements de
     l'armée française. -- Administration intérieure. -- Travaux
     publics. -- La colonne de la place Vendôme, le Louvre, la rue
     Impériale, l'arc de l'Étoile. -- Routes et canaux. -- Conseil
     d'État. -- Création de l'Université. -- Budget de 1806. --
     Rétablissement de l'impôt du sel. -- Nouveau système de
     trésorerie. -- Réorganisation de la Banque de France. --
     Continuation des négociations avec la Russie et l'Angleterre. --
     Traité de paix avec la Russie, signé le 20 juillet par M.
     d'Oubril. -- La signature de ce traité décide lord Yarmouth à
     produire ses pouvoirs. -- Lord Lauderdale est adjoint à lord
     Yarmouth. -- Difficultés de la négociation avec l'Angleterre. --
     Quelques indiscrétions commises par les négociateurs anglais, au
     sujet de la restitution du Hanovre, font naître à Berlin de vives
     inquiétudes. -- Faux rapports qui exaltent l'esprit de la cour de
     Prusse. -- Nouvel entraînement des esprits à Berlin, et
     résolution d'armer. -- Surprise et méfiance de Napoléon. -- La
     Russie refuse de ratifier le traité signé par M. d'Oubril, et
     propose de nouvelles conditions. -- Napoléon ne veut pas les
     admettre. -- Tendance générale à la guerre. -- Le roi de Prusse
     demande l'éloignement de l'armée française. -- Napoléon répond
     par la demande d'éloigner l'armée prussienne. -- Silence prolongé
     de part et d'autre. -- Les deux souverains partent pour l'armée.
     -- La guerre est déclarée entre la Prusse et la France.


[En marge: Retour de Napoléon à Paris.]

[En marge: Distribution des drapeaux pris sur l'ennemi, entre le
Sénat, le Tribunat, la ville de Paris, et l'église Notre-Dame.]

Tandis que Napoléon s'arrêtait quelques jours à Munich, pour y
célébrer le mariage d'Eugène de Beauharnais avec la princesse Auguste
de Bavière; tandis qu'il s'arrêtait un jour à Stuttgard, un autre jour
à Carlsruhe, pour y recevoir les félicitations de ses nouveaux alliés,
et y conclure des alliances de famille, le peuple de Paris l'attendait
avec la plus vive impatience, afin de lui témoigner sa joie et son
admiration. La France, profondément satisfaite de la marche des
affaires publiques, quoique n'y prenant plus aucune part, semblait
retrouver la vivacité des premiers jours de la révolution, pour
applaudir les merveilleux exploits de ses armées et de son chef.
Napoléon, qui au génie des grandes choses joignait l'art de les faire
valoir, s'était fait précéder par les drapeaux pris sur l'ennemi. Il
en avait ordonné une distribution très-habilement calculée. Il les
avait répartis entre le Sénat, le Tribunat, la ville de Paris et la
vieille église de Notre-Dame, témoin de son couronnement. Il en
donnait huit au Tribunat, huit à la ville de Paris, cinquante-quatre
au Sénat, cinquante à l'église Notre-Dame. Pendant la dernière
campagne il n'avait cessé d'informer le Sénat de tous les événements
de la guerre, et, la paix signée, il s'était hâté de lui communiquer
par un message le traité de Presbourg. Il payait ainsi par de
continuelles attentions la confiance de ce grand corps, et, en
agissant de la sorte, il était conséquent avec sa politique, car il
maintenait dans un haut rang ces vieux auteurs de la révolution, que
la génération nouvelle écartait volontiers quand les élections lui en
fournissaient le moyen. C'était son aristocratie à lui, et il espérait
la fondre peu à peu avec l'ancienne.

[En marge: Cérémonie de la remise des drapeaux.]

Ces drapeaux traversèrent Paris le 1er janvier 1806, et furent portés
triomphalement dans les rues de la capitale, pour être placés sous les
voûtes des édifices qui devaient les contenir. Une foule immense était
accourue afin d'assister à ce spectacle.

Le sage et impassible Cambacérès dit lui-même, dans ses graves
mémoires, que la joie du peuple tenait de l'ivresse. Et de quoi
serait-on joyeux en effet, si on ne l'était de pareilles choses?
Quatre cent mille Russes, Suédois, Anglais, Autrichiens, marchant de
tous les points de l'horizon contre la France, deux cent mille
Prussiens promettant de se joindre à eux; et tout à coup cent
cinquante mille Français, partant des bords de l'Océan, traversant en
deux mois une partie du continent européen, prenant sans combattre la
première armée qu'on leur oppose, battant les autres à coups
redoublés, entrant dans la capitale étonnée du vieil empire
germanique, dépassant Vienne, et allant aux frontières de la Pologne
rompre en une grande bataille le lien de la coalition; renvoyant dans
leurs plaines glacées les Russes vaincus, et enchaînant à leurs
frontières les Prussiens déconcertés; les angoisses d'une guerre qu'on
avait pu croire longue, terminées en trois mois; la paix du continent
subitement rétablie, la paix des mers justement espérée; toutes les
perspectives de prospérité rendues à la France charmée et placée à la
tête des nations! à quoi serait-on sensible, nous le répétons, si on
ne l'était à de telles merveilles? Et comme alors personne ne
prévoyait la fin trop prochaine de ces grandeurs, et que dans le génie
fécond qui les produisait, on ne savait pas discerner encore le génie
trop ardent qui devait les compromettre, on jouissait du bonheur
public, sans aucun mélange de pressentiments sinistres.

[En marge: Le Sénat vote l'érection d'un monument triomphal à la
gloire de Napoléon et de l'armée française.]

Les hommes qui tiennent particulièrement à la prospérité matérielle
des États, les commerçants, les financiers, n'étaient pas moins émus
que le reste de la nation. Le haut commerce, qui, dans la victoire,
applaudit au retour prochain de la paix, le haut commerce était ravi
de voir terminer en un jour la double crise du crédit public et du
crédit privé, et de pouvoir espérer de nouveau ce calme profond dont
le Consulat avait fait jouir la France pendant cinq années. Le Sénat,
après avoir reçu les drapeaux qui lui étaient destinés, ordonna par un
décret qu'un monument triomphal serait élevé à Napoléon le Grand.
Conformément au voeu du Tribunat, ce monument dut être une colonne
surmontée de la statue de Napoléon. Le jour de sa naissance fut rangé
au nombre des fêtes nationales, et il fut décidé en outre qu'un vaste
édifice serait construit sur l'une des places de la capitale, pour
recevoir, avec une suite de sculptures et de peintures consacrées à la
gloire des armées françaises, l'épée que Napoléon portait à la
bataille d'Austerlitz.

Les drapeaux destinés à Notre-Dame furent remis au clergé de la
métropole par les autorités municipales. «Ces drapeaux, dit le
vénérable archevêque de Paris, suspendus à la voûte de notre
basilique, attesteront à nos derniers neveux les efforts de l'Europe
armée contre nous, les hauts faits de nos soldats, la protection du
ciel sur la France, les succès prodigieux de notre invincible
empereur, et l'hommage qu'il fait à Dieu de ses victoires.»

C'est au milieu de cette satisfaction universelle et profonde que
Napoléon rentra dans Paris, accompagné de l'Impératrice. Les chefs de
la Banque, voulant que sa présence fût le signal de la prospérité
publique, avaient attendu la veille de son retour pour reprendre les
payements en argent. Depuis les derniers événements, la confiance
renaissante avait fait abonder le numéraire dans les caisses. Il ne
restait aucune trace des perplexités passagères du mois de décembre.

[En marge: Arrivé à Paris, Napoléon reprend immédiatement la direction
des affaires.]

[En marge: Les premiers soins de Napoléon consacrés aux finances.]

Chez Napoléon la joie du succès n'interrompait jamais le travail.
Cette âme infatigable savait à la fois travailler et jouir. Arrivé le
26 janvier au soir, il était le 27, au matin, tout occupé des soins du
gouvernement. L'archichancelier Cambacérès fut le premier personnage
de l'Empire qu'il entretint dans cette journée. Après quelques
instants donnés au plaisir de recevoir ses félicitations, et de voir
sa prudence confondue par les prodiges de la dernière guerre, il lui
parla de la crise financière, si promptement et si heureusement
terminée. Il croyait avec raison à l'exactitude, à l'équité des
rapports de l'archichancelier Cambacérès, il voulait donc l'entendre
avant tout autre. Il était très-irrité contre M. de Marbois, dont la
gravité lui avait toujours imposé, et qu'il avait cru incapable d'une
légèreté en affaires. Il était fort loin de suspecter la haute probité
de ce ministre, mais il ne pouvait lui pardonner d'avoir livré toutes
les ressources du Trésor à d'aventureux spéculateurs, et il était
résolu à déployer une grande sévérité. L'archichancelier réussit à le
calmer, et à lui démontrer qu'au lieu d'exercer des rigueurs, il
valait mieux traiter avec les _Négociants réunis_, et obtenir
l'abandon de toutes leurs valeurs, afin de liquider avec la moindre
perte possible cette étrange affaire.

[En marge: Conseil de finances tenu aux Tuileries, relativement à
l'affaire des _Négociants réunis_.]

Napoléon convoqua sur-le-champ un conseil aux Tuileries, et voulut
qu'on lui présentât un rapport détaillé sur les opérations de la
compagnie, qui étaient encore obscures pour lui. Il y appela tous les
ministres, et de plus M. Mollien, directeur de la caisse
d'amortissement, dont il approuvait la gestion, et auquel il
supposait, beaucoup plus qu'à M. de Marbois, la dextérité nécessaire à
un grand maniement de fonds. Il manda d'autorité aux Tuileries MM.
Desprez, Vanlerberghe et Ouvrard, et le commis qu'on accusait d'avoir
trompé le ministre du Trésor.

Tous les assistants étaient intimidés par la présence de l'Empereur,
qui ne cachait pas son ressentiment. M. de Marbois entreprit la
lecture d'un long rapport qu'il avait préparé sur le sujet en
discussion. À peine en avait-il lu une partie, que Napoléon,
l'interrompant, lui dit: Je vois ce dont il s'agit. C'est avec les
fonds du Trésor, et avec ceux de la Banque, que la compagnie des
_Négociants réunis_ a voulu suffire aux affaires de la France et de
l'Espagne. Et comme l'Espagne n'avait rien à donner que des promesses
de piastres, c'est avec l'argent de la France qu'on a pourvu aux
besoins des deux pays. L'Espagne me devait un subside, et c'est moi
qui lui en ai fourni un. Maintenant il faut que MM. Desprez,
Vanlerberghe et Ouvrard m'abandonnent tout ce qu'ils possèdent, que
l'Espagne me paye à moi ce qu'elle leur doit à eux, ou je mettrai ces
messieurs à Vincennes, et j'enverrai une armée à Madrid.--

[En marge: Sévérité de Napoléon envers M. de Marbois, auquel il retire
le portefeuille du Trésor.]

Napoléon se montra froid et sévère envers M. de Marbois.--J'estime
votre caractère, lui dit-il, mais vous avez été dupe de gens contre
lesquels je vous avais averti d'être en garde. Vous leur avez livré
toutes les valeurs du portefeuille, dont vous auriez dû mieux
surveiller l'emploi. Je me vois à regret forcé de vous retirer
l'administration du Trésor, car après ce qui s'est passé je ne puis
vous la laisser plus longtemps.--Napoléon fit introduire alors les
membres de la compagnie qu'on avait mandés aux Tuileries. MM.
Vanlerberghe et Desprez, quoique les moins répréhensibles, fondaient
en larmes. M. Ouvrard, qui avait compromis la compagnie par des
spéculations aventureuses, était parfaitement calme. Il s'efforça de
persuader à Napoléon qu'il fallait lui permettre de liquider lui-même
les opérations si compliquées dans lesquelles il avait engagé ses
associés, et qu'il tirerait du Mexique, par la voie de la Hollande et
de l'Angleterre, des sommes considérables, et bien supérieures à
celles que la France avait avancées.

[En marge: Napoléon exige de MM. Desprez, Vanlerberghe et Ouvrard,
l'abandon de tout ce qu'ils possèdent.]

Il est probable, en effet, qu'il se serait mieux acquitté que personne
de cette liquidation, mais Napoléon était trop irrité, et trop pressé
de se trouver hors des mains des spéculateurs, pour se fier à ses
promesses. Il plaça M. Ouvrard et ses associés entre une poursuite
criminelle, ou l'abandon immédiat de tout ce qu'ils possédaient, en
approvisionnements, en valeurs de portefeuille, en immeubles, en gages
sur l'Espagne. Ils se résignèrent à ce cruel sacrifice.

Ce devait être pour eux une liquidation ruineuse, mais ils s'y étaient
exposés, en abusant des ressources du Trésor. Le plus à plaindre des
trois était M. Vanlerberghe, qui, sans se mêler aux spéculations de
ses associés, s'était borné à faire, activement et honnêtement, dans
toute l'Europe, le commerce des grains, pour le service des armées
françaises[13].

[Note 13: J'emprunte ce récit aux sources les plus authentiques: aux
Mémoires du prince Cambacérès d'abord, puis aux Mémoires intéressants
et instructifs de M. le comte Mollien, qui ne sont point encore
publiés, et enfin aux Archives du Trésor. J'ai tenu et lu moi-même,
avec une grande attention, les pièces du procès, et surtout un long et
intéressant rapport que le ministre du Trésor rédigea pour l'Empereur.
Je n'avance donc rien ici que sur preuves officielles et
incontestables.]

[En marge: Napoléon confère à M. Mollien le portefeuille du Trésor.]

Après avoir congédié le conseil, Napoléon retint M. Mollien, et, sans
attendre de sa part ni une observation, ni un consentement, il lui
dit: Vous prêterez serment aujourd'hui comme ministre du Trésor.--M.
Mollien, intimidé, quoique flatté par une telle confiance, hésitait à
répondre.--Est-ce que vous n'auriez pas envie d'être ministre? ajouta
Napoléon, et le jour même il exigea son serment.

Il fallait sortir des embarras de toute sorte créés par la compagnie
des _Négociants réunis_. M. de Marbois avait déjà retiré des mains de
cette compagnie le service du Trésor, et l'avait remis pour quelques
jours à M. Desprez, lequel l'avait continué dès ce moment pour le
compte de l'État. Il venait enfin de le confier aux receveurs
généraux, à des conditions modérées, mais temporaires. On n'était pas
fixé encore sur le parti définitif à prendre à ce sujet; il n'y avait
d'arrêté que la résolution de ne plus charger des spéculateurs,
quelque sages, quelque probes qu'ils fussent, d'un service aussi vaste
et aussi important que la négociation générale des valeurs du Trésor.

Ce service, comme on l'a vu, consistait à escompter les _obligations
des receveurs généraux_, les _bons à vue_, les _traites de douanes_ et
de _coupes de bois_, valeurs qui étaient toutes à terme, et à douze,
quinze, dix-huit mois d'échéance. Jusqu'à la création de la compagnie
des _Négociants réunis_, on s'était borné à faire des escomptes
partiels et déterminés de ces valeurs, pour des sommes de 20 ou 30
millions à la fois. En échange des effets eux-mêmes, on recevait
immédiatement les fonds provenant de l'escompte. C'est peu à peu, sous
l'empire croissant du besoin qui supplée bientôt à la confiance, qu'on
avait successivement abandonné ce service tout entier à une seule
compagnie, livré en quelque sorte à sa discrétion le portefeuille du
Trésor, et poussé l'entraînement jusqu'à mettre les caisses des
comptables à sa disposition. Si on s'était borné à lui transmettre des
sommes déterminées de papier, pour des sommes équivalentes de
numéraire, en la laissant toucher seulement à leur échéance la valeur
des effets escomptés, la confusion ne se serait pas opérée entre ses
affaires et celles de l'État. Mais on avait abandonné aux _Négociants
réunis_ jusqu'à 470 millions à la fois d'_obligations des receveurs
généraux_, de _bons à vue_, de _traites de douanes_, qu'ils avaient
fait escompter, soit par la Banque, soit par des banquiers français et
étrangers. En même temps, pour plus de commodité, on les avait
autorisés à prendre directement dans les caisses des receveurs
généraux tous les fonds qui rentraient, sauf règlement ultérieur; de
sorte que la Banque, comme on l'a vu, lorsqu'elle s'était présentée
avec les effets qu'elle avait escomptés, et qui étaient échus, n'avait
trouvé dans les caisses que des quittances de M. Desprez, attestant
qu'il avait déjà touché lui-même. On ne s'en était pas tenu à ces
étranges facilités. Quand M. Desprez, agissant pour les _Négociants
réunis_, escomptait les effets du Trésor, il en fournissait la valeur
non en écus, mais en un papier qu'on lui avait permis d'introduire, et
qu'on appelait _bons de M. Desprez_. De manière que la compagnie avait
pu remplir de ces bons les caisses de l'État et de la Banque, et créer
un papier de circulation, à l'aide duquel elle avait fait face quelque
temps à ses spéculations, tant avec la France qu'avec l'Espagne.

Le vrai tort de M. de Marbois avait été de se prêter à cette confusion
d'affaires, après laquelle il n'avait plus été possible de distinguer
l'avoir de l'État de celui de la compagnie. Joignez à cette
complaisance abusive l'infidélité d'un commis, qui possédait seul le
secret du portefeuille, et qui avait trompé M. de Marbois, en lui
exagérant sans cesse le besoin qu'on avait des _Négociants réunis_, et
on aura l'explication de cette incroyable aventure financière. Ce
commis avait reçu pour cela un million, que Napoléon fit verser à la
masse commune des valeurs livrées par la compagnie. La terreur
inspirée par Napoléon était si grande, qu'on s'empressait de tout
avouer et de tout restituer.

Cependant, pour être juste envers chacun, il faut dire que Napoléon
avait eu lui-même sa part de torts dans cette circonstance, en
s'obstinant à laisser M. de Marbois sous le poids de charges énormes,
et en différant trop longtemps la création de moyens extraordinaires.
Il avait fallu en effet que M. de Marbois pourvût à un premier
arriéré, résultant des budgets antérieurs, et à l'insolvabilité de
l'Espagne, qui, n'acquittant pas son subside, était la cause d'un
nouveau déficit d'une cinquantaine de millions. C'est sous le poids de
ces diverses charges, que ce ministre intègre, mais trop peu avisé,
était devenu l'esclave d'hommes aventureux, qui lui rendaient quelques
services, qui auraient même pu lui en rendre de très-grands, si leurs
calculs avaient été faits avec plus de précision. Leurs spéculations
reposaient, effectivement, sur un fondement réel, c'étaient les
piastres du Mexique, qui existaient bien réellement dans les caisses
des capitaines généraux de l'Espagne. Mais ces piastres ne pouvaient
pas aussi facilement venir en Europe que l'avait espéré M. Ouvrard, et
c'est ce qui avait amené les embarras du Trésor et la ruine de la
compagnie.

[En marge: Le débet de la compagnie envers le Trésor, évalués
successivement à 73, à 84, et enfin à 141 millions.]

Ce qui prouve la confusion à laquelle on était arrivé, c'est la
difficulté même dans laquelle on se trouva pour fixer l'étendue du
débet de la compagnie envers le Trésor. On le supposait d'abord de 73
millions. Un nouvel examen le fit monter à 84. Enfin M. Mollien,
voulant à son entrée en charge constater d'une manière rigoureuse la
situation des finances, découvrit que la compagnie était parvenue à
s'emparer d'une somme de 141 millions, dont elle restait débitrice
envers l'État.

Voici comment se composait cette énorme somme de 141 millions. Les
_Négociants réunis_ avaient puisé directement, dans les caisses des
receveurs généraux, jusqu'à 55 millions à la fois; et, par suite de
diverses restitutions, leur dette envers ces comptables était réduite,
au jour de la catastrophe, à 23 millions. On avait en caisse pour 73
millions de _bons de M. Desprez_, espèce de monnaie que M. Desprez
donnait en place d'écus, et qui avait eu cours tant que son crédit,
soutenu par la Banque, était resté entier, mais qui n'était plus
désormais qu'un papier sans valeur. La compagnie devait encore 14
millions pour _traites du caissier central_. (Nous avons parlé
ailleurs de ces effets imaginés pour faciliter les mouvements de fonds
entre Paris et les provinces.) Ces 14 millions, pris au portefeuille,
n'avaient été suivis d'aucun versement, ni en bons de M. Desprez, ni
en autres valeurs. M. Desprez, pour sa gestion personnelle, pendant
les quelques jours de son service particulier, restait débiteur de 17
millions. Enfin, parmi les effets de commerce que la compagnie avait
fournis au Trésor, pour divers payements à exécuter au loin, il se
trouvait 13 ou 14 millions de mauvais papier. Ces cinq différentes
sommes, de 23 millions pris directement chez les comptables, de 73
millions en _bons Desprez_ ne valant plus rien, de 14 millions en
_traites du caissier central_, dont l'équivalent n'avait pas été
fourni, de 17 millions du débet personnel à M. Desprez, enfin de 14
millions de lettres de change protestées, composaient les 141 millions
du débet total de la compagnie.

[En marge: Actif de la compagnie, et moyens de remboursement assurés à
l'État.]

Toutefois l'État ne devait pas perdre cette somme importante, parce
que les opérations de la compagnie, ainsi que nous venons de le dire,
avaient eu un fondement réel, le commerce des piastres, et que la
précision seule avait manqué à ses calculs. Elle avait fait des
fournitures aux armées françaises de terre et de mer, pour une somme
de 40 millions. La maison Hope avait acheté pour une dizaine de
millions de ces fameuses piastres du Mexique, et en dirigeait dans le
moment la valeur sur Paris. La compagnie possédait en outre des
immeubles, des laines espagnoles, des grains, quelques bonnes
créances, le tout montant à une trentaine de millions. Ces diverses
valeurs composaient un actif de 80 millions. Restait donc à trouver 60
millions pour équivaloir au débet. L'équivalent de cette somme
existait réellement dans le portefeuille de la compagnie en créances
sur l'Espagne.

Napoléon, après s'être fait livrer tout ce que possédaient les
_Négociants réunis_, exigea qu'on mît le Trésor français au lieu et
place de la compagnie, à l'égard de l'Espagne. Il chargea M. Mollien
de traiter avec un agent particulier du prince de la Paix, M.
Isquierdo, lequel était à Paris depuis quelque temps, et remplissait
les fonctions d'ambassadeur beaucoup plus que MM. d'Azara et de
Gravina, qui n'en avaient eu que le titre. La cour de Madrid n'avait
pas de refus à opposer au vainqueur d'Austerlitz; d'ailleurs elle
était bien véritablement débitrice de la compagnie, et par suite de la
France elle-même. On entra donc en négociations avec elle, pour
assurer le remboursement de ces 60 millions, qui représentaient
non-seulement le subside qu'elle n'avait pas acquitté, mais les vivres
qui avaient été fournis à ses armées, les grains qui avaient été
envoyés à son peuple.

[En marge: Le crédit rétabli par les victoires de Napoléon, rend
faciles toutes les combinaisons financières.]

[En marge: Au crédit se joint la ressource matérielle des
contributions de guerre.]

Le Trésor devait par conséquent être remboursé en entier, grâce aux 40
millions de fournitures antérieures, aux 10 millions qui arrivaient de
Hollande, aux approvisionnements existant en magasins, aux immeubles
saisis, et aux engagements que l'Espagne allait prendre, et dont la
maison Hope offrait d'escompter une partie. Il restait néanmoins à
remplir tout de suite un double vide, provenant de l'ancien arriéré
des budgets, que nous avons évalué à 80 ou 90 millions, et des
ressources que la compagnie avait absorbées pour son usage. Mais tout
était devenu facile depuis les victoires de Napoléon, et depuis la
paix qui en avait été le fruit. Les capitalistes, qui avaient ruiné la
compagnie en exigeant 1-1/2 pour 100 par mois (c'est-à-dire 18 pour
100 par an) pour escompter les valeurs du Trésor, s'offraient à les
prendre à 3/4 pour 100, et allaient bientôt se les disputer à 1/2,
c'est-à-dire à 6 pour 100 par an. La Banque, qui avait retiré de la
circulation une partie de ses billets, depuis qu'elle en avait fini
avec M. Desprez, qui voyait d'ailleurs affluer dans ses caisses les
métaux dont l'achat avait été ordonné dans toute l'Europe pendant la
grande détresse, la Banque était en mesure d'escompter tout ce qu'on
voudrait à un taux modéré, quoique suffisamment avantageux. Bien qu'on
eût aliéné d'avance, pour l'usage de la compagnie, une certaine somme
des effets du Trésor appartenant à 1806, la plus grande partie des
effets correspondant à cet exercice restait intacte, et allait être
escomptée aux meilleures conditions. Mais la victoire n'avait pas
seulement procuré du crédit à Napoléon, elle lui avait procuré aussi
des richesses matérielles. Il avait imposé à l'Autriche une
contribution de 40 millions. En ajoutant à cette somme 30 millions
qu'il avait perçus directement dans les caisses de cette puissance, on
pouvait évaluer à 70 millions la somme que la guerre lui avait
rapportée. Vingt millions avaient été dépensés sur les lieux pour
l'entretien de l'armée, mais à la décharge du Trésor, avec lequel
Napoléon se proposait de faire un règlement, dont nous exposerons
bientôt l'esprit et les dispositions. Il restait donc 50 millions, qui
arrivaient partie en or et en argent sur les charrois de l'artillerie,
partie en bonnes lettres de change sur Francfort, Leipzig, Hambourg et
Brême. La garnison de Hameln, devant rentrer en France, par suite de
la cession du Hanovre à la Prusse, était chargée de transporter, avec
le matériel anglais pris en Hanovre, le produit des lettres de change
échues à Hambourg et Brême. La ville de Francfort avait été imposée à
4 millions, pour tenir lieu du contingent qu'elle aurait dû fournir, à
l'exemple de Baden, du Wurtemberg, de la Bavière. On allait donc
recevoir, outre des valeurs considérables, des quantités notables de
métaux précieux, et sous le rapport du numéraire comme sous tous les
autres, l'abondance devait succéder à la détresse momentanée, que les
alarmes sincères du commerce et les alarmes affectées de l'agiotage
avaient fait naître.

[En marge: Le trésor de l'armée doit servir à procurer des dotations
aux militaires, et des capitaux au Trésor à un taux modéré.]

Napoléon, dont le génie organisateur ne voulait jamais laisser aux
choses le caractère d'accident, et tendait sans cesse à les convertir
en institutions durables, avait imaginé une noble et belle création,
fondée sur les bénéfices très-légitimes de ses victoires. Il avait
résolu de créer avec les contributions de guerre un trésor de l'armée,
auquel il ne toucherait pour aucun motif au monde, pas même pour son
usage, car sa liste civile, administrée avec un ordre parfait,
suffisait à toutes les dépenses d'une cour magnifique, et même à la
formation d'un trésor particulier. C'est sur ce trésor de l'armée
qu'il se proposait de prendre des dotations pour ses généraux, pour
ses officiers, pour ses soldats, pour leurs veuves et leurs enfants.
Il ne voulait pas jouir seul de ses victoires; il voulait que tous
ceux qui servaient la France et ses vastes desseins acquissent
non-seulement de la gloire, mais du bien-être, et qu'étant parvenus, à
force d'héroïsme, à n'avoir plus aucun souci d'eux-mêmes sur le champ
de bataille, ils n'en eussent aucun pour leur famille. Trouvant dans
son inépuisable fécondité d'esprit l'art de multiplier l'utilité des
choses, Napoléon avait inventé une combinaison qui rendait ce trésor
tout aussi profitable aux finances qu'à l'armée elle-même. Ce dont on
avait manqué jusqu'ici, c'était d'un prêteur qui prêtât au
gouvernement à de bonnes conditions. Le trésor de l'armée devait être
ce prêteur, dont Napoléon réglerait lui-même les exigences envers
l'État. L'armée allait avoir 50 millions en or et en argent, plus 20
millions que le budget lui devait pour solde arriérée, plus enfin une
grande valeur en matériel de guerre conquis par elle. Les caissons de
l'artillerie rapportaient de Vienne cent mille fusils, deux mille
pièces de canon. Le tout, matériel de guerre et contributions, formait
une somme d'environ 80 millions, dont l'armée était propriétaire, et
qu'elle pouvait prêter à l'État. Napoléon voulut que tout ce qui était
disponible fût livré à la caisse d'amortissement, laquelle ouvrirait
un compte à part, et emploierait cette somme ou à escompter des
_obligations de receveurs généraux_, des _bons à vue_, des _traites de
douanes_, quand les capitalistes exigeraient plus de 6 pour cent, ou à
recueillir des biens nationaux, quand ils seraient à vil prix, ou même
à prendre des rentes, s'il lui plaisait de faire un emprunt pour
combler l'arriéré.

Cette combinaison devait donc avoir la double utilité de procurer à
l'armée un intérêt avantageux de son argent, et au gouvernement tous
les capitaux dont il aurait besoin, à un taux qui ne serait point
usuraire.

[En marge: Dispositions ordonnées par Napoléon au moyen des fonds dont
il est pourvu.]

Napoléon ordonna immédiatement diverses mesures importantes, au moyen
des fonds qu'il avait à sa disposition. L'une consistait à réunir une
douzaine de millions en numéraire à Strasbourg, pour le cas où les
opérations militaires reprendraient leur cours, car si l'Autriche
avait signé la paix, la Russie n'avait pas commencé à la négocier, la
Prusse n'avait pas encore envoyé la ratification du traité de
Schoenbrunn, et l'Angleterre ne cessait pas d'être très-active dans
ses menées diplomatiques. Il prescrivit en outre de garder à la
caisse d'amortissement quelques millions en réserve, et de laisser
ignorer le nombre de ces millions, pour les faire agir tout à coup,
lorsque les spéculateurs voudraient rançonner la place. Il pensait que
le Trésor devait s'imposer cette sorte de dépense comme on s'impose
celle d'un grenier d'abondance pour parer aux disettes, et que les
intérêts perdus par cette espèce de thésaurisation seraient un
sacrifice utile et nullement regrettable. Enfin les monnaies
étrangères qui rentraient ayant besoin d'être refondues pour être
converties en monnaies françaises, il les fit répartir entre les
divers hôtels des monnaies, en proportion de la disette du numéraire
dans chaque localité.

Ces premières dispositions commandées par le moment étant terminées,
Napoléon voulut qu'on s'occupât sans délai d'une nouvelle organisation
de la Trésorerie, d'une nouvelle constitution de la Banque de France,
et confia ce double soin à M. Mollien, devenu ministre du Trésor. M.
Gaudin, qui avait toujours conservé le portefeuille des finances, car
on doit se souvenir qu'à cette époque le Trésor et les Finances
formaient deux ministères distincts, M. Gaudin reçut l'ordre de
présenter un plan pour liquider l'arriéré, pour niveler définitivement
les recettes et les dépenses, dans la double hypothèse de la paix et
de la guerre, fallût-il pour cela recourir à une nouvelle création
d'impôt.

[En marge: Ordres pour la rentrée de l'armée en France.]

Après avoir veillé aux finances, Napoléon s'occupa de ramener l'armée
en France, mais lentement, de manière qu'elle ne fit pas plus de
quatre lieues par jour. Il avait ordonné que les blessés et les
malades fussent retenus jusqu'au printemps sur les lieux où ils
avaient reçu les premiers soins, et que des officiers demeurassent
auprès d'eux afin de veiller à leur guérison, en puisant pour cet
objet essentiel dans les caisses de l'armée. Il avait laissé Berthier
à Munich, avec mission de s'occuper de tous ces détails, et de
présider aux échanges de territoires, toujours si difficiles entre les
princes allemands. Berthier devait se concerter, relativement à ce
dernier objet, avec M. Otto, notre représentant auprès de la cour de
Bavière.

[En marge: Ordre à Masséna de marcher sur Naples avec 40 mille
hommes.]

Napoléon songea ensuite à prendre des mesures contre le royaume de
Naples. Masséna, emmenant avec lui 40 mille hommes tirés de la
Lombardie, reçut l'ordre de marcher par la Toscane et par la région la
plus méridionale de l'État romain, sur le royaume de Naples, sans
entendre à aucune proposition de paix ou d'armistice. Napoléon
incertain de savoir si Joseph, qui avait refusé la vice-royauté
d'Italie, accepterait la couronne des Deux-Siciles, lui donna
seulement le titre de son lieutenant général. Joseph ne devait pas
commander l'armée, c'était Masséna seul qui avait cette mission, car
Napoléon, tout en sacrifiant aux exigences de famille les intérêts de
la politique, ne leur sacrifiait pas aussi facilement les intérêts des
opérations militaires. Mais Joseph, une fois introduit à Naples par
Masséna, devait se saisir du gouvernement civil du pays, et y exercer
tous les pouvoirs de la royauté.

[En marge: Ordres pour l'occupation des États vénitiens et de la
Dalmatie.]

Le général Molitor fut en même temps acheminé vers la Dalmatie. Il
avait sur ses derrières le général Marmont pour l'appuyer. Celui-ci
était chargé de recevoir de la main des Autrichiens Venise et l'État
vénitien. Le prince Eugène avait ordre de se transporter à Venise, et
d'y administrer les provinces conquises, sans les adjoindre encore au
royaume d'Italie, quoique cette adjonction dût avoir lieu plus tard.
Avant de la prononcer définitivement, Napoléon se proposait de
conclure, avec les représentants du royaume d'Italie, divers
arrangements qu'une réunion immédiate aurait contrariés.

Napoléon voulant enfin exalter l'esprit de ses soldats, et communiquer
cette exaltation à la France entière, ordonna que la grande armée fût
réunie à Paris, pour y recevoir une fête magnifique, qui lui serait
donnée par les autorités de la capitale. On ne pouvait pas mieux
figurer l'idée de la nation fêtant l'armée, qu'en chargeant les
citoyens de Paris de fêter les soldats d'Austerlitz.

[En marge: Suite des affaires diplomatiques.]

Pendant qu'il s'occupait ainsi de l'administration de son vaste
empire, et faisait succéder les soins de la paix aux soins de la
guerre, Napoléon avait aussi les yeux fixés sur les suites des traités
de Presbourg et de Schoenbrunn. La Prusse notamment avait à ratifier
un traité bien imprévu pour elle, puisque M. d'Haugwitz, qui venait à
Vienne pour dicter des conditions, les avait au contraire subies, et
au lieu d'une contrainte imposée à Napoléon, avait rapporté un traité
d'alliance offensive et défensive avec lui, tout cela compensé, il est
vrai, par un riche présent, celui du Hanovre.

[En marge: Manière dont on reçoit à Berlin le traité de Schoenbrunn.]

On se figurerait difficilement la surprise de l'Europe, et les
sentiments divers de contentement et de chagrin, d'avidité satisfaite
et de confusion, qu'éprouva la Prusse en apprenant le traité de
Schoenbrunn. On avait souvent laissé entrevoir au public le traité de
de Berlin que tantôt la France, tantôt la Russie, offraient au roi
l'électorat de Hanovre, lequel, outre l'avantage d'arrondir le
territoire si mal tracé de la Prusse, avait l'avantage de lui assurer
la domination de l'Elbe et du Weser, ainsi qu'une influence décisive
sur les villes anséatiques de Brême et de Hambourg. Cette offre tant
de fois annoncée était maintenant une acquisition réalisée, une
certitude. C'était un grand sujet de satisfaction pour un pays qui est
l'un des plus ambitieux de l'Europe. Mais en compensation de ce don,
quelle confusion, il faut trancher le mot, quelle honte allait payer
la conduite de la cour de Prusse! Tout en cédant, contre son gré, aux
instances de la coalition, elle avait pris l'engagement de s'unir à
elle, si dans un mois Napoléon n'avait accepté la médiation
prussienne, et subi les conditions de paix qu'on prétendait lui
imposer, ce qui équivalait à l'engagement de lui déclarer la guerre.
Et tout à coup, trouvant en Moravie Napoléon, non pas embarrassé, mais
tout-puissant, elle avait tourné à lui, accepté son alliance, et reçu
de sa main la plus belle des dépouilles de la coalition, le Hanovre,
antique patrimoine des rois d'Angleterre!

[En marge: Quoique satisfaite dans son ambition, la nation prussienne
est honteuse de la conduite de son gouvernement.]

Il faut le dire, il n'y a plus d'honneur dans le monde, si de telles
choses ne sont punies d'une éclatante réprobation. Aussi la nation
prussienne, on doit lui rendre cette justice, sentit ce qu'une
pareille conduite avait de condamnable, et, malgré la beauté du
présent que lui apportait M. d'Haugwitz, elle le reçut le chagrin dans
l'âme, l'humiliation sur le front. Toutefois la honte se serait
effacée de la mémoire des Prussiens, et n'aurait laissé place qu'au
plaisir de la conquête, si d'autres sentiments n'étaient venus se
mêler à celui du remords, pour empoisonner la satisfaction qu'ils
auraient dû éprouver. Quoique profondément jaloux des Autrichiens, les
Prussiens, en les voyant si battus, se sentaient Allemands, et comme
les Allemands ne sont pas moins jaloux des Français que les Russes ou
les Anglais, ils assistaient avec chagrin à nos triomphes
extraordinaires. Leur patriotisme commençait donc à s'éveiller en
faveur des Autrichiens, et ce sentiment, joint à celui du remords,
inspirait à la nation un profond malaise. L'armée était de toutes les
classes celle qui manifestait ces dispositions le plus ouvertement.
L'armée n'est pas en Prusse impassible comme en Autriche; elle
réfléchit les passions nationales avec une extrême vivacité; elle
représente la nation beaucoup plus que l'armée ne la représente dans
les autres pays de l'Europe, la France exceptée; et elle représentait
alors une nation dont l'opinion était déjà très-indépendante de ses
souverains. L'armée prussienne, qui éprouvait à un haut degré le
sentiment de la jalousie allemande, qui avait espéré un instant que la
carrière des combats s'ouvrirait devant elle, et qui la voyait fermée
tout à coup par un acte difficile à justifier, blâmait le cabinet sans
aucun ménagement. L'aristocratie allemande, qui voyait l'empire
germanique ruiné par la paix de Presbourg, et la cause de la noblesse
immédiate sacrifiée aux souverains de Bavière, de Wurtemberg et de
Baden, l'aristocratie allemande occupant tous les hauts grades
militaires, contribuait beaucoup à exciter les mécontentements de
l'armée, et reportait l'expression exagérée de ces mécontentements
soit à Berlin, soit à Potsdam. Ces passions éclataient surtout autour
de la reine, et avaient converti sa coterie en un lieu d'opposition
bruyante. Le prince Louis, qui régnait dans cette coterie, se
répandait plus que jamais en déclamations chevaleresques. Tout n'est
pas fait pour l'alliance de deux pays, quand les intérêts sont
d'accord; il faut que les amours-propres le soient aussi, et cette
dernière condition n'est pas la plus facile à réaliser. Les Prussiens
étaient alors le seul peuple de l'Europe dont la politique aurait pu
s'accorder avec la nôtre; mais il eût fallu beaucoup de ménagements
pour l'orgueil excessif de ces héritiers du grand Frédéric; et
malheureusement la conduite faible, ambiguë, quelquefois peu loyale de
leur cabinet, n'attirait pas les égards qu'exigeait leur
susceptibilité.

Napoléon, après six ans de relations infructueuses avec la Prusse,
s'était habitué à n'avoir plus aucune considération pour elle. Il
venait de le prouver en traversant l'une de ses provinces (autorisé,
il est vrai, par les précédents) sans même l'en avertir. Il venait de
le prouver davantage encore en se montrant si peu blessé de ses torts,
qu'après la convention de Potsdam, lorsqu'il aurait eu droit de
s'indigner, il lui donnait le Hanovre, la traitant comme bonne
seulement à acheter. Elle était et devait être cruellement blessée de
ce procédé.

La conscience humaine sent tous les reproches qu'elle a mérités,
surtout quand on les lui épargne. Les propos auxquels elle s'était
exposée de la part de Napoléon, la Prusse croyait qu'il les avait
tenus. On assurait à Berlin qu'il avait dit aux négociateurs
autrichiens, lorsque ceux-ci se faisaient forts de l'appui de la
Prusse:--La Prusse! elle est au plus offrant; je lui donnerai plus que
vous, et je la rangerai de mon côté.--Il l'avait pensé, peut-être il
l'avait dit à M. de Talleyrand, mais il affirmait ne l'avoir pas dit
aux Autrichiens. Quoi qu'il en soit, partout à Berlin on répétait ce
propos comme vrai. Le tort de la Prusse en tout cela, c'était de
n'avoir pas mérité les égards qu'elle voulait obtenir; celui de
Napoléon, de ne pas les lui accorder sans qu'elle les eût mérités. On
n'a des alliés, comme des amis, qu'à la condition de ménager leur
orgueil autant que leur intérêt, à la condition en apercevant leurs
torts, même en les sentant vivement, de ne pas s'en donner de pareils
à leur égard.

[En marge: Langage de M. d'Haugwitz en arrivant à Berlin.]

M. d'Haugwitz, quoiqu'il arrivât les mains pleines, fut donc reçu avec
des sentiments divers, avec colère par la cour, avec douleur par le
roi, avec un mélange de contentement et de confusion par le public, et
par personne avec une satisfaction complète. Quant à M. d'Haugwitz
lui-même, il se présentait sans embarras devant tous ces juges. Il
rapportait de Schoenbrunn ce qu'il avait invariablement conseillé,
l'agrandissement de la Prusse fondé sur l'alliance de la France. Son
unique tort, c'était d'avoir obéi pour un instant à l'empire des
circonstances, ce qui l'exposait au fâcheux contraste d'être
maintenant le signataire du traité de Schoenbrunn, après avoir été un
mois auparavant le signataire du traité de Potsdam. Mais ces
circonstances, c'était son malhabile successeur, son ingrat disciple,
M. de Hardenberg, qui les avait fait naître, en compliquant tellement
les relations de la Prusse en quelques mois de temps, qu'elle ne
pouvait sortir de ces complications que par des contradictions
choquantes. M. d'Haugwitz, d'ailleurs, s'il avait été entraîné un
moment, l'avait été moins que personne; et il venait, après tout, de
sauver la Prusse de l'abîme où on avait failli la précipiter. Il ne
faut pas oublier non plus qu'à Potsdam, tout séduit qu'on était par la
présence d'Alexandre, on avait bien recommandé à M. d'Haugwitz de ne
pas entraîner la Prusse dans la guerre avant la fin de décembre, et
que le 2 décembre il avait trouvé victorieux, irrésistible, celui
qu'on voulait dominer ou combattre. Il avait été placé entre le danger
d'une guerre funeste, ou une contradiction richement payée: que
voulait-on qu'il fît?--Du reste, disait-il, rien n'était compromis. Se
fondant sur ce que la situation avait d'extraordinaire, d'imprévu, il
n'avait pris avec Napoléon que des engagements conditionnels, soumis
plus expressément que de coutume à la ratification de sa cour. Les
choses étaient donc entières. On pouvait, si on était aussi hardi
qu'on s'en vantait, aussi sensible à l'honneur, aussi peu sensible à
l'intérêt qu'on prétendait l'être, on pouvait ne pas ratifier le
traité de Schoenbrunn. Il en avait prévenu Napoléon, auquel il avait
annoncé que, traitant sans avoir d'instructions, il traitait sans
s'engager. On pouvait opter entre le Hanovre, ou la guerre avec
Napoléon. La position était encore ce qu'elle avait été à Schoenbrunn,
sauf qu'il avait gagné le mois qu'on avait déclaré nécessaire à
l'organisation de l'armée prussienne.--

Tel était le langage de M. d'Haugwitz, exagéré en un seul point, c'est
quand il soutenait qu'il avait été placé entre l'acceptation du
Hanovre ou la guerre, il aurait pu en effet réconcilier la Prusse avec
Napoléon sans accepter le Hanovre. Il est vrai que Napoléon se serait
défié de cette demi-réconciliation, et que de la défiance à la guerre
il n'y avait pas loin. Les ennemis de M. d'Haugwitz lui adressaient un
autre reproche. En se tenant à Vienne, lui disaient-ils, moins éloigné
des négociateurs autrichiens, en faisant cause commune avec eux, il
aurait pu résister davantage à Napoléon, et déserter moins
ostensiblement les intérêts européens épousés à Potsdam, ou ne les
déserter que de l'accord de tous. Mais cela supposait une négociation
collective, et Napoléon en voulait si peu, que c'était une autre
manière d'aboutir à la guerre que d'insister sur ce point. C'était
donc la guerre, toujours la guerre, avec un adversaire effrayant,
avant le terme fixé de la fin de décembre, contre le voeu bien connu
du roi, et contre les intérêts bien positifs de la Prusse, que M.
d'Haugwitz prétendait avoir eue en face à Schoenbrunn.

L'embarras de cette position était donc beaucoup plus grand pour les
autres que pour lui-même, et d'ailleurs il avait un aplomb
imperturbable, mêlé de calme et de grâce, qui aurait suffi à le
soutenir en présence de ses adversaires, aurait-il eu les torts qu'il
n'avait pas.

Aussi M. d'Haugwitz, sans être déconcerté par les cris qui
retentissaient autour de lui, sans insister même pour l'adoption du
traité, comme aurait pu le faire un négociateur attaché à l'ouvrage
dont il était l'auteur, ne cessa de répéter qu'on était libre, qu'on
pouvait choisir, mais en sachant bien qu'on choisissait entre le
Hanovre et la guerre. Il laissait à autrui l'embarras des
contradictions de la politique prussienne, et ne gardait pour lui que
l'honneur d'avoir remis son pays dans la voie de laquelle on n'aurait
jamais dû le faire sortir. Heureux ce ministre s'il fût resté dans
cette ligne, et s'il n'eût pas lui-même gâté plus tard cette situation
par des inconséquences qui le perdirent, et faillirent perdre son
pays.

[En marge: Langage des exaltés de Berlin.]

Les exaltés, sincères ou affectés, de Berlin, disaient que ce don du
Hanovre était un don perfide, qui vaudrait à la Prusse une guerre
éternelle avec l'Angleterre, et la ruine du commerce national; qu'on
l'achetait d'ailleurs par l'abandon de belles provinces depuis
longtemps attachées à la monarchie, telles que Clèves, Anspach et
Neufchâtel. Ils prétendaient que la Prusse, qui, en cédant Anspach,
Clèves et Neufchâtel, avait cédé une population de 300 mille habitants
pour en avoir une de 900 mille, avait conclu un mauvais marché. À les
entendre, si on avait obtenu le Hanovre sans rien abandonner, sans
perdre ni Neufchâtel, ni Anspach, ni Clèves, et même en acquérant
quelque chose de plus, comme les villes anséatiques, par exemple,
alors il n'y aurait eu rien à regretter. La défection ainsi payée en
aurait valu la peine; mais le Hanovre, ce n'était plus rien depuis
qu'on l'avait! Et en tout cas, ajoutaient-ils, on déshonorait la
Prusse, on la couvrait d'infamie aux yeux de l'Europe! On livrait la
patrie commune, l'Allemagne, aux étrangers! Ces derniers reproches
étaient plus spécieux; mais il y avait à répondre cependant qu'on
avait fait pis dans le dernier partage de la Pologne, et presque aussi
bien dans le partage récent des indemnités germaniques. Et cependant
on n'avait pas alors crié au scandale!

[En marge: Opinion des gens sages de Berlin.]

Les gens modérés très-répandus dans la riche bourgeoisie de Berlin,
sans répéter toutes ces déclamations, craignaient pour le commerce
prussien les représailles de l'Angleterre, souffraient pour la
considération de la Prusse, avaient un vrai chagrin du triomphe des
armées françaises sur les armées allemandes, mais redoutaient
par-dessus tout la guerre avec la France.

[En marge: Sentiments du roi de Prusse en cette circonstance.]

C'était là le fond des sentiments du roi, qui, avec le coeur d'un bon
Allemand patriote et modéré, hésitait entre ces considérations
contraires. Il était dévoré de regrets en pensant à la faute qu'il
avait commise à Potsdam, et qui le plaçait dans une nécessité
d'inconséquence tout à fait déshonorante, seule objection qu'on pût
opposer au beau présent de Napoléon. Et puis, bien qu'il ne manquât
pas de bravoure personnelle, il craignait la guerre comme le plus
grand des malheurs; il y voyait la ruine du trésor de Frédéric,
follement dispersé par son père, soigneusement refait par lui, et déjà
entamé par le dernier armement; il y voyait surtout, avec une sagacité
que la crainte donne souvent, la ruine de la monarchie.

Frédéric-Guillaume suppliait le comte d'Haugwitz de l'éclairer de ses
lumières, et le comte d'Haugwitz lui répétait sans cesse, ne sachant
lui dire autre chose, que c'était à choisir entre le Hanovre ou la
guerre, et que, dans son opinion, toute guerre contre Napoléon serait
suivie d'un désastre; que les armées autrichiennes et russes valaient,
quoi qu'on en dît, l'armée prussienne, et qu'on ne ferait pas mieux
qu'elles, peut-être moins bien, car on était dans le moment beaucoup
moins aguerri.

[En marge: Conseil extraordinaire auquel assistent les principaux
personnages politiques et militaires de la Prusse.]

[En marge: Le traité de Schoenbrunn est adopté avec des
modifications.]

On assembla un conseil auquel on appela les principaux personnages de
la monarchie, MM. d'Haugwitz, de Hardenberg, de Schullembourg, et les
deux représentants les plus illustres de l'armée, le maréchal de
Mollendorf et le duc de Brunswick. La discussion y fut fort agitée,
quoique sans mélange de passions de cour; et sous le coup de l'éternel
argument de M. d'Haugwitz, consistant à répéter qu'on pouvait refuser
le Hanovre, mais en faisant la guerre, on se rendit, et on aboutit à
un parti moyen, c'est-à-dire à ce qu'il y avait de plus mauvais. On
décida l'acceptation du traité avec des modifications. M. d'Haugwitz
résista vivement à cette résolution. Il dit qu'il avait profité des
circonstances à Schoenbrunn, et qu'il avait obtenu de Napoléon ce
qu'il n'en obtiendrait pas une seconde fois; que celui-ci verrait
dans les modifications apportées au traité un dernier succès du parti
ennemi de la France; qu'il finirait par ne plus compter du tout sur
l'alliance prussienne, qu'il se conduirait en conséquence, et que, se
tenant pour dégagé par une ratification donnée avec des réserves, il
placerait la Prusse entre des conditions pires ou la guerre.

M. d'Haugwitz ne fut pas écouté. On prétendit que les modifications
apportées, bonnes ou mauvaises, sauvaient l'honneur de la Prusse, car
elles prouvaient qu'on ne rédigeait pas les traités sous la dictée de
Napoléon. Cette raison de si peu de valeur fit illusion à des gens qui
avaient besoin de se tromper eux-mêmes, et on adopta le traité en y
apportant divers changements.

[En marge: Nature des modifications adoptées.]

Le premier de ces changements indiquait bien la pensée de ceux qui les
avaient proposés, et la nature de leur embarras. On supprimait du
traité la qualification d'_offensive_ et _défensive_, donnée à
l'alliance contractée avec la France, afin de pouvoir se présenter à
la Russie avec moins de confusion. On expliquait, par des
commentaires, dans quels cas on se croirait obligé de faire cause
commune avec la France. On demandait des éclaircissements sur les
derniers arrangements projetés en Italie, et qui devaient être compris
dans les garanties réciproques stipulées par le traité de Schoenbrunn,
car on tenait à ne point approuver formellement ce qui allait se
consommer à Naples, c'est-à-dire la déchéance des Bourbons, clients et
protégés de la Russie.

Ces modifications signifiaient qu'en étant obligé d'entrer dans la
politique de la France, on ne voulait pas y entrer franchement, qu'on
ne voulait pas surtout y entrer jusqu'au point de ne pouvoir plus
expliquer sa conduite à Saint-Pétersbourg et à Vienne. L'intention
était trop visible pour être favorablement interprétée à Paris. À ces
modifications, on en ajouta quelques autres moins honorables encore.
On ne les écrivit pas, il est vrai, dans le nouveau traité, mais on
laissa le soin à M. d'Haugwitz de les proposer verbalement. On
désirait, en gagnant le Hanovre, ne pas céder Anspach, qui était la
seule concession un peu importante exigée par Napoléon, et qui formait
le patrimoine franconien de la maison de Brandebourg. On désirait
l'adjonction des villes anséatiques, conquête précieuse par son
importance commerciale, et en comblant ainsi l'avidité de la nation
prussienne, on se flattait d'étouffer chez elle le cri de l'honneur,
et de désarmer l'opinion publique.

Cela fait, on appela M. de Laforest, ministre de France, chargé à ce
titre de l'échange des ratifications. Celui-ci connaissait trop son
souverain pour se permettre de ratifier un traité auquel il avait été
apporté de tels changements. Il commença par s'y refuser; mais les
instances auprès de lui devinrent si pressantes, M. d'Haugwitz lui
représenta avec tant de force la nécessité d'enchaîner la cour de
Berlin, pour la sauver de ses variations continuelles, et pour
l'arracher aux suggestions des ennemis de la France, que ce ministre
consentit à ratifier le traité modifié, _sub spe rati_, précaution
d'usage en diplomatie quand on désire réserver la volonté de son
souverain.

[En marge: M. d'Haugwitz est envoyé de nouveau pour faire approuver à
Napoléon les modifications apportées au traité de Schoenbrunn.]

C'était donc à Paris qu'il fallait revenir pour faire approuver ces
nouvelles tergiversations de la cour de Prusse. M. d'Haugwitz avait
paru réussir auprès de Napoléon, et c'est lui qu'on crut devoir
envoyer en France pour conjurer l'orage qu'on prévoyait. M. d'Haugwitz
déclina longtemps une telle mission; mais le roi lui adressa de si
vives prières, qu'il dut se résigner à se rendre à Paris, et à braver
une seconde fois le négociateur couronné et victorieux avec lequel il
avait traité à Schoenbrunn. Il partit en se faisant précéder des
paroles les plus douces et les plus obséquieuses, pour se ménager un
accueil moins mauvais que celui qu'il pouvait craindre.

[En marge: Napoléon en apprenant ce qui s'était passé à Berlin,
désespère tout à fait de l'alliance prussienne.]

[En marge: La première disposition de Napoléon est de rendre à la cour
de Berlin ce qu'elle a donné, de lui reprendre ce qu'il lui a cédé, et
de renoncer à toute intimité avec elle.]

Napoléon en apprenant ces dernières misères de la politique
prussienne, y vit ce qu'il fallait y voir, de nouvelles faiblesses
pour ses ennemis, de nouveaux efforts pour bien vivre avec eux, tout
en se ménageant l'occasion de faire encore avec lui quelques profits.
Il se sentit à l'égard de cette politique moins de considération
qu'auparavant, et, ce qui fut un grand malheur pour la Prusse et pour
la France, il désespéra tout à fait, dès cette époque, de l'alliance
prussienne. Joignez à cela que, la réflexion venue, il en était au
regret de ce qu'il avait accordé à Schoenbrunn. Le don du Hanovre, en
effet, avait été concédé avec un peu trop de précipitation, non pas
qu'il pût être mieux placé que dans les mains de la Prusse; mais en
disposer définitivement, c'était rendre plus acharnée la lutte avec
l'Angleterre, c'était ajouter à des intérêts inconciliables sur mer,
des intérêts inconciliables sur terre, car le vieux Georges III aurait
sacrifié les plus riches colonies de l'Angleterre plutôt que son
patrimoine germanique. Sans doute, si on reconnaissait que
l'Angleterre était à jamais implacable, et ne pouvait être ramenée que
par la force, on avait raison alors de tout se permettre avec elle, et
le Hanovre était très-bien employé, quand il l'était à cimenter une
alliance puissante et sincère, propre à rendre impossibles les
coalitions continentales. Mais aucune de ces suppositions ne
paraissait actuellement vraie. On annonçait un grand découragement en
Angleterre, la mort prochaine de M. Pitt, l'avénement probable de M.
Fox, et un changement immédiat de système. Aussi, en apprenant les
derniers actes de la Prusse, Napoléon fut-il disposé à tout replacer
sur l'ancien pied avec elle, c'est-à-dire à lui restituer Anspach,
Clèves, Neufchâtel, et à lui retirer le Hanovre pour le garder en
réserve. Au point où en étaient arrivées les choses, soit par la faute
des hommes, soit par la faute des événements, ce qu'il y avait de
mieux, effectivement, c'était d'en revenir aux bons rapports sans
intimité, et de reprendre de part et d'autre ce qu'on s'était donné.
Napoléon, en recouvrant le Hanovre, aurait eu dans les mains un moyen
de traiter avec l'Angleterre, et de saisir l'occasion unique qui
allait s'offrir de terminer une guerre funeste, cause permanente de la
guerre universelle.

[Date: Fév. 1806.]

[En marge: Instructions données par Napoléon à M. de Talleyrand.]

Ce fut sa première pensée, et plût au ciel qu'il l'eût suivie! Il
donna des instructions en ce sens à M. de Talleyrand. Il voulut qu'on
le représentât à M. d'Haugwitz comme plus irrité qu'il n'était des
libertés prises avec la France, qu'on se déclarât complétement dégagé,
et qu'on restât libre, ou de reprendre le Hanovre pour en faire le
gage de la paix avec l'Angleterre, ou de tout remettre à nouveau avec
la Prusse, pour conclure avec elle un traité plus large et plus
solide[14].

[Note 14: Nous citons la lettre suivante, qui reproduit exactement la
pensée de Napoléon dans cette circonstance:

     _À M. de Talleyrand._

                                                Paris, 4 février 1806.

     Le ministère en Angleterre a été entièrement changé après la mort
     de M. Pitt. M. Fox a le portefeuille des relations extérieures.
     Je désire que vous me présentiez ce soir une note rédigée sur
     cette idée:

     «Le soussigné ministre des relations extérieures a reçu l'ordre
     exprès de S. M. l'Empereur de faire connaître à M. d'Haugwitz, à
     sa première entrevue, que S. M. ne saurait regarder le traité
     conclu à Vienne comme existant, par défaut de ratification dans
     le temps prescrit; que S. M. ne reconnaît à aucune puissance, et
     moins à la Prusse qu'à toute autre, parce que l'expérience a
     prouvé qu'il faut parler clairement et sans détour, le droit de
     modifier et d'interpréter, selon son intérêt, les différents
     articles d'un traité; que ce n'est pas échanger des ratifications
     que d'avoir deux textes différents d'un même traité, et que
     l'irrégularité paraît encore plus grande si l'on considère les
     trois ou quatre pages de mémoire ajoutées aux ratifications de la
     Prusse; que M. de Laforest, ministre de S. M., chargé de
     l'échange des ratifications, serait coupable, si lui-même n'eût
     observé toute l'irrégularité du procédé de la cour de Prusse,
     mais qu'il n'avait accepté l'échange qu'avec la condition de
     l'approbation de l'Empereur.

     »Le soussigné est donc chargé de déclarer que S. M. ne l'approuve
     pas, par la considération de la sainteté due à l'exécution des
     traités.

     »Mais en même temps le soussigné est chargé de déclarer que S. M.
     désire toujours que les différends survenus dans ces dernières
     circonstances entre la France et la Prusse se terminent à
     l'amiable, et que l'ancienne amitié qui avait existé entre elles
     subsiste comme par le passé; elle désire même que le traité
     d'alliance offensive et défensive, s'il est compatible avec les
     autres engagements de la Prusse, subsiste entre les deux pays et
     assure leurs liaisons.»

Cette note, que vous me présenterez ce soir, sera remise demain dans
la conférence, et sous quelque prétexte que ce soit je ne vous laisse
pas le maître de ne la pas remettre.

Vous comprenez vous-même que ceci a deux buts: de me laisser maître de
faire ma paix avec l'Angleterre, si d'ici à quelques jours les
nouvelles que je reçois se confirment, ou de conclure avec la Prusse
un traité sur une base plus large.

Vous serez sévère et net dans la rédaction; mais vous y ajouterez de
vive voix toutes les modifications, tous les adoucissements, toutes
les illusions qui feront croire à M. d'Haugwitz que c'est une suite de
mon caractère, qui est piqué de cette forme, mais que dans le fond on
est dans les mêmes sentiments pour la Prusse. Mon opinion est que dans
les circonstances actuelles, si véritablement M. Fox est à la tête des
affaires étrangères, nous ne pouvons céder le Hanovre à la Prusse que
par suite d'un grand système tel qu'il puisse nous garantir de la
crainte d'une continuation d'hostilités.]

[En marge: M. d'Haugwitz, à force d'art, ramène Napoléon à l'idée de
se lier avec la Prusse par des dons réciproques.]

M. d'Haugwitz arriva le 1er février à Paris. Il déploya, soit auprès
de M. de Talleyrand, soit auprès de l'Empereur, tout l'art dont il
était doué, et cet art était grand. Il fit valoir les embarras de son
gouvernement placé entre la France et l'Europe coalisée, penchant plus
souvent vers la première, mais entraîné quelquefois vers la seconde
par des passions de cour, qu'il fallait comprendre et excuser. Il
montra le gouvernement prussien obligé de revenir péniblement de la
faute commise à Potsdam, ayant besoin pour cela d'être soutenu,
encouragé par les égards du gouvernement français; il se peignit si
bien comme l'homme qui luttait seul à Berlin pour ramener la Prusse à
la France, et comme ayant droit à ce titre d'être aidé par la
bienveillance de Napoléon, que ce dernier céda, et consentit
malheureusement à renouer le traité de Schoenbrunn, mais à des
conditions un peu plus onéreuses encore que celles que le roi
Frédéric-Guillaume venait de refuser.

[En marge: Langage de Napoléon à M. d'Haugwitz.]

--Je ne veux pas vous contraindre, dit Napoléon à M. d'Haugwitz; je
vous offre toujours de remettre les choses sur l'ancien pied,
c'est-à-dire de reprendre le Hanovre, en vous rendant Anspach, Clèves
et Neufchâtel. Mais, si nous traitons, si je vous cède de nouveau le
Hanovre, je ne vous le céderai plus aux mêmes conditions, et
j'exigerai en outre que vous me promettiez de devenir les fidèles
alliés de la France. Si la Prusse est franchement, publiquement avec
moi, je n'ai plus de coalition européenne à craindre, et, sans
coalition européenne sur les bras, je viendrai bien à bout de
l'Angleterre. Mais il ne me faut pas moins que cette certitude pour
vous faire don du Hanovre, et pour avoir la conviction que j'agis
sagement en vous le donnant.--

Napoléon avait raison, sauf en un point, c'était de faire payer le
Hanovre à la Prusse par de nouvelles compensations, de ne pas le lui
livrer au contraire aux conditions les plus avantageuses, car il n'y a
de bons alliés que ceux qui sont pleinement satisfaits. M. d'Haugwitz,
qui était sincère dans son désir d'unir la France et la Prusse, promit
à Napoléon tout ce qu'il voulut, et le promit avec toutes les
apparences de la plus entière bonne foi. Il ajouta à ses promesses des
insinuations fort adroites sur les procédés un peu légers de Napoléon
envers la Prusse, sur la nécessité de ménager la dignité du roi, pour
le roi d'abord, que sa timidité n'empêchait pas d'être au fond
susceptible et irritable, mais aussi pour la nation et l'armée, qui
s'identifiaient avec le monarque, et prenaient fort mal tout ce qui
ressemblait à un manque d'égards pour lui. M. d'Haugwitz disait que la
violation du territoire d'Anspach, notamment, avait produit, sous ce
rapport, l'effet le plus regrettable, et mis la nation de moitié avec
la cour dans les entraînements qui avaient amené le déplorable traité
de Potsdam.

Ces réflexions étaient justes et frappantes. Mais si la Prusse avait
besoin d'être ménagée, Napoléon avait besoin d'être content d'elle
pour être porté à la ménager, et d'éprouver de l'estime pour en faire
paraître. C'était là une double difficulté, que jusqu'ici on n'avait
pas réussi à vaincre: y réussirait-on davantage après ce nouveau
raccommodement? C'était malheureusement fort douteux.

[En marge: Conditions du nouveau traité avec la Prusse.]

On rédigea un second traité plus explicite et plus étroit que le
premier. Le Hanovre fut donné à la Prusse aussi formellement qu'à
Schoenbrunn, mais à la condition de l'occuper immédiatement, et à
titre de souveraineté. Une obligation nouvelle et grave était le prix
de ce don: elle consistait à fermer aux Anglais le Weser et l'Elbe, et
à fermer ces fleuves aussi étroitement que l'avaient fait les Français
lorsqu'ils occupaient le Hanovre. En échange la Prusse accordait les
mêmes cessions qu'à Schoenbrunn; elle donnait la principauté
franconienne d'Anspach, les restes du duché de Clèves situés à la
droite du Rhin, et la principauté de Neufchâtel formant l'un des
cantons de la Suisse. Un avantage promis au roi de Prusse dans le
traité de Schoenbrunn était supprimé ici au profit du roi de Bavière.
D'après le premier traité, la principauté franconienne de Bareuth,
contiguë à celle d'Anspach, et conservée à la Prusse, devait être
limitée d'une manière plus régulière, en prenant sur celle d'Anspach
une enclave de vingt mille habitants. Il n'était plus question de
cette enclave. Enfin on étendait les obligations imposées à la Prusse.
Celle-ci était contrainte de garantir non-seulement l'Empire français
tel quel, avec les nouveaux arrangements conclus en Allemagne et en
Italie, mais on exigeait encore qu'elle garantît explicitement les
futurs résultats de la guerre commencée contre Naples, c'est-à-dire la
déchéance de la maison des Bourbons, et l'établissement alors présumé
d'une branche de la famille Bonaparte sur le trône des Deux-Siciles.
C'était là certainement la plus désagréable des récentes conditions
imposées à la Prusse, car elle rendait la situation du roi envers
l'empereur Alexandre plus difficile que jamais, à cause du protectorat
avoué de la Russie à l'égard des Bourbons de Naples.

Il n'est pas nécessaire de dire que les garanties étaient réciproques,
et que la France promettait l'appui de ses armées à la Prusse, pour
assurer à celle-ci toutes ses acquisitions passées et présentes, le
Hanovre compris.

Ce second traité fut signé le 15 février.

Ainsi tout ce que la Prusse avait gagné à vouloir modifier le traité
de Schoenbrunn, c'était d'être privée des additions de territoire qui
devaient d'abord être ajoutées à Bareuth, d'être contrainte à un acte
fort dangereux, la clôture de l'Elbe et du Weser, enfin d'être obligée
d'avouer publiquement ce qui allait se consommer à Naples. L'unique
résultat en un mot, c'étaient des obligations de plus, et des profits
de moins.

[En marge: M. d'Haugwitz envoie M. de Lucchesini à Berlin, pour y
porter le nouveau traité, et demeure de sa personne à Paris.]

M. d'Haugwitz n'avait pu faire mieux, à moins de replacer les choses
dans leur premier état, ce qui aurait été préférable assurément, car
on se serait épargné les engagements embarrassants d'une alliance
replâtrée et peu sincère. Il est vrai qu'on se serait privé du
prestige d'une conquête brillante, bien utile pour couvrir en ce
moment toutes les misères de la politique prussienne. Quoi qu'il en
soit, M. d'Haugwitz ne voulait pas porter lui-même à Berlin ce triste
fruit des tergiversations de sa cour, et il résolut d'y envoyer M. de
Lucchesini, ministre de Prusse à Paris. Il ne lui convenait pas de
solliciter l'adoption d'un ouvrage gâté, et d'assumer sur lui seul la
responsabilité de la résolution qu'il s'agissait de prendre. Il
voulait laisser à son roi, à ses collègues, et à la famille royale,
qui intervenait d'une manière si indiscrète dans les affaires de
l'État, le soin de choisir entre le traité de Schoenbrunn fort empiré,
ou la guerre; car il était évident, cette fois, que Napoléon poussé à
bout par un nouveau rejet, s'il n'éclatait pas immédiatement pour une
alliance refusée, traiterait la Prusse de telle sorte, dans tous les
arrangements européens, que la guerre deviendrait prochainement
inévitable.

Il envoya donc à Berlin M. de Lucchesini, dont il était le supérieur,
et occupa pour quelques jours sa place de ministre à Paris. Il le
chargea de porter le traité à sa cour, de peindre à celle-ci l'état
exact des choses en France, de lui représenter les dispositions
vraies de Napoléon, qui était prêt à devenir, selon la manière dont
on se conduirait, ou un allié puissant et sincère, quoique
embarrassant par son esprit d'entreprise, ou un ennemi formidable, si
on le réduisait à voir dans la Prusse une seconde Autriche. M.
d'Haugwitz ne donna pas à M. de Lucchesini la mission de solliciter en
son nom l'adoption du nouveau traité. Il ne souhaitait plus rien, car
il en était déjà au dégoût d'une tâche devenue trop ingrate, et à la
fatigue d'une responsabilité trop contrariée.

Il demeura donc à Paris, parfaitement traité par Napoléon, étudiant
avec curiosité cet homme extraordinaire, et se persuadant tous les
jours davantage de la justesse de sa propre politique, et des intérêts
présents et futurs que la Prusse et la France compromettaient
également, en ne sachant pas s'entendre.

[En marge: Événements de Naples. Marche de l'armée française.]

[En marge: Évacuation de Naples, et retraite de la cour en Sicile.]

Tout allait du reste en Europe au gré des désirs de l'heureux
vainqueur d'Austerlitz. L'armée qu'il avait envoyée à Naples, sous le
commandement apparent de Joseph Napoléon, et sous le commandement réel
de Masséna, marchait droit au but. La reine de Naples, s'efforçant
encore une fois de conjurer l'orage amassé par ses fautes, implorait
toutes les cours, et dépêchait successivement le cardinal Ruffo, le
prince héritier de la couronne, au-devant de Joseph, pour essayer d'un
traité, quelles qu'en fussent les conditions. Joseph, lié par les
ordres impératifs de son frère, refusait le cardinal Ruffo,
accueillait avec égard les instances du prince Ferdinand, mais ne
s'arrêtait pas un instant dans sa marche sur Naples. L'armée
française, forte de 40 mille hommes, passa le Garigliano le 8
février, et s'avança formée en trois corps. L'un, celui de droite,
sous le général Reynier, vint faire le blocus de Gaëte; l'autre, celui
du centre, sous le maréchal Masséna, marcha sur Capoue; le troisième,
celui de gauche, sous le général Saint-Cyr, se dirigea par la Pouille
et les Abruzzes vers le golfe de Tarente. À cette nouvelle les Anglais
s'embarquèrent avec une telle précipitation, qu'ils faillirent mettre
en péril leurs alliés, les Russes. Les premiers s'enfuirent en Sicile,
les seconds à Corfou. La cour de Naples se réfugia à Palerme, après
avoir entièrement vidé les caisses publiques, même celle de la Banque.
Le prince royal, avec ce qui restait de meilleur dans l'armée
napolitaine, s'enfonça dans les Calabres. Deux seigneurs napolitains
furent envoyés à Capoue, pour traiter de la reddition de la capitale.
Une convention fut signée, et Joseph, escorté du corps de Masséna, se
présenta devant Naples. Il y entra le 15 février, sans que l'ordre fût
troublé, la population des lazzaroni n'ayant opposé aucune résistance.

[En marge: Résistance de la place de Gaëte.]

La place de Gaëte, quoique comprise dans la convention de Capoue, ne
fut point rendue par le prince de Hesse-Philippstadt, qui en était le
commandant. Il déclara qu'il s'y défendrait jusqu'à la dernière
extrémité. La force de cette place, espèce de Gibraltar, tenant
seulement par un isthme au continent d'Italie, permettait en effet une
longue résistance. Le général Reynier enleva les positions extérieures
avec une grande hardiesse, et s'occupa du soin de resserrer l'ennemi
dans la place, en attendant qu'on lui fournit le matériel nécessaire
pour entreprendre un siége en règle.

[En marge: Difficultés qui attendent Joseph à Naples.]

Joseph, maître de Naples, n'était qu'au début des difficultés qu'il
avait à vaincre. Quoiqu'il ne prît encore que la qualité de lieutenant
de Napoléon, il n'en était pas moins à tous les yeux le roi désigné du
nouveau royaume. Il n'y avait pas un ducat dans les caisses; toutes
les munitions militaires avaient été emportées, les principaux
fonctionnaires étaient partis. Il fallait créer à la fois des finances
et une administration. Joseph avait du sens, de la douceur, mais
aucune portion de cette activité prodigieuse dont son frère Napoléon
était doué, et qui aurait été nécessaire ici pour fonder un
gouvernement.

[En marge: Joseph est bien accueilli par les grands du royaume.]

[En marge: Commencement d'administration française à Naples.]

Il se mit néanmoins à l'oeuvre. Les grands du royaume, plus éclairés
que le reste de la nation, comme il arrive en tout pays peu civilisé,
avaient été maltraités par la reine, qui leur reprochait d'être
enclins aux opinions libérales, et qui les faisait vivre dans la
crainte des lazzaroni, ignorants et fanatiques, qu'elle menaçait sans
cesse de déchaîner contre eux: conduite ordinaire à la royauté qui
s'appuie partout sur le peuple contre les grands, lorsque la
résistance se montre chez ces derniers. Les grands firent donc un bon
accueil à ce gouvernement nouveau, duquel ils espéraient une
administration sagement réformatrice, et décidée à protéger également
toutes les classes. Joseph, les voyant animés de sentiments
favorables, s'attacha davantage à les attirer à lui, et contint les
lazzaroni par la crainte d'exécutions sévères. Au surplus, le nom de
Masséna faisait trembler les perturbateurs. Un coup de vent avait
rejeté sur Naples une frégate et une corvette napolitaines, avec
plusieurs bâtiments de transport. On recouvra ainsi quelques
munitions, et des valeurs assez importantes. On arma les forts, on
leva des contributions, et un Corse fort habile, M. Salicetti, envoyé
par Napoléon à Naples, fut mis à la tête de la police. Joseph demanda
des secours d'argent à son frère pour l'aider à passer ces premiers
moments.

[En marge: Occupation des États vénitiens par le prince Eugène.]

[En marge: Occupation de la Dalmatie.]

Eugène, vice-roi de la haute Italie, avait reçu des mains de
l'Autriche les États vénitiens. Il était entré dans Venise à la grande
satisfaction des habitants de cette antique reine des mers, qui
trouvaient dans leur adjonction à un royaume italien, constitué sur de
sages principes, un certain dédommagement de leur indépendance perdue.
Le corps du général Marmont, descendu des Alpes Styriennes en Italie,
s'était porté sur l'Isonzo, et formait une réserve prête à pénétrer en
Dalmatie, si cette adjonction de forces devenait nécessaire. Le
général Molitor avec sa division avait rapidement marché vers la
Dalmatie, pour s'emparer d'une contrée à laquelle Napoléon attachait
beaucoup de prix, parce qu'elle était voisine de l'empire turc. Ce
général était entré dans la ville de Zara, capitale de la Dalmatie.
Mais il lui restait à parcourir un assez grand espace de côtes avant
d'arriver aux célèbres bouches du Cattaro, la plus méridionale et la
plus importante des positions de l'Adriatique, et il se hâtait, afin
de contenir par la terreur de son approche les Monténégrins, depuis
longtemps stipendiés par la Russie.

[En marge: Empressement de la cour d'Autriche à exécuter le traité de
Presbourg, afin de hâter la retraite des armées françaises.]

Du reste, la cour de Vienne, soupirant après la retraite de l'armée
française, était disposée à exécuter fidèlement le traité de
Presbourg. Cette cour, épuisée par la dernière guerre, qui était la
troisième depuis la révolution française, terrifiée des coups qu'elle
avait reçus à Ulm et à Austerlitz, ne renonçait sans doute pas à
l'espoir de se relever un jour, mais pour le présent elle était
résolue à mettre un peu d'ordre dans ses finances, et à laisser passer
bien des années avant de tenter encore une fois la fortune des armes.
L'archiduc Charles, redevenu ministre de la guerre, était chargé de
chercher un nouveau système d'organisation militaire, qui procurât,
sans une trop grande réduction de forces, les économies qu'on ne
pouvait plus différer. On se pressait donc d'exécuter en tout point le
dernier traité de paix, de verser, ou en espèces ou en lettres de
change, la contribution de 40 millions, de seconder le transport des
canons, des fusils pris à Vienne, pour que la retraite successive des
troupes françaises s'accomplît promptement. Cette retraite devait se
terminer le 1er mars par l'évacuation de Braunau.

[En marge: L'armée française commence à se retirer.]

[En marge: Distribution des troupes françaises dans les provinces
allemandes nouvellement cédées.]

Napoléon, qui avait laissé Berthier à Munich, pour y veiller au retour
de l'armée, retour qu'il voulait rendre lent et commode, avait
prescrit à ce fidèle exécuteur de ses volontés de s'arrêter à Braunau,
et de ne restituer cette place qu'après qu'il aurait reçu la nouvelle
positive de la remise des bouches du Cattaro. Il avait établi le
maréchal Ney, avec son corps, dans le pays de Salzbourg, pour y vivre
le plus longtemps possible aux dépens d'une province destinée à
devenir autrichienne. Il avait établi le corps du maréchal Soult sur
l'Inn, à cheval sur l'archiduché d'Autriche et la Bavière, et vivant
sur tous les deux. Les corps des maréchaux Davout, Lannes, Bernadotte,
pesant trop sur la Bavière, dont on commençait à lasser les habitants,
venaient d'être acheminés vers les pays nouvellement cédés aux princes
allemands nos alliés; et comme il n'y avait pas de terme fixé pour la
remise de ces pays, dépendante encore d'arrangements litigieux, on
avait un prétexte fondé pour y séjourner quelque temps. Le corps de
Bernadotte fut donc transporté dans la province d'Anspach, cédée par
la Prusse à la Bavière. Il avait là de l'espace pour s'étendre et pour
subsister. Le corps du maréchal Davout fut transporté dans l'évêché
d'Aichstedt et dans la principauté d'Oettingen. La cavalerie fut
répartie entre ces différents corps. Ceux qui n'étaient pas assez au
large pour trouver à se nourrir, avaient la permission de s'étendre
chez les petits princes de la Souabe, dont le traité de Presbourg
rendait l'existence problématique, en exigeant de nouveaux changements
à la constitution germanique. Les troupes de Lannes, partagées entre
le maréchal Mortier et le général Oudinot, furent cantonnées en
Souabe. Les grenadiers d'Oudinot s'acheminèrent à travers la Suisse,
vers la principauté de Neufchâtel, pour en prendre possession. Enfin,
le corps d'Augereau, renforcé de la division Dupont et de la division
batave du général Dumonceau, fut cantonné autour de Francfort, prêt à
marcher sur la Prusse, si les derniers arrangements conclus avec elle
n'amenaient pas une entente sincère et définitive.

[En marge: Brillant état de l'armée française.]

[En marge: Conduite des soldats français en Allemagne.]

[En marge: Souffrance des pays occupés sans qu'il y ait de la faute de
nos troupes.]

Ces divers corps se trouvaient dans le meilleur état. Ils commencèrent
à se ressentir du repos qui leur avait été accordé, ils se recrutaient
par l'arrivée des jeunes conscrits partant sans cesse des bords du
Rhin, où l'on avait réuni les dépôts, sous les maréchaux Kellermann et
Lefebvre. Nos soldats étaient, s'il est possible, plus propres encore
à la guerre qu'avant la dernière campagne, et singulièrement
enorgueillis de leurs récentes victoires. Ils se montraient humains à
l'égard des peuples d'Allemagne, un peu bruyants, il est vrai, vantant
volontiers leurs exploits, mais, ce bruit passé, sociables au plus
haut point, et offrant un singulier contraste avec les Allemands
auxiliaires, beaucoup plus durs envers leurs compatriotes que nous ne
l'étions nous-mêmes. Malheureusement, Napoléon, par un esprit
d'économie utile à son armée, nuisible à sa politique, ne faisait
payer aux soldats qu'une partie de la solde, retenant le reste à leur
profit, et pour le leur compter plus tard, quand ils rentreraient en
France. Il exigeait que les vivres leur fussent fournis par les pays
où ils campaient, en remplacement de la portion de la solde qui leur
était retenue, et c'était pour les habitants une charge fort lourde.
Si les vivres eussent été payés, la présence de nos troupes, au lieu
d'être un fardeau, serait devenue un avantage, et l'Allemagne, qui
savait qu'elles avaient été amenées sur son sol par la faute de la
coalition, n'aurait eu que des sentiments bienveillants pour nous.
C'était donc une économie mal entendue, et le bénéfice qui en
résultait pour l'armée ne valait pas les inconvénients qui pouvaient
naître de la souffrance des pays occupés. Napoléon faisait retenir
aussi la dépense de l'habillement, pour vêtir ses soldats à neuf,
quand ils repasseraient le Rhin, et viendraient prendre part aux fêtes
qu'il leur préparait. Ils étaient, quant à eux, fort de cet avis, et
se résignaient gaiement à porter leurs vêtements usés, à recevoir peu
d'argent, se disant qu'à leur retour en France ils auraient des habits
neufs, et d'abondantes économies à dépenser.

[En marge: Spoliations et violences des gouvernements allemands à
l'égard de la noblesse immédiate.]

Du reste, si les peuples se plaignaient du séjour prolongé de nos
troupes, les petits princes avaient fini par invoquer leur présence
comme un bienfait, car rien n'était comparable aux violences, aux
spoliations que se permettaient les gouvernements allemands, surtout
ceux qui possédaient quelque force. Le roi de Bavière, le grand-duc de
Baden avaient mis la main sur les biens de la noblesse immédiate, et
quoiqu'ils agissent sans ménagement, leur précipitation était de
l'humanité comparée à la violence du roi de Wurtemberg, qui poussait
l'avidité jusqu'à faire envahir et piller tous les fiefs, comme du
temps où l'on criait en France: _Guerre aux châteaux, paix aux
chaumières_. Ses troupes entraient dans les domaines des princes
enclavés dans son royaume, sous prétexte de saisir les possessions de
la noblesse immédiate. N'ayant droit qu'à une portion du Brisgau,
dont la plus grande partie était destinée à la maison de Baden, le roi
de Wurtemberg l'avait occupé presque en totalité. Sans les troupes
françaises, les Wurtembergeois et les Badois en seraient venus aux
mains.

Napoléon avait constitué M. Otto, ministre de France à Munich, et
Berthier, major général de la grande armée, arbitres des différends
qu'il prévoyait entre les princes allemands, grands et petits. Ces
derniers étaient tous accourus à Munich, où la diète de Ratisbonne
paraissait avoir transféré son siége, et ils y sollicitaient la
justice de la France, et même la présence, quelque onéreuse qu'elle
fût, des troupes françaises. On voyait surgir de toutes parts
d'inextricables contestations, qui ne semblaient pouvoir être résolues
que par une nouvelle refonte de la Constitution germanique. En
attendant, des détachements de nos soldats gardaient les lieux en
litige, et tout était remis à l'arbitrage de la France et de ses
ministres. Au surplus, Napoléon ne se servait pas de ces conflits pour
prolonger le séjour de ses troupes en Allemagne, car il était
impatient de faire rentrer l'armée, de la réunir à Paris autour de
lui; et il n'attendait pour cela que l'entière occupation de la
Dalmatie, et la réponse définitive de la cour de Prusse.

[En marge: Résolution définitive de la cour de Prusse.]

Cette cour, obligée de se prononcer une dernière fois sur le traité de
Schoenbrunn modifié, prenait enfin son parti. Elle acceptait ce
traité, devenu moins avantageux depuis son double remaniement à Berlin
et à Paris, et elle recevait, avec la confusion sur le front, avec
l'ingratitude dans le coeur, le don du Hanovre, qui dans un autre
temps l'aurait comblée de joie. Que faire en effet? il n'y avait pas
d'autre parti à prendre que celui de finir par adhérer aux
propositions de la France, ou de se résigner bientôt à la guerre, à la
guerre que l'armée prussienne appelait avec jactance, et que ses
chefs, plus avisés, le roi surtout, redoutaient comme une funeste
épreuve.

À opter pour la guerre, il aurait fallu s'y décider quand Napoléon
quittait Ulm pour s'enfoncer dans la longue vallée du Danube, et
tomber sur ses derrières, pendant que les Austro-Russes, concentrés à
Olmütz, l'attiraient en Moravie. Mais l'armée prussienne n'était pas
prête alors; et après le 2 décembre, quand M. d'Haugwitz s'aboucha
avec Napoléon, il était trop tard. Il était bien plus tard encore,
maintenant que les Français, réunis en Souabe et en Franconie,
n'avaient qu'un pas à faire pour envahir la Prusse, maintenant que les
Russes étaient en Pologne, et les Autrichiens en complet état de
désarmement.

[En marge: Retour de M. d'Haugwitz à Berlin.]

[En marge: État de Berlin au moment où M. d'Haugwitz y retourne.]

[En marge: Insulte que reçoit M. d'Haugwitz.]

[En marge: Frédéric-Guillaume montre un instant d'énergie contre les
mécontents.]

Accepter le don du Hanovre, aux conditions qu'y mettait la France,
était donc la seule résolution possible. Mais c'était là une
singulière manière de commencer une alliance intime. Le traité du 15
février fut ratifié le 24. M. de Lucchesini repartit immédiatement
pour Paris avec les ratifications. M. d'Haugwitz, de son côté, se mit
en route pour retourner à Berlin, pleinement satisfait des traitements
personnels qu'il avait reçus de Napoléon, lui promettant de nouveau
la fidèle alliance de la Prusse, mais s'attendant à des épreuves bien
pénibles, à la vue de toutes les difficultés qui fourmillaient alors
en Allemagne, à la vue surtout de ces petits princes allemands,
prosternés aux pieds de la France, pour se sauver des exactions dont
les accablaient des princes plus puissants ou plus favorisés. Rentré à
Berlin, M. d'Haugwitz trouva le roi fort attristé de sa situation, et
fort affligé des difficultés que lui opposait la cour, plus exaltée et
plus intempérante que jamais. L'audace des mécontents fut poussée à ce
point, que pendant une nuit les vitres de la maison de M. d'Haugwitz
furent brisées par des perturbateurs, qu'on crut généralement
appartenir à l'armée, et qu'on disait publiquement, mais faussement,
n'être que les agents du prince Louis. M. d'Haugwitz affecta de
dédaigner ces manifestations, qui, très-insignifiantes dans les pays
libres, où l'on permet en les méprisant ces excès de la multitude,
étaient étranges et graves dans une monarchie absolue, surtout quand
on pouvait les imputer à l'armée. Le roi les considéra comme une chose
sérieuse, et annonça publiquement l'intention de sévir. Il donna des
ordres formels pour la recherche des coupables, que la police, soit
qu'elle fût complice ou impuissante, ne parvint pas à découvrir. Le
roi poussé à bout montra une volonté ferme et arrêtée, qui imposa aux
mécontents, et particulièrement à la reine. Il fit sentir à celle-ci
que son parti était pris, que le salut de la monarchie lui avait
commandé de le prendre, et qu'il fallait que tout le monde autour de
lui eût une attitude conforme à sa politique. La reine, qui du reste
était dévouée aux intérêts du roi son époux, se tut, et pour un
instant la cour offrit un aspect convenable.

[En marge: Retraite et popularité de M. de Hardenberg.]

M. de Hardenberg quitta le ministère. Ce personnage était devenu
l'idole des opposants. Il avait été la créature de M. d'Haugwitz, son
partisan, son imitateur, et le prôneur le plus ardent de l'alliance
française, surtout en 1805, lorsque Napoléon, de son camp de Boulogne,
offrait le Hanovre à la Prusse. Alors M. de Hardenberg regardait comme
la plus belle des gloires d'assurer cet agrandissement à son pays, et
se plaignait aux ministres français des hésitations de son roi, trop
lent, disait-il, à s'attacher à la France. Depuis, ayant vu échouer ce
dessein, il s'était jeté avec l'impétuosité d'un caractère immodéré
dans les bras de la Russie, et n'ayant pas su revenir de cette erreur,
il déclamait tout haut contre la France. Napoléon, informé de sa
conduite, avait commis à son égard une faute qu'il renouvela plus
d'une fois, c'était de parler de lui dans ses bulletins, en faisant
une allusion offensante à un ministre prussien séduit par l'or des
Anglais. L'imputation était injuste. M. de Hardenberg n'était pas plus
séduit par l'or des Anglais que M. d'Haugwitz par l'or des Français.
Elle était de plus indécente dans un acte officiel, et sentait trop la
licence du soldat vainqueur. C'est cette attaque qui avait valu à M.
de Hardenberg l'immense popularité dont il jouissait. Le roi lui
accorda sa retraite, avec des témoignages de considération, qui
n'enlevaient pas à cette retraite le caractère d une disgrâce
politique.

Mais tandis qu'il éloignait M. de Hardenberg, Frédéric-Guillaume
adjoignait à M. d'Haugwitz un second, qui ne valait pas beaucoup
mieux, c'était M. de Keller, que la cour regardait comme un des siens,
et qui se donnait publiquement pour surveillant de son chef. C'était
une sorte de satisfaction accordée au parti ennemi de la France, car
dans les gouvernements absolus, on est souvent obligé de céder à
l'opposition, tout comme dans les gouvernements libres.
Frédéric-Guillaume faisait plus encore, il essayait de bien vivre avec
la Russie, et de lui expliquer honorablement les inconséquences
intéressées qu'il avait commises.

[En marge: Relations de la Prusse avec la Russie depuis Austerlitz.]

Depuis Austerlitz on avait été fort sobre à Berlin de communications
avec Saint-Pétersbourg. Après toutes les jactances de Potsdam, la
Russie devait être confuse de sa défaite, et la Prusse de la manière
dont elle avait tenu le serment prêté sur la tombe du grand Frédéric.
Le silence était, dans le moment, la seule relation convenable entre
ces deux cours. La Russie cependant l'avait rompu une fois, pour
déclarer que ses forces étaient à la disposition de la Prusse, si le
traité de Potsdam divulgué lui attirait la guerre. Depuis elle s'était
tue, et la Prusse aussi.

[En marge: Mission du duc de Brunswick pour aller à Saint-Pétersbourg
expliquer la conduite de la Prusse.]

[En marge: Langage du duc de Brunswick à Saint-Pétersbourg.]

Il fallait finir par s'expliquer. Le roi pressa le vieux duc de
Brunswick d'aller à Saint-Pétersbourg, opposer sa gloire aux reproches
que la conduite suivie à Schoenbrunn et continuée à Paris ne pouvait
manquer de provoquer. Ce prince respectable, dévoué à la maison de
Brandebourg, partit donc, malgré son âge, pour la Russie. Il ne venait
pas déclarer franchement qu'on épousait enfin l'alliance française, ce
qui était difficile, mais ce qui eût été préférable à une continuation
d'ambiguïtés, déjà bien funeste; il venait dire que si la Prusse avait
pris le Hanovre, c'était pour ne pas le laisser à la France, et pour
s'épargner le chagrin et le danger de voir les Français reparaître
dans le nord de l'Allemagne; que si on avait accepté le mot
d'alliance, c'était pour éviter la guerre, et que par ce mot on
n'avait voulu entendre que la neutralité; que la neutralité était ce
qui valait le mieux pour les uns et pour les autres; que la Russie et
la Prusse n'avaient rien à gagner à la guerre; qu'en s'obstinant dans
ce système d'hostilité acharnée contre la France, on faisait les
affaires du monopole commercial de l'Angleterre, et qu'il n'était pas
bien sûr qu'on ne fît pas aussi les affaires de la domination
continentale de Napoléon.

Tel était le langage que devait tenir le duc de Brunswick à
Saint-Pétersbourg.

[En marge: Ce qui se passait en Russie depuis la bataille
d'Austerlitz.]

Il faut revenir à ce jeune empereur, qui, entraîné à la guerre par
vanité, et contre les inspirations secrètes de sa raison, avait fait à
Austerlitz un si triste apprentissage des armes. Il avait peu donné à
parler de lui pendant les trois derniers mois, et il avait caché dans
l'éloignement de son empire la confusion de sa défaite.

Un cri général s'élevait en Russie contre les jeunes gens qui,
disait-on, gouvernaient et compromettaient l'empire. Ces jeunes gens,
placés les uns dans l'armée, les autres dans le cabinet, se
disputaient entre eux. Le parti des Dolgorouki accusait le parti des
Czartoryski, et lui reprochait d'avoir tout perdu par sa mauvaise
conduite envers la Prusse. On avait voulu la violenter, disaient les
Dolgorouki; on l'avait ainsi éloignée, au lieu de la rapprocher, et
son refus de prendre part à la coalition en avait empêché le succès.
C'était dans un intérêt particulier qu'on avait agi de la sorte,
c'était pour arracher à la Prusse les provinces polonaises, et
reconstituer la Pologne, rêve funeste pour lequel le prince polonais
Czartoryski trahissait évidemment l'empereur.

Le prince Czartoryski et ses amis soutenaient avec bien plus de
raison, que c'étaient ces militaires présomptueux, qui n'avaient pas
su attendre à Olmütz le terme fixé pour l'intervention de la Prusse,
qui avaient voulu prématurément livrer bataille, et opposer leur
expérience de vingt-cinq ans à la science du général le plus consommé
des temps modernes, que c'étaient ces militaires présomptueux et
incapables qui étaient les vrais auteurs des revers de la Russie.

Les vieux Russes mécontents condamnaient toute cette jeunesse; et
Alexandre, accusé de se laisser conduire tantôt par les uns, tantôt
par les autres, était devenu, à cette époque, un objet de peu de
considération pour ses sujets.

Il avait été fort découragé dans les premiers jours qui suivirent sa
défaite, et si le prince Czartoryski ne l'avait plusieurs fois
rappelé au sentiment de sa propre dignité, il aurait trop laissé voir
le profond abattement de son âme. Le prince Czartoryski, bien qu'il
eût sa part de l'inexpérience commune à tous les jeunes gens qui
gouvernaient l'empire, avait néanmoins de la suite et du sérieux dans
les vues. Il était le principal auteur de ce système d'arbitrage
européen, qui avait amené la Russie à prendre les armes contre la
France. Ce système, qui, chez les hommes d'État russes, n'était au
fond qu'un masque jeté sur leur ambition nationale, était chez ce
jeune Polonais une pensée sincère et franchement embrassée. Il voulait
qu'Alexandre y persistât; et si c'était une grande présomption à de si
jeunes gens de vouloir régenter l'Europe, surtout en présence des
puissances qui s'en disputaient alors l'empire, c'était une plus
grande légèreté encore d'abandonner si vite ce qu'on avait si
témérairement entrepris.

Le prince Czartoryski avait adressé au jeune empereur, naguère son
ami, et commençant à redevenir son maître, de nobles et respectueuses
remontrances, qui honoreraient un ministre dans un pays libre, qui
doivent l'honorer bien davantage dans un pays où la résistance au
pouvoir est un acte de dévouement rare, et destiné à rester inconnu.
Le prince Czartoryski retraçant à Alexandre ses hésitations, ses
faiblesses, lui disait: «L'Autriche est abattue, mais elle déteste son
vainqueur; la Prusse est divisée entre deux partis, mais elle finira
par céder au sentiment allemand qui la domine. Sachez, en ménageant
ces puissances, laisser venir le moment où l'une et l'autre seront
prêtes à agir. Jusque-là, vous êtes hors d'atteinte; vous pouvez
demeurer un certain temps sans faire ni la paix ni la guerre, et
attendre ainsi les circonstances qui vous permettront, soit de
reprendre les armes, soit de traiter avec avantage. Ne cessez pas
d'être uni à l'Angleterre, et vous obligerez Napoléon à vous concéder
ce qui vous est dû.»

[Date: Mars 1806.]

Sentant profondément la grandeur de Napoléon, depuis qu'il l'avait
rencontré sur le champ de bataille d'Austerlitz, Alexandre répondait
au prince Czartoryski: Quand nous voulons lutter avec cet homme, nous
sommes des enfants qui veulent lutter avec un géant.--Et il ajoutait
que, sans la Prusse, il n'était pas possible de renouveler la guerre,
car sans elle il n'y avait aucune chance de soutenir une guerre
heureuse. Alexandre avait conçu une singulière estime pour l'armée
prussienne, par ce seul motif que Napoléon ne l'avait pas encore
battue. Cette armée, en effet, était alors l'illusion et l'espérance
de l'Europe. Alexandre était avec elle tout prêt à recommencer la
lutte, mais non sans elle. Quant à l'Angleterre, il n'en espérait plus
un appui fort efficace. Il craignait qu'après la mort de M. Pitt,
annoncée comme certaine, qu'après l'avénement de M. Fox, annoncé comme
prochain, la haine de la France ne s'éteignît, sinon dans le coeur des
Anglais, au moins dans leur politique. Cependant les remontrances du
prince Czartoryski, en stimulant l'orgueil d'Alexandre, avaient relevé
son âme, et il était résolu, avant de remettre son épée à Napoléon, de
la lui faire attendre. Mais, quoique utiles, les leçons de son jeune
censeur lui étaient importunes; et il en était arrivé au point de
chercher dans les vieux personnages de son empire un complaisant sans
capacité, qui couvrît d'un grand âge, qui exécutât avec soumission,
ses volontés personnelles. On disait déjà que sa faveur se dirigeait
sur le général de Budberg.

La conduite conseillée par le prince Czartoryski n'en fut pas moins
suivie assez exactement. On se mit de nouveau en rapport avec
l'Autriche, on parut oublier les froideurs d'Holitsch, et on témoigna
à cette cour un grand intérêt pour ses malheurs, une grande
considération pour ce qui lui restait de puissance; on se chargea même
de négocier à Londres pour lui faire payer une année de subsides,
quoique la guerre n'eût duré que trois mois. Quant à la Prusse, on
évita tout ce qui aurait pu la blesser, en se gardant néanmoins
d'approuver ses actes. Le duc de Brunswick venait d'arriver dans les
premiers jours du mois de mars. On lui fit le meilleur accueil, on le
combla de prévenances qui paraissaient adressées à sa personne, à son
âge, à sa gloire militaire, et nullement à la cour dont il était le
représentant. Il fut moins bien accueilli lorsqu'il commença à
s'entretenir d'affaires politiques. On lui dit qu'on ne pouvait pas
trouver bon que la Prusse eût accepté le Hanovre des mains de l'ennemi
de l'Europe; que, du reste, la paix qu'elle avait faite avec la France
était une paix fausse, peu solide et peu durable; que bientôt la
Prusse serait forcée d'adopter une résolution trop longtemps différée,
et de tirer enfin l'épée du grand Frédéric.--Alors, dit l'empereur
Alexandre au duc de Brunswick, je servirai sous vos ordres, et je me
ferai gloire d'apprendre la guerre à votre école.--

[En marge: Négociation secrète entreprise avec le vieux duc de
Brunswick, et continuée mystérieusement avec M. de Hardenberg.]

Toutefois on essaya d'entamer avec le vieux duc une négociation
destinée à rester profondément cachée. Sous prétexte que les
conditions de l'alliance ne seraient pas fidèlement observées par la
France, on lui proposa de conclure une sous-alliance avec la Russie,
au moyen de laquelle la Prusse, si elle était mécontente de son allié
français, pourrait recourir à son allié russe, et aurait à sa
disposition toutes les forces de l'empire moscovite. Ce qu'on offrait
n'était pas moins qu'une trahison envers la France. Le duc de
Brunswick, voulant laisser à Saint-Pétersbourg de bonnes dispositions
en faveur de la Prusse, consentit, non pas à conclure un pareil
engagement, car il n'avait pu y être autorisé, mais à en faire la
proposition à son roi. Il fut convenu que cette négociation
demeurerait ouverte, et se poursuivrait secrètement à l'insu de M.
d'Haugwitz, par l'intermédiaire de M. de Hardenberg, ce même ministre
qui en apparence était disgracié, et qui, sous main, continua de
traiter la plus importante des affaires de la monarchie.

[En marge: Manifeste de la Prusse au peuple du Hanovre et à la
Grande-Bretagne.]

Tandis que la Prusse cherchait ainsi à expliquer sa conduite auprès de
la Russie, elle tentait aussi de faire excuser à Londres l'occupation
du Hanovre. Rien n'était plus singulier que son manifeste au peuple
hanovrien, et sa dépêche à la cour de Londres. Elle disait au peuple
hanovrien qu'elle prenait avec peine possession de ce royaume,
possession qu'elle payait d'un sacrifice amer, celui de ses provinces
du Rhin, de Franconie et de Suisse; mais qu'elle en agissait ainsi
pour assurer la paix à l'Allemagne, et épargner au Hanovre la présence
des armées étrangères. Après avoir adressé au peuple hanovrien ces
paroles sans franchise et sans dignité, elle disait au cabinet anglais
qu'elle n'enlevait pas le Hanovre à l'Angleterre, mais qu'elle le
recevait de Napoléon, dont le Hanovre était la conquête. Elle le
recevait, ajoutait-elle, à contre-coeur, et comme un échange qui lui
était imposé, contre des provinces objet de tous ses regrets; que
c'était l'une des suites de la guerre imprudente que la Prusse avait
toujours blâmée, qu'on avait entreprise malgré ses avis, et dont on
devait s'imputer les conséquences, car on avait élevé, en le
combattant mal à propos, ce pouvoir colossal, qui prenait aux uns pour
donner aux autres, et qui violentait aussi bien ceux qu'il favorisait
de ses dons que ceux qu'il dépouillait.

[En marge: Déclaration de guerre de l'Angleterre à la Prusse.]

L'Angleterre ne se paya pas de semblables raisons. Elle répondit par
un manifeste, dans lequel elle accabla d'invectives la cour de Prusse,
la déclara misérablement tombée sous le joug de Napoléon, indigne
d'être écoutée, et aussi méprisable par son avidité que par sa
dépendance. Toutefois le cabinet britannique, pour ne point paraître,
aux yeux de la nation, se mettre un ennemi de plus sur les bras, dans
un intérêt exclusivement propre à la famille royale, dit qu'il aurait
souffert cette nouvelle invasion du Hanovre, résultat inévitable de la
guerre continentale, si la Prusse s'était bornée à une simple
occupation; mais que cette puissance ayant annoncé la clôture des
fleuves, avait commis un acte hostile et souverainement dommageable au
commerce anglais, et qu'en conséquence on lui déclarait la guerre.
Ordre fut donné à tous les vaisseaux de la marine royale de courir sur
le pavillon prussien. Ce devait être une vraie perturbation pour
l'Allemagne, car les bâtiments de la Baltique se couvraient
ordinairement de ce pavillon, plus ménagé que les autres par les
dominateurs de la mer.

[En marge: Mort de M. Pitt.]

L'ascendant de la bataille de Marengo avait ramené l'Angleterre à
Napoléon. L'ascendant de celle d'Austerlitz la lui ramenait encore une
fois, car les victoires de nos armées de terre étaient un moyen tout
aussi sûr de la désarmer, quoique moins direct. La première de ces
victoires avait produit la retraite de M. Pitt, la seconde causa sa
mort. Ce grand ministre, rentré dans le cabinet en août 1803, pour
deux ans seulement, n'y parut que pour être abreuvé d'amertumes.
Rentré sans MM. Windham et Grenville, ses anciens collègues, sans M.
Fox, son récent allié, il avait eu à combattre dans le parlement ses
vieux et ses nouveaux amis, en Europe Napoléon, devenu empereur et
plus puissant que jamais. À sa voix si connue des ennemis de la
France, le cri des armes avait retenti de toutes parts. Une troisième
coalition s'était formée, et l'armée française avait été détournée de
Douvres sur Vienne. Mais cette troisième coalition une fois dissoute à
Austerlitz, M. Pitt avait vu ses projets déjoués, Napoléon libre de
revenir à Boulogne et les vives anxiétés de l'Angleterre prêtes à
renaître.

L'idée de revoir Napoléon sur le rivage de la Manche préoccupait tous
les esprits en Angleterre. On comptait toujours, il est vrai, sur
l'immense difficulté du passage, mais on commençait à craindre qu'il
n'y eût rien d'impossible pour l'homme extraordinaire qui agitait
l'univers, et on se demandait s'il valait la peine de braver de telles
chances pour acquérir quelque île de plus, quand déjà on avait l'Inde
entière, quand on tenait le cap de Bonne-Espérance et Malte, de
manière à n'en pouvoir plus être évincé. On se disait que la bataille
de Trafalgar avait définitivement assuré la supériorité de
l'Angleterre sur les mers, mais que le continent européen restait à
Napoléon, qu'il allait en fermer toutes les issues, que ce continent,
après tout, c'était le monde, et qu'on n'en pouvait vivre
éternellement séparé; que les victoires navales les plus éclatantes
n'empêcheraient pas que Napoléon, profitant un jour d'un accident de
mer, ne partît de ce continent pour envahir l'Angleterre. Le système
de la guerre à outrance était donc universellement discrédité chez les
Anglais raisonnables, et, bien que ce système ait réussi plus tard, on
en sentait alors le danger, qui était grand, trop grand, pour les
avantages qu'on pouvait recueillir d'une lutte prolongée.

[En marge: Effet de la bataille d'Austerlitz en Angleterre, et
injustice des contemporains envers M. Pitt.]

Or, comme les hommes sont esclaves de la fortune, et qu'ils prennent
volontiers pour éternels ses caprices d'un moment, ils étaient cruels
envers M. Pitt; ils oubliaient les services que depuis vingt ans ce
ministre avait rendus à sa patrie, le degré de grandeur auquel il
l'avait portée, par l énergie de son patriotisme, par les talents
parlementaires qui lui avaient soumis la chambre des communes. Ils le
tenaient pour vaincu, et le traitaient comme tel. Ses ennemis
raillaient sa politique et les résultats qu'elle avait eus. Ils lui
imputaient les fautes du général Mack, la précipitation des
Autrichiens à entrer en campagne, sans attendre les Russes, et la
précipitation des Russes à livrer bataille, sans attendre les
Prussiens. Ils imputaient tout cela aux impatientes fureurs de M.
Pitt; ils affectaient un grand intérêt pour l'Autriche, ils accusaient
M. Pitt de l'avoir perdue, et d'avoir perdu avec elle le seul ami
véritable de l'Angleterre.

Cependant M. Pitt était étranger au plan de campagne, et n'avait eu
part qu'à la coalition. C'est lui surtout qui l'avait nouée, et en la
nouant il avait empêché l'expédition de Boulogne. On ne lui en savait
aucun gré.

Une circonstance singulière avait rendu plus pénible l'effet de la
dernière victoire de Napoléon. Au lendemain d'Austerlitz, comme au
lendemain de Marengo, on prétendait, quelques instants avant que la
vérité fût connue, que Napoléon avait perdu dans une grande bataille
vingt-sept mille hommes et toute son artillerie. Mais bientôt la
nouvelle exacte avait été répandue, et les membres de l'opposition,
faisant traduire et imprimer les bulletins français, les envoyaient
distribuer à la porte de M. Pitt et de l'ambassadeur de Russie.

Pour jouir de toute sa gloire, Napoléon n'aurait eu qu'à passer le
détroit, et à écouter ce qu'on y disait de lui, de son génie, de sa
fortune! Tristes vicissitudes de ce monde! ce que M. Pitt essuyait à
cette époque, Napoléon devait l'essuyer plus tard, et avec une
grandeur d'injustice et de passion proportionnée à la grandeur de son
génie et de sa destinée.

Vingt-cinq ans de luttes parlementaires, luttes dévorantes qui usent
l'âme et le corps, avaient ruiné la santé de M. Pitt. Une maladie
héréditaire, que le travail, les fatigues, et ses derniers chagrins
avaient rendue mortelle, venait de causer sa fin prématurée le 23
janvier 1806. Il était mort à l'âge de 47 ans, après avoir gouverné
son pays pendant plus de vingt années, avec autant de pouvoir qu'on en
peut exercer dans une monarchie absolue; et cependant il vivait dans
un pays libre, il ne jouissait pas de la faveur de son roi, il avait à
conquérir les suffrages de l'assemblée la plus indépendante de la
terre!

[En marge: Caractère et destinée de M. Pitt.]

Si on admire ces ministres qui, dans les monarchies absolues, savent
enchaîner longtemps la faiblesse du prince, l'instabilité de la cour,
et régner au nom de leur maître sur un pays asservi, quelle admiration
ne doit-on pas éprouver pour un homme dont la puissance, établie sur
une nation libre, a duré vingt années! Les cours sont bien
capricieuses sans doute: elles ne le sont pas plus que les grandes
assemblées délibérantes. Tous les caprices de l'opinion, excités par
les mille stimulants de la presse quotidienne, et réfléchis dans un
parlement où ils prennent l'autorité de la souveraineté nationale,
composent cette volonté mobile, tour à tour servile ou despotique,
qu'il est nécessaire de captiver, pour régner soi-même sur cette foule
de têtes qui prétendent régner! Il faut pour y dominer, outre cet art
de la flatterie, qui procure des succès dans les cours, cet art si
différent de la parole, quelquefois vulgaire, quelquefois sublime, qui
est indispensable pour se faire écouter des hommes réunis; il faut
encore, ce qui n'est pas un art, ce qui est un don, le caractère avec
lequel on parvient à braver et à contenir les passions soulevées.
Toutes ces qualités naturelles ou acquises, M. Pitt les posséda au
plus haut degré. Jamais, dans les temps modernes, on ne trouva un plus
habile conducteur d'assemblée. Exposé pendant un quart de siècle à la
véhémence entraînante de M. Fox, aux sarcasmes poignants de M.
Sheridan, il se tint debout avec un imperturbable sang-froid, parla
constamment avec justesse, à propos, sobriété, et quand à la voix
retentissante de ses adversaires venait se joindre la voix plus
puissante encore des événements, quand la Révolution française,
déconcertant sans cesse les hommes d'État, les généraux les plus
expérimentés de l'Europe, jetait au milieu de sa marche ou Fleurus, ou
Zurich, ou Marengo, il sut toujours contenir par la fermeté, par la
convenance de ses réponses, les esprits émus du parlement britannique.
Et c'est en cela surtout que M. Pitt fut remarquable, car il n'eut,
comme nous l'avons dit ailleurs, ni le génie organisateur, ni les
lumières profondes de l'homme d'État. À l'exception de quelques
institutions financières, d'un mérite contesté, il ne créa rien en
Angleterre; il se trompa souvent sur les forces relatives de l'Europe,
sur la marche des événements, mais il joignit aux talents d'un grand
orateur politique l'amour ardent de son pays, la haine passionnée de
la Révolution française. Il faut au génie des passions pour qu'il ait
de la puissance. Représentant en Angleterre, non pas de l'aristocratie
nobiliaire, mais de l'aristocratie commerciale, qui lui prodigua ses
trésors par la voie des emprunts, il résista à la grandeur de la
France, et à la contagion des désordres démagogiques, avec une
persévérance inébranlable, et maintint l'ordre dans son pays sans en
diminuer la liberté. Il le laissa chargé de dettes, il est vrai, mais
tranquille possesseur des mers et des Indes. Il usa et abusa des
forces de l'Angleterre; mais elle était le second pays de la terre
quand il mourut, et le premier huit ans après sa mort. Et à quoi
seraient bonnes les forces des nations, sinon à essayer de dominer les
unes sur les autres? Les vastes dominations sont dans les desseins de
la Providence. Ce qu'un homme de génie est à une nation, une grande
nation l'est à l'humanité. Les grandes nations civilisent, éclairent
le monde, et le font marcher plus rapidement dans toutes les voies.
Seulement il faut leur conseiller d'unir à la force la prudence qui
fait réussir la force, et la justice qui l'honore.

M. Pitt, si heureux pendant dix-huit ans, fut malheureux dans les
derniers jours de sa vie. Nous fûmes vengés, nous Français, de ce
cruel ennemi, car il put nous croire victorieux pour jamais; il put
douter de l'excellence de sa politique, et trembler pour l'avenir de
sa patrie. C'était l'un de ses plus médiocres successeurs, lord
Castlereagh, qui devait jouir de nos désastres!

Au milieu des accusations les plus diverses, les plus violentes, M.
Pitt eut la bonne fortune de ne point voir son intégrité attaquée. Il
vécut de ses émoluments qui étaient considérables, et, sans qu'il fût
pauvre, passa pour l'être. Lorsqu'on annonça sa mort, l'un des membres
de la vieille majorité ministérielle proposa de payer ses dettes.
Cette proposition, présentée au Parlement, et accueillie avec respect,
fut combattue par ses anciens amis, devenus ses ennemis, et notamment
par M. Windham, qui avait été si longtemps son collègue au ministère.
Son noble antagoniste, M. Fox, refusa d'y adhérer, mais avec
douleur.--J'honore, s'écria-t-il avec un accent qui remua l'assemblée
des communes, j'honore mon illustre adversaire, et je regarde comme la
gloire de ma vie d'avoir été quelquefois appelé son rival. Mais j'ai
combattu vingt ans sa politique, et que dirait de moi la génération
présente, si elle me voyait accueillir une proposition dont on veut
faire le dernier et le plus éclatant hommage à cette politique, que
j'ai crue, que je crois encore funeste pour l'Angleterre!--Tout le
monde comprit le vote de M. Fox, et applaudit à la noblesse de son
langage.

Quelques jours après, la proposition ayant pris un autre caractère, le
Parlement vota à l'unanimité 50 mille livres sterling (1 million 250
mille francs) pour payer les dettes de M. Pitt. On décida qu'il serait
enseveli à Westminster.

M. Pitt laissait vacantes les charges de premier lord de la
trésorerie, de chancelier de l'échiquier, de lord gouverneur des cinq
ports, de grand maître de l'université de Cambridge, et plusieurs
autres moins importantes.

[En marge: Difficultés de remplacer M. Pitt.]

C'était une grande difficulté que de le remplacer, non dans ces
charges diverses, que de nombreuses ambitions se disputaient, mais
dans celle de premier ministre, qui avait quelque chose d'effrayant,
en présence de Napoléon, vainqueur de la coalition européenne. Une
idée s'était emparée des esprits lors du renouvellement de la guerre
en 1803, et à la vue du faible ministère Addington, qui gouvernait
alors: c'était de réunir tous les grands talents, même d'opinion
contraire, tels que MM. Pitt et Fox, pour suffire aux difficultés de
la lutte qui allait recommencer avec Napoléon. L'opposition concertée
de MM. Pitt et Fox contre le cabinet Addington, rendait cette réunion
de talents plus naturelle et plus facile. M. Pitt la voulut, mais
point assez pour vaincre Georges III. Il entra au ministère sans M.
Fox, et, par une sorte de compensation, il entra également sans ses
amis les plus prononcés dans le vieux système tory, sans MM. Grenville
et Windham, qu'il avait trouvés trop ardents pour se les adjoindre de
nouveau.

Ceux-ci, laissés en dehors par M. Pitt, s'étaient rapprochés peu à peu
de M. Fox, par la voie de l'opposition, quoique par la nature de leurs
opinions ils fussent plus éloignés de lui que ne l'était M. Pitt
lui-même. Une lutte commune de deux années avait contribué à les
unir, et peu de différences les divisaient lorsque M. Pitt mourut. Une
opinion générale les appelait ensemble au ministère, pour remplacer,
par la coalition de leurs talents, le grand ministre qu'on venait de
perdre; pour essayer de faire la paix, au moyen des relations amicales
de M. Fox avec Napoléon, et pour lutter avec toute l'énergie connue
des Grenville et des Windham, si on ne réussissait pas à s'entendre
avec la France.

Si, en 1803, Georges III avait pris M. Pitt, qu'il n'aimait pas, pour
se passer de M. Fox, qu'il aimait encore moins, il était contraint
après la mort de M. Pitt de subir l'empire de l'opinion, et de
rassembler, dans un même cabinet, MM. Fox, Grenville, Windham et leurs
amis. M. Grenville eut la charge de premier lord de la trésorerie,
c'est-à-dire de premier ministre; M. Windham, celle qu'il avait
toujours occupée, l'administration de la guerre; M. Fox, les affaires
étrangères; M. Gray, l'amirauté. Les autres départements furent
distribués entre les amis de ces personnages politiques, mais de
manière que M. Fox comptait le plus grand nombre des voix dans le
nouveau ministère.

Ce cabinet, ainsi formé, obtint une grande majorité, malgré les
attaques des collègues expulsés de M. Pitt, MM. Castlereagh et
Canning. Il s'occupa sur-le-champ de deux objets essentiels,
l'organisation de l'armée et les relations avec la France.

[En marge: Nouvelle organisation de l'armée anglaise par le ministère
Fox et Windham.]

Quant à l'armée, il n'était pas possible de la laisser telle qu'elle
était depuis 1803, c'est-à-dire composée d'une force régulière
insuffisante, et de 300 mille volontaires, aussi dispendieux que mal
disciplinés. C était une organisation d'urgence, imaginée pour le
moment du danger. M. Windham, qui s'était sans cesse raillé des
volontaires, et qui avait soutenu qu'on ne pouvait rien faire de grand
qu'avec les armées régulières, ce qui lui avait fourni l'occasion de
parler en termes magnifiques de l'armée française, M. Windham pouvait
moins qu'un autre maintenir l'organisation actuelle. Il proposa donc
une espèce de licenciement déguisé des volontaires, et certains
changements dans les troupes de ligne, qui devaient faciliter le
recrutement de celles-ci. On a déjà vu que l'armée anglaise, comme
toute armée mercenaire, se recrutait par les engagements spontanés.
Mais ces engagements étaient à vie, et rendaient le recrutement
difficile. M. Windham proposa de les convertir en engagements
temporaires, de sept à vingt ans, et d'y ajouter des avantages de
solde très-considérables. Il contribua ainsi à procurer une plus forte
organisation à l'armée anglaise; mais il eut à lutter contre le
préjugé que les armées permanentes inspirent à toutes les nations
libres, contre la faveur que les volontaires s'étaient acquise, et
surtout contre les intérêts créés par cette institution, car il avait
fallu former un corps d'officiers pour les volontaires, qu'on était
maintenant obligé de dissoudre. On s'efforça de mettre M. Windham en
contradiction avec son nouveau collègue, M. Fox, qui, partageant les
préjugés populaires de son parti, avait montré autrefois plus de
penchant pour l'institution des volontaires, que pour l'extension de
l'armée régulière. Malgré tous ces obstacles, le projet ministériel
fut adopté. On vota une large augmentation de l'armée, qui, jusqu'à
l'entier développement du nouveau système, dut se composer de 267
mille hommes, dont 75 mille de milice locale, et 192 mille de troupes
de ligne, répandus dans les trois royaumes et les colonies. La dépense
totale du budget monta encore, pour cette année, à environ 83 millions
sterling, c'est-à-dire à plus de deux milliards de francs, dans
lesquels les impôts entraient pour 1500 millions, et l'emprunt à
exécuter dans l'année pour 500.

[En marge: Un assassin qui offre de tuer Napoléon fournit à M. Fox
l'occasion d'entrer en rapport avec la France.]

C'est avec ces puissantes ressources que l'Angleterre voulait se
présenter à Napoléon, afin de négocier. On attendait de M. Fox, de sa
situation, de ses relations bienveillantes avec le Premier Consul
devenu empereur, des facilités que nul autre ne pouvait avoir pour
nouer des relations pacifiques. Un hasard heureux, que la Providence
devait à cet honnête homme, lui en fournit l'occasion la plus
honorable et la plus naturelle. Un misérable, jugeant de la nouvelle
administration anglaise d'après les précédentes, s'introduisit chez M.
Fox pour lui offrir d'assassiner Napoléon. M. Fox, indigné, le fit
saisir par ses huissiers, et livrer à la police anglaise. Il écrivit
sur-le-champ à M. de Talleyrand une lettre fort noble, pour lui
dénoncer l'odieuse proposition qu'il venait de recevoir, et mettre à
sa disposition tous les moyens d'en poursuivre l'auteur, si son projet
paraissait avoir quelque chose de sérieux.

[En marge: Échange de lettres entre M. Fox et M. de Talleyrand.]

Napoléon fut touché, comme il devait l'être, d'un procédé si généreux,
et fit adresser, par M. de Talleyrand, à M. Fox la réponse que
celui-ci méritait.

«J'ai mis, écrivit M. de Talleyrand, sous les yeux de Sa Majesté, la
lettre de Votre Excellence. Je reconnais là, s'est-elle écriée, les
principes d'honneur et de vertu qui ont toujours animé M.
Fox.--Remerciez-le de ma part, a-t-elle ajouté, et dites-lui que, soit
que la politique de son souverain nous fasse rester encore longtemps
en guerre, soit qu'une querelle, inutile pour l'humanité, ait un terme
aussi rapproché que les deux nations doivent le désirer, je me réjouis
du nouveau caractère que, par cette démarche, la guerre a déjà pris,
et qui est le présage de ce qu'on peut attendre d'un cabinet dont je
me plais à apprécier les principes d'après ceux de M. Fox, qui est
l'un des hommes les mieux faits pour sentir en toutes choses ce qui
est beau, ce qui est vraiment grand.»

[En marge: M. Fox offre franchement la paix.]

M. de Talleyrand ne disait rien de plus, et c'était assez pour donner
suite à des relations si noblement commencées. Sur-le-champ M. Fox
répondit par une lettre franche et cordiale, dans laquelle il offrait,
sans détour, sans embûche diplomatique, la paix, à des conditions
sûres et honorables, et par des moyens aussi simples que prompts. Les
bases du traité d'Amiens étaient fort changées, selon M. Fox; elles
l'étaient par les avantages mêmes que la France et l'Angleterre
avaient obtenus sur les deux éléments qui étaient le théâtre ordinaire
de leurs succès. Il fallait donc chercher des conditions nouvelles,
qui ne missent en souffrance l'orgueil d'aucune des deux nations, et
qui procurassent à l'Europe des garanties d'un avenir tranquille et
sûr. Ces conditions, si de part et d'autre on voulait être
raisonnable, n'étaient point difficiles à trouver. D'après les traités
antérieurs, l'Angleterre ne pouvait négocier séparément de la Russie;
mais en attendant qu'on eût consulté celle-ci, il était permis de
confier à des intermédiaires choisis le soin de discuter les intérêts
des puissances belligérantes, et d'en préparer l'ajustement. M. Fox
offrait de désigner sur-le-champ les personnes qui seraient chargées
de cette mission, et le lieu où elles devraient se réunir.

[En marge: La proposition de M. Fox est immédiatement accueillie par
Napoléon.]

Cette proposition charma Napoléon, qui au fond souhaitait un
rapprochement avec la Grande-Bretagne car c'était d'elle que partait
toute guerre, comme une eau de sa source; et il y avait peu de moyens
directs de la vaincre, un seul excepté, très-décisif, mais
très-chanceux, et pour lui seul praticable, la descente. Il éprouva
une vive joie de cette franche ouverture, et l'accueillit avec le plus
grand empressement.

[Date: Avril 1806.]

[En marge: Première indication des bases de paix.]

Sans s'expliquer sur les conditions, il donna à entendre, dans sa
réponse, qu'on disputerait peu à l'Angleterre les conquêtes qu'elle
avait faites (elle avait détenu Malte, comme on s'en souvient, et pris
le Cap); que la France, de son côté, avait dit son dernier mot à
l'Europe dans le traité de Presbourg, et qu'elle ne prétendait à rien
au delà; que les bases devaient donc être faciles à poser, si
l'Angleterre n'avait pas de vues particulières et inadmissibles,
relativement aux intérêts commerciaux. L'Empereur est persuadé, disait
M. de Talleyrand, que la vraie cause de la rupture de la paix d'Amiens
n'est autre que le refus de conclure un traité de commerce. Soyez bien
averti que l'Empereur, sans refuser certains rapprochements
commerciaux, s'ils sont possibles, n'admettra aucun traité nuisible à
l'industrie française, qu'il entend protéger par toutes les taxes ou
prohibitions qui pourront en favoriser le développement. Il demande
qu'on ait la liberté de faire chez soi tout ce qu'on veut, tout ce
qu'on croit utile, sans qu'une nation rivale ait le droit de le
trouver mauvais.

[En marge: Napoléon ne veut pas de négociation collective.]

Quant à l'intervention de la Russie dans le traité, Napoléon faisait
déclarer positivement qu'il n'en voulait pas. Le principe de sa
diplomatie était celui des paix séparées, et ce principe était aussi
juste qu'habilement imaginé. L'Europe avait toujours employé contre la
France le moyen des coalitions; c'eût été les favoriser que d'admettre
les négociations collectives, car c'était se prêter à la condition
essentielle de toute coalition, celle qui interdit à ses membres de
traiter isolément. Napoléon, qui à la guerre tâchait de rencontrer ses
ennemis séparés les uns des autres, afin de les battre en détail,
devait chercher en diplomatie à les rencontrer en même position. Aussi
avait-il opposé des refus absolus à toutes les offres de négocier
collectivement, et il avait eu raison, sauf à se départir de ce
principe de conduite, dans le cas où M. Fox aurait des engagements
qui ne lui permettraient pas de traiter sans la Russie. Napoléon,
après avoir posé le principe dune négociation séparée, fit dire en
outre qu'il était prêt à choisir pour lieu de la négociation, non pas
Amiens, qui rappelait des bases de paix désormais abandonnées, mais
Lille, et à y envoyer tout de suite un ministre plénipotentiaire.

[En marge: M. Fox insiste pour une négociation qui comprenne la Russie
et l'Angleterre.]

M. Fox répliqua sur-le-champ que la première condition dont on était
convenu dès le début de ces pourparlers, c'était que la paix fût
également honorable pour les deux nations, et qu'elle ne le serait pas
pour l'Angleterre si on traitait sans la Russie, car on était
formellement engagé, par un article de traité (celui qui avait
constitué la coalition de 1805), à ne pas conclure de paix séparée.
Cette obligation était absolue, selon M. Fox, et ne pouvait être
éludée. Il disait que si la France avait un principe, celui de ne pas
autoriser les coalitions par sa manière de négocier, l'Angleterre en
avait un autre, celui de ne pas se laisser exclure du continent, en se
prêtant à la dissolution de ses alliances continentales; qu'on était
sur ce point aussi ombrageux en Angleterre qu'on pouvait l'être en
France sur l'article des coalitions. M. Fox, qui à chacune de ses
dépêches officielles joignait une lettre particulière, pleine de
franchise et de loyauté, exemple que M. de Talleyrand suivit de son
côté, M. Fox terminait en disant que la négociation allait s'arrêter
peut-être devant un obstacle absolu, qu'il le regrettait sincèrement,
mais qu'au moins la guerre serait loyale, et digne des deux grands
peuples qui la soutenaient. Il ajoutait ces paroles remarquables:

«Je suis sensible au dernier point, comme je dois l'être, aux
expressions obligeantes dont le grand homme que vous servez a fait
usage à mon égard... Les regrets sont inutiles, mais s'il pouvait voir
du même oeil dont je l'envisage la vraie gloire qu'il serait en droit
d'acquérir par une paix modérée et juste, que de bonheur n'en
résulterait-il pas pour la France et pour l'Europe entière!

  »Londres, 22 avril 1806.

                                                          »C. J. Fox.»

Au milieu de cette lutte acharnée, et qu'on peut appeler féroce, quand
on se rappelle les scènes sanglantes qui l'ont signalée, l'esprit se
repose volontiers sur ces relations nobles et bienveillantes, qu'un
honnête homme, aussi généreux qu'éloquent, fit naître un instant entre
les deux plus grandes nations du globe, et l'âme se remplit de mille
regrets douloureux, inconsolables!

[En marge: Efforts de M. de Talleyrand pour lever l'obstacle qui
menace d'arrêter la négociation dès le début.]

Napoléon était fort touché lui-même du langage de M. Fox, et il
désirait sincèrement la paix. M. de Talleyrand, tout en se trompant
sur le système de nos alliances, n'errait jamais sur le point
essentiel de nos politique du temps, et il ne cessait pas un seul jour
de croire que la paix, au degré de grandeur auquel nous étions
arrivés, était notre premier intérêt. Il trouvait pour le dire un
courage qu'il n'avait pas ordinairement, il pressait vivement Napoléon
de saisir l'occasion unique, offerte par la présence de M. Fox aux
affaires, pour négocier avec la Grande-Bretagne. Il n'avait du reste
pas de peine à se faire écouter, car Napoléon n'était pas moins
disposé que lui à profiter de cette occasion aussi heureuse
qu'inattendue.

[En marge: Les circonstances fournissent elles-mêmes le moyen de lever
l'obstacle qui arrête la négociation.]

Les circonstances, au surplus, se prêtaient à vaincre l'obstacle qui
semblait arrêter la négociation dès son début. Ou avait plus d'une
raison de croire, par des rapports qui venaient du duc de Brunswick et
du consul de France à Saint-Pétersbourg, qu'Alexandre, inquiet des
conséquences de la guerre, se défiant du silence du cabinet
britannique à son égard et des dispositions personnelles de M. Fox,
souhaitait le rétablissement de la paix. Le consul de France avait
envoyé à Paris le chancelier du consulat pour rapporter ce qu'il avait
appris, et tout semblait faire naître l'espérance d'ouvrir une
négociation directe avec la Russie. Dans ce cas M. Fox ne pourrait
plus insister sur le principe d'une négociation collective, puisque la
Russie aurait elle-même donné l'exemple d'y renoncer.

[En marge: Restitution réciproque des prisonniers.]

On résolut donc de continuer les pourparlers commencés avec M. Fox, et
on se servit pour cet objet d'un intermédiaire qu'une rencontre
heureuse venait d'offrir. Aux généreuses paroles échangées avec M. Fox
s'étaient joints des procédés non moins généreux. Depuis l'arrestation
des Anglais ordonnée par Napoléon, à l'époque de la rupture de la paix
d'Amiens, en représailles de la saisie des bâtiments français,
beaucoup de membres des plus grandes familles d'Angleterre étaient
détenus à Verdun. M. Fox avait demandé le renvoi sur parole de
plusieurs d'entre eux. Ses demandes avaient rencontré l'accueil le
plus empressé, et, bien que n'osant pas insister sur toutes au même
degré, il les eût classées suivant l'intérêt qu'elles lui inspiraient,
Napoléon avait voulu les lui concéder toutes, et les Anglais désignés
par lui avaient été relâchés sans aucune exception. En retour de ce
noble procédé, M. Fox avait choisi, pour les rendre, les prisonniers
les plus distingués faits à la bataille de Trafalgar, l'infortuné
Villeneuve, l'héroïque commandant du _Redoutable_, le capitaine Lucas,
et beaucoup d'autres en nombre égal aux Anglais élargis.

[En marge: Lord Yarmouth, l'un des prisonniers rendus, est envoyé à M.
Fox pour suivre la négociation commencée.]

[En marge: Conditions communiquées à lord Yarmouth comme
réciproquement acceptables.]

Parmi les prisonniers rendus à M. Fox, se trouvait l'un des seigneurs
d'Angleterre les plus riches et les plus spirituels, c'était lord
Yarmouth, depuis marquis de Hartford, tory prononcé, mais tory ami
intime de M. Fox, partisan décidé de la paix, qui lui permettait la
vie et les plaisirs du continent, dont il était privé par la guerre.
Ce jeune seigneur, en relation avec la jeunesse la plus brillante de
Paris, dont il partageait la dissipation, était fort connu de M. de
Talleyrand, qui aimait la noblesse anglaise, surtout celle qui avait
de l'esprit, de l'élégance et du désordre. On lui indiqua lord
Yarmouth, comme lié particulièrement avec M. Fox, et comme très-digne
de la confiance des deux gouvernements. Il le fit appeler, lui déclara
que l'Empereur désirait sincèrement la paix, qu'il fallait mettre de
côté l'appareil des formes diplomatiques, et s'entendre franchement
sur les conditions acceptables de part et d'autre; que ces conditions
ne pouvaient être bien difficiles à trouver, puisqu'on ne voulait plus
disputer à l'Angleterre ce qu'elle avait conquis, c'est-à-dire Malte
et le Cap; que la question dès lors se réduisait à quelques îles de
peu d'importance; que, pour ce qui regardait la France, elle se
prononçait tout de suite clairement; elle voulait, outre son
territoire naturel, le Rhin et les Alpes, qu'on ne songeait plus à lui
contester, l'Italie entière, le royaume de Naples compris, et ses
alliances en Allemagne, à la condition de rendre leur indépendance à
la Suisse et à la Hollande, dès que la paix serait signée; que par
conséquent il n'y avait pas d'obstacle sérieux à une réconciliation
immédiate des deux pays, puisque de part et d'autre on devait être
disposé à se concéder les choses qui venaient d'être énoncées; que,
relativement à la difficulté naissant de la forme de la négociation,
collective ou séparée, on ne tarderait pas à en trouver la solution,
grâce au penchant que montrait la Russie à traiter directement avec la
France.

[En marge: Silence gardé sur le Hanovre.]

Il y avait un objet capital sur lequel on ne s'expliqua point, mais
sur lequel on laissa entendre qu'à la fin on dirait son secret, et
qu'on le dirait de manière à satisfaire la famille royale
d'Angleterre, c'était le Hanovre.

[En marge: Raisons qui, détachant Napoléon de la Prusse, le disposent
à rendre le Hanovre à l'Angleterre.]

Napoléon était effectivement décidé à le restituer à Georges III, et
c'était la conduite récente de la Prusse qui avait provoqué chez lui
cette grave résolution. Le langage hypocrite de cette cour dans ses
manifestes, tendant à la présenter aux Hanovriens et aux Anglais comme
une puissance opprimée, à laquelle on avait fait accepter un beau
royaume l'épée sur la gorge, l'avait transporté de colère. Il avait
voulu à l'instant même déchirer le traité du 15 février, en forçant
la Prusse à tout remettre sur l'ancien pied. Sans les réflexions que
le temps et M. de Talleyrand lui avaient inspirées, il aurait fait un
éclat. Une autre circonstance plus récente avait contribué à le
détacher entièrement de la Prusse, c'était la publication des
négociations de 1805, due à lord Castlereagh et aux collègues sortants
de M. Pitt. Ceux-ci avaient tenu à venger la mémoire de leur illustre
chef, en montrant qu'il était demeuré étranger aux opérations
militaires, tandis qu'il avait eu la plus grande part à la formation
de la coalition de 1805, laquelle avait sauvé l'Angleterre en amenant
la levée du camp de Boulogne. Mais pour défendre la mémoire de leur
chef, ils avaient compromis la plupart des cours. M. Fox le leur avait
reproché du haut de la tribune avec une extrême véhémence, et leur
avait attribué l'altération de toutes les relations de l'Angleterre
avec les puissances européennes. Il n'y avait en effet qu'un cri
contre la diplomatie anglaise dans les cabinets, qui se voyaient
dénoncés à la France par cette publication imprudente. La conduite de
la Prusse avait reçu en cette circonstance une clarté fâcheuse. Ses
hypocrites et récentes déclarations à l'Angleterre au sujet du
Hanovre, les espérances qu'elle avait données à la coalition, avant et
après les événements de Potsdam, tout était divulgué. Napoléon, sans
se plaindre, avait fait insérer ces documents au _Moniteur_, laissant
à chacun le soin de deviner ce qu'il en devait penser.

Mais l'opinion de Napoléon était formée sur la Prusse. Il ne croyait
plus qu'elle valût la peine d'une lutte prolongée avec l'Angleterre.
Il était décidé à restituer le Hanovre à celle-ci, en offrant à la
Prusse l'une de ces deux choses, ou un équivalent du Hanovre pris en
Allemagne, ou la restitution de ce qu'on avait reçu d'elle, Anspach,
Clèves et Neufchâtel. Le cabinet de Berlin recueillait là ce qu'il
avait semé, et ne rencontrait pas plus de fidélité qu'il n'en avait
montré. Encore Napoléon ignorait-il la négociation cachée établie avec
la Russie, par l'intermédiaire du duc de Brunswick et de M. de
Hardenberg.

Sans s'expliquer complétement, on laissa entendre à lord Yarmouth que
la paix ne tiendrait pas au Hanovre, et il partit, promettant de
revenir bientôt avec le secret des intentions de M. Fox.

[En marge: Un accident imprévu change pour un moment l'aspect de la
situation.]

[En marge: Les bouches du Cattaro sont livrées aux Russes, par une
infidélité des Autrichiens.]

Un événement singulier, qui pour quelques jours donna à la situation
une forte apparence de guerre, contribua au contraire à faire tourner
les choses à la paix, en précipitant les résolutions du cabinet russe.
Les troupes françaises chargées d'occuper la Dalmatie s'étaient hâtées
de marcher vers les bouches du Cattaro, pour les garantir du danger
qui les menaçait. Les Monténégrins, dont l'évêque et les principaux
chefs vivaient des largesses de la Russie, s'étaient fort agités en
apprenant l'approche des Français, et avaient appelé l'amiral
Siniavin, celui qui avait transporté de Corfou à Naples, de Naples à
Corfou, les Russes chargés d'envahir le midi de l'Italie. Cet amiral,
averti de l'occasion qui s'offrait d'enlever les bouches du Cattaro,
s'était pressé d'embarquer quelques centaines de Russes, les avait
joints à une troupe de Monténégrins, descendus de leurs montagnes, et
s'était présenté devant les forts. Un officier autrichien qui les
occupait, et un commissaire chargé par l'Autriche de les rendre aux
Français, se déclarant contraints par une force supérieure, les
livrèrent aux Russes. Cette allégation d'une force supérieure n'avait
rien de fondé, car il se trouvait dans les forts de Cattaro deux
bataillons autrichiens très-capables de les défendre, même contre une
armée régulière qui aurait eu les moyens de siége dont les Russes
étaient dépourvus. Cette perfidie était surtout le fait du commissaire
autrichien, marquis de Ghisilieri, Italien très-rusé, blâmé depuis par
son gouvernement, et mis en jugement pour cet acte de déloyauté.

[En marge: Irritation de Napoléon en apprenant l'abandon fait aux
Russes des bouches du Cattaro.]

[En marge: Napoléon suspend l'évacuation de l'Autriche, et occupe de
nouveau la place de Braunau.]

Quand ce fait, transmis à Paris par courrier extraordinaire, fut connu
de Napoléon, il en conçut un vif déplaisir, car il tenait infiniment
aux bouches du Cattaro, moins à cause des avantages, d'ailleurs
très-réels, de cette position maritime, qu'à cause du voisinage de la
Turquie, sur laquelle les bouches du Cattaro lui fournissaient un
moyen de faire sentir son action, ou protectrice ou répressive. Mais
il s'en prit exclusivement au cabinet de Vienne, car c'était ce
cabinet qui devait lui remettre le territoire de la Dalmatie, et qui
en était à son égard l'unique débiteur. Le corps du maréchal Soult
était sur le point de repasser l'Inn et d'évacuer Braunau. Napoléon
lui ordonna de s'arrêter sur l'Inn, de réarmer Braunau, de s'y
établir, et d'y créer une véritable place d'armes. En même temps il
déclara à l'Autriche que les troupes françaises allaient rebrousser
chemin, que les prisonniers autrichiens, déjà en marche pour rentrer
dans leur patrie, allaient être retenus, et que s'il le fallait, les
choses seraient poussées jusqu'à un renouvellement d'hostilités, à
moins qu'on ne lui donnât l'une des deux satisfactions suivantes: ou
la restitution immédiate des bouches du Cattaro, ou l'envoi d'une
force militaire autrichienne pour les reprendre sur les Russes
conjointement avec les Français.

Cette seconde alternative n'était pas celle qui lui convenait le
moins, car c'était mettre l'Autriche aux prises avec la Russie.

Quand ces déclarations, faites avec le ton péremptoire qui était
ordinaire à Napoléon, parvinrent à Vienne, elles y causèrent une
véritable consternation. Le cabinet autrichien n'était pour rien dans
cette infidélité d'un agent inférieur. Celui-ci avait agi sans ordre,
et en croyant plaire à son gouvernement par une perfidie envers les
Français. Sur-le-champ on écrivit de Vienne à Saint-Pétersbourg, pour
faire part à l'empereur Alexandre des nouveaux périls auxquels
l'Autriche se trouvait exposée, et pour lui déclarer que, ne voulant à
aucun prix revoir les Français à Vienne, on accepterait plutôt la
douloureuse nécessité d'attaquer les Russes dans les forts de Cattaro.

[En marge: L'enlèvement des bouches du Cattaro devient l'occasion
d'une négociation entre la Russie et la France.]

[En marge: Mission de M. d'Oubril à Paris.]

L'amiral Siniavin, qui s'était emparé des bouches du Cattaro, avait
agi sans ordre, comme le marquis de Ghisilieri, qui les avait livrées.
Alexandre était fâché de la position dans laquelle on avait placé son
allié l'empereur François; il était fâché de la position dans
laquelle on le plaçait lui-même, entre l'embarras de rendre et celui
de garder. Il était toujours plus importuné des instances de ses
jeunes amis, qui lui parlaient sans cesse de persévérance dans la
conduite; il était inquiet des négociations entamées avec Napoléon par
l'Angleterre, et, bien que celle-ci eût enfin rompu le silence qu'elle
avait observé pendant la crise ministérielle, il se défiait de ses
alliés, il était enclin à suivre l'exemple général, et à se rapprocher
de la France. En conséquence, il saisit l'occasion même des bouches du
Cattaro, qui semblait plutôt une occasion de guerre que de paix, pour
entamer une négociation pacifique. Il avait sous la main l'ancien
secrétaire de la légation russe à Paris, M. d'Oubril, qui s'y était
conduit à la satisfaction des deux gouvernements, et qui avait de plus
l'avantage de bien connaître la France. On le chargea de se
transporter à Vienne, et là de demander des passe-ports pour Paris. Le
prétexte ostensible devait être de s'occuper des prisonniers russes,
mais la mission réelle était de traiter l'affaire des bouches du
Cattaro, et de la comprendre dans un règlement général de toutes les
questions qui avaient divisé les deux empires. M. d'Oubril avait ordre
de retarder le plus longtemps qu'il le pourrait la restitution des
bouches du Cattaro, de les rendre toutefois s'il n'y avait pas moyen
d'empêcher une reprise d'hostilités contre l'Autriche, et de ménager
surtout le rétablissement d'une paix honorable entre la Russie et la
France. On la trouverait honorable, lui disait-on, s'il y avait
quelque chose d'obtenu, n'importe quoi, pour les deux protégés
ordinaires du cabinet russe, les rois de Naples et de Piémont; car, du
reste, les deux empires n'avaient rien à se contester l'un à l'autre,
et ne se faisaient qu'une guerre d'influence. Avant de partir, M.
d'Oubril s'entretint avec l'empereur Alexandre, et il devint manifeste
pour lui que ce prince penchait visiblement vers la paix, beaucoup
plus que le ministère russe, qui d'ailleurs était chancelant et
presque démissionnaire. Il partit donc inclinant du côté où inclinait
son maître. Il emportait de doubles pouvoirs, les uns limités, les
autres complets, et embrassant toutes les questions qu'on pouvait
avoir à résoudre. Il avait ordre de se concerter avec le négociateur
anglais, relativement aux conditions de la paix, mais sans exiger une
négociation collective, ce qui décidait par le fait les difficultés
soulevées entre la France et l'Angleterre.

M. d'Oubril partit pour Vienne, et par sa présence rendit le calme à
l'empereur François, qui craignait ou de revoir les Français chez lui,
ou d'avoir à combattre les Russes. La seconde alternative l'effrayant
beaucoup moins que la première, ce prince avait dirigé un corps
autrichien vers les bouches du Cattaro, avec ordre de seconder au
besoin les troupes françaises. M. d'Oubril le rassura en lui montrant
ses pouvoirs, et fit demander des passe-ports par le comte de
Rasomousky, afin d'arriver le plus tôt possible à Paris.

Napoléon voulut qu'on répondît sans retard, et favorablement, à la
demande de M, d'Oubril, mais en même temps il eut soin de distinguer
l'affaire des bouches du Cattaro de celle du rétablissement de la
paix. L'affaire des bouches du Cattaro, suivant ce qui fut dit de sa
part, ne pouvait être l'objet d'aucune négociation, puisqu'il
s'agissait d'un engagement de l'Autriche resté sans exécution, et à
l'égard duquel on n'avait rien à démêler avec la Russie. Quant au
rétablissement de la paix, on était prêt à écouter avec la meilleure
volonté les propositions de M. d'Oubril, car on souhaitait franchement
terminer une guerre sans but comme sans intérêt pour les deux empires.
Les passe-ports de M. d'Oubril furent sur-le-champ expédiés à Vienne.

[En marge: Magnifique situation de Napoléon en 1806, maître de faire
la paix avec toutes les puissances.]

Napoléon voyait donc l'Autriche épuisée par trois guerres, cherchant à
éviter toute nouvelle hostilité contre la France; la Russie dégoûtée
d'une lutte trop légèrement entreprise, et décidée à ne pas la
prolonger; l'Angleterre satisfaite de ses succès sur mer, ne croyant
pas qu'il valût la peine de s'exposer de nouveau à quelque expédition
formidable; la Prusse enfin, déconsidérée, n'ayant plus aucune valeur
aux yeux de personne, et dans cet état, le monde entier désirant ou
conserver ou obtenir la paix, à des conditions, il est vrai, qui
n'étaient pas encore clairement définies, mais qui laisseraient,
quelles qu'elles fussent, la France au rang de première puissance de
l'univers.

Napoléon jouissait vivement de cette situation, et n'avait nullement
envie de la compromettre, même pour remporter de nouvelles victoires.
Mais il méditait de vastes projets, qu'il croyait pouvoir faire
découler naturellement et immédiatement du traité de Presbourg. Ces
projets lui semblaient si généralement prévus, qu'à la seule condition
de les accomplir tout de suite, il espérait les faire comprendre dans
la double paix qui se négociait avec la Russie et avec l'Angleterre.
Alors son empire, tel qu'il l'avait conçu dans sa vaste pensée, se
trouverait constitué définitivement, et accepté de l'Europe. Ces
résultats obtenus, il regardait la paix comme l'achèvement et la
ratification de son oeuvre, comme le prix dû à ses travaux et à ceux
de son peuple, comme l'accomplissement de ses voeux les plus chers. Il
était homme, enfin, ainsi qu'il l'avait déjà fait dire à M. Fox, et il
était loin d'être insensible aux charmes du repos. Avec la puissante
mobilité de son âme, il était aussi disposé à goûter les douceurs de
la paix et la gloire des arts utiles, qu'à se transporter de nouveau
sur les champs de bataille, pour bivouaquer sur la neige, au milieu
des rangs de ses soldats.

[En marge: Retour de lord Yarmouth à Paris, porteur des conditions de
l'Angleterre.]

Lord Yarmouth était revenu de Londres avec une lettre particulière de
M. Fox, attestant qu'il jouissait de toute la confiance de ce
ministre, et qu'on pouvait lui parler sans réserve. Cette lettre
ajoutait que lord Yarmouth recevrait des pouvoirs, dès qu'on aurait
l'espérance fondée de s'entendre. M. de Talleyrand l'avait alors
instruit des communications établies avec la Russie, et lui avait
ainsi prouvé l'inutilité de réclamer une négociation collective,
lorsque la Russie se prêtait elle-même à une négociation séparée.
Quant à la prétention de l'Angleterre de n'être pas exclue des
affaires du continent, M. de Talleyrand offrit à lord Yarmouth la
reconnaissance officielle d'_un droit égal, pour les deux puissances,
d'intervention et de garantie dans les affaires continentales et
maritimes_[15]. Ainsi la question de la négociation séparée semblait
n'en plus être une, et les conditions de la paix ne paraissaient plus
elles-mêmes présenter de difficultés insolubles. L'Angleterre voulait
conserver Malte et le Cap; elle laissait voir le désir de garder nos
établissements de l'Inde, tels que Chandernagor et Pondichéry, les
îles françaises de Tabago et de Sainte-Lucie, et surtout la colonie
hollandaise de Surinam, située sur le continent américain. Entre ces
diverses possessions il n'y avait de considérable que Surinam, car
Pondichéry n'était qu'un vain débris de notre ancienne puissance dans
l'Inde; Tabago, Sainte-Lucie n'avaient pas assez de valeur pour
motiver un refus. Relativement à Surinam, l'Angleterre ne se montrait
pas absolue. Quant à nos conquêtes continentales, bien autrement
importantes que ses conquêtes maritimes, elle était prête à nous les
concéder toutes, sans excepter Gênes, Venise, la Dalmatie et Naples.
La Sicile seule paraissait faire difficulté. Lord Yarmouth,
s'expliquant confidentiellement, disait qu'on était fatigué de
protéger ces Bourbons de Naples, cet imbécile roi, cette folle reine;
que néanmoins, si la Sicile leur restait de fait, puisque Joseph ne
l'avait pas encore conquise, on serait obligé de la demander pour
eux, mais que ce serait là une question qui dépendrait du résultat des
opérations militaires actuellement entreprises. Dans le cas cependant
où la Sicile leur serait enlevée, lord Yarmouth ajoutait qu'il
faudrait leur trouver une indemnité quelque part. Il était
sous-entendu, que, pour prix de ces diverses concessions, le Hanovre
serait rendu à l'Angleterre. Mais, de part et d'autre, on réservait la
chose, sans l'énoncer formellement.

[Note 15: Texte de la dépêche.]

La Sicile était donc la seule difficulté sérieuse, et encore la
conquête immédiate de l'île, sauf un dédommagement, quelque
insignifiant qu'il fût, pouvait tout arranger. Les passe-ports étaient
envoyés à M. d'Oubril; on ne savait pas quelles prétentions il
apportait, mais elles ne devaient pas être sensiblement différentes
des prétentions anglaises.

[En marge: Napoléon veut allonger la négociation, afin d'avoir le
temps de mettre à exécution divers projets qu'il a conçus, et de les
imposer à l'Europe à titre de faits accomplis.]

Napoléon voyait clairement, qu'en ne précipitant pas les négociations,
et en accélérant au contraire l'exécution de ses projets, il
atteindrait son double but de constituer son empire comme il le
voulait, et d'en faire confirmer l'établissement par la paix générale.

[En marge: Vaste système de l'Empire français, composé de royautés
vassales, de grands et petits duchés, etc.]

[En marge: Royaume d'Italie.]

[En marge: Royaume de Naples.]

[En marge: Royaume de Hollande.]

Dès l'origine, en préférant le titre d'empereur à celui de roi, il
avait imaginé un vaste système d'empire, duquel relèveraient des
royautés vassales, à l'imitation de l'empire germanique, empire si
affaibli qu'il n'existait plus que de nom, et qu'il faisait naître la
tentation de le remplacer en Europe. Les dernières victoires de
Napoléon avaient exalté son imagination, et il ne rêvait rien moins
que de relever l'empire d'Occident, d'en placer la couronne sur sa
tête, et de le rétablir ainsi au profit de la France. Les nouvelles
royautés vassales étaient toutes trouvées, et elles devaient être
distribuées entre les membres de la famille Bonaparte. Eugène de
Beauharnais, adopté comme fils, devenu époux d'une princesse de
Bavière, était déjà vice-roi d'Italie, et cette vice-royauté
comprenait la moitié la plus importante de la Péninsule italique,
puisqu'elle s'étendait de la Toscane aux Alpes Juliennes. Joseph,
frère aîné de Napoléon, était roi désigné de Naples. Il ne restait
qu'à lui procurer la Sicile pour qu'il possédât l'un des plus beaux
royaumes de second ordre. La Hollande, qui se gouvernait assez
difficilement en république, était sous la dépendance absolue de
Napoléon, et il croyait pouvoir la rattacher à son système, en la
constituant en royaume sur la tête de son frère Louis. Cela faisait
trois royautés, celles d'Italie, de Naples, de Hollande, à placer sous
la suzeraineté de son empire. Quelquefois, lorsqu'il étendait
davantage encore le rêve de sa grandeur, il songeait à l'Espagne et au
Portugal, qui lui donnaient tous les jours des signes, l'Espagne,
d'une hostilité cachée, le Portugal, d'une hostilité patente. Mais
ceci était placé loin encore dans le vaste horizon de sa pensée. Il
fallait que l'Europe l'obligeât à quelque nouveau coup d'éclat, comme
Austerlitz, pour se permettre l'expulsion complète de la maison de
Bourbon. Il est certain cependant que cette expulsion commençait à
devenir chez lui une idée systématique. Depuis qu'il avait été amené
à proclamer la déchéance des Bourbons de Naples; il considérait la
famille Bonaparte comme destinée à remplacer la maison de Bourbon sur
tous les trônes du midi de l'Europe.

[En marge: Duché de Lucques.]

[En marge: Duché de Guastalla.]

[En marge: Principauté de Neufchâtel.]

[En marge: Duché de Berg.]

Dans cette vaste hiérarchie d'États vassaux dépendant de l'Empire
français, il voulait un second et un troisième rang, composés de
grands et petits duchés, sur le modèle des fiefs de l'empire
germanique. Il avait déjà constitué au profit de sa soeur aînée le
duché de Lucques, qu'il se proposait d'agrandir en y ajoutant la
principauté de Massa, détachée du royaume d'Italie. Il projetait d'en
créer un autre, celui de Guastalla, en le détachant aussi du royaume
d'Italie. Ces deux démembrements étaient fort insignifiants, en
comparaison de la magnifique adjonction des États vénitiens. Napoléon
venait d'obtenir de la Prusse Neufchâtel, Anspach et les restes du
duché de Clèves. Il avait donné Anspach à la Bavière pour se procurer
le duché de Berg, joli pays, placé à la droite du Rhin, au-dessous de
Cologne, et comprenant l'importante place de Wesel.--Strasbourg,
Mayence, Wesel, disait Napoléon, sont _les trois brides_ du Rhin.--

[En marge: Duché de Parme et Plaisance.]

[En marge: Principautés de Bénévent et de Ponte-Corvo.]

Il avait encore, dans la haute Italie, Parme et Plaisance; dans le
royaume de Naples, Ponte-Corvo et Bénévent, fiefs restés litigieux
entre Naples et le Pape, qui en ce moment lui donnait les plus graves
sujets de mécontentement. Pie VII n'avait pas emporté de Paris les
satisfactions auxquelles il s'était attendu. Flatté des soins de
Napoléon, il avait été déçu dans ses espérances d'un dédommagement
territorial. De plus l'invasion de toute l'Italie par les Français,
maintenant qu'ils s'étendaient des Alpes Juliennes jusqu au détroit de
Messine, lui avait paru compléter la dépendance des États romains. Il
en était au désespoir, et le montrait de toutes les manières. Il ne
voulait pas organiser l'Église d'Allemagne, qui restait sans prélats,
sans chapitres, depuis les sécularisations. Il n'admettait aucun des
arrangements religieux adoptés pour l'Italie. À l'occasion du mariage
que Jérôme Bonaparte avait contracté aux États-Unis avec une
protestante, et que Napoléon voulait faire casser, le Pape opposait
une résistance peu sincère, mais opiniâtre, usant ainsi, à défaut
d'armes temporelles, de ses armes spirituelles. Napoléon lui avait
fait dire qu'il se tenait pour maître de l'Italie, Rome comprise, et
qu'il n'y souffrirait pas un ennemi caché; qu'il suivrait l'exemple de
ces princes qui, en restant fidèles à l'Église, avaient su la dominer;
qu'il était pour l'Église romaine un vrai Charlemagne, car il l'avait
rétablie, et qu'il prétendait être traité comme tel. En attendant, il
exprimait son déplaisir en prenant Ponte-Corvo et Bénévent. C'était le
déplorable commencement d'une mésintelligence funeste, à laquelle
Napoléon croyait alors pouvoir assigner les bornes qu'il lui plairait
de poser, dans l'intérêt de la religion et de l'Empire.

[En marge: Autres petits duchés créés dans les États vénitiens et le
royaume de Naples.]

Ainsi, outre plusieurs trônes à distribuer, il avait Lucques,
Guastalla, Bénévent, Ponte-Corvo, Plaisance, Parme, Neufchâtel, Berg,
à partager entre ses soeurs et ses plus fidèles serviteurs, à titre de
principautés ou de duchés. En donnant des royaumes comme Naples à
Joseph, des accroissements comme les États vénitiens à Eugène, il
songeait à y créer encore une vingtaine de moindres duchés, destinés
tant à ses généraux qu'à ses meilleurs serviteurs de l'ordre civil,
pour former un troisième rang dans sa hiérarchie impériale, et pour
récompenser d'une manière éclatante ces hommes auxquels il devait le
trône, et auxquels la France devait sa grandeur.

Depuis qu'en plaçant la couronne impériale sur sa tête, il s'était
adjugé à lui-même le prix des exploits merveilleux accomplis par la
génération présente, il avait déchaîné les désirs des compagnons de sa
gloire, et ils aspiraient aussi à obtenir le prix de leurs travaux.
Malheureusement ils n'imitaient plus la sobriété des généraux de la
république, et souvent ils prenaient ce qu'on ne se hâtait pas de leur
donner. On venait de commettre en Italie, et notamment dans les États
vénitiens, des exactions fâcheuses, que Napoléon s'était attaché à
réprimer avec la dernière rigueur. Il avait, avec une vigilance
incroyable, recherché, découvert le secret de ces exactions, appelé
devant lui ceux qui se les étaient permises, arraché d'eux la
révélation des valeurs détournées, et exigé la restitution immédiate
de ces valeurs, en commençant par le général en chef, qui avait été
obligé de verser une somme considérable dans la caisse de l'armée.

Mais il ne voulait pas imposer une intégrité rigoureuse à ses
généraux, sans récompenser leur héroïsme.--Dites-leur, avait-il écrit
à Eugène et à Joseph, auprès desquels étaient alors employés plusieurs
des officiers dont il venait de redresser la conduite, dites-leur que
je leur donnerai à tous beaucoup plus qu'ils ne pourraient jamais
prendre eux-mêmes; que ce qu'ils prendraient les couvrirait de honte,
que ce que je leur donnerai leur fera honneur, et sera le témoignage
immortel de leur gloire; qu'en se payant de leurs mains ils vexeraient
mes peuples, rendraient la France l'objet des malédictions des
vaincus, et que ce que je leur donnerai au contraire, accumulé par ma
prévoyance, ne sera une spoliation pour personne. Qu'ils attendent,
avait-il ajouté, et ils seront riches, honorés, sans avoir à rougir
d'aucune concussion.--

Des idées profondes se mêlaient, comme on le voit, à ses conceptions
en apparence les plus vaines. Il était donc résolu à satisfaire chez
les généraux le désir des jouissances, mais à le diriger vers de
nobles récompenses légitimement acquises. Sous le Consulat, quand tout
avait encore la forme républicaine, il avait imaginé la Légion
d'honneur. Maintenant que tout prenait autour de lui la forme
monarchique, et qu'il grandissait à vue d'oeil, il voulait que chacun
grandît avec lui. Il méditait de créer des rois, des grands-ducs, des
ducs, des comtes, etc... M. de Talleyrand, prôneur assidu des
créations de ce genre, avait, pendant la dernière campagne, travaillé
beaucoup lui-même à l'oeuvre de Napoléon, et l'avait entretenu de ce
sujet autant que de l'arrangement de l'Europe, qu'il était chargé de
négocier à Presbourg. Ils avaient à eux deux conçu un vaste système de
vassalité, comprenant des ducs, des grands-ducs, des rois, sous la
suzeraineté de l'Empereur, et ayant non pas de vains titres, mais de
véritables principautés, soit en domaines territoriaux, soit en riches
revenus.

Les nouveaux rois devaient, pour plus de conformité avec l'empire
germanique, conserver, sur les trônes qu'ils allaient occuper, leur
qualité de grands dignitaires de l'Empire français. Joseph devait
rester grand électeur, Louis connétable, Eugène archichancelier
d'État, Murat grand amiral, quand ils deviendraient rois ou
grands-ducs. Des dignitaires supplémentaires, tels qu'un
vice-connétable, un vice-grand électeur, etc., pris parmi les
principaux personnages de l'État, rempliraient leurs fonctions quand
ils seraient absents, et multiplieraient ainsi les charges à
distribuer. Les rois, restés dignitaires de l'Empire français,
devaient résider souvent en France, y avoir un établissement royal au
Louvre, approprié à leur usage. Ils devaient former le conseil de la
famille impériale, y remplir certaines fonctions spéciales pendant les
minorités, et même élire l'Empereur, dans le cas où la ligne masculine
viendrait à s'éteindre, ce qui arrive quelquefois chez les familles
régnantes.

[En marge: Projet secret de rétablir l'empire d'Occident.]

L'assimilation avec l'empire germanique était complète, et cet empire
tombant de toutes parts en ruine, exposé même à disparaître par un
simple effet de la volonté de Napoléon, l'Empire français se trouvait
tout prêt à le remplacer en Europe. L'empire des Francs pouvait
redevenir ce qu'il avait été sous Charlemagne, l'empire d'Occident, et
en prendre même le titre. C'était là le dernier voeu de cette
ambition immense, le seul qu'elle n'ait pas réalisé, et celui pour
lequel elle a tourmenté le monde, pour lequel elle a péri peut-être.
M. de Talleyrand, qui, tout en conseillant la paix, flattait
quelquefois les passions qui amenaient la guerre, présentait souvent
cette idée à Napoléon, sachant l'émotion profonde qu'elle produisait
dans son âme. Chaque fois qu'il lui en parlait, il voyait briller dans
ses yeux, étincelants de génie, tous les feux de l'ambition. Saisi
cependant d'une sorte de pudeur, comme à la veille du jour où il prit
le pouvoir suprême, Napoléon n'osait pas avouer toute l'étendue de ses
désirs. L'archichancelier Cambacérès, avec lequel il s'ouvrait
davantage, parce qu'il était plus assuré d'une discrétion absolue,
avait eu la demi-confidence de ses voeux secrets, et s'était gardé de
les encourager, parce que chez lui le dévouement ne faisait jamais
taire la prudence. Mais il était évident qu'au faîte des grandeurs
humaines, arrivé à ce point qu'Alexandre, César, Charlemagne, n'ont
pas dépassé, l'âme inquiète et insatiable de Napoléon souhaitait
encore quelque chose, et que c'était ce titre d'empereur d'Occident,
qui depuis mille ans n'avait plus été porté dans le monde.

Il existe entre les peuples du Midi et de l'Occident, chez les
Français, les Italiens, les Espagnols, tous enfants de la civilisation
romaine, une certaine conformité de génie, de moeurs, d'intérêts,
quelquefois de territoire, qu'on ne retrouve plus au delà de la
Manche, du Rhin et du cercle des Alpes, chez les Anglais et les
Allemands. Cette conformité est l'indication d'une alliance
naturelle, que la maison de Bourbon, en réunissant sous son sceptre
royal Paris, Madrid, Naples, et quelquefois Milan, Parme, Florence,
avait en partie réalisée. Si c'était là ce que voulait Napoléon; si,
maître de la France, de celle qui ne finit qu'aux bouches de la Meuse
et du Rhin, et au sommet des Alpes, si, maître de l'Italie entière,
pouvant le devenir bientôt de l'Espagne, il ne voulait que
reconstituer cette alliance des peuples d'origine latine, en lui
donnant la forme symbolique, et sublime par les souvenirs, de l'empire
d'Occident, la nature des choses, quoique forcée, n'était pas outragée
cependant. La famille Bonaparte remplaçait la maison de Bourbon, pour
régner d'une manière plus complète sur l'étendue des pays que cette
antique maison avait aspiré à dominer, pour les rattacher par un
simple lien de suzeraineté au chef de la famille, lien qui laissait à
chacune des nations méridionales son indépendance, en rendant plus
fort l'utile faisceau de leur alliance. Avec le génie de Napoléon, en
transportant dans la politique la prudence qu'il déployait à la
guerre, avec un très-long règne, cette conception n'était peut-être
pas impossible à réaliser. Mais cette nature des choses qui se venge
toujours cruellement de ceux qui la méconnaissent, était follement
violentée, lorsque, dans son ambition, Napoléon cessait de respecter
la limite du Rhin, lorsqu'il voulait réunir des Germains à des
Gaulois, soumettre des peuples du Nord à des peuples du Midi, placer
des princes français en Allemagne, malgré d'invincibles antipathies de
moeurs, et il faisait apparaître alors à tous les yeux le fantôme de
cette monarchie universelle, que l'Europe redoute et déteste, qu'elle
a combattue, qu'elle fera bien de combattre sans cesse, mais qu'un
jour peut-être elle subira de la main des peuples du Nord, après avoir
refusé de la subir de la main des peuples d'Occident.

Un enchaînement de faits imprévus, même pour la vaste et prévoyante
ambition de Napoléon, amenait en ce moment la dissolution de l'empire
germanique, et allait rendre vacant ce noble titre d'empereur
d'Allemagne, qui avait remplacé sur la tête des successeurs de
Charlemagne le titre d'empereur d'Occident. C'était un nouvel et fatal
encouragement pour les projets que Napoléon nourrissait dans son
esprit, sans oser les produire encore.

En songeant, dans ses derniers traités avec l'Autriche, à récompenser
ses trois alliés de l'Allemagne méridionale, les princes de Bavière,
de Wurtemberg et de Baden, et à terminer tout sujet de collision entre
eux et le chef de l'empire, par la solution de certaines questions
restées indécises en 1803, Napoléon avait prononcé, sans qu'il s'en
doutât, la dissolution prochaine du vieil empire germanique.
Instrument providentiel, quelquefois involontaire, presque toujours
méconnu, de cette révolution française, qui devait changer la face du
monde, il avait préparé à son insu l'une des plus grandes réformes
européennes.

On se souvient comment, en 1803, la France avait été appelée à se
mêler du gouvernement intérieur de l'Allemagne; comment les princes
qui avaient perdu tout ou partie de leurs États par la cession de la
rive gauche du Rhin, avaient résolu de se dédommager de leurs pertes
en sécularisant les principautés ecclésiastiques. Ne pouvant se mettre
d'accord sur le partage de ces principautés, ils avaient appelé
Napoléon à leur secours, pour apporter dans ce partage l'équité et la
volonté sans lesquelles il était impossible. La Prusse et l'Autriche
avaient reçu de sa propre main les biens de l'Église, avec un seul
déplaisir, celui de n'en pas obtenir davantage. La suppression des
principautés ecclésiastiques avait entraîné la modification des trois
colléges composant la Diète. On s'était entendu sur le collége des
électeurs, mais point sur celui des princes, dans lequel l'Autriche
prétendait avoir un plus grand nombre de voix catholiques que celui
qui lui avait été accordé. On s'était entendu sur le collége des
villes, en réduisant leur nombre à six, et en détruisant presque tout
à fait leur influence. On n'avait rien statué sur une nouvelle
organisation des cercles, chargés de maintenir le respect des lois
dans chaque grande province allemande; sur une nouvelle organisation
religieuse, devenue nécessaire depuis la suppression d'une foule de
siéges, et indéfiniment retardée par la mauvaise volonté du Pape.
Enfin, on n'avait pas résolu la grave question de la noblesse
immédiate, parce qu'elle intéressait toute l'aristocratie allemande,
et surtout l'Autriche, qui avait dans les membres de cette noblesse
des vassaux dépendants de l'empire, indépendants des princes
territoriaux, et lui rendant une quantité de services dont le
recrutement, autorisé dans leurs terres, n'était pas le moindre.

[En marge: L'anarchie introduite de nouveau en Allemagne depuis le
traité de Presbourg.]

Les puissances médiatrices, la France et la Russie, fatiguées de cette
longue médiation, attirées ailleurs par d'autres événements, avaient à
peine retiré leur main, laissant l'Allemagne à moitié réformée, que
l'anarchie avait envahi cette malheureuse contrée. L'Autriche, sous le
prétexte d'un prétendu droit d'épave, avait usurpé les dépendances des
biens ecclésiastiques donnés en indemnité, et avait privé les princes
indemnisés d'une notable partie de ce qui leur était dû. Ces princes
de leur côté avaient voulu s'emparer des biens de la noblesse
immédiate, et avaient profité pour cela des incertitudes du dernier
recès.

La guerre de 1805 ayant ramené Napoléon au delà du Rhin, il avait
profité de l'occasion pour résoudre au profit des princes ses alliés
les questions restées indécises, et il avait ainsi créé dans les pays
de Bade, de Wurtemberg et de Bavière, une sorte de dissonance avec le
reste de l'Allemagne. Mais l'avidité de ces mêmes alliés avait fait
naître des difficultés qui touchaient à l'Allemagne tout entière. Le
roi de Wurtemberg, ne gardant aucune mesure, avait usurpé les terres
de la noblesse immédiate, tant celles qui avaient cette qualité que
celles qui ne l'avaient pas. Il s'était arrogé plus que les droits du
souverain territorial, et il avait saisi beaucoup de châteaux de la
noblesse, comme s'il en eût été le véritable propriétaire. Tous ces
droits d'origine féodale que l'Autriche avait voulu exercer en Souabe,
et dont la portée était dangereusement arbitraire, il s'en était
déclaré le nouveau titulaire, en vertu de la possession de certains
chefs-lieux féodaux que le partage de la Souabe autrichienne lui avait
procurés, et il commençait à s'en servir avec plus de rigueur que la
chancellerie autrichienne elle-même. Les maisons de Baden et de
Bavière, molestées par lui, et autorisées par son exemple,
commettaient les mêmes excès dans leur circonscription. Le mépris du
droit avait été poussé jusqu'à pénétrer dans les principautés
souveraines enclavées dans les territoires de ces trois princes, sous
prétexte d'y rechercher les domaines de la noblesse immédiate, qui ne
pouvaient dans aucun cas leur appartenir, car si ces domaines
appartenaient à d'autres qu'aux nobles immédiats eux-mêmes, c'était
tout au plus au prince souverain duquel ils relevaient immédiatement.

[En marge: Désorganisation de la Diète, et abolition par le fait de
tout gouvernement fédéral en Allemagne.]

Napoléon avait chargé M. Otto, son ministre à Munich, comme arbitre,
et Berthier comme chef de la force exécutive, de régler, entre Baden,
Wurtemberg et Bavière, toutes les contestations naissant du partage
des territoires autrichiens de la Souabe. Les difficultés se
compliquant, Napoléon leur avait adjoint le général Clarke pour les
aider à débrouiller ce chaos. Les uns et les autres désespéraient d'en
venir à bout. Les princes violentés s'étaient d'abord présentés à
Ratisbonne, mais les ministres à la Diète, n'ayant ni courage ni
autorité depuis que l'Autriche ne leur en donnait plus, s'avouaient
impuissants en présence du désordre croissant de toutes parts.
L'Autriche elle-même les avait presque réduits à cette impuissance,
dont ils se plaignaient, en refusant l'année précédente d'autoriser
toute délibération sérieuse, tant qu'on ne reconstituerait pas à son
gré le collége des princes, et qu'on n y ajouterait pas le nombre des
voix catholiques qu'elle réclamait. Et maintenant, définitivement
vaincue, préoccupée uniquement de son salut, elle achevait d'anéantir
la Diète, en lui laissant voir qu'il n'y avait plus à compter sur elle
pour aucun acte efficace. La Diète était donc un corps détruit,
recevant tout au plus les communications qu'on lui faisait, en
accusant à peine réception, mais ne délibérant sur aucun sujet.

À cette vue, les petits princes souverains, les nobles immédiats
exposés à toutes sortes d'usurpations, les villes libres réduites de
six à cinq par le don d'Augsbourg à la Bavière, les princes
ecclésiastiques sécularisés dont les pensions n'étaient plus payées,
étaient accourus à Munich pour invoquer auprès de MM. Otto, Berthier
et Clarke, la protection de la France. Ceux-ci, révoltés du spectacle
d'oppression dont ils étaient témoins, avaient d'abord formé une
espèce de congrès pour concilier tous les intérêts, et empêcher qu'à
l'ombre de la protection de la France on ne commît des actes iniques.
M. Otto avait conçu un projet d'arrangement que la France devait
soumettre aux principaux oppresseurs, les souverains de Bavière, de
Baden et de Wurtemberg. Mais il avait bientôt reconnu qu'il ne faisait
pas moins qu'un nouveau plan de constitution germanique, et, de plus,
les agents du roi de Wurtemberg, quand il leur avait présenté ce plan,
s'étaient vivement récriés, et avaient déclaré que jamais leur maître
ne consentirait aux concessions proposées. On eût dit que ce prince,
dont on venait de faire un roi, d'augmenter les États, de doubler les
prérogatives souveraines, était spolié par la France, parce qu'elle
lui demandait quelque respect des propriétés, et quelques égards de
voisinage en faveur de ses voisins les plus faibles. N'y sachant plus
que faire, M. Otto avait tout envoyé à Paris, et les réclamations, et
les réclamants, et les projets d'arrangement qu'il avait imaginés dans
une intention de justice. Ce renvoi avait eu lieu à la fin de mars.

[En marge: Les princes allemands opprimés ont de nouveau recours à la
France.]

Depuis cette époque, opprimés et oppresseurs étaient au pied du trône
de Napoléon. Il devenait évident que le sceptre de Charlemagne avait
passé des Germains aux Francs.

C'est ce qu'avait dit, écrit, sous toutes les formes, le prince
archichancelier, dernier électeur ecclésiastique conservé par
Napoléon, et transporté, comme on s'en souvient, de Mayence à
Ratisbonne. Ce prince, dont nous avons tracé ailleurs le caractère
aimable et mobile, les penchants somptueux, cherchant la force où elle
était, ne cessait de supplier Napoléon de prendre en main le sceptre
de la Germanie; et si quelqu'un avait fait retentir aux oreilles de
Napoléon le dangereux nom de Charlemagne, c'était certainement
lui.--Vous êtes Charlemagne, lui disait-il, soyez donc le maître, le
régulateur, le sauveur de l'Allemagne.--Si ce nom, qui n'était pas
celui qui plaisait davantage à l'orgueil de Napoléon, car il avait
dans Alexandre et César des émules plus dignes de son génie, mais qui
plaisait particulièrement à son ambition, parce qu'il établissait
plus de rapports avec ses projets sur l'Europe; si ce nom se trouvait
toujours mêlé au sien, c'était moins par son fait que par le fait de
tous ceux qui recouraient à son pouvoir protecteur. Quand l'Église
voulait quelque chose de lui, elle lui disait: Vous êtes Charlemagne,
donnez-nous ce qu'il nous a donné.--Quand les princes allemands de
tous les États étaient opprimés, ils lui disaient: Vous êtes
Charlemagne, protégez-nous comme il l'aurait fait.--

On lui eût donc inspiré les idées que son ambition aurait tardé à
concevoir, si elle avait été lente dans ses désirs. Mais les besoins
des peuples et son ambition marchaient alors ensemble.

À toutes les époques, les princes de l'Allemagne, outre la
Confédération germanique, autorité légale et reconnue par eux, avaient
formé des ligues particulières, pour défendre tels droits ou tels
intérêts, qui étaient communs à certains d'entre eux. Tout ce qui
restait de ces ligues s'adressait à Napoléon, en le priant
d'intervenir à leur profit, tant comme auteur et garant de l'acte de
médiation de 1803, que comme signataire et exécuteur du traité de
Presbourg. Les uns lui proposaient de former de nouvelles ligues sous
sa protection, les autres de former une nouvelle confédération
germanique sous son sceptre impérial. Les princes dont les possessions
étaient envahies, les nobles immédiats dont les terres étaient
saisies, les villes libres menacées de suppression, proposaient des
plans différents, mais étaient prêts, moyennant protection, à se
réunir au plan qui prévaudrait.

[En marge: Plan d'une nouvelle confédération germanique, imaginée par
l'électeur de Ratisbonne, prince archichancelier de l'empire.]

Le prince archichancelier, qui craignait que son électorat
ecclésiastique, le dernier échappé au naufrage ne succombât dans cette
autre tempête, imagina un plan pour le sauver, ce fut de former une
nouvelle confédération germanique, appelée à délibérer sous sa
présidence, et à comprendre tous les États allemands, excepté la
Prusse et l'Autriche. Afin d'intéresser Napoléon à cette création, il
inventa deux moyens. Le premier consistait à créer un électorat
attaché au duché de Berg, qu'on savait destiné à Murat, et le second à
désigner sur-le-champ un coadjuteur pour l'archevêché de Ratisbonne,
et à le choisir dans la famille impériale. Ce coadjuteur étant
archevêque désigné de Ratisbonne, archichancelier futur de la
confédération, devait placer la nouvelle diète sous la main de
Napoléon. Le membre de la famille Bonaparte destiné à ce rôle de
coadjuteur était tout indiqué par sa profession ecclésiastique,
c'était le cardinal Fesch, archevêque de Lyon, ambassadeur à Rome[16].

[Note 16: Nous citons le curieux document qui fut adressé à Napoléon.

                                            Ratisbonne, 19 avril 1806.

     Sire,

     Le génie de Napoléon ne se borne pas à créer le bonheur de la
     France; la Providence accorde l'homme supérieur à l'univers.
     L'estimable nation germanique gémit dans les malheurs de
     l'anarchie politique et religieuse: soyez, Sire, le régénérateur
     de sa Constitution! Voici quelques voeux dictés par l'état des
     choses. Que le duc de Clèves devienne électeur, qu'il obtienne
     l'octroi du Rhin sur toute la rive droite; que le cardinal Fesch
     soit mon coadjuteur; que les rentes assignées sur l'octroi à
     douze États de l'empire soient fondées sur quelque autre base.
     Votre Majesté Impériale et Royale jugera dans sa sublimité s'il
     est utile au bien général de réaliser ces idées. Si quelque
     erreur idéologique me trompe à cet égard, le coeur m'atteste au
     moins la pureté de mes intentions.

     Je suis avec un attachement inviolable et le plus profond
     respect, Sire, de Votre Majesté Impériale et Royale le
     très-humble et tout dévoué admirateur,

                                  CHARLES, _électeur archichancelier_.


     La nation germanique a besoin que sa Constitution soit régénérée:
     la majeure partie de ses lois ne présente que des mots vides de
     sens, depuis que les tribunaux, les cercles, la Diète de l'empire
     n'ont plus les moyens nécessaires pour soutenir les droits de
     propriété et de sûreté personnelle des individus qui composent la
     nation, et que ces institutions ne peuvent plus protéger les
     opprimés contre les attentats du pouvoir arbitraire et de la
     cupidité. Un tel état est anarchique; les peuples supportent les
     charges de l'état civil sans jouir de ses principaux avantages,
     position désastreuse pour une nation foncièrement estimable par
     sa loyauté, son industrie, son énergie primitive. La Constitution
     germanique ne peut être régénérée que par un chef de l'empire
     d'un grand caractère, qui rende la vigueur aux lois en
     concentrant dans ses mains le pouvoir exécutif. Les États de
     l'empire n'en jouiront que d'autant mieux de leurs domaines,
     lorsque les voeux des peuples seront exposés et discutés à la
     Diète, les tribunaux mieux organisés, et la justice administrée
     d'une manière plus efficace. Sa Majesté l'empereur d'Autriche,
     François second, serait un particulier respectable par ses
     qualités personnelles, mais dans le fait le sceptre d'Allemagne
     lui échappe, parce qu'il a maintenant la majorité de la Diète
     contre lui; qu'il a manqué à sa capitulation en occupant la
     Bavière, en introduisant les Russes en Allemagne, en démembrant
     des parties de l'empire pour payer des fautes commises dans les
     querelles particulières de sa maison. _Puisse-t-il être empereur
     d'Orient pour résister aux Russes, et que l'empire d'Occident
     renaisse en l'empereur Napoléon, tel qu'il était sous
     Charlemagne, composé de l'Italie, de la France et de
     l'Allemagne!_ Il ne paraît pas impossible que les maux de
     l'anarchie fassent sentir la nécessité d'une telle régénération à
     la majorité des électeurs; c'est ainsi qu'ils choisirent Rodolphe
     de Habsbourg après les troubles du grand interrègne. Les moyens
     de l'archichancelier sont très-bornés; mais c'est au moins avec
     une intention pure qu'il compte sur les lumières de l'empereur
     Napoléon, nommément dans les objets qui pourront agiter le midi
     de l'Allemagne plus particulièrement dévoué à ce monarque. La
     régénération de la Constitution germanique a été de tout temps
     l'objet des voeux de l'électeur archichancelier; il ne demande et
     n'accepterait rien pour lui-même; il pense que si Sa Majesté
     l'empereur Napoléon pouvait se réunir en personne chaque année
     pour quelques semaines à Mayence ou ailleurs avec les princes qui
     lui sont attachés, les germes de la régénération germanique se
     développeraient bientôt. M. d'Hédouville a inspiré une parfaite
     confiance à l'électeur archichancelier, qui sera charmé s'il veut
     bien exposer ces idées dans toute leur pureté à Sa Majesté
     l'empereur des Français et à son ministre M. de Talleyrand.

                                 CHARLES, _électeur archichancelier_.]

[En marge: Sans consulter personne, le prince archichancelier,
archevêque de Ratisbonne, choisit le cardinal Fesch pour son
coadjuteur.]

Sans attendre qu'un tel plan fût proposé, discuté et accueilli,
l'archichancelier, pressé de s'assurer la conservation de son siége,
par une adoption qui en rendît la destruction impossible, à moins que
Napoléon ne voulût porter atteinte aux intérêts de sa famille, ce
qu'elle ne supportait pas aisément, et ce qu'il n'aimait pas à faire,
l'archichancelier, sans consulter personne, au grand étonnement de ses
co-États, choisit le cardinal Fesch pour coadjuteur de l'archevêché de
Ratisbonne, et écrivit à Napoléon une lettre officielle afin de lui
annoncer ce choix.

Napoléon n'avait aucune raison d'aimer le cardinal Fesch, esprit vain
et opiniâtre, qui n'était pas le moins tracassier de tous ses parents,
et il se souciait médiocrement de le placer à la tête de l'empire
germanique. Toutefois il souffrit, sans s'expliquer, cette étrange
désignation. Elle était un symptôme frappant de cette disposition des
princes allemands opprimés, à remettre en ses mains le nouveau sceptre
impérial.

[En marge: Napoléon forme le projet d'une confédération du Rhin.]

Napoléon ne voulait pas enlever directement ce sceptre au chef de la
maison d'Autriche. C'était une entreprise qui lui semblait trop grande
pour le moment, bien qu'il y en eût peu qui l'effrayassent depuis
Austerlitz. Mais il était éclairé sur ce qu'il pouvait oser
actuellement en Allemagne, et fixé sur ce qu'il convenait de faire.
Pour le présent il voulait disloquer, affaiblir l'empire germanique,
de manière que l'Empire français brillât seul en Occident. Ensuite il
voulait réunir les princes de l'Allemagne méridionale, situés aux
bords du Rhin, en Franconie, en Souabe, en Bavière, et les former en
confédération sous son protectorat avoué. Cette confédération
déclarerait ses liens dissous avec l'empire germanique. Quant aux
autres princes de l'Allemagne, ou ils resteraient dans l'ancienne
Confédération, sous l'autorité de l'Autriche, ou, ce qui était plus
probable, ils en sortiraient, et se grouperaient à leur gré, les uns
autour de la Prusse, les autres autour de l'Autriche. Alors l'empire
français, ayant sous sa suzeraineté formelle l'Italie, Naples, la
Hollande, peut-être un jour la Péninsule espagnole, sous son
protectorat le midi de l'Allemagne, comprendrait à peu près les États
qui avaient appartenu à Charlemagne, et tiendrait la place de l'empire
d'Occident. Lui donner ce titre n'était plus qu'une affaire de mots,
grave pourtant, à cause des jalousies de l'Europe, mais réalisable un
jour de victoire ou de négociation heureuse.

Pour accomplir un tel projet, on avait peu à faire, car la Bavière, le
Wurtemberg, Baden traitaient alors à Paris, afin d'arriver à une
régularisation quelconque de leur situation, agrandie mais incertaine.
Tous les autres princes demandaient à être compris, n'importe sous
quel titre, n'importe sous quelle condition, dans le nouveau système
fédératif, qu'on prévoyait et qu'on désirait comme inévitable. Y être
nommé, c'était vivre; y être omis, c'était périr. Il n'était donc pas
nécessaire de négocier avec d'autres qu'avec les princes de Baden, de
Wurtemberg, de Bavière, et encore eut-on soin de ne les consulter que
dans une certaine mesure, et en excluant tous autres qu'eux de la
négociation. On se proposait de présenter le traité tout rédigé à ceux
des princes qu'on voudrait conserver, et de les admettre à le signer
purement et simplement. La nouvelle confédération devait porter le
titre de Confédération du Rhin, et Napoléon celui de Protecteur.

M. de Talleyrand fut chargé, avec un premier commis fort habile, M. de
Labesnardière, de rédiger le projet de la nouvelle confédération, et
de le soumettre ensuite à l'Empereur[17].

[Note 17: C'est de M. de Labesnardière lui-même, seul confident de
cette importante création, que nous tenons tous ces détails, appuyés
en outre sur une foule de documents authentiques.]

Tel fut, comme on le voit, l'enchaînement de faits qui, deux fois,
amena la France à se mêler des affaires d'Allemagne. La première fois,
le partage inévitable des biens ecclésiastiques menaçant l'Allemagne
d'un bouleversement, on vint demander à Napoléon d'accomplir lui-même
ce partage, et d'y ajouter les changements qui devaient en découler
dans la constitution germanique. La seconde fois, Napoléon, appelé des
bords de l'Océan aux bords du Danube par l'irruption des Autrichiens
en Bavière, obligé de se créer des alliés dans le midi de
l'Allemagne, de les récompenser, de les agrandir, de les contenir en
même temps quand ils voulaient abuser de son alliance, fut encore
obligé d'intervenir pour régler la situation des princes allemands
qui, géographiquement, intéressaient la France.

S'il eut dans tout ce qu'il fit en cette occasion une vue personnelle,
ce fut de rendre vacant un titre auguste par la dissolution de
l'empire germanique, et de ne plus laisser exister aux yeux des
peuples que l'Empire français. Néanmoins les causes essentielles de
son intervention ne furent pas autres que les violences des forts, les
cris des faibles, et le double désir, très-avouable, de réprimer des
injustices commises sous son nom, et de réformer l'Allemagne d'une
manière conforme aux lumières de son bon sens, puisqu'enfin il ne
pouvait pas se dispenser d'y toucher.

Ce n'en fut pas moins une faute grave de la part de Napoléon, que
cette intervention dans les affaires allemandes poussée au delà de
certaines bornes. Vouloir exercer une influence prédominante au midi
de l'Europe, sur l'Italie, même sur l'Espagne, était dans le sens de
la politique française de tous les temps, et, quelque vaste que fût
cette ambition, d'éclatantes victoires en pouvaient justifier la
grandeur. Mais vouloir étendre sa puissance au nord de l'Europe,
c'est-à-dire en Allemagne, c'était pousser au dernier terme le
désespoir secret de l'Autriche; c'était donner à la Prusse un genre de
jalousies que la France ne lui avait pas encore inspirées. C'était
prendre pour son compte les difficultés qui naissaient des divisions
de tous ces petits princes entre eux, passer pour appui et complice
des oppresseurs, quand on était défenseur des opprimés, mettre contre
soi ceux qui n'étaient pas favorisés, sans mettre pour soi ceux qui
l'étaient, car ceux-ci s'exprimaient déjà de manière à faire prévoir
qu'après s'être enrichis par nous, ils seraient capables de se tourner
contre nous, afin d'acheter la conservation de ce qu'ils avaient
acquis. Et quant à l'assistance qu'on croyait trouver dans leurs
troupes, c'était une déception dangereuse, car on serait induit à
considérer comme auxiliaires des soldats tout prêts, dans l'occasion,
à devenir des traîtres. Ce qui était une faute plus grande encore,
c'était de changer les vieilles combinaisons de l'Allemagne, qui
faisaient de la Prusse un éternel jaloux de l'Autriche, par conséquent
un allié de la France, et de tous les princes d'Allemagne des rivaux
envieux les uns des autres, dès lors des clients de notre politique,
auprès de laquelle ils cherchaient un appui. Que la France ajoutât
quelque chose à l'influence de la Prusse, et retranchât quelque chose
à celle de l'Autriche, c'était assez faire en un siècle, c'était même
tout ce qu'il fallait à l'Allemagne. Au delà il n'y avait que des
bouleversements de la politique européenne, funestes plutôt qu'utiles.
Si ces changements étaient poussés jusqu'à rendre la Prusse
toute-puissante, c'était uniquement déplacer le danger, transporter à
Berlin l'ennemi que nous avions toujours eu à Vienne: s'ils l'étaient
jusqu'à détruire la Prusse et l'Autriche, c'était soulever l'Allemagne
entière; et quant aux petits États, tout ce qui allait au delà d'une
juste protection pour certains princes de second ordre, comme la
Bavière, Baden, le Wurtemberg, ordinairement alliés de la France, tout
ce qui allait au delà d'un prix raisonnable donné après la guerre à
leur alliance, était une intervention dangereuse dans les affaires
d'autrui, une gratuite acceptation de difficultés qui n'étaient pas
les nôtres, et, sous une violation apparente de l'indépendance
étrangère, une insigne duperie. Il ne restait qu'une faute plus grande
à commettre, c'était de fonder des royaumes français en Allemagne.
Napoléon n'en était pas encore arrivé à ce degré de puissance et
d'erreur. La vieille constitution germanique modifiée par le recès de
1803, avec quelques solutions de plus, négligées lors de ce recès,
avec les anciennes influences modifiées seulement dans leur
proportion, voilà ce qui convenait à la France, à l'Europe et à
l'Allemagne. Nous avons entrepris davantage, pour le bien de
l'Allemagne encore plus que pour le nôtre; elle nous en a gardé une
profonde rancune, et elle a attendu le moment de notre retraite pour
tirer par derrière sur nos soldats accablés par le nombre. Tel est le
prix des fautes!

Napoléon, laissant MM. de Talleyrand et de Labesnardière régler en
secret les détails du nouveau plan de confédération germanique, avec
les ministres de Baden, de Wurtemberg et de Bavière, avait commencé
par procéder à l'exécution de son plan général, surtout relativement à
l'Italie et à la Hollande, afin que les négociateurs anglais et
russes, traitant chacun de leur côté, trouvassent des résolutions
consommées et irrévocables à l'égard des nouvelles royautés qu'il
voulait créer.

[En marge: Rapports personnels de Napoléon avec sa famille.]

La couronne de Naples avait été destinée à Joseph, celle de Hollande à
Louis. L'institution de ces royautés était tout à la fois pour
Napoléon un calcul politique et une satisfaction de coeur. Il n'était
pas seulement grand, il était bon, et sensible aux affections du sang,
quelquefois jusqu'à la faiblesse. Il ne recueillait pas toujours le
prix de ses excellents sentiments, car il n'est rien de plus exigeant
qu'une famille parvenue. Il n'y avait pas un seul de ses parents qui,
tout en reconnaissant que c'était le vainqueur de Rivoli, des
Pyramides et d'Austerlitz qui avait fondé la grandeur des Bonaparte,
ne crût cependant y être pour quelque chose, et ne se regardât comme
traité d'une manière injuste, dure, ou disproportionnée avec ses
mérites. Sa mère, répétant sans cesse qu'elle lui avait donné le jour,
se plaignait de n'être pas entourée d'assez d'hommages et de respects;
et c'était pourtant des femmes de cette famille la plus modeste, la
moins enivrée. Lucien Bonaparte avait mis, disait-il, la couronne sur
la tête de son frère, car seul il n'avait pas été ébranlé au 18
brumaire, et pour prix de ce service il vivait dans l'exil. Joseph, le
plus doux de tous, le plus sensé, disait à son tour qu'il était
l'aîné, et qu'on manquait envers lui de la déférence due à ce titre.
Il n'était pas sans une certaine disposition à croire que les traités
de Lunéville, d'Amiens, du Concordat, que Napoléon l'avait
complaisamment chargé de signer, au détriment de M. de Talleyrand,
étaient l'ouvrage de son habileté personnelle, autant que des hauts
faits de son frère. Louis, malade, défiant, rempli d'orgueil,
affectant la vertu, et ayant de l'honnêteté, se prétendait sacrifié à
un office infâme, celui de couvrir, en l'épousant, les faiblesses
d'Hortense de Beauharnais pour Napoléon, calomnie odieuse, inventée
par les émigrés, colportée en mille pamphlets, et dont Louis avait le
tort de se montrer préoccupé, au point de faire supposer que lui-même
y ajoutait foi. Chacun d'eux se croyait donc victime en quelque chose,
et mal payé de la part qu'il avait prise à la grandeur de son frère.
Les soeurs de Napoléon, n'osant avoir de telles prétentions,
s'agitaient autour de lui, et troublaient de leurs rivalités,
quelquefois de leur mécontentement, son âme en proie à tant d'autres
soucis. Caroline sollicitait sans cesse pour Murat, lequel, tout léger
qu'il était, payait du moins les bienfaits de son beau-frère d'un
dévouement qui ne permettait pas d'augurer alors sa conduite
postérieure, bien, il est vrai, qu'on doive tout attendre de la
légèreté. Élisa, l'aînée, transportée à Lucques, où elle recherchait
la gloire personnelle de bien conduire un petit État, et qui, en
effet, le conduisait parfaitement, désirait l'augmentation de son
duché.

Dans toute cette parenté, Jérôme, comme le plus jeune, Pauline, comme
la plus dissipée, étaient exempts de ces exigences, de ces rancunes,
de ces jalousies, qui troublaient l'intérieur de la famille impériale.
Jérôme, dont la jeunesse peu régulière avait provoqué souvent la
sévérité de Napoléon, voyait en lui un père plutôt qu'un frère, et
recevait ses bienfaits le coeur plein d'une reconnaissance sans
mélange. Pauline, livrée à ses plaisirs comme une princesse de la
famille des Césars, belle comme une Vénus antique, ne cherchait dans
la grandeur de son frère que des moyens de satisfaire ses goûts
déréglés, ne voulait pas de plus hauts titres que ceux des Borghèse,
dont elle portait le nom, était disposée à préférer la fortune, source
de jouissances, à la grandeur, satisfaction de l'orgueil. Elle aimait
tellement son frère, que lorsqu'il était à la guerre,
l'archichancelier Cambacérès, chargé de gouverner la famille régnante
et l'État, était obligé d'envoyer à cette princesse les nouvelles à
l'instant même où il les recevait, car le moindre retard la jetait
dans des souffrances cruelles.

[Illustration: LA PRINCESSE PAULINE BORGHÈSE.]

C'est la crainte de se voir préférer les enfants de la famille
Beauharnais qui avait poussé les Bonaparte à se faire ennemis de
Joséphine. Ils ne ménageaient pas même en cela le coeur de Napoléon,
et le tourmentaient de cent manières. La grandeur précoce d'Eugène,
devenu vice-roi et héritier désigné du beau royaume d'Italie, les
offusquait singulièrement, et cependant on avait offert cette couronne
à Joseph, qui ne l'avait pas voulue, parce qu'elle le plaçait trop
immédiatement sous le pouvoir de l'empereur des Français. Il voulait
régner, disait-il, d'une manière indépendante. On verra plus tard ce
que le goût d'indépendance, commun à tous les membres de la famille
impériale, combiné avec les tendances des peuples sur lesquels ils
étaient appelés à régner, devait apporter de difficultés au
gouvernement de Napoléon, et de nouvelles causes de malheur à nos
malheurs.

[En marge: La couronne de Naples donnée à Joseph Bonaparte.]

C'est entre tous les membres de cette famille qu'il fallait distribuer
les royaumes et les duchés de nouvelle création. La couronne de Naples
assurait à Joseph une situation assez notoirement indépendante, et
était d'ailleurs assez belle pour être acceptée. On éprouve quelque
surprise d'avoir à employer de telles paroles, pour caractériser les
sentiments avec lesquels étaient reçus ces beaux royaumes, par des
princes nés si loin du trône, et si loin même de cette grandeur que
les particuliers doivent quelquefois à la naissance ou à la fortune.
Mais c'est l'une des singularités du spectacle fantastique donné par
la révolution française, et par l'homme extraordinaire qu'elle avait
mis à sa tête, que ces refus, ces hésitations, presque ces dédains de
la satiété anticipée, témoignés en présence des plus belles couronnes,
par des personnages qui, dans leur jeunesse, ne devaient guère
s'attendre à les porter. Napoléon, qui avait vu Joseph dédaigner
tantôt la présidence du Sénat, tantôt la vice-royauté d'Italie,
n'était pas sûr qu'il acceptât le trône de Naples, et ne lui avait
conféré d'abord que le titre de son lieutenant[18]. S'étant assuré
depuis de son acceptation, il avait consigné son nom sur les décrets
destinés à être présentés au Sénat.

[Note 18: Nous citons les lettres suivantes, qui montrent comment
Napoléon donnait les couronnes et comment on les recevait.

     «Au ministre de la guerre.

                                               Munich, 5 janvier 1806.

     «Expédiez le général Berthier, votre frère, avec le décret qui
     nomme le prince Joseph commandant de l'armée de Naples. Il
     gardera le plus profond secret, et ce ne sera que lorsque le
     prince arrivera qu'il lui remettra le décret. Je dis qu'il doit
     garder le plus profond secret, parce que je ne suis pas sûr que
     le prince Joseph y aille, et, sous ce point, il ne faut pas que
     rien soit connu.»


     «Au prince Joseph.

                                       »Stuttgard, le 19 janvier 1806.

     »Mon intention est que dans les premiers jours de février vous
     entriez dans le royaume de Naples, et que je sois instruit dans
     le courant de février que mes aigles flottent sur cette capitale.
     Vous ne ferez aucune suspension d'armes ni capitulation. Mon
     intention est que les Bourbons aient cessé de régner à Naples, et
     je veux sur ce trône asseoir un prince de ma maison, vous
     d'abord, si cela vous convient, un autre si cela ne vous convient
     point.

     »Je vous réitère de ne point diviser vos forces; que toute votre
     armée passe l'Apennin, et que vos trois corps d'armée soient
     dirigés droit sur Naples, de manière à se réunir en un jour sur
     un même champ de bataille.

     »Laissez un général, des dépôts, des approvisionnements et
     quelques canonniers à Ancône pour défendre la place. Naples pris,
     les extrémités tomberont d'elles-mêmes, tout ce qui sera dans les
     Abbruzzes sera pris à revers, et vous enverrez une division à
     Tarente, et une du côté de la Sicile pour achever la conquête du
     royaume.

     »Mon intention est de laisser sous vos ordres dans le royaume de
     Naples pendant l'année, jusqu'à ce que j'aie fait de nouvelles
     dispositions, 14 régiments d'infanterie française, complétés au
     grand complet de guerre, et 12 de cavalerie française aussi au
     grand complet.

     »Le pays doit vous fournir les vivres, l'habillement, les
     remontes, et tout ce qui est nécessaire, de manière qu'il ne m'en
     coûte pas un sou. Mes troupes du royaume d'Italie n'y resteront
     qu'autant de temps que vous le jugerez nécessaire, après quoi
     elles retourneront chez elles.

     »Vous lèverez une légion napolitaine où vous ne laisserez entrer
     que des officiers et soldats napolitains, des gens du pays qui
     voudront s'attacher à ma cause.»]

[En marge: La couronne de Hollande donnée à Louis Bonaparte.]

Quant à la Hollande, il avait désigné Louis, qui a raconté depuis à
l'Europe, dans un livre accusateur contre son frère, à quel point il
avait été offensé d'être peu consulté dans cette disposition. En
effet, Napoléon, sans s'occuper de Louis, dont la volonté ne lui
semblait pas être un obstacle à prévoir et à vaincre, avait mandé
quelques-uns des principaux citoyens de la Hollande, notamment
l'amiral Verhuel, le vaillant et habile commandant de la flottille,
pour disposer la Hollande à renoncer enfin à son antique gouvernement
républicain, et à se constituer en monarchie. C'est un autre trait du
tableau que nous retraçons ici, que cette révolution française, ayant
commencé par vouloir convertir tous les trônes en républiques, et
s'appliquant maintenant à convertir les républiques les plus
anciennes en monarchies. Les républiques de Venise et de Gênes
devenues provinces de divers royaumes, les villes libres d'Allemagne
absorbées dans diverses principautés, avaient déjà signalé cette
singulière tendance. La royauté de Hollande en était le dernier et le
plus éclatant phénomène. La Hollande, après s'être jetée dans les bras
de la France pour échapper aux stathouders, était mécontente de se
voir condamnée à une guerre éternelle, et manquait de reconnaissance
envers Napoléon, qui avait fait à Amiens, et qui renouvelait chaque
jour les plus grands efforts, pour lui assurer la restitution de ses
colonies. Les Hollandais, à moitié Anglais par la religion, les
moeurs, l'esprit mercantile, quoique ennemis de l'Angleterre par suite
de leurs intérêts maritimes, n'avaient aucune sympathie pour le
gouvernement de Napoléon, et pour sa grandeur exclusivement
continentale. La moindre victoire sur mer les aurait bien plutôt
séduits que la plus éclatante victoire sur terre. Ils montraient assez
de dédain pour le gouvernement semi-monarchique d'un grand
pensionnaire, que Napoléon les avait induits à se donner, lorsqu'il
instituait une sorte de premier consul dans tous les pays soumis à
l'influence de la France. Ce grand pensionnaire, qui était M. de
Schimmelpenninck, bon citoyen et homme honorable, n'était à leurs yeux
qu'un préfet français chargé de commettre des exactions, parce qu'il
demandait des impôts et des emprunts, afin de suffire aux dépenses de
l'état de guerre. Le peu de goût inspiré par ce gouvernement d'un
grand pensionnaire, était la seule facilité que présentât la situation
de la Hollande pour lui faire accepter un roi. Bien qu'atteints de
cette fatigue qui, à la fin des révolutions, rend indifférent à tout,
les Hollandais éprouvaient un sentiment pénible en se voyant enlever
leur état républicain. Cependant, l'assurance qu'on leur laisserait
leurs lois, surtout leurs lois municipales, le bien qu'on leur disait
de Louis Bonaparte, de la régularité de ses moeurs, de son penchant à
l'économie, de l'indépendance de son caractère, et enfin la
résignation ordinaire aux choses longtemps prévues, décidèrent les
principaux représentants de la Hollande à se prêter à l'institution
d'une royauté. Un traité dut convertir en une alliance d'État à État,
la nouvelle situation de la Hollande par rapport à la France.

[En marge: Adjonction des États vénitiens au royaume d'Italie.]

Les provinces vénitiennes, que Napoléon n'avait pas réunies
immédiatement au royaume d'Italie, pour être plus libre d'en étudier
les ressources, et de les employer suivant ses desseins, les provinces
vénitiennes, la Dalmatie comprise, furent adjointes au royaume
d'Italie, sous la condition de céder le pays de Massa à la princesse
Élisa, pour en accroître le duché de Lucques, et le duché de Guastalla
à la princesse Pauline Borghèse, qui n'avait encore rien reçu de la
munificence de son frère. Celle-ci ne voulut pas garder son duché, et
le revendit au royaume d'Italie pour quelques millions.

[En marge: Occasion manquée de ramener le Pape par une meilleure
distribution des nouveaux États d'Italie.]

C'était le cas, peut-être, de songer au Pape et à la cause réelle de
ses mécontentements. Dans un moment où l'Italie était le gâteau des
rois partagé avec le tranchant du sabre, c'était chose aisée que de
réserver la part de Saint-Pierre, et d'essayer de ramener par quelques
avantages temporels cette puissance spirituelle, avec qui les démêlés
sont fâcheux, même dans nos temps de foi douteuse, et qu'il faut bien
plus redouter quand elle est opprimée que lorsqu'elle opprime. Ces
nouveaux monarques auraient dû être encore fort heureux de recevoir
leurs États même avec une province de moins, et Pie VII, dédommagé,
aurait été porté à souffrir avec plus de patience que la puissance
française l'investît complétement, comme elle le faisait depuis
l'établissement de Joseph à Naples. Dans tous les cas, Napoléon avait
encore Parme et Plaisance à donner, et il n'en pouvait pas faire un
meilleur usage que de les employer à consoler la cour de Rome. Mais
Napoléon commençait à s'inquiéter beaucoup moins des résistances
physiques ou morales, depuis Austerlitz. Il était extrêmement
mécontent du Pape, de ses menées hostiles contre le nouveau roi de
Naples, et il se sentait plus disposé à réduire qu'à augmenter le
patrimoine de Saint-Pierre. D'ailleurs il réservait Parme et Plaisance
pour un emploi qui avait aussi son mérite; il songeait à en faire
l'indemnité de quelques-uns des princes protégés de la Russie ou de
l'Angleterre, tels que les souverains de Naples et de Piémont, vieux
rois détrônés, auxquels il voulait jeter quelques miettes du riche
festin autour duquel étaient assis les nouveaux rois. Cette pensée
était bonne assurément, mais restait la faute de laisser le Pape
mécontent, prêt à en venir à des éclats, et qu'il eût été facile de
satisfaire sans un grand dommage pour les royaumes récemment
institués.

[En marge: Murat créé grand-duc de Berg.]

Il fallait pourvoir Murat, époux de Caroline Bonaparte, et ayant du
moins mérité à la guerre ce qu'on allait faire pour lui à raison de la
parenté. Mais lui aussi avait ses exigences, qui étaient plutôt celles
de sa femme que les siennes. Napoléon avait songé à leur donner la
principauté de Neufchâtel, que ni le mari ni la femme n'avaient
voulue. L'archichancelier Cambacérès, qui s'interposait ordinairement
entre Napoléon et sa famille, avec cette patience conciliante qui
apaise les irritations réciproques, qui écoute tout, et ne répète que
ce qui est bon à redire, l'archichancelier Cambacérès eut la
confidence de leur vif déplaisir. Ils se trouvaient traités avec une
inégalité blessante. Napoléon alors songea pour eux au duché de Berg,
cédé à la France par la Bavière en échange d'Anspach, accru encore
des restes du duché de Clèves, beau pays, heureusement situé à la
droite du Rhin, contenant 320 mille habitants, produisant, tous frais
d'administration payés, 400 mille florins de revenu, permettant
d'entretenir deux régiments, et pouvant procurer à son possesseur une
certaine importance dans la nouvelle confédération germanique. La
fertile imagination de Murat et de sa femme ne manqua pas
effectivement de rêver un rôle fort considérable, décoré
extérieurement de quelque grand titre renouvelé du Saint-Empire.

La famille régnante était pourvue. Mais les frères et les soeurs de
Napoléon n'étaient pas tout ce qu'il aimait. Restaient ses compagnons
d'armes et les collaborateurs de ses travaux civils. Sa bienveillance
naturelle, d'accord ici avec sa politique, se plaisait à payer le sang
des uns, les veilles des autres. Il voulait qu'ils fussent braves,
laborieux et probes, et, pour cela, il pensait qu'il fallait les bien
récompenser. Voir le sourire sur le visage de ses serviteurs, le
sourire non de la reconnaissance, sur laquelle il comptait peu en
général, mais du contentement, était l'une des plus vives jouissances
de son noble coeur.

Il consulta l'archichancelier Cambacérès sur la distribution des
nouvelles faveurs, et celui-ci, voyant que, quelque grand que fût le
butin à partager, l'étendue des services et des ambitions était plus
grande encore, devina l'embarras de Napoléon, et commença par faire
cesser cet embarras pour ce qui le concernait. Il pria Napoléon de ne
pas songer à lui pour les nouveaux duchés. Nul homme ne savait aussi
bien que, lorsqu'on est arrivé à un certain degré de fortune,
conserver vaut mieux qu'acquérir, et un empire dont il aurait dirigé
la politique, dont Napoléon aurait dirigé l'administration et les
armées, serait resté le plus grand de tous, après l'être devenu.
L'archichancelier ne voulait qu'une chose, c'était garder sa grandeur
actuelle, et la certitude de la garder lui paraissait préférable aux
plus beaux duchés. Il s'était procuré cette certitude dans l'occasion
que voici. Un moment, il avait craint, en voyant Napoléon exiger que
les nouveaux rois conservassent leurs dignités françaises, que son
intention ne fût d'avoir exclusivement des rois pour dignitaires de
l'Empire, et que les titres d'archichancelier dont il était pourvu,
d'architrésorier dont jouissait le prince Lebrun, ne passassent
bientôt à l'un des monarques nouvellement créés ou à créer. Voulant
connaître, à ce sujet, la pensée de Napoléon, il lui dit: Quand vous
aurez un roi tout prêt pour recevoir le titre d'archichancelier, vous
me préviendrez, et je donnerai ma démission.--Soyez tranquille, lui
répondit Napoléon, il me faut un homme de loi pour cette charge, et
vous la garderez.--En effet, au milieu des têtes couronnées qui
composaient autrefois l'empire germanique, il y avait eu trois places
pour de simples prélats, les électeurs de Mayence, de Trêves et de
Cologne. De même, au milieu de ces rois, dignitaires de son empire, il
plaisait à Napoléon de réserver une place pour le premier, le plus
grave magistrat de son temps, appelé à faire entrer dans ses conseils
la sagesse qui pouvait n'y pas toujours entrer avec des rois.

[En marge: Berthier créé prince de Neufchâtel.]

Il n'en fallait pas davantage pour contenter pleinement le prudent
archichancelier. Dès lors ne désirant, ne demandant rien pour lui, il
aida très-utilement Napoléon dans la difficile répartition qu'il avait
à faire. Ils furent tous deux d'accord sur le premier personnage à
récompenser grandement, c'était Berthier, le plus appliqué, le plus
exact, le plus éclairé peut-être des lieutenants de Napoléon, celui
qui était toujours auprès de lui sous les boulets, et qui supportait
sans aucune apparence de déplaisir une vie dont les périls n'étaient
pas au-dessus de son grand courage, mais dont les fatigues
commençaient à n'être plus dans ses goûts. Napoléon éprouva une
véritable satisfaction à pouvoir le payer de ses services. Il lui
accorda la principauté de Neufchâtel, qui le constituait prince
souverain.

[En marge: M. de Talleyrand créé prince de Bénévent.]

Il y avait un de ses serviteurs qui occupait en Europe un rang plus
élevé qu'aucun autre, M. de Talleyrand, qui le servait beaucoup plus
encore par son art de traiter avec les ministres étrangers et
l'élégance de ses moeurs que par ses lumières dans le conseil, où il
avait cependant le mérite d'opiner toujours pour la politique modérée.
Napoléon ne l'aimait pas et s'en défiait; mais il lui était pénible de
le voir mécontent, et M. de Talleyrand l'était depuis qu'on ne l'avait
pas compris au nombre des grands dignitaires. Napoléon, pour le
dédommager, lui conféra la belle principauté de Bénévent, l'une des
deux qui venaient d'être enlevées au Pape, comme enclaves du royaume
de Naples.

[En marge: Bernadotte créé prince de Ponte-Corvo.]

Napoléon avait encore celle de Ponte-Corvo, enclavée aussi dans le
royaume de Naples, et comme la précédente enlevée au Pape. Il voulut
la donner à un personnage qui n'avait rendu aucun service
considérable, qui avait la trahison dans le coeur, mais qui était
beau-frère de Joseph, c'était le maréchal Bernadotte. Napoléon eut
besoin de se faire violence pour accorder cette dignité. Il s'y décida
par convenance, par esprit de famille, par oubli des injures.

[En marge: Création des duchés de Dalmatie, d'Istrie, de Frioul, de
Cadore, de Bellune, de Conégliano, de Trévise, de Feltre, de Bassano,
de Vicence, de Padoue, de Rovigo, de Gaëte, d'Otrante, de Tarente, de
Reggio, de Massa, de Plaisance, etc.]

[En marge: Grandes ressources réservées pour procurer des dotations à
tous les grades, et à tous les services, tant civils que militaires.]

C'eût été bien peu que de récompenser ces trois ou quatre serviteurs,
si Napoléon n'avait pas songé aux autres, plus nombreux et bien plus
méritants, Berthier excepté, qu'il avait autour de lui, et qui
attendaient leur part des fruits de la victoire. Il pourvut à ce qui
les concernait au moyen d'une institution fort adroitement conçue. En
donnant des royaumes, il les concéda aux nouveaux rois à une
condition, c'était d'y instituer des duchés, richement rétribués, et
de lui livrer une certaine part des domaines nationaux. Ainsi en
ajoutant les États vénitiens au royaume d'Italie, il réserva la
création de douze duchés sous les titres suivants: duchés de Dalmatie,
d'Istrie, de Frioul, de Cadore, de Bellune, de Conégliano, de Trévise,
de Feltre, de Bassano, de Vicence, de Padoue, de Rovigo. Ces duchés ne
conféraient aucun pouvoir, mais ils assuraient une dotation annuelle,
qui devait être prise sur le quinzième réservé des revenus du pays. Il
donna le royaume de Naples à Joseph, à condition d'y réserver six
fiefs, dont faisaient partie les deux principautés déjà citées de
Bénévent et de Ponte-Corvo, et que complétaient les quatre duchés de
Gaëte, d'Otrante, de Tarente, de Reggio. En ajoutant à la principauté
de Lucques celle de Massa, Napoléon stipula la création du duché de
Massa. Il en institua trois autres dans les pays de Parme et de
Plaisance. L'un des trois fut accordé à l'architrésorier Lebrun. Parmi
tous ces titres que nous venons de citer, on voit figurer ceux qui
furent portés bientôt par les plus illustres serviteurs de l'Empire,
et qui le sont aujourd'hui par leurs enfants, dernier et vivant
témoignage de nos grandeurs passées. Tous ces duchés étaient institués
aux mêmes conditions que les douze qui avaient été créés dans l'État
vénitien, sans aucun pouvoir, mais avec une part dans le quinzième des
revenus. Napoléon voulut qu'il y eût des récompenses pour chaque
grade, et il se fit attribuer, dans chacun de ces pays, des biens
nationaux et des rentes, afin de créer des dotations. Ainsi il
s'assura 30 millions de biens nationaux dans l'État de Venise, et une
inscription de rente de douze cent mille francs sur le grand livre du
royaume d'Italie. Il se réserva, dans le même but, les biens nationaux
de Parme et de Plaisance, une rente d'un million sur le royaume de
Naples, quatre millions de biens nationaux dans la principauté de
Lucques et de Massa. Le tout formait 22 duchés, 34 millions de biens
nationaux, 2,400,000 francs de rentes, et joint au trésor de l'armée
qu'une première contribution de guerre avait déjà élevé à 70 millions,
et que de nouvelles victoires allaient grossir indéfiniment, devait
servir à distribuer des dotations à tous les grades, depuis le soldat
jusqu'au maréchal. Les fonctionnaires civils devaient avoir leur part
de ces dotations. Napoléon avait déjà discuté avec M. de Talleyrand un
projet de reconstitution de la noblesse, car il trouvait que ce
n'était pas assez que la Légion d'honneur et les duchés. Il se
proposait de créer des comtes, des barons, croyant à la nécessité de
ces distinctions sociales, et voulant que chacun grandît avec lui, en
proportion de ses mérites. Mais il entendait corriger la profonde
vanité de ces titres de deux manières, en les faisant acheter par de
grands services, et en les dotant de revenus qui assuraient l'avenir
des familles.

[En marge: Les nouvelles créations envoyées au Sénat pour y recevoir
un caractère légal.]

Ces diverses résolutions furent successivement présentées au Sénat,
pour être converties en articles des constitutions de l'Empire, dans
les mois de mars, d'avril et de juin.

Le 15 mars de cette année 1806, Murat fut proclamé grand-duc de Clèves
et de Berg. Le 30 mars Joseph fut proclamé roi de Naples et de Sicile,
Pauline Borghèse duchesse de Guastalla, Berthier prince de Neufchâtel.
Le 5 juin seulement (les négociations avec la Hollande ayant entraîné
quelque retard), Louis fut proclamé roi de Hollande, M. de Talleyrand
prince de Bénévent, Bernadotte prince de Ponte-Corvo. On pouvait se
croire revenu à ces temps de l'empire romain où un simple décret du
sénat enlevait ou conférait les couronnes.

[Date: Juin 1806.]

[En marge: Institution définitive de la nouvelle Confédération du
Rhin.]

[En marge: Inaction de l'Autriche en cette circonstance.]

[En marge: Efforts de la Prusse pour avoir quelque part à la formation
d'une nouvelle Allemagne.]

[En marge: Le mécontentement qu'elle a donné à Napoléon la fait
exclure de toutes les négociations dont l'Allemagne est le sujet.]

Cette série d'actes extraordinaires fut terminée par la création
définitive de la nouvelle Confédération du Rhin. La négociation
s'était secrètement passée entre M. de Talleyrand et les ministres de
Bavière, de Baden et de Wurtemberg. À l'agitation visible des princes
allemands, tout le monde se doutait qu'il s'agissait encore une fois
de constituer l'Allemagne. Ceux qui, par la situation géographique de
leurs États, pouvaient être inclus dans la nouvelle confédération,
suppliaient que l'on voulût bien les y admettre, afin de conserver
leur existence. Ceux qui devaient être limitrophes avec elle,
cherchaient à pénétrer le secret de sa constitution, afin de savoir
quels seraient leurs rapports avec cette nouvelle puissance, et ne
demandaient pas mieux que d'y entrer moyennant certains avantages.
L'Autriche, regardant depuis quelque temps l'empire comme dissous, et
désormais sans utilité pour elle, assistait à ce spectacle avec une
apparente indifférence. La Prusse, au contraire, qui voyait dans la
chute de la vieille Confédération germanique une immense révolution,
qui aurait voulu partager au moins avec la France le pouvoir impérial
enlevé à la maison d'Autriche, et avoir la clientèle du nord de
l'Allemagne, tandis que la France s'arrogeait celle du midi, la Prusse
était aux écoutes pour savoir ce qui se préparait. La manière dont
elle venait de prendre possession du Hanovre, les dépêches publiées à
Londres, avaient tellement refroidi Napoléon à son égard, qu'il ne se
donnait pas même la peine de l'avertir de choses qui n'auraient dû
être faites que de concert avec elle. Indépendamment de ce qu'elle
était éconduite des affaires de l'Allemagne, qui étaient les siennes,
on répandait mille bruits de remaniements de territoire, remaniements
d'après lesquels on lui enlevait des provinces, pour lui en attribuer
d'autres, toujours moindres que celles qu'on lui prenait.

[En marge: Imprudence du grand-duc de Berg et perfidie de l'électeur
de Hesse-Cassel dans l'affaire de la nouvelle confédération
germanique.]

Deux princes germaniques, l'un aussi ancien que l'autre était nouveau,
faisaient naître tous ces bruits par leur impatiente ambition. Le
premier était l'électeur de Hesse-Cassel, prince astucieux, avare,
riche du produit de ses mines et du sang de ses sujets vendu à
l'étranger, cherchant à ménager l'Angleterre, chez laquelle il avait
beaucoup de capitaux placés, la Prusse dont il était le voisin et l'un
des généraux, la France enfin, qui édifiait ou renversait en ce moment
la fortune de toutes les maisons souveraines. Il n'était pas de ruse
dont il ne fit usage auprès de M. de Talleyrand pour être compris et
avantagé dans les arrangements nouveaux. Ainsi il offrait de se
joindre à la confédération projetée, et de mettre par conséquent sous
notre influence l'une des portions les plus importantes de
l'Allemagne, c'est-à-dire la Hesse, mais à une condition, celle de lui
livrer une grande partie du territoire de la maison de
Hesse-Darmstadt, qu'il détestait de cette haine de branche directe à
branche collatérale, si fréquente chez les familles allemandes. Il
insistait fort à ce sujet, et il avait proposé un plan très-étendu et
très-détaillé. En même temps il écrivait au roi de Prusse pour lui
dénoncer ce qui se tramait à Paris, pour lui dire qu'on préparait une
confédération qui ruinerait autant l'influence de la Prusse que celle
de l'Autriche, et qu'on employait auprès de lui toute sorte de moyens
pour l'y faire entrer.

Le nouveau prince allemand, Murat, s'y prenait autrement. Non content
du beau duché de Berg, qui renfermait, comme nous l'avons dit, 320
mille habitants de population, et produisait 400 mille florins de
revenu, qui lui fournissait le moyen d entretenir deux régiments, et
mettait en ses mains l'importante place de Wesel, il voulait devenir
l'égal au moins des souverains de Wurtemberg ou de Baden, et il
désirait pour y parvenir qu'on lui créât en Westphalie un État d'un
million d'habitants. Dans ce but, il obsédait M. de Talleyrand, qui,
toujours fort pressé de complaire aux membres de la famille impériale,
imaginait projets sur projets pour lui composer un territoire.
Naturellement la Prusse en fournissait les matériaux avec Munster,
Osnabruck et l'Ost-Frise. Il s'agissait, il est vrai, de donner à
cette puissance les villes anséatiques en échange, lesquelles
présentaient un beau dédommagement, sinon en territoire, du moins en
richesse et en importance.

Tous ces plans, préparés sans que Napoléon en fût informé, ne reçurent
point son agrément dès qu'il en eut connaissance. Il n'avait pas
tellement à coeur de satisfaire l'ambition de Murat, qu'il voulût
opérer de nouveaux démembrements en Allemagne; il était décidé surtout
à n'incorporer les villes anséatiques dans aucun grand État européen.
Ses dernières combinaisons avaient déjà fait disparaître Augsbourg, et
allaient faire disparaître Nuremberg, villes par lesquelles passait le
commerce de la France avec le centre et le midi de l'Allemagne. Notre
commerce avec le Nord passait par Hambourg, Brême, Lubeck. Napoléon se
serait bien gardé de sacrifier des villes dont l'indépendance
intéressait la France et l'Europe. Les vins, les tissus français
pénétraient en Allemagne et en Russie sous le pavillon neutre des
villes anséatiques, et sous le même pavillon revenaient les matières
navales, quelquefois les céréales, quand l'état des récoltes en France
l'exigeait. Enfermer ces villes dans les douanes d'un grand État,
c'eût été enchaîner leur commerce et le nôtre. C'était bien assez de
se priver de Nuremberg, d'Augsbourg, qui envoyaient en France leurs
merceries et leurs quincailleries, pour en tirer nos vins, nos
étoffes, nos denrées coloniales, qu'elles répandaient ensuite dans
tout le midi de l'Allemagne.

[Date: Juillet 1806.]

Napoléon, bien décidé à ne pas sacrifier les villes anséatiques,
repoussait toute combinaison qui aurait tendu à les donner à un État
quelconque, grand ou petit. Il ne favorisait donc aucun des projets de
Murat. Quant à l'électeur de Hesse, il détestait ce prince faux,
avide, cachant sous le dehors d'une sorte d'indifférence un ennemi
acharné, et se proposait à la première occasion de le payer des
sentiments qu'il avait pour la France. Napoléon ne voulait donc pas se
lier à son égard, en l'introduisant dans la confédération qui
s'organisait, car c'eût été rendre impossible un projet éventuel, qui
devait entraîner la ruine assez prochaine et assez méritée de ce
prince. Si on était amené à restituer le Hanovre à l'Angleterre, il
fallait trouver un dédommagement pour la Prusse, et Napoléon était
déterminé à lui offrir la Hesse, qu'elle eût certainement acceptée,
comme elle avait accepté les principautés ecclésiastiques et le
Hanovre, comme elle aurait accepté les villes anséatiques, qu'elle
demandait tous les jours. Ce projet, qui resta un secret pour la
diplomatie européenne, et qui était le prix des trames continuelles de
la maison de Hesse-Cassel avec les ennemis de la France, fut la cause,
alors inexpliquée, des refus opposés aux instances que faisait
l'électeur pour être admis dans la nouvelle confédération, et de la
fausse fidélité dont il se vanta bientôt à l'égard de la Prusse.

[En marge: Conclusion du traité constituant la Confédération du Rhin.]

Tout étant convenu avec les princes de Baden, de Wurtemberg et de
Bavière, les seuls qui fussent consultés, on donna le traité à signer
aux autres princes, qui furent compris, à leur prière, dans la
nouvelle confédération, mais sans prendre leur avis sur la nature de
l'acte qui la constituait. Ce traité reçut la date du 12 juillet; il
renfermait les dispositions qui suivent.

[En marge: Titre de la Confédération.]

[En marge: Engagements des princes confédérés.]

La nouvelle confédération devait porter un titre restreint et bien
choisi, celui de _Confédération du Rhin_, titre qui excluait la
prétention d'englober l'Allemagne tout entière, et qui s'appliquait
exclusivement aux États voisins de la France, et ayant avec elle des
relations d'intérêt incontestables. Le titre corrigeait donc un peu la
faute de l'institution. Les princes signataires formaient une
confédération, sous la présidence du prince archichancelier, et sous
le protectorat de l'empereur des Français. Toute contestation entre
eux devait être résolue dans une diète siégeant à Francfort, et
composée de deux colléges seulement, l'un appelé collége des rois,
l'autre collége des princes. Le premier répondait à l'ancien collége
des électeurs, qui n'aurait eu aucun sens maintenant, puisqu'il n'y
avait plus d'empereur à élire; le second, par le titre et la chose,
était l'ancien collége des princes. Il n'y avait plus de collége
répondant à l'ancien collége des villes.

Les princes confédérés étaient en état perpétuel d'alliance offensive
et défensive avec la France. Toute guerre, dans laquelle la
Confédération ou la France serait engagée, devenait commune, à toutes
deux. La France devait fournir 200 mille hommes, et la Confédération
63 mille, ainsi répartis: la Bavière 30 mille, le Wurtemberg 12, le
grand-duché de Baden 8, le grand-duché de Berg 5, celui de
Hesse-Darmstadt 4, enfin les petits États 4 mille à eux tous. À la
mort du prince archichancelier, l'empereur des Français avait le droit
de nommer le successeur.

Les confédérés se déclaraient séparés à jamais de l'empire germanique,
et devaient en faire la déclaration immédiate et solennelle à la Diète
de Ratisbonne. Ils devaient se régir, dans leurs rapports entre eux,
et relativement à leurs affaires allemandes, par des lois que la Diète
de Francfort était appelée à délibérer prochainement.

Par un article spécial, toutes les maisons allemandes avaient la
faculté d'adhérer plus tard à ce traité, à la condition d'une adhésion
pure et simple.

[En marge: Princes composant la Confédération du Rhin.]

Pour le présent, la Confédération du Rhin comprenait les rois de
Bavière et de Wurtemberg, le prince archichancelier, archevêque de
Ratisbonne, les grands-ducs de Baden, de Berg, de Hesse-Darmstadt,
les ducs de Nassau-Usingen et de Nassau-Weilbourg, les princes de
Hohenzollern-Hechingen, et Hohenzollern-Sigmaringen, de Salm-Salm, et
Salm-Kirbourg, d'Isembourg, d'Aremberg, de Lichtenstein, de la Leyen.

Les Hohenzollern et les Salm étaient admis dans la nouvelle
confédération, à cause de la longue résidence que plusieurs membres de
ces familles avaient faite en France, et de l'attachement qu'elles
avaient voué à nos intérêts. Le prince de Lichtenstein obtenait son
admission, et conservait ainsi sa qualité de prince régnant, quoique
prince autrichien, à cause du traité de Presbourg qu'il avait signé.
Il y avait eu à l'égard de sa principauté, et de plusieurs de celles
qui étaient maintenues, d'ardentes convoitises repoussées par la
France.

[En marge: Sort des princes médiatisés.]

La circonscription géographique de la Confédération du Rhin embrassait
les territoires situés entre la Sieg, la Lahn, le Mein, le Necker, le
haut Danube, l'Isar, l'Inn, c'est-à-dire les pays de Nassau et de
Baden, la Franconie, la Souabe, le haut Palatinat, la Bavière. Tout
prince renfermé dans cette circonscription, s'il n'était pas nommé
dans l'acte constitutif, perdait la qualité de prince régnant. Il
était _médiatisé_, expression empruntée à l'ancien droit germanique,
laquelle voulait dire qu'un prince cessait de dépendre _immédiatement_
du chef suprême de l'Empire, pour n'en dépendre que _médiatement_,
qu'il tombait par conséquent sous l'autorité du souverain territorial
dans les États duquel il était enclavé, et voyait ainsi disparaître
sa souveraineté.

Les princes et comtes _médiatisés_ conservaient certains droits
princiers, et ne perdaient que les droits souverains, lesquels étaient
transportés au prince duquel ils devenaient les sujets. Les droits
souverains transportés étaient ceux de législation, de juridiction
suprême, de haute police, d'impôt, de recrutement. La basse et moyenne
justice, la police forestière, les droits de pêche, de chasse, de
pâturage, d'exploitation de mines, et toutes les redevances de nature
féodale, sans compter les propriétés personnelles, composaient les
prérogatives laissées aux _médiatisés_.

Ils conservaient la faculté d'être jugés par leurs pairs, qualifiés
d'_austrègues_ dans l'ancienne constitution allemande.

[En marge: Suppression définitive de la noblesse immédiate.]

La noblesse immédiate était définitivement incorporée.

Les _médiatisés_, réduits de l'état de princes régnants à celui de
sujets privilégiés, étaient assez nombreux, et l'auraient été
davantage sans l'intervention de la France. On comptait dans le nombre
les princes de Fustemberg, dévoués à l'Autriche, de Hohenlohe à la
Prusse, le prince de la Tour et Taxis qui était dépouillé du monopole
des postes allemandes, les princes de Loevenstein-Wertheim, de
Linange, de Loos, de Schwarzemberg, de Solms, de
Wittgenstein-Berlebourg, et quelques autres. La maison de
Nassau-Fulde, celle de l'ancien stathouder, perdait quelques portions
de ses domaines, par suite de sa contiguïté de territoire avec la
nouvelle confédération. La cour de Berlin, indépendamment des graves
inquiétudes que devait lui inspirer une pareille confédération, y
trouvait deux causes de chagrin personnel, dans les pertes
qu'essuyaient les maisons de Nassau-Fulde et de la Tour et Taxis, dont
nous avons déjà fait connaître la proche parenté avec la famille
royale de Prusse.

À ces dispositions fondamentales le traité ajoutait les règlements de
territoire qui étaient nécessaires pour mettre d'accord les souverains
de Wurtemberg, de Baden et de Bavière, copartageants inconciliables de
la Souabe autrichienne, des domaines de la noblesse immédiate, des
États appartenant aux princes _médiatisés_.

[En marge: Le titre de l'archichancelier transporté de la ville de
Ratisbonne sur celle de Francfort.]

La ville libre de Nuremberg, dont on ne savait plus comment régler le
sort, entre une bourgeoisie inquiète qui l'agitait, et une noblesse
patricienne qui la ruinait par la plus dispendieuse administration,
fut donnée à la Bavière, ainsi que la ville de Ratisbonne, pour prix
de quelques cessions faites dans le Tyrol, au royaume d'Italie. Le
prince archichancelier trouva dans la ville et le territoire de
Francfort un riche dédommagement. C'est à Francfort que devait se
tenir la nouvelle Diète.

[En marge: Caractère social de la nouvelle confédération.]

Ce célèbre traité de la Confédération du Rhin mit fin à l'ancien
empire germanique, après mille six ans d'existence, depuis Charlemagne
couronné en 800, jusqu'à François II dépossédé en 1806. Il fournissait
le nouveau modèle sur lequel devait être constituée l'Allemagne
moderne; il en était à ce titre la réforme sociale, et pour le présent
il plaçait sous l'influence temporaire de la France les États du midi
de l'Allemagne, laissant errer ceux du nord entre les protecteurs
qu'il leur plairait de choisir.

Ce traité publié le 12 juillet, avec un grand éclat, ne causa aucune
surprise, mais compléta pour tous les yeux le système européen de
Napoléon. Tenant tout le midi de l'Europe sous sa suzeraineté
impériale par des royautés de famille, ayant les princes du Rhin sous
son protectorat, il ne lui manquait de l'empire d'Occident que le
titre.

[En marge: Manière d'annoncer à l'Autriche, à la Prusse et à tous les
intéressés, la création de la nouvelle Confédération du Rhin.]

Il fallait annoncer ce résultat aux intéressés, c'est-à-dire à la
Diète de Ratisbonne, à l'empereur d'Autriche, à la Prusse. La
déclaration à la Diète était simple, on lui notifia qu'on ne la
reconnaîtrait plus. À l'empereur d'Autriche, on adressa une note, dans
laquelle, sans lui dicter la conduite qu'il avait à tenir et qu'on
prévoyait bien, on lui parlait de l'empire germanique comme d'une
institution aussi usée que la république de Venise, tombant en ruine
de toutes parts, ne donnant plus de protection aux États faibles,
d'influence aux États forts, ne répondant ni aux besoins du temps, ni
à la proportion relative des États allemands entre eux, ne procurant
plus enfin à la maison d'Autriche elle-même qu'un vain titre, celui
d'empereur d'Allemagne, titre dont le chef actuel de cette maison
avait prévu la caducité en se proclamant empereur d'Autriche, ce qui
avait affranchi la cour de Vienne de toute dépendance à l'égard des
maisons électorales. On semblait donc espérer, sans le demander, que
l'empereur François abdiquerait un titre qui allait cesser de fait
dans une grande partie de l'Allemagne, dans toute celle qu'embrassait
la Confédération du Rhin, et qui devait n'être plus reconnu par la
France.

[En marge: Pour dédommager la Prusse de la création d'une
confédération du Rhin, on l'invite à former en Allemagne une
confédération du Nord.]

Quant à la Prusse, on la félicitait d'être dégagée des liens de cet
empire germanique, ordinairement asservi à l'Autriche, et, pour la
dédommager de ce qu'on prenait sous sa dépendance le midi de
l'Allemagne, on l'invitait à placer le nord sous une dépendance
pareille. «L'empereur Napoléon, écrivait le cabinet français, verra
sans peine, et même avec plaisir, que la Prusse range sous son
influence, au moyen d'une confédération semblable à celle du Rhin,
tous les États du nord de l'Allemagne.» On ne désignait pas ces
princes, on n'en excluait par conséquent aucun; mais le nombre n'en
pouvait être grand, et l'importance pas davantage. C'étaient
Hesse-Cassel, la Saxe avec ses diverses branches, les deux maisons de
Mecklembourg, enfin les petits princes du nord, inutiles à énumérer.
On promettait de n'apporter aucun obstacle à une confédération de ce
genre.

[En marge: Précautions prises par Napoléon pour que la pensée ne
vienne à personne de résister à ses grands projets.]

[En marge: Aspect formidable de la grande armée.]

[En marge: Effectif total des troupes françaises à l'intérieur et à
l'extérieur.]

Toutefois Napoléon n'avait pas osé de telles choses sans prendre
d'énergiques et ostensibles précautions. Surveillant avec son activité
ordinaire ce qui se passait à Naples, à Venise, en Dalmatie, sans se
relâcher des soins donnés à l'administration intérieure de l'Empire,
il s'était appliqué à mettre la grande armée sur un pied formidable.
Celle-ci, répandue, comme on l'a vu, en Bavière, en Franconie, en
Souabe, vivant dans de bons cantonnements, était reposée, prête à
marcher de nouveau, soit qu'il fallût refluer par la Bavière vers
l'Autriche, soit qu'il fallût se jeter, par la Franconie et la Saxe,
sur la Prusse. Napoléon avait versé dans ses rangs les deux réserves
formées à Strasbourg et Mayence, sous les maréchaux-sénateurs
Kellermann et Lefebvre. C'était un accroissement d'une quarantaine de
mille hommes, levés depuis un an, parfaitement disciplinés, instruits,
préparés à la fatigue. Quelques-uns même, qui appartenaient aux
réserves des années antérieures, avaient acquis l'âge de la véritable
force, c'est-à-dire vingt-quatre ou vingt-cinq ans. L'armée affaiblie,
par suite de la dernière campagne, d'une vingtaine de mille nommes,
dont un quart était rentré dans les rangs, se trouvait donc, grâce à
ce renfort, augmentée et rajeunie. Napoléon, profitant de ce qu'une
partie de ses soldats était nourrie à l'étranger, avait porté à
450,000 hommes la force totale de la France, dont 152 mille à
l'intérieur (les gendarmes, vétérans, invalides, et dépôts, étant
compris dans ce nombre), 40 mille à Naples, 50 mille dans la
Lombardie, 20 mille en Dalmatie, 6 mille en Hollande, 12 mille au camp
de Boulogne, et 170 mille à la grande armée. Ces derniers réunis en
une seule masse, sur le pied complet de guerre, comptant 30 mille
cavaliers, 10 mille artilleurs, 130 mille fantassins, étaient parvenus
au plus haut degré de perfection qu'il soit possible d'atteindre par
la discipline et la guerre, et sous la conduite du plus grand des
capitaines. Il faut remarquer que de cette armée avaient été détachés
le général Marmont en Dalmatie, les Hollandais en Hollande, et qu'elle
ne renfermait plus les Bavarois dans ses rangs, ce qui explique
pourquoi elle n'était pas plus nombreuse après l'adjonction des
réserves.

[En marge: Napoléon attend dans une attitude imposante l'effet produit
à Berlin et à Vienne par l'ensemble de ses projets.]

Dans cette situation imposante, Napoléon pouvait attendre les effets
produits à Berlin et à Vienne par l'ensemble de ses projets, et la
suite des négociations ouvertes à Paris avec l'Angleterre et la
Russie.

[En marge: Fête magnifique que Paris doit donner à la grande armée.]

Du reste, il n'avait aucun penchant à prolonger la guerre, si on ne
l'y obligeait pas pour l'exécution de ses desseins. Il était
impatient, au contraire, de réunir ses soldats autour de lui, dans la
fête magnifique que la ville de Paris devait donner à la grande armée.
C'était une heureuse et belle idée que de faire fêter cette armée
héroïque par cette noble capitale, qui ressent si fortement toutes les
émotions de la France, et qui, si elle ne les éprouve pas d'une
manière plus vive, les rend au moins plus vite et plus énergiquement,
grâce à la puissance du nombre, à l'habitude de prendre l'initiative
en toutes choses, et de parler pour le pays en toute occasion.

[En marge: Travaux d'art et d'utilité publique.]

[En marge: Restauration de Saint-Denis.]

Porté à la grandeur par sa nature, et aussi par le succès qui exaltait
son imagination, Napoléon, au milieu de ces négociations si vastes et
si variées, de ces soins militaires étendus de Naples à l'Illyrie, de
l'Illyrie à l'Allemagne, de l'Allemagne à la Hollande, s'adonnait avec
un goût ardent à d'immortelles créations d'art et d'utilité publique.
Ayant visité, pendant les courts loisirs que lui laissait la guerre,
presque tous les lieux de la capitale, il n'en avait pas aperçu un
seul, sans être saisi à l'instant même de quelque pensée grande,
morale ou utile, dont nous voyons aujourd'hui la réalisation sur le
sol de Paris. Il s'était rendu à Saint-Denis, et trouvant cette
vieille église dans un affligeant état de délabrement, surtout depuis
la violation des tombes royales, il ordonna, par un décret, la
réparation de ce monument vénérable. Il décida que quatre chapelles
sépulcrales y seraient élevées, trois pour les rois des premières
races, et une pour les princes de sa propre dynastie. Des marbres,
portant les noms des rois ensevelis, et dont les tombes avaient été
profanées, devaient remplacer leurs restes dispersés. Il institua un
chapitre de dix vieux évêques, pour prier perpétuellement dans cet
asile funèbre de nos races royales.

Après avoir visité Sainte-Geneviève, il ordonna que ce beau temple fût
achevé et rendu au culte, mais en conservant la destination que
l'Assemblée constituante lui avait assignée, celle de recevoir les
hommes illustres de la France. C'était le chapitre de la métropole,
agrandi, qui devait chaque jour y chanter l'office.

[En marge: Érection de la colonne de la place Vendôme, imitée de la
colonne Trajane.]

Un monument triomphal avait été ordonné par le Sénat, sur la
proposition du Tribunat. Après bien des plans rejetés, Napoléon
s'arrêta à l'idée d'élever, sur la plus belle place de Paris, une
colonne de bronze, semblable par la forme et par les dimensions à la
colonne Trajane, consacrée à la grande armée, et retraçant sur un long
bas-relief, enroulé autour de son fût magnifique, les exploits de la
campagne de 1805. Il fut décidé que les canons pris sur l'ennemi en
fourniraient la matière. La statue de Napoléon, en costume impérial,
dut en surmonter le chapiteau. C'est cette même colonne de la place
Vendôme, au pied de laquelle passent et passeront les générations
présentes et futures, sujet d'une généreuse émulation pour elles tant
qu'elles conserveront l'amour de la gloire nationale, sujet de
reproche éternel si elles étaient jamais capables de perdre ce noble
sentiment!

[En marge: Arc triomphal de la place du Carrousel.]

[En marge: Achèvement projeté du Louvre et des Tuileries.]

[En marge: Projet d'une vaste rue, allant des Tuileries à la barrière
du Trône, et devant s'appeler RUE IMPÉRIALE.]

[En marge: Projet de construction de l'arc de l'Étoile.]

Napoléon arrêta ensuite le projet d'un arc triomphal sur la place du
Carrousel, le même qui existe aujourd'hui. Cet arc entrait dans le
plan d'achèvement du Louvre et des Tuileries. Il se proposait de
réunir ces deux palais, et de n'en former qu'un seul qui serait le
plus grand qu'on eût jamais vu dans aucun pays. Se plaçant un jour
sous le portail du Louvre, et regardant vers l'hôtel de ville, il
conçut l'idée d'une rue immense, qui devait être uniformément
construite, large comme la rue de la Paix, prolongée jusqu'à la
barrière du Trône, de manière que l'oeil pût plonger d'un côté
jusqu'aux Champs-Élysées, de l'autre jusqu'aux premiers arbres de
Vincennes. Le nom destiné à cette rue était celui de RUE IMPÉRIALE. Un
monument était depuis longtemps décrété sur l'emplacement de
l'ancienne Bastille. Napoléon voulait que ce fût un arc triomphal,
assez vaste pour donner passage, à travers le portail du milieu, à la
grande rue projetée, et placé à l'intersection de cette rue et du
canal Saint-Martin. Les architectes ayant déclaré l'impossibilité
d'une telle construction sur une pareille base, Napoléon résolut de
transporter cet arc à la place de l'Étoile, pour qu'il fît face aux
Tuileries, et devînt l'une des extrémités de la ligne immense qu'il
voulait tracer au sein de sa capitale. La génération présente a
terminé la plupart des monuments que Napoléon n'avait pas eu le temps
d'achever. Elle n'a ni terminé le Louvre, ni créé la magnifique rue
dont il avait conçu le projet.

[En marge: Ouverture de nouvelles fontaines dans Paris.]

Il ne borna pas à des ouvrages de pur embellissement ses soins pour la
ville de Paris. Il trouva indigne de la prospérité de l'Empire que la
capitale manquât d'eau, tandis que dans son sein coulait une belle et
limpide rivière. Les fontaines n'étaient ouvertes que le jour; il
voulut que des travaux fussent exécutés sur-le-champ aux pompes de
Notre-Dame, du pont Neuf, de Chaillot, du Gros-Caillou, pour faire
couler l'eau jour et nuit. Il ordonna de plus l'érection de quinze
fontaines nouvelles. Celle du Château-d'Eau était comprise dans cette
création. En deux mois, une partie de ces ordres fut exécutée, et
l'eau jaillissait nuit et jour des soixante-cinq fontaines anciennes.
Sur l'emplacement de celles qui étaient récemment décrétées, des
bornes provisoires répandaient l'eau, en attendant que les fontaines
elles-mêmes fussent élevées. C'est le trésor public qui avait fourni
les fonds nécessaires à cette dépense.

[En marge: Projet du pont en pierre qui s'est appelé depuis pont
d'Iéna.]

Napoléon prescrivit la continuation des quais de la Seine, et décida
que le pont du Jardin des Plantes, alors en construction, porterait le
glorieux nom d'Austerlitz. S'étant enfin aperçu, en visitant le Champ
de Mars pour arrêter le plan des fêtes qui se préparaient, qu'une
communication était indispensable sur ce point entre les deux rives de
la Seine, il ordonna l'établissement d'un pont en pierre, qui devait
être le plus beau de la capitale, et qui depuis a porté le nom de pont
d'Iéna.

[En marge: Projets de routes et canaux.]

Les départements les plus éloignés de l'Empire eurent part à sa
munificence. Il décréta, cette année, le canal du Rhône au Rhin, le
canal de l'Escaut au Rhin, et ordonna des études pour le canal de
Nantes à Brest. Il consacra des fonds à la continuation des canaux de
l'Ourcq, de Saint-Quentin, de Bourgogne. Il prescrivit la construction
d'une grande route, longue de soixante lieues, allant de Metz à
Mayence, à travers la vallée de la Moselle. Il fit commencer la route
de Roanne à Lyon, où se trouve la belle descente de Tarare, presque
digne du Simplon; la célèbre route de la Corniche, allant de Nice à
Gênes, attachée aux flancs de l'Apennin, entre les cimes de ces monts
et la mer. Il fit continuer celle du Simplon, déjà presque achevée,
celles du mont Cenis, du mont Genèvre, celle enfin qui longe les bords
du Rhin. Napoléon ordonna en outre de nouveaux travaux à l'arsenal
d'Anvers.

Il semble que la victoire eût fécondé son esprit, car la plupart de
ses grandes créations datent de cette année mémorable, placée entre la
première moitié de sa carrière, moitié si belle, où la sagesse guida
presque toujours ses pas, et cette seconde moitié, si extraordinaire
et si triste, où son génie, exalté par le succès, s'élança au delà de
toutes les bornes du possible pour aller finir dans un abîme.

Le Corps législatif assemblé adoptait paisiblement les projets
imaginés par Napoléon et discutés par le Conseil d'État. On
n'assistait plus aux scènes orageuses de la Révolution, et pas encore
aux scènes d'un parlement libre. On voyait une assemblée adoptant de
confiance des projets qu'elle savait aussi bien conçus que bien
rédigés.

[En marge: Rédaction et adoption du Code de procédure civile.]

Un nouveau code fut présenté cette année, fruit de longues conférences
entre les tribuns et les conseillers d'État, sous la direction de
l'archichancelier Cambacérès: c'était le Code de procédure civile,
réglant la manière de procéder devant nos tribunaux, en raison de leur
nouvelle forme et de la simplification de nos lois. Ce code fut adopté
sans difficulté, les contestations dont il était susceptible ayant été
vidées d'avance dans les discussions préparatoires du Conseil d'État
et du Tribunat.

[En marge: Changements dans l'organisation du Conseil d'État, et
création des maîtres des requêtes.]

Un perfectionnement notable fut apporté à l'organisation du Conseil
d'État. Jusqu'ici ce corps examinait les projets de loi, discutait les
grandes mesures de gouvernement, telles que le concordat, le
couronnement, le voyage du Pape à Paris, la grave question
diplomatique des préliminaires Saint-Julien non ratifiés par
l'Autriche. Initié à toutes les affaires d'État, il était plutôt un
conseil de gouvernement qu'un conseil d'administration. Mais chaque
jour ces hautes questions devenaient plus rares dans son sein, et
faisaient place aux questions purement administratives, que le progrès
du temps, l'étendue croissante de l'Empire multipliaient sans cesse.
Les conseillers d'État, personnages importants, presque les égaux des
ministres, étaient trop élevés en rang, et trop peu nombreux pour se
charger de tous les rapports. Tandis que le nombre des affaires
augmentait, et qu'elles prenaient le caractère exclusivement
administratif, un autre besoin se manifestait, celui de former des
sujets pour le Conseil d'État, de créer une échelle pour y arriver,
et surtout d'employer la jeunesse de haut rang, que Napoléon voulait
attirer à lui par toutes les voies à la fois, celles de la guerre et
des fonctions civiles. Après en avoir conféré avec l'archichancelier,
il créa les maîtres des requêtes, occupant un rang intermédiaire entre
les auditeurs et les conseillers d'État, chargés du plus grand nombre
des rapports, ayant la faculté de délibérer sur les questions qu'ils
avaient rapportées, et jouissant d'un traitement proportionné à
l'importance de leurs attributions. MM. Portalis fils, Molé et
Pasquier, fort jeunes alors, et nommés immédiatement maîtres des
requêtes, indiquaient l'utilité et l'intention du projet. On aimait le
mérite qui rappelait des souvenirs, sans exclure le mérite qui n'en
rappelait aucun.

[En marge: La connaissance de tous les marchés passés avec le
gouvernement déférée au Conseil d'État.]

À cette sage innovation, qui a créé une pépinière d'administrateurs
habiles, Napoléon en ajoute sur-le-champ une autre. Il n'y avait pas
de juridiction pour les entrepreneurs qui traitaient avec l'État,
qu'ils exécutassent des travaux publics, fissent des fournitures, ou
contractassent des engagements financiers. C'est l'affaire des
_Négociants réunis_ qui avait révélé cette lacune, car Napoléon, ne
sachant plus à qui la déférer, avait songé un moment à l'envoyer au
Corps législatif. On ne pouvait attribuer cette juridiction aux
tribunaux, tant à cause des connaissances spéciales qu'elle suppose,
que de la nature d'esprit qu'elle exige, esprit qui doit être
administratif plutôt que judiciaire. C'est le motif pour lequel la
connaissance de tous les marchés passés avec le gouvernement fut
déférée au Conseil d'État. Ce fut la principale origine de ses
attributions contentieuses. Aussi créa-t-on en même temps des _avocats
au conseil_, chargés de défendre par mémoires écrits les intérêts des
justiciables qui allaient être appelés devant cette nouvelle
juridiction.

[En marge: Création de l'Université.]

[En marge: Succès des nouvelles maisons d'éducation instituées sous le
titre de Lycées.]

À toutes ces créations Napoléon en ajouta une encore, la plus belle
peut-être de son règne, l'Université. On a vu quel système d'éducation
il avait adopté en 1802, lorsqu'il jeta les fondements de la nouvelle
société française. Au milieu des vieilles générations que la
révolution avait rendues ennemies, dont les unes regrettaient l'ancien
régime, dont les autres étaient dégoûtées du nouveau sans vouloir
revenir à l'ancien, il se proposa de former par l'éducation une jeune
génération, faite pour nos modernes institutions et par elles. Au lieu
de ces écoles centrales, qui étaient des cours publics, auxquels les
jeunes gens nourris dans les familles ou dans des pensionnats
particuliers venaient assister, et dans lesquels ils entendaient des
professeurs enseigner au gré de leur caprice, ou du caprice du temps,
les sciences physiques beaucoup plus que les lettres, Napoléon
institua, comme on l'a vu, des maisons où les jeunes gens, casernés et
nourris, recevaient des mains de l'État l'instruction et l'éducation,
et où les lettres avaient repris la place qu'elles n'auraient jamais
dû perdre, sans que les sciences perdissent la place qu'elles avaient
acquise. Napoléon, prévoyant bien que le préjugé et la malveillance
s'élèveraient contre les établissements qu'il venait d'instituer,
avait fondé six mille bourses, et avait ainsi composé d'autorité
(mais de l'autorité du bienfait) la population des nouveaux colléges,
appelés du nom de Lycées. Les uns ouverts tout récemment, les autres
n'étant que d'anciennes maisons transformées, présentaient déjà en
1806 le spectacle de l'ordre, des bonnes moeurs et des saines études.
Il en existait vingt-neuf. Napoléon en voulait étendre le nombre, et
le porter à cent. Trois cent dix écoles secondaires établies par les
communes, une égale quantité d'écoles secondaires ouvertes par des
particuliers, les premières astreintes à suivre les règles des lycées,
les secondes à y envoyer leurs élèves, complétaient l'ensemble des
nouveaux établissements. Ce système avait parfaitement réussi. Les
entrepreneurs de maisons particulières, les parents entêtés d'anciens
préjugés, les prêtres rêvant la conquête de l'éducation publique,
calomniaient les lycées. Ils disaient qu'on n'y professait que les
mathématiques parce qu'on ne désirait former que des militaires, que
la religion y était négligée, que les moeurs y étaient corrompues.
Rien n'était moins vrai, car on avait eu l'intention expresse de
remettre les lettres en honneur, et on avait atteint le but proposé.
La religion y était enseignée par des aumôniers aussi sérieusement que
la volonté de l'auteur du concordat avait pu l'obtenir, et avec le
succès que permettait l'esprit du siècle. Enfin une vie dure, presque
militaire, des exercices continuels, y garantissaient la jeunesse des
passions précoces; et sous le rapport des moeurs, les lycées étaient
certainement préférables aux maisons particulières.

Du reste, malgré les médisances des intéressés et des partisans
chagrins du passé, ces établissements avaient fait des progrès
rapides. La jeunesse, amenée par le bienfait des bourses et par la
confiance des parents, commençait à y venir en foule.

[En marge: Napoléon, après avoir créé des maisons d'éducation, veut
compléter son système en créant un corps enseignant.]

Mais, suivant Napoléon, l'oeuvre était à peine ébauchée. Ce n'était
pas tout que d'attirer des élèves, il fallait leur donner des
professeurs; il fallait créer un corps enseignant. C'était là une
grande question, sur laquelle Napoléon était fixé avec cette fermeté
d'esprit qu'il apportait en toute chose. Rendre l'éducation aux
prêtres était inadmissible à ses yeux. Il avait rétabli les cultes, et
il l'avait fait avec la profonde conviction qu'il faut une religion à
toute société, non pas comme un moyen de police de plus, mais comme
une satisfaction due aux plus nobles besoins de l'âme humaine.
Néanmoins il ne voulait pas abandonner le soin de former la société
nouvelle au clergé, qui, dans ses préjugés opiniâtres, dans son amour
du passé, dans sa haine du présent, dans sa terreur de l'avenir, ne
pouvait que continuer chez la jeunesse les tristes passions des
générations qui s'éteignaient. Il faut que la jeunesse soit formée sur
le modèle de la société dans laquelle elle est destinée à vivre; il
faut qu'elle trouve dans le collége l'esprit de la famille, dans la
famille l'esprit de la société, avec des moeurs plus pures, des
habitudes plus régulières, un travail plus soutenu. Il faut, en un
mot, que le collége soit la société elle-même améliorée. S'il y a une
différence quelconque entre l'un et l'autre, si la jeunesse entend ses
maîtres et ses parents parler diversement, si elle entend les uns
préconiser ce que blâment les autres, il naît un contraste fâcheux qui
trouble son esprit, et qui lui fait mépriser ses maîtres si elle a
plus de confiance en ses parents, ses parents si elle a plus de
confiance en ses maîtres. La seconde partie de la vie est alors
employée à ne rien croire de ce qu'on a appris dans la première. La
religion elle-même, si elle est imposée avec affectation, au lieu
d'être professée avec respect en présence de la jeunesse, la religion
n'est plus qu'un joug, auquel le jeune homme devenu libre se hâte
d'échapper comme à tous les jougs du collége. Telles furent les
considérations qui éloignèrent Napoléon de l'idée de livrer la
jeunesse au clergé. Une dernière raison acheva de le décider. Le
clergé était-il apte à élever des juifs, des protestants? Assurément
non. Alors on ne pouvait plus faire élever ensemble juifs,
protestants, catholiques, pour composer avec eux une jeunesse
éclairée, tolérante, aimant le pays, propre à toutes les carrières,
UNE enfin comme il fallait que fût la France nouvelle.

Cependant si le clergé n'avait pas les qualités nécessaires à cette
tâche, il en avait quelques-unes de très-précieuses, et qu'on devait
s'efforcer de lui emprunter. La vie régulière, laborieuse, sobre,
modeste, était une condition indispensable pour élever la jeunesse,
car on ne devait pas se contenter, pour une telle mission, des
premiers venus, formés par les hasards du temps et d'une société
dissipée. Mais était-il impossible de donner à des laïques certaines
qualités du clergé? Napoléon ne le pensait pas, et l'expérience a
prouvé qu'il avait raison. La vie studieuse a plus d'une analogie avec
la vie religieuse; elle est compatible avec la régularité de moeurs et
avec la médiocrité de fortune. Napoléon croyait qu'on pouvait, par des
règlements, créer un corps enseignant, qui, sans observer le célibat,
apporterait dans l'éducation de la jeunesse la même application, la
même suite, la même constance de vocation que le clergé. Il y a tous
les ans, dans les générations qui arrivent à l'état adulte, comme les
moissons croissant, sur la terre arrivent à maturité, une portion de
jeunes esprits qui ont le goût de l'étude, et qui appartiennent à des
familles sans fortune. Recueillir ces esprits, les soumettre à des
épreuves préparatoires, à une discipline commune, les attirer et les
retenir par l'attrait d'une carrière modeste, mais assurée, tel était
le problème à résoudre; et Napoléon ne le regardait pas comme
insoluble. Il avait foi dans l'esprit de corps, et l'aimait. L'une des
paroles qu'il répétait le plus ordinairement, parce qu'elle exprimait
une des idées dont il était le plus souvent frappé, c'est que _la
société était en poussière_. Il était naturel qu'il éprouvât ce
sentiment, à l'aspect d'un pays où il n'y avait plus ni noblesse, ni
clergé, ni parlement, ni corporations. Il disait sans cesse aux hommes
de la révolution: Sachez vous constituer si vous voulez vous défendre,
car voyez comme se défendent les prêtres et les émigrés, animés du
dernier souffle des grands corps détruits!--Il voulait donc remettre à
un corps qui vivrait, et se défendrait, le soin d'élever les
générations futures. Il l'a résolu, il l'a fait, et il a réussi.

[En marge: Loi constitutive de l'Université.]

Napoléon établit l'Université sur les principes suivants. Une
éducation spéciale pour les hommes destinés au professorat, des
examens préparatoires avant de devenir professeurs; l'entrée après ces
examens dans un vaste corps, sans le jugement duquel leur carrière ne
pouvait être ni interrompue ni brisée, et dans lequel ils s'élevaient
avec le temps et leurs mérites; à la tête de ce corps un conseil
supérieur, composé des professeurs qui se seraient distingués par
leurs talents, appliquant les règles, dirigeant l'enseignement; enfin
le privilége de l'éducation publique attribué exclusivement à la
nouvelle institution, avec une dotation en rentes sur l'État, ce qui
devait ajouter à l'énergie de l'esprit de corps l'énergie de l'esprit
de propriété, telles furent les idées d'après lesquelles Napoléon
voulut que l'Université fût organisée. Mais il était trop expérimenté
pour insérer toutes ces dispositions dans une loi. Usant avec une
intelligence profonde de la confiance publique, qui lui permettait de
présenter des lois très-générales, qu'il complétait ensuite par des
décrets, au fur et à mesure des expériences faites, il chargea M.
Fourcroy, administrateur de l'Instruction publique sous le ministre de
l'intérieur, de rédiger un projet de loi, qui fut conçu en trois
articles seulement. Par le premier il était dit qu'il serait formé,
sous le nom d'UNIVERSITÉ IMPÉRIALE, un corps enseignant, chargé de
l'éducation publique dans tout l'Empire; par le second, que les
membres du corps enseignant contracteraient des _obligations civiles,
spéciales et temporaires_ (ce mot était employé pour exclure l'idée
des voeux monastiques); par le troisième, que l'organisation du corps
enseignant, remaniée d'après l'expérience, serait convertie en loi
dans la session de 1810. Ce n'est qu'avec cette latitude d'action que
se font les grandes choses.

Ce projet, présenté le 6 mai, fut adopté comme tous les autres avec
confiance et silence. Nous ne conseillerons d'adopter ainsi les lois,
que lorsqu'il y aura un tel homme, de tels actes, et, ce qui est plus
déterminant encore, une telle situation.

[En marge: La session de 1806 terminée par la présentation des lois de
finances.]

Cette courte et féconde session fut terminée par les lois financières.
Napoléon regardait avec raison les finances comme un fondement aussi
indispensable que l'armée à la grandeur d'un empire. La dernière
crise, quoique passée, était un avertissement sérieux d'arrêter enfin
un système complet de finances, d'élever les ressources au niveau des
besoins, et d'établir un service de trésorerie qui dispensât de
recourir aux faiseurs d'affaires.

Quant à la création des ressources nécessaires pour suffire aux
charges de la guerre, Napoléon persistait à ne pas vouloir d'emprunt.
En effet, même au milieu de la prospérité dont il faisait jouir la
France, la rente 5 pour 100 ne s'était jamais élevée au-dessus de 60.
Si on avait annoncé un emprunt, le cours serait descendu au-dessous,
probablement à 50, et c'eût été un intérêt perpétuel de 10 pour 100 à
supporter. Napoléon n'avait garde de recourir à de tels moyens.
Cependant il fallait combler le déficit des derniers exercices, et
mettre définitivement les ressources en rapport avec l'état de
guerre, qui depuis quinze ans semblait devenu l'état ordinaire de la
France. C'était une entreprise hardie, et qui ne s'est jamais
réalisée, que de suffire aux dépenses d'une lutte acharnée avec les
impôts permanents. Napoléon n'y avait pas renoncé, et il eut le
courage de proposer au pays, ou plutôt de lui imposer, les charges qui
devaient fournir le moyen d'atteindre à ce résultat.

L'arriéré des derniers exercices pouvait être liquidé avec 60
millions, la dette envers la caisse d'amortissement en étant
défalquée. Cette dette consistait, comme on doit se le rappeler, en
cautionnements dont il avait été disposé, en produits de la vente des
biens nationaux que le Trésor avait absorbés pour son usage,
quoiqu'ils appartinssent à la caisse d'amortissement. Il fallait donc
pourvoir à ces 60 millions, à la dette contractée envers la caisse
d'amortissement, et à un budget annuel qui, d'après l'expérience de
1806, ne s'élevait pas à moins de 700 millions pendant la guerre (820
avec les frais de perception).

Voici quels furent les moyens imaginés.

[En marge: Liquidation de l'arriéré.]

On s'était aperçu que la caisse d'amortissement avait
très-avantageusement vendu les biens dont on lui avait confié
l'aliénation à titre d'essai. Alors, au lieu de vendre pour elle les
70 millions, que la loi de ventôse an IX lui attribuait en vue de la
dédommager des rentes créées à cette époque, et dont on lui devait le
prix à raison de 10 millions par an, on lui avait livré ces biens
eux-mêmes. Quant aux cautionnements à lui rembourser, on était décidé
à les payer dans la même valeur, c'est-à-dire en biens, sauf à elle à
les aliéner avec les précautions nécessaires, qui lui avaient déjà si
heureusement réussi. Cette même observation avait conduit Napoléon,
qui était l'inventeur de cette liquidation, à trouver le moyen de
combler les 60 millions de l'arriéré.

[En marge: Napoléon retire aux grands corps de l'État les biens-fonds
qu'il leur avait donnés, remplace ces biens par des rentes, et les
fait vendre pour payer l'arriéré.]

Il avait doté le Sénat, la Légion d'honneur, l'Instruction publique et
certains établissements, avec le reste des domaines nationaux. Son
intention, en agissant ainsi, avait été de les soustraire au
gaspillage des mauvaises aliénations. Mais, d'une part, on venait de
s'apercevoir que les aliénations pouvaient s'opérer d'une manière
avantageuse en les confiant à la caisse d'amortissement; et, de
l'autre, on avait retrouvé dans ce système de dotation le vice propre
aux biens de main-morte, dont la condition est d'être mal exploités et
de peu produire. Napoléon résolut de reprendre ces biens au Sénat et à
la Légion d'honneur, et de leur en fournir l'équivalent, en créant 3
millions de rentes 5 pour cent, au capital de 60 millions. Si les
rentes livrées au public étaient menacées d'une dépréciation
immédiate, assignées comme dotations à des corps permanents qui ne les
aliénaient pas, elles n'avaient aucun des inconvénients des emprunts,
elles n'amenaient aucun avilissement des cours, et elles procuraient
même un avantage aux établissements publics qui les recevaient,
c'était, de leur assurer un revenu de 5, au lieu d'un revenu de 2 et
demi, ou de 3 pour cent, que rapportaient les biens nationaux. Ces
biens, transmis ensuite à la caisse d'amortissement, qui les
aliénerait peu à peu, devaient procurer les 60 millions dont on avait
besoin.

Il est vrai que ces 60 millions, il en fallait la valeur immédiatement
pour solder les arriérés des exercices antérieurs. On imagina de créer
des effets temporaires, rapportant 6 à 7 pour cent, suivant l'époque
de leur remboursement, échéante terme fixe, payables à la caisse
d'amortissement, à raison d'un million par mois, du 1er juillet 1806
au 1er juillet 1811, hypothéqués sur le capital de ladite caisse, qui
aurait, avec ce qu'elle possédait déjà et ce qu'elle allait acquérir,
environ 130 millions de biens nationaux, qui joignait enfin à cette
fortune immobilière un crédit bien établi.

Ces effets portant un intérêt avantageux, mais point usuraire, et
remboursables à des termes fixes et prochains, ne pouvaient pas tomber
comme la rente, car leur échéance mensuelle et assurée pendant cinq
ans devait tendre à les relever par la certitude de retrouver le
capital tout entier, de mois en mois. C'est une combinaison qui depuis
a réussi plusieurs fois, et qui était excellente.

Le procédé pour liquider l'arriéré consistait donc à reprendre les
biens assignés aux grands corps, à leur donner des rentes en place, ce
qui pour eux avait l'avantage d'une augmentation immédiate de revenu,
à faire vendre ces biens par la caisse d'amortissement, ce qu'elle
pouvait exécuter avec succès en cinq ans, à en réaliser d'avance la
valeur, au moyen d'un effet à échéance fixe, qui ne pouvait être
déprécié, grâce à un remboursement certain et peu éloigné, grâce enfin
à un intérêt de 6 à 7 pour cent.

La seule difficulté, d'ailleurs peu sérieuse, de cette combinaison,
c'est que la somme des rentes composant la dette publique allait
monter à 51 millions au lieu de 50, comme le prescrivaient les lois
antérieures. Mais l'infraction était peu importante, et on
satisfaisait à la loi en établissant un amortissement plus rapide pour
ce million d'excédant.

[En marge: Manière de pourvoir aux budgets futurs, dans la double
hypothèse de la paix et de la guerre.]

[En marge: Déclaration hardie au Corps législatif, relativement aux
besoins de l'état de paix et de l'état de guerre.]

Restait à pourvoir aux budgets futurs, en créant des ressources
suffisantes, soit pour la paix, soit pour la guerre. Napoléon fit au
Corps législatif, et à l'Europe, une déclaration hardie et en même
temps très-sage, au point de vue financier. Il voulait la paix, car,
disait-il fièrement, il avait _épuisé la gloire militaire_; il voulait
la paix, car il l'avait donnée à l'Autriche. Il était prêt en ce
moment à la conclure avec la Russie, et il était occupé à la négocier
avec l'Angleterre. Mais les puissances avaient pris l'habitude de
considérer les traités comme des trêves, qu'elles pouvaient rompre au
premier signal parti de Londres. Il fallait, jusqu'à ce qu'on les eût
amenées à respecter leurs engagements, et à se résigner à la grandeur
de la France, il fallait être prêt à supporter les charges de la
guerre aussi longtemps qu'elle serait nécessaire. La Grande-Bretagne
prétendait suffire à la guerre par des emprunts: libre à elle, tant
que cette ressource se conserverait en ses mains. La France devait y
pourvoir autrement, avec les moyens qui lui étaient propres,
c'est-à-dire avec l'impôt, ressource bien autrement durable, et ne
laissant aucune charge après elle. En conséquence, il déclarait qu'il
fallait 600 millions pour la paix, 500 millions pour la guerre (720 et
800 avec les frais de perception). Le budget de l'année la plus
paisible du gouvernement actuel, celle de 1802, avait pu se renfermer
dans une dépense de 500 millions. Mais depuis 1802, l'augmentation de
la dette, le développement donné aux travaux d'utilité publique, la
dotation du clergé qui était la suite du concordat, le rétablissement
de la monarchie qui avait entraîné la création d'une liste civile,
portaient à 600 millions les dépenses fixes de l'état de paix. Les
ressources ordinaires s'élevaient fort au delà de cette somme. Quant
aux dépenses de l'état de guerre, qu'on était résolu à soutenir aussi
longtemps qu'il le faudrait, elles faisaient monter le budget à 700
millions. À ce taux on pourrait consacrer par an 130 millions à la
marine, environ 300 millions à la guerre, avoir 50 vaisseaux armés et
450,000 hommes toujours prêts à marcher. La France, sur ce pied, était
en mesure de faire face à tous les dangers. Or, elle pouvait, sans
abuser d'elle-même, s'imposer cette charge, car ses revenus
ordinaires, procuraient déjà plus de 600 millions. Le royaume d'Italie
en fournissait environ 30 pour l'armée française qui veillait à sa
sûreté, et il était facile d'obtenir 60 à 70 millions de plus par les
impôts ordinaires.

[En marge: Extension des droits sur les contributions indirectes, et
rétablissement de l'impôt sur le sel.]

Après cette hardie déclamation, Napoléon, eut le courage de développer
la grande ressource des contributions indirectes, qu'il avait déjà
restituée au pays, et de créer une nouvelle ressource, non moins
utile, non moins abondante, et qui n'avait d'autre inconvénient que
d'atteindre la généralité du peuple, mais de l'atteindre légèrement,
l'impôt du sel. En conséquence il proposa, outre le droit d'inventaire
sur les boissons (droit perçu chez le propriétaire au moment de
l'enlèvement), un autre droit sur le commerce en gros et sur la vente
en détail, et pour cela l'exercice, c'est-à-dire la surveillance des
boissons sur les routes, et la descente des agents du fisc chez les
commerçants en vin. Les contributions indirectes, qui produisaient
déjà 23 millions, en devaient produire plus de 50 par suite de cette
extension.

Quant à l'impôt sur le sel, son rétablissement était lié à la
suppression d'un autre droit, devenu insupportable, le droit de
barrières sur les routes. Ce droit entrait si peu dans nos habitudes,
et incommodait si fort l'agriculture, que tous les conseils généraux
en avaient demandé l'abolition. Il ne rapportait que 15 millions, ce
qui était insuffisant pour l'entretien des routes de l'Empire, et ce
qui coûtait à l'État un supplément de 10 millions par an, sans que les
routes fussent encore parvenues à l'état désirable; car on évaluait à
35 millions au moins la somme nécessaire pour les entretenir
convenablement. En proposant un impôt bien léger, celui de 2 décimes
par kilogramme (2 sous par livre) de sel, à percevoir dans les marais
salants, par la main des douaniers, qui enveloppaient ces marais,
placés presque tous à la frontière, on pouvait espérer un produit de
35 millions, c'est-à-dire de quoi porter les routes à un véritable
état de perfection, et de quoi soulager le Trésor d'une dépense de 10
millions. Cet impôt n'avait rien de commun avec les anciennes
gabelles, inégalement réparties, aggravées par l'exercice, et faisant
quelquefois monter le sel à 14 sous la livre, prix qui pour le peuple
était exorbitant.

Avec le produit annuellement croissant de ces nouvelles taxes, et avec
quelques ressources accidentelles qui permissent d'attendre leur
complet développement, la France allait se trouver en mesure de
supporter l'état de guerre, tant qu'il durerait, et, dès qu'il
finirait, de faire sentir les bienfaits de la paix aux peuples de
l'Empire, par la diminution de l'impôt foncier, le seul qui fût
véritablement onéreux.

Napoléon, par cette création, achevait le rétablissement de nos
finances, que la suppression des contributions indirectes avait
ruinées en 1789, et il montrait à l'Europe un tableau décourageant
pour nos ennemis, c'est-à-dire 50 vaisseaux, 450 mille hommes,
entretenus sans emprunt, et tout le temps que durerait la guerre.

[En marge: Le budget de 1806 fixé à 700 millions, et avec les frais de
perception à 820 millions.]

Le budget de 1806 fut donc fixé à 700 millions en dépenses et en
recettes (820 avec les frais de perception). Une circonstance
accidentelle, celle du rétablissement du calendrier grégorien, à
partir du 1er janvier 1806, le fit porter à 15 mois au lieu de 12, et
à 900 millions au lieu de 700. En effet, le précédent budget, celui
de l'an XIII, s'arrêtant au 21 septembre 1805, il fallait, pour
atteindre au 1er janvier 1806, ajouter trois mois environ, ce qui
devait porter le budget de 1806 à quinze mois et à 900 millions.

[En marge: Nouvelle organisation de la Trésorerie et de la Banque de
France.]

Restait encore une tâche à remplir, c'était d'organiser la Trésorerie
et la Banque de France. Éclairé par les derniers événements, Napoléon
voulait réformer l'une et l'autre.

On a déjà répété bien des fois, dans cette histoire, que la valeur de
l'impôt était envoyée au Trésor sous forme d'obligations à terme, ou
de bons à vue, signés par les receveurs généraux, et acquittables mois
par mois à leur caisse. L'escompte de ce papier procurait de l'argent,
quand on avait besoin de devancer les échéances. Abandonner cet
escompte à une compagnie avait mal réussi. On venait de le confier de
nouveau à une agence des receveurs généraux, qui opéraient à Paris
pour le corps tout entier. Depuis le retour du crédit, les capitaux
abondaient, et les receveurs généraux pouvaient procurer à l'État, par
l'escompte de leurs propres engagements, tous les fonds dont on avait
besoin. Cependant on discuta longtemps devant Napoléon, en conseil de
finances, si on ne devrait pas attribuer ce service à la Banque, plus
puissante que ne serait jamais l'agence des receveurs généraux.
D'abord Napoléon jugea que, pour ce service et pour d'autres, la
Banque n'était pas assez fortement constituée. Il résolut donc de
doubler son capital, et de le porter de 45 mille actions à 90 mille,
ce qui faisait, à mille francs l'action, un capital de 90 millions. Il
résolut, en outre, d'en rendre l'organisation monarchique, en
convertissant le président éligible qui était à sa tête, en un
gouverneur nommé par l'Empereur, qui la dirigerait dans le double
intérêt du commerce et du Trésor; de placer trois receveurs généraux
dans son conseil, pour la lier davantage au gouvernement; enfin de
supprimer la disposition d'après laquelle on proportionnait les
escomptes au nombre d'actions possédées par les présentateurs
d'effets, et de la remplacer par une autre disposition bien plus sage,
consistant à proportionner ces escomptes au crédit reconnu des
commerçants qui les demandaient. Ces changements, proposés dans une
loi, furent adoptés par le Corps législatif; et sous cette
constitution forte et habile, la Banque de France est devenue l'un des
établissements les plus solides de l'univers, car on l'a vue de nos
jours secourir la Banque d'Angleterre elle-même, et traverser sans
fléchir les plus grandes catastrophes politiques.

Même après l'avoir ainsi agrandie, Napoléon ne voulut pas confier
d'une manière constante et définitive le service du Trésor à la Banque
de France. Il entendait se servir au besoin, et accidentellement, de
la nouvelle puissance qu'il lui avait assurée, pour escompter telle ou
telle somme d'_obligations des receveurs généraux_ ou de _bons à vue_,
mais il ne pouvait se décider à lui remettre définitivement le
portefeuille du Trésor. C'était une compagnie de commerçants,
délibérant, à la vérité, sous un président nommé par lui, mais placés
en dehors de son gouvernement, et il ne voulait pas, disait-il, leur
livrer le secret de ses opérations militaires, en leur livrant le
secret de ses opérations financières.--Je veux, ajouta-t-il, pouvoir
remuer un corps de troupes sans que la Banque le sache, et elle le
saurait si elle avait connaissance de mes besoins d'argent.

Du reste il fit mettre à l'essai, mais à l'essai seulement, un nouveau
système de versement de fonds par les comptables. Bien que le système
des _obligations_ eût rendu de grands services, il n'était pas le
dernier terme de la perfection, en fait de recouvrement. Il arrivait
que les receveurs généraux avaient souvent des valeurs considérables
en caisse, dont ils profitaient, en attendant l'échéance de leurs
obligations. De plus ces obligations donnaient lieu à un agiotage
assez actif. Un simple compte courant établi entre l'État et les
comptables, au moyen duquel toute valeur entrée dans leur caisse
appartenait au Trésor, portait intérêt à son profit, et toute valeur
sortie portait intérêt au profit du comptable qui l'avait versée; un
compte courant ainsi réglé était un système bien plus simple, plus
vrai, et qui n'empêchait pas d'accorder aux receveurs généraux les
avantages dont on avait cru nécessaire de les faire jouir. Mais il
fallait auparavant un système d'écritures qui ne permît pas d'erreur;
il fallait, dans la comptabilité du Trésor, l'introduction des
écritures en partie double, dont le commerce fait usage. M. Mollien
proposa le compte courant et les écritures en partie double. Napoléon
y consentit avec empressement, mais il voulut que ce système fût
essayé chez quelques receveurs généraux, pour en juger le mérite
d'après l'expérience.

Tels furent les travaux civils de Napoléon dans cette mémorable année
1806, la plus belle de l'Empire, comme celle de 1802 fut la plus belle
du Consulat: années fécondes l'une et l'autre, dans lesquelles la
France fut constituée pour être une république dictatoriale en 1802,
et un vaste empire fédératif en 1806. Dans cette dernière année,
Napoléon fonda à la fois des royautés vassales sur la tête de ses
frères, des duchés pour ses généraux et ses serviteurs, de riches
dotations pour ses soldats, supprima l'empire germanique, et laissa
l'Empire français remplir seul l'Occident. Il continua, en fait de
routes, de ponts, de canaux, les travaux déjà commencés, et en
entreprit de plus importants, tels que les canaux du Rhône au Rhin, du
Rhin à l'Escaut, les routes de la Corniche, de Tarare, de Metz à
Mayence. Il projeta les grands monuments de la capitale, la colonne de
la place Vendôme, l'arc de l'Étoile, l'achèvement du Louvre, la rue
qui devait s'appeler Impériale, les principales fontaines de Paris. Il
commença la restauration de Saint-Denis, il ordonna l'achèvement du
Panthéon; il promulgua le Code de procédure, perfectionna
l'organisation du Conseil d'État, créa l'Université, liquida
définitivement les arriérés financiers, compléta le système des
impôts, réorganisa la Banque de France, et prépara le nouveau système
de trésorerie française. Tout cela, entrepris en janvier 1806, était
terminé en juillet de la même année. Quel esprit conçut jamais plus de
choses, de plus vastes, de plus profondes, les réalisa en moins de
temps? Il est vrai que nous touchons au faîte de ce prodigieux règne,
faîte d'une élévation sans égale, et dont on peut dire, en contemplant
le tableau entier des grandeurs humaines, qu'aucune ne le dépasse,
s'il y en a qui l'atteignent.

Malheureusement, cette année incomparable, au lieu de finir au milieu
de la paix, comme on pouvait l'espérer, finit au milieu de la guerre,
moitié par la faute de l'Europe, moitié par celle de Napoléon, et
aussi par un coup cruel de la mort, qui emporta M. Fox, dans cette
même année où elle avait déjà emporté M. Pitt.

[En marge: Continuation des négociations entamées avec la Russie et
l'Angleterre.]

[En marge: Termes auxquels on en arrive avec lord Yarmouth.]

Les négociations entamées avec la Russie et l'Angleterre avaient
continué pendant les travaux de tout genre dont nous venons de tracer
le tableau. Lord Yarmouth, avec lequel on avait volontairement allongé
les pourparlers, en était resté aux mêmes propositions. L'Angleterre
entendait garder la plupart de ses conquêtes maritimes, nous concédait
nos conquêtes continentales, le Hanovre toujours excepté, et se
bornait à demander ce qu'on ferait pour indemniser le roi de Naples.
Quant aux nouvelles royautés, quant à la Confédération du Rhin, elle
ne paraissait pas s'en soucier. Napoléon, qui n'avait plus de raison
pour différer le terme des négociations, ses principaux projets étant
accomplis, pressait lord Yarmouth de se procurer des pouvoirs, afin
d'aboutir à une conclusion. Lord Yarmouth les avait enfin reçus, mais
avec ordre de ne les produire que lorsqu'il apercevrait la possibilité
de se mettre d'accord avec la France, et lorsqu'il se serait entendu
avec le négociateur russe.

[En marge: Arrivée à Paris de M. d'Oubril, chargé de traiter pour la
Russie.]

M. d'Oubril était arrivé en juin avec des pouvoirs en forme, et avec
la double instruction, premièrement de gagner du temps pour les
bouches du Cattaro, et d'épargner ainsi à l'Autriche l'exécution
militaire dont elle était menacée; secondement, de terminer tous les
différends existants par un traité de paix, si la France accédait à
des conditions qui sauvassent la dignité de l'empire russe. Une
circonstance avait confirmé M. d'Oubril dans l'idée d'en finir par un
traité de paix. Pendant qu'il était en route, le ministère russe avait
été changé. Le prince Czartoryski et ses amis ayant voulu qu'on se
liât plus étroitement à l'Angleterre, non pas précisément pour
continuer la guerre, mais pour traiter avec plus d'avantage,
Alexandre, fatigué de leurs remontrances, craignant des engagements
trop étroits avec le cabinet britannique, avait enfin accepté des
démissions souvent offertes, et remplacé le prince Czartoryski par le
général de Budberg. Celui-ci était ancien gouverneur de l'empereur,
ami de l'impératrice mère, et n'était ni de force ni d'humeur à
résister à son maître. M. d'Oubril, qui avait vu l'empereur porté à la
paix plus que ses ministres, dut se croire autorisé, par ce
changement, à incliner davantage vers une conclusion pacifique.

M. de Talleyrand n'eut pas de peine à persuader M. d'Oubril, lorsqu'il
soutint qu'il n'y avait entre les deux empires aucun intérêt sérieux à
débattre, tout au plus une question d'influence à traiter au sujet de
deux ou trois petites puissances que la Russie avait prises sous sa
protection. Mais, quant à ces dernières, la Russie, battue à
Austerlitz, et peu disposée à recommencer depuis que l'Autriche avait
rendu son épée, depuis que la Prusse était dépendante, et que
l'Angleterre semblait fatiguée, la Russie ne pouvait être fort
exigeante. Elle voulait seulement sauver son orgueil d'un trop rude
échec. Ainsi elle était prête à passer outre, relativement aux
nouveaux arrangements faits en Allemagne, relativement à la réunion de
Gênes et des États vénitiens; elle était même décidée à se taire sur
la conquête de Naples, car la prise d'armes des Napolitains, après une
convention de neutralité, justifiait toutes les rigueurs de Napoléon.
Cependant, à l'égard du Piémont et des Bourbons de Naples, la Russie
avait des engagements écrits, et elle ne pouvait pas moins faire que
de demander quelque chose pour eux, si peu que ce fût. Les engagements
à l'égard du Piémont commençaient à prescrire, mais ceux qu'on avait
contractés à l'égard de la reine Caroline, en la poussant dans
l'abîme, étaient trop récents et trop authentiques pour qu'on
n'intervînt pas en sa faveur.

[En marge: À quoi se trouve réduite la négociation entre la Russie et
la France.]

[En marge: L'indemnité des Bourbons de Naples faisant la principale
difficulté, on imagine de leur donner les îles Baléares.]

Aussi était-ce la question essentielle et difficile à résoudre entre
M. de Talleyrand et M. d'Oubril. Ce dernier aurait désiré procurer
quelque dédommagement, si faible qu'il fût, au roi de Piémont, assurer
la Sicile aux Bourbons de Naples, et introduire dans le traité
certaines rédactions qui ménageassent à la Russie une apparence
d'intervention, utile et honorable, dans les affaires de l'Europe.
Bien que Napoléon eût voulu d'abord un traité sec et vide, qui
rétablît purement et simplement la paix entre les deux empires, afin
de bien constater qu'il ne reconnaissait pas à la Russie l'influence
qu'elle prétendait s'arroger, ce projet rigoureux devait tomber devant
la possibilité d'une paix immédiate, laquelle, par contre-coup,
amenait forcément l'Angleterre à traiter à des conditions
raisonnables. Napoléon permit donc à M. de Talleyrand d'accorder tous
les semblants d'influence qui pourraient sauver la dignité du cabinet
russe. Ainsi ce ministre fut autorisé, dans le traité patent, à
garantir l'évacuation de l'Allemagne, l'intégrité de l'empire ottoman,
l'indépendance de la république de Raguse, à promettre les bons
offices de la France pour rapprocher la Prusse de la Suède, et à
accepter enfin les bons offices de la Russie pour le rétablissement de
la paix entre la France et l'Angleterre. Il y avait là de quoi rédiger
un traité, moins insignifiant que celui que Napoléon avait d'abord
voulu, et par conséquent plus flatteur pour l'orgueil de la Russie.
Mais il fallait un dédommagement quelconque pour les rois de Piémont
et de Naples. Quant au roi de Piémont, Napoléon opposa des refus
absolus, et on fut obligé d'y renoncer. Quant à Naples, il ne
consentit jamais à céder la Sicile, et il exigea que cette île fût
restituée au royaume de Naples, actuellement possédé par Joseph. À
force de chercher une combinaison pour concilier les prétentions
opposées, on inventa un moyen terme, qui consistait à donner les îles
Baléares au prince royal de Naples, et une indemnité pécuniaire au roi
et à la reine détrônés. Les îles Baléares appartenaient, il est vrai,
à l'Espagne, mais Napoléon avait de quoi fournir un équivalent à
celle-ci, en agrandissant le petit royaume d'Étrurie avec quelque
fragment des duchés de Parme et Plaisance. Il avait de plus une raison
excellente et très-morale à faire valoir auprès de la cour de Madrid,
c'est que le prince royal de Naples était devenu gendre de Charles IV
le même jour où une princesse de Naples avait épousé le prince des
Asturies. Pour complément de ses bonnes raisons, Napoléon avait la
force. Il était donc en mesure de prendre, quant aux Baléares, un
engagement sérieux.

Cette combinaison imaginée, il fallait en finir. M. d'Oubril s'était
mis en communication avec lord Yarmouth, qui, tout en professant de
très-bons sentiments envers la France, trouvait cependant qu'il y
avait faiblesse à concéder tout ce que demandait M. de Talleyrand. En
bon Anglais qu'il était, il aurait voulu que la Sicile fût laissée à
la reine Caroline, car c'était la donner à l'Angleterre que de la
conserver à cette reine. Aussi ne manquait-il pas d'insister auprès de
M. d'Oubril, pour que celui-ci prolongeât la résistance de la Russie.

Mais M. de Talleyrand avait un moyen que Napoléon lui avait suggéré,
et dont il se servit habilement, c'était de menacer l'Autriche d'une
action immédiate, si on ne restituait pas les bouches du Cattaro.
Napoléon, comme nous l'avons dit, tenait à ces bouches du Cattaro,
pour leur heureuse situation dans l'Adriatique, et surtout pour leur
voisinage des frontières turques. Il était donc bien décidé à en
exiger la restitution, et il lui était d'autant plus facile de
menacer, qu'il avait la résolution d'agir. Il n'avait d'ailleurs pour
cela qu'un pas à faire, car ses troupes étaient sur l'Inn, et
occupaient Braunau. En conséquence M. de Talleyrand déclara à M.
d'Oubril qu'il fallait conclure, et signer la paix qui entraînait la
remise des bouches du Cattaro, ou quitter Paris, après quoi on
sévirait contre l'Autriche, à moins qu'elle ne joignît ses efforts à
ceux de la France pour reprendre la position si déloyalement livrée
aux Russes.

[En marge: Signature du traité de paix avec la Russie le 20 juillet.]

M. d'Oubril, intimidé par cette déclaration péremptoire, fit part de
son embarras à lord Yarmouth, en lui disant qu'il avait pour
instruction de sauver l'Autriche d'une contrainte immédiate, et qu'il
était obligé de s'y conformer; que du reste, dans la situation
actuelle, on ne gagnait rien à attendre avec un caractère comme celui
de Napoléon; car, chaque jour, il commettait quelque acte nouveau,
qu'il fallait ensuite tenir pour chose faite, si on ne voulait rompre;
que, si on avait traité avant le mois d'avril, Joseph Bonaparte
n'aurait pas été proclamé roi de Naples; que, si on avait traité avant
le mois de juin, Louis Bonaparte ne serait pas devenu roi de Hollande;
qu'enfin, si on avait traité avant le mois de juillet, l'empire
germanique n'aurait pas été dissous. M. d'Oubril prit donc son parti,
et signa le 20 juillet, malgré les instances de lord Yarmouth, un
traité de paix avec la France.

Dans les articles patents on stipula, comme nous l'avons déjà indiqué,
l'évacuation de l'Allemagne, l'indépendance de la république de
Raguse, l'intégrité de l'empire turc. Dans ces mêmes articles, on
promit les bons offices des deux puissances contractantes pour
terminer les différends survenus entre la Prusse et la Suède; et la
France accepta formellement les bons offices de la Russie pour le
rétablissement de la paix avec l'Angleterre, toutes choses qui
conservaient à la Russie ces dehors d'influence qu'elle désirait ne
pas perdre. On promit de nouveau l'indépendance des sept îles, et
l'évacuation immédiate des bouches du Cattaro. Dans les articles
secrets, on accorda les Baléares au prince royal de Naples, mais avec
condition de n'y pas recevoir les Anglais en temps de guerre; on
assura une pension à sa mère et à son père, et on stipula la
conservation de la Poméranie suédoise à la Suède, dans les
arrangements qui devaient être négociés entre la Suède et la Prusse.

Ce traité, dans la situation de l'Europe, était acceptable de la part
de la Russie, à moins que, par intérêt pour la reine de Naples, elle
ne préférât la guerre, qui ne pouvait lui valoir que des revers.

M. d'Oubril, après l'avoir conclu, partit tout de suite pour
Saint-Pétersbourg, afin d'obtenir les ratifications de son
gouvernement. Il croyait avoir bien rempli sa tâche, car, si la paix
qu'il avait conclue était repoussée par son cabinet, il aurait du
moins retardé d'un mois et demi l'exécution dont l'Autriche était
menacée. Sous ce rapport, on est fondé à dire que la paix n'était pas
signée avec une parfaite sincérité.

[En marge: M. de Talleyrand, après avoir amené M. d'Oubril à signer la
paix, amène lord Yarmouth à produire ses pouvoirs.]

M. de Talleyrand n'avait maintenant plus affaire qu'à lord Yarmouth,
qui était fort affaibli depuis que M. d'Oubril s'était rendu. Le
ministre français sut profiter de ses avantages, et tirer parti du
traité avec la Russie, pour obliger lord Yarmouth à produire ses
pouvoirs, ce qu'il avait toujours refusé de faire. M. de Talleyrand
lui dit qu'il était impossible de prolonger cette espèce de comédie,
d'un négociateur accrédité qui ne voulait pas montrer ses pouvoirs;
que, s'il différait plus longtemps de les exhiber, on serait autorisé
à croire qu'il n'en avait pas, et que sa présence à Paris n'avait
qu'un but trompeur, celui de gagner la mauvaise saison pour empêcher
la France d'agir, soit contre l'Angleterre, soit contre ses autres
ennemis. On ne désignait pas ces ennemis, mais quelques mouvements de
troupes vers Bayonne pouvaient faire craindre que le Portugal ne fût
du nombre. M. de Talleyrand ajoutait qu'il fallait prendre
immédiatement son parti, quitter Paris ou donner à la négociation un
caractère sérieux, en produisant ses pouvoirs, car on avait fini par
éveiller les défiances de la Prusse, qui exigeait une déclaration
rassurante à l'égard du Hanovre; que, ne voulant pas perdre un tel
allié, on était prêt à faire la déclaration demandée, et qu'une fois
faite il ne serait plus possible d'en revenir; que la guerre serait
alors éternelle, ou que la paix devrait être conclue sans la
restitution du Hanovre; que, du reste, on ne gagnerait rien à de
nouveaux délais, et que deux ou trois mois plus tard il faudrait
consentir peut-être à la conquête du Portugal, comme on avait consenti
à la conquête de Naples.

[En marge: La négociation devient officielle entre la France et
l'Angleterre.]

Vaincu par ces raisons, par la signature qu'avait donnée M. d'Oubril,
par l'amour de la paix, et aussi par l'ambition fort naturelle
d'inscrire son nom au bas d'un pareil traité, lord Yarmouth se décida
enfin à exhiber ses pouvoirs. C'était le premier avantage que M. de
Talleyrand désirait remporter, et il se hâta de le rendre irrévocable,
en faisant nommer un plénipotentiaire français pour négocier
publiquement avec lord Yarmouth. Napoléon choisit le général Clarke,
et lui conféra des pouvoirs formels et patents. À partir de ce moment,
22 juillet, la négociation fut officiellement ouverte.

[En marge: Le général Clarke négociateur pour la France.]

[En marge: La Sicile demeure toujours la question insoluble.]

Le général Clarke et lord Yarmouth s'abouchèrent, et, sauf la Sicile,
les deux négociateurs se trouvèrent d'accord. La France accordait
Malte, le Cap, la conquête de l'Inde; elle insistait pour qu'on lui
rendît les comptoirs de Pondichéry et de Chandernagor, en consentant à
limiter le nombre des troupes qu'elle pourrait y entretenir; elle
demandait également qu'on lui rendît Sainte-Lucie et Tabago, mais elle
ne tenait absolument qu'à la restitution de la colonie hollandaise de
Surinam, point sur lequel les instructions du négociateur anglais
n'étaient pas péremptoires. La seule difficulté sérieuse consistait
toujours dans la Sicile, que lord Yarmouth n'était pas formellement
autorisé à céder, surtout pour un dédommagement aussi insignifiant que
les Baléares. Napoléon voulait procurer la Sicile à son frère Joseph
par des raisons d'une grande valeur. Suivant lui, tant que la reine
Caroline résiderait à Palerme, Joseph serait faiblement établi à
Naples; la guerre serait éternelle entre ces deux portions de
l'ancien royaume des Deux-Siciles; les Calabres seraient toujours
excitées sous sa main, et, ce qui était plus grave, la reine Caroline,
confinée à Palerme, ne pouvant se maintenir dans son île qu'avec
l'appui des Anglais, la leur livrerait entièrement. C'était donc
assurer la jouissance de la Sicile aux Anglais que de la laisser aux
Bourbons, conséquence infiniment fâcheuse pour la Méditerranée.

De son côté lord Yarmouth, malgré son désir de conclure, ne l'osait
pas. Mais bientôt un nouvel obstacle vint encore enchaîner sa bonne
volonté.

[En marge: Lord Lauderdale adjoint à lord Yarmouth pour continuer la
négociation avec la France.]

[En marge: Instructions dont est porteur lord Lauderdale.]

Le cabinet britannique en apprenant la conduite de M. d'Oubril fut
fort irrité, et se hâta d'envoyer des courriers à Saint-Pétersbourg,
pour se plaindre de ce que le négociateur russe eût abandonné le
négociateur anglais. Il ne s'en tint pas là, et blâma lord Yarmouth,
son propre négociateur, d'avoir sitôt produit ses pouvoirs. Craignant
même les entraînements auxquels lord Yarmouth était exposé, par ses
liaisons personnelles avec les diplomates français, il fit choix d'un
whig, lord Lauderdale, personnage de caractère assez difficile, pour
l'adjoindre à la négociation. On fit partir sur-le-champ ce second
plénipotentiaire avec des instructions précises, mais qui cependant
laissaient, relativement à la Sicile, certaines facilités dont lord
Yarmouth n'était pas muni. Lord Lauderdale était un diplomate exact et
formaliste. Il avait l'ordre d'exiger la fixation d'une base de
négociation, l'_uti possidetis_, qui couvrît les conquêtes maritimes
des Anglais, et surtout la Sicile, laquelle n'avait pas encore été
conquise par Joseph Bonaparte. Il est vrai que cette même base
excluait la restitution du Hanovre; mais ce royaume était hors de la
discussion, les Anglais ayant toujours déclaré qu'ils ne souffriraient
pas même une contestation sur ce point. La base admise, lord
Lauderdale devait convenir que l'_uti possidetis_ ne serait pas
appliqué d'une manière absolue, surtout relativement à la Sicile, et
qu'on pourrait abandonner cette île au prix d'une compensation. Ainsi
un sacrifice en Dalmatie, joint à la cession des îles Baléares,
pouvait fournir un moyen d'accommodement.

Lord Lauderdale arriva sans retard à Paris. C'était un whig, et par
conséquent un ami plutôt qu'un ennemi de la paix. Mais il était averti
de se garder des séductions de M. de Talleyrand, auxquelles on
craignait que lord Yarmouth ne fût pas capable de résister.

[En marge: M. de Champagny adjoint au général Clarke.]

Lord Lauderdale fut reçu avec politesse et froideur, car on devinait à
Paris qu'il était envoyé pour servir de correctif à l'humeur, jugée
trop facile, de lord Yarmouth. Napoléon, pour répliquer à l'envoi de
lord Lauderdale, nomma M. de Champagny comme second négociateur
français. Ils furent dès cet instant deux contre deux, MM. Clarke et
de Champagny contre lord Yarmouth et lord Lauderdale.

[En marge: Difficultés de forme soulevée par lord Lauderdale, et
aplanie après quelques explications amicales.]

Aussitôt entré dans ce congrès, lord Lauderdale commença par une note
longue, absolue, dans laquelle il récapitulait la négociation
confidentielle et officielle, et demandait que l'on admît, avant
d'aller plus loin, le principe de l'_uti possidetis_. Napoléon
voulait franchement la paix, et croyait la tenir depuis qu'il avait
conduit la main de M. d'Oubril jusqu'à signer le traité du 20 juillet.
Mais il ne fallait pourtant pas provoquer son caractère, susceptible
et peu endurant. Il fit différer la réponse comme premier signe de
mécontentement. Lord Lauderdale ne se tint pas pour battu, et réitéra
sa déclaration. Alors on lui répliqua par une dépêche énergique et
digne, dans laquelle on lui disait que jusqu'ici la négociation avait
marché avec franchise et cordialité, et sans toutes les formes
pédantesques que le nouveau négociateur voulait y introduire; que si
les intentions étaient changées, que si tout cet appareil diplomatique
cachait l'intention secrète de rompre après s'être procuré quelques
pièces à produire au parlement, lord Lauderdale n'avait qu'à partir,
car on n'était pas disposé à se prêter aux calculs parlementaires du
cabinet britannique. Lord Lauderdale n'avait pas envie d'amener une
rupture; il était peu habile, et c'était tout. On s'expliqua. Il fut
entendu que la production de la note de lord Lauderdale était une
affaire de pure formalité, qui au fond n'excluait aucune des
conditions précédemment admises par lord Yarmouth, que même l'abandon
de la Sicile, moyennant une indemnité plus étendue que les Baléares,
était devenu plus explicite depuis l'arrivée de lord Lauderdale, et on
se mit ensuite à conférer sur Pondichéry, Surinam, Tabago,
Sainte-Lucie.

[En marge: L'Angleterre paraît croire que le traité de M. d'Oubril ne
sera pas ratifié, et veut attendre des nouvelles de
Saint-Pétersbourg.]

[En marge: Napoléon, croyant aux ratifications russes, se prête au
désir de différer encore, manifesté par les négociateurs anglais.]

Les négociateurs anglais semblaient persuadés que la Russie, touchée
des représentations du cabinet britannique, ne ratifierait pas le
traité d'Oubril. Napoléon, au contraire, ne pouvait croire que M.
d'Oubril se fût avancé jusqu'à conclure un pareil traité, si ses
instructions ne l'avaient pas autorisé à le faire, et il pouvait
croire encore moins que la Russie osât déchirer un acte qu'elle aurait
autorisé son représentant à signer. Il pensa donc qu'il y avait profit
à attendre la nouvelle des ratifications russes, qui lui paraissaient
certaines, et que l'Angleterre alors serait réduite à subir les
conditions qu'il avait tant à coeur de lui voir accepter. En
conséquence il ordonna aux deux négociateurs français de continuer à
gagner du temps, pour atteindre le jour où la réponse de
Saint-Pétersbourg arriverait à Paris. M. d'Oubril était parti le 22
juillet; on devait recevoir cette réponse vers la fin d'août.

Napoléon se trompait, et c'est l'une des très-rares occasions où il
n'ait pas lu dans la pensée de ses adversaires. Rien, en effet,
n'était plus douteux que les ratifications russes, et, en outre, la
santé alors très-menacée de M. Fox était un nouveau péril pour la
négociation. Si ce généreux ami de l'humanité venait à succomber sous
les soucis du gouvernement, dont il avait depuis longtemps perdu
l'habitude, le parti de la guerre devait l'emporter sur le parti de la
paix, dans le ministère britannique.

[En marge: Situation d'abandon dans laquelle se trouve la Prusse
pendant les négociations de la France avec tous les cabinets.]

Mais, dans le moment, une circonstance grave mettait la paix en péril
bien plus que les temporisations ordonnées par Napoléon. La Prusse
était tombée dans un état moral extrêmement triste. Depuis son
occupation du Hanovre, et ses communications avec l'Angleterre,
publiées à Londres, Napoléon, ainsi que nous l'avons dit, avait fini
par n'en plus tenir aucun compte, et par la traiter comme un allié
dont on n'avait rien à espérer. Ainsi tout le monde savait en Europe
qu'on s'occupait d'organiser le nouveau corps germanique, et la Prusse
était aussi peu informée à cet égard que les petites puissances
allemandes. Tout le monde savait qu'on négociait avec l'Angleterre,
que, par conséquent, il devait être question du Hanovre, et elle
n'avait pas reçu à ce sujet une seule communication capable de la
rassurer. Le roi Frédéric-Guillaume était obligé de paraître instruit
de ce qu'il ignorait, afin de ne pas rendre trop visible l'état
d'abandon dans lequel on le laissait. Quoique entretenant des
relations secrètes et peu loyales avec la Russie, il était traité par
celle-ci sans grande considération, et il pouvait s'apercevoir qu'elle
le prisait moins tous les jours, à mesure qu'elle revenait vers la
France. En froideur avec l'Autriche, qui ne lui pardonnait pas de
l'avoir abandonnée le lendemain d'Austerlitz, en guerre avec
l'Angleterre, qui venait de saisir trois cents bâtiments de commerce
prussiens, il se voyait seul en Europe, et si peu ménagé, que le roi
de Suède lui-même n'avait pas craint de lui faire la plus grave des
offenses. Lorsque les troupes prussiennes s'étaient présentées pour
occuper les dépendances du Hanovre voisines de la Poméranie suédoise,
le roi de Suède, qui les gardait pour le compte, disait-il, du roi
d'Angleterre son allié, s'y était défendu, et avait fait feu sur les
troupes envoyées. C'était le dernier degré de l'humiliation que
d'être ainsi traité par un prince qui n'avait d'autre force que sa
folie, protégée par ses alliances.

Cette situation inspirait au cabinet prussien des réflexions aussi
douloureuses qu'alarmantes. La Russie, l'Angleterre elle-même,
faisaient en ce moment tous les pas vers la France. La coalition
devait se trouver bientôt dissoute, et comme on n'avait recherché la
Prusse que parce qu'elle formait le complément nécessaire de cette
coalition, que deviendrait-elle lors du désarmement général? Ne
serait-elle pas livrée sans défense à Napoléon, qui, fort mécontent de
sa conduite, en userait à son égard comme il voudrait, soit pour
acheter la paix avec l'Angleterre et la Russie, soit pour agrandir les
États qu'il lui plairait de fonder? et, quoi qu'il fît, il était
assuré de n'avoir pas un seul désapprobateur en Europe, car personne
actuellement ne portait le moindre intérêt à la Prusse.

[En marge: Faux bruits qui alarment la Prusse.]

Les bruits les plus étranges confirmaient ces réflexions désolantes.
L'idée de rendre le Hanovre à l'Angleterre, pour avoir la paix
maritime, était si naturelle et si simple, qu'elle naissait dans tous
les esprits à la fois. On estimait même si peu la Prusse, malgré les
vertus de son roi, qu'on ne trouvait pas mauvais que Napoléon en agît
ainsi envers une cour qui ne savait être pour personne, ni amie ni
ennemie. Les alliés de la France, l'Espagne surtout, qui souffraient
cruellement de la guerre, disaient tout haut que la Prusse ne méritait
pas qu'on prolongeât d'un seul jour les maux de l'Europe. Le général
Pardo, ambassadeur d'Espagne à Berlin, le répétait si publiquement,
que de tout côté on se demandait la cause d'une telle hardiesse de
langage. Ainsi, sans en être informé, chacun racontait les choses
comme elles se passaient à Paris entre lord Yarmouth et M. de
Talleyrand.

Venaient ensuite les malveillants, qui au vraisemblable ajoutaient
l'invraisemblable, et se complaisaient dans les inventions les plus
fâcheuses. Les uns prétendaient que la France allait se réconcilier
avec la Russie, en reconstituant le royaume de Pologne au profit du
grand-duc Constantin, et que pour cela on reprendrait les provinces
polonaises cédées à la Prusse lors du dernier partage. Les autres
soutenaient qu'on allait proclamer Murat roi de Westphalie, et qu'il
était question de lui donner Munster, Osnabruck, l'Ost-Frise.

[En marge: Ce qu'il y avait de vrai et de faux dans les bruits qui
alarmaient la Prusse.]

C'est un mélange de faux et de vrai qui compose ordinairement tous les
bruits, et il s'y mêle toujours assez de vérité pour accréditer le
mensonge. On pouvait le reconnaître en cette occasion, où des faits
exacts, mais défigurés, avaient servi de fondement aux plus fausses
rumeurs. Napoléon songeait, en effet, à rendre le Hanovre à
l'Angleterre, depuis que la Prusse ne lui semblait plus un allié sur
lequel on pût compter, mais en assurant à celle-ci un dédommagement,
ou en lui restituant tout ce qu'on avait reçu d'elle. Le projet de lui
ôter les provinces polonaises avait existé un instant, mais chez les
Russes, et non chez les Français. Enfin le prétendu royaume de Murat
était une invention des bureaux de M. de Talleyrand, cherchant à
flatter la famille impériale, et encore n'y avaient-ils pensé qu'à la
condition de donner à la Prusse les villes anséatiques, qu'elle
convoitait ardemment. Du reste, jamais Napoléon n'avait voulu entendre
parler d'un tel projet.

Mais ce n'est pas avec cette exactitude scrupuleuse que les
nouvellistes construisent leurs inventions. Se railler de ceux qu'ils
supposent trompés, jouer l'indignation à l'égard de ceux qu'ils
supposent trompeurs, suffit à leur malveillante oisiveté; et c'est une
espèce d'hommes qui n'est pas plus rare dans les cercles
diplomatiques, que dans le public curieux et ignorant des grandes
capitales.

Des imprudences soldatesques ajoutaient à tous ces propos une certaine
vraisemblance. Murat tenait dans son duché de Berg une cour militaire,
où l'on se permettait les plus étranges discours. C'était, disaient
ses camarades de guerre devenus ses courtisans, c'était un bien petit
État que le sien pour un beau-frère de l'Empereur. Bientôt sans doute
il serait roi de Westphalie, et on lui composerait un beau royaume aux
dépens de cette méchante cour de Prusse, qui trahissait tout le monde.
L'entourage de Murat n'était pas seul à parler ainsi. Les troupes
françaises, ramenées dans le pays de Darmstadt, dans la Franconie et
la Souabe, n'avaient qu'un pas à faire pour envahir la Saxe et la
Prusse. Tous ces militaires, qui avaient envie de continuer la guerre,
et qui prêtaient à leur maître le même désir, se flattaient de la
recommencer bientôt, et d'entrer à Berlin comme ils étaient entrés à
Vienne. Le nouveau prince de Ponte-Corvo, Bernadotte, établi à
Anspach, imaginait des plans assez ridicules qu'il exposait
publiquement, et qu'on attribuait à Napoléon. Augereau, songeant
encore moins à ce qu'il disait, buvait à table, avec son état-major,
au succès de la prochaine guerre contre la Prusse.

[En marge: Déchaînement général contre M. d'Haugwitz.]

Ces extravagances de soldats oisifs, rapportées à Berlin, y causaient
naturellement la plus fâcheuse sensation. Racontées à la cour, elles
étaient transmises ensuite à la population tout entière, et excitaient
l'orgueil, toujours prêt à prendre feu, de la nation prussienne. Le
roi en souffrait surtout pour l'effet qu'elles devaient produire sur
l'opinion publique. La reine, désolée de ce qui était arrivé à la
princesse de la Tour et Taxis, sa soeur, laquelle venait de subir la
_médiatisation_, se taisait, ayant pris depuis quelque temps le parti
du silence, et sentant bien d'ailleurs qu'elle n'avait aucun titre
auprès de Napoléon pour faire ménager les princes de sa famille. Mais
son silence était significatif. M. d'Haugwitz était découragé plus
qu'il n'osait l'avouer à son maître. Les fautes commises en son
absence et contre son avis produisaient enfin leurs irrésistibles
conséquences. On s'en prenait néanmoins à lui de tous les événements,
comme s'il en eût été la véritable cause. La saisie des trois cents
bâtiments, si dommageable pour le commerce prussien, lui était imputée
comme une de ses oeuvres. Le ministre des finances la lui avait
reprochée en plein conseil, et avec la plus grande amertume. Un
général renommé dans l'armée, le général Ruchel, avait poussé
l'impolitesse à son égard jusqu'à l'offense. L'opinion prussienne se
soulevait d'heure en heure contre M. d'Haugwitz, qui n'avait cependant
aucun tort, que celui d'être rentré aux affaires à la prière du roi,
quand son système d'alliance avec la France était tellement compromis
qu'il était devenu impossible. Le sentiment du patriotisme germanique
se joignait à tous les autres pour hâter une crise. Des libraires de
Nuremberg ayant colporté des pamphlets contre la France, Napoléon
avait ordonné de les arrêter, et appliquant à l'un d'eux la rigueur
des lois militaires, qui traitent en ennemi quiconque cherche à
soulever un pays contre l'armée qui l'occupe, l'avait fait fusiller.
Cet acte déplorable avait soulevé l'opinion générale contre les
Français et leurs partisans.

[En marge: Le roi et M. d'Haugwitz avaient compté sur un succès qui
leur manque, sur la création d'une confédération allemande du Nord.]

[En marge: Faux récit de la cour de Hesse qui prétend que la France
l'a empêchée d'entrer dans la confédération du Nord.]

Le roi Frédéric-Guillaume et M. d'Haugwitz avaient compté sur un
succès pour calmer les esprits; ils espéraient qu'une confédération
des puissances allemandes du Nord, sous le protectorat de la Prusse,
pourrait servir de contre-poids à la Confédération du Rhin. Napoléon
lui-même leur en avait suggéré l'idée. Un aide de camp du roi avait
été envoyé à Dresde, afin de décider la Saxe à entrer dans cette
confédération, et le ministre principal de l'électeur de Hesse-Cassel
était venu lui-même à Berlin pour en conférer. Mais ces deux cours
montraient à l'égard de cette proposition une froideur extrême. La
Saxe, la plus honnête des puissances allemandes, avait de la Prusse
une défiance instinctive, et si elle s'était résolue à se confédérer
de nouveau, elle aurait bien plutôt penché en faveur de l'Autriche,
qui n'avait jamais envié ses États, qu'en faveur de la Prusse, qui,
les enveloppant, de toute part, les convoitait visiblement. Elle
n'était donc pas disposée à ce qu'on lui demandait, et subordonnait sa
conduite à celle des autres puissances du nord de l'Allemagne. La
Hesse, mécontente de la Prusse, qui en 1803 avait fait donner le pays
de Fulde à la maison de Nassau-Orange, mécontente de la France, qui
lui avait refusé de la comprendre, en l'agrandissant, dans la
Confédération du Rhin, trompant d'ailleurs tous ceux avec lesquels
elle traitait, ne voulait pas opter pour la Prusse plutôt que pour la
France, car le péril lui semblait égal. Pour s'excuser envers la
Prusse, à qui elle devait un dévouement au moins apparent, elle avait
inventé un odieux mensonge, et prétendu que la France lui avait fait
sous main les plus grandes menaces, si elle adhérait à la
confédération du Nord. Il n'en était rien; les dépêches les plus
secrètes du gouvernement français[19] prescrivaient au contraire de
n'opposer aucun obstacle à la formation de cette confédération, de se
taire à ce sujet, et, si on était consulté, de déclarer que la France
la verrait sans déplaisir. Il n'y avait que les villes anséatiques à
qui la France avait voulu interdire cette accession, par des raisons
purement commerciales; et elle ne s'en était pas cachée.

[Note 19: J'ai lu toutes ces dépêches avec la plus grande attention;
et comme je dis la vérité à l'égard de toutes les cours, grandes et
petites, je la dirais à l'égard de la Hesse, cette vérité lui fût-elle
favorable, et fût-elle défavorable à la France.]

Le ministre de Hesse porta donc à Berlin les plus fausses assertions,
et tout ce que son souverain avait demandé à la France, en offrant
d'adhérer à la Confédération du Rhin, il prétendit que la France le
lui avait offert, pour l'arracher à la confédération du Nord. Il
accusa même M. Bignon, notre ministre à Cassel, de propos que celui-ci
n'avait pas tenus, et qu'il démentit très-énergiquement. Il est
possible que M. Bignon, avant qu'il fût question de la confédération
du Nord, et quand tous les diplomates allemands s'entretenaient de la
Confédération du Rhin, eût vanté en termes généraux les avantages
qu'on recueillerait de l'alliance française, qu'il eût même dans son
langage dépassé ses instructions, mais c'était là du zèle indiscret,
et la preuve qu'il agissait sans ordre, c'est que Napoléon avait
prescrit à M. de Talleyrand par une lettre de refuser l'adjonction de
l'électeur de Hesse[20]. Néanmoins le ministre de ce prince, envoyé
extraordinairement à Berlin, voulant justifier un refus peu attendu,
vint raconter de la manière la plus mensongère les prétendues menaces
et les prétendues offres entre lesquelles la France avait placé la
petite cour de Cassel.

[Note 20: Cette lettre existe au dépôt de la Secrétairerie d'État au
Louvre.]

[Date: Août 1806.]

[En marge: Aux récits mensongers de la cour de Cassel se joint une
dépêche de M. de Lucchesini, qui achève de bouleverser les esprits à
Berlin.]

À ce récit tout à fait faux, le roi de Prusse crut voir dans la
conduite de Napoléon la trahison la plus noire, se tint pour joué,
pour opprimé, et conçut une violente irritation. Tandis que ces
rapports de la cour de Cassel lui parvenaient, une dépêche expédiée
par M. de Lucchesini lui arrivait de France. Cet ambassadeur, homme
d'esprit, mais léger, peu sincère, vivant à Paris avec tous les
ennemis du gouvernement, et n'en étant pas moins l'un des courtisans
assidus de M. de Talleyrand, avait recueilli depuis quelques jours les
bruits qui circulaient sur le sort réservé à la Prusse. Une confidence
obtenue des négociateurs anglais à l'égard du Hanovre, dont la
restitution avait été tacitement promise, lui parut mettre le comble
aux circonstances menaçantes du moment; et comme dans sa conduite
ambiguë, tour à tour adversaire ou partisan du système de M.
d'Haugwitz, il avait tout récemment appuyé le traité du 15 février,
qu'il était même allé le porter à Berlin, il crut sa responsabilité
gravement engagée si le dernier essai d'alliance avec la France
tournait à mal. Il exagéra donc ses rapports de la manière la plus
imprudente. Un agent ne doit rien cacher à son gouvernement, mais il
doit peser ses assertions, ne rien ajouter à la vérité, n'en rien
retrancher, surtout quand il peut en résulter de funestes résolutions.

[En marge: M. d'Haugwitz, au lieu de se retirer, se met à la tête de
ceux qui déclament le plus contre la France.]

Le courrier, parti le 29 juillet de Paris, arriva à Berlin le 5 ou le
6 août. Il y causa une sensation extraordinaire. Un second, porteur de
dépêches du 2 août, et arrivé le 9, ne fit qu'ajouter à l'effet
produit par le premier. L'explosion fut instantanée. Comme un coeur
rempli de sentiments longtemps contenus, éclate tout à coup, si une
dernière impression vient mettre le comble à ce qu'il éprouve, le roi
et, ses ministres se répandirent en emportements soudains contre la
France. Ils égalèrent les uns et les autres, dans leurs démonstrations
extérieures, les membres les plus violents du parti qui voulait la
guerre. M. d'Haugwitz, ordinairement si calme, pouvait bien, en
faisant un retour sur le passé, se rappeler les fautes de la cour de
Berlin, s'expliquer les conséquences de ces fautes sur l'esprit
irritable de Napoléon, comprendre dès lors les négligences dont ce
dernier payait une alliance infidèle, réduire ainsi à leur vérité les
prétendus projets dont la Prusse était menacée, et attendre des
rapports plus exacts avant de laisser le cabinet prussien se former
une opinion et arrêter une conduite. Ici commencèrent les véritables
torts de M. d'Haugwitz. Ne croyant qu'une portion de ce qu'on lui
disait, mais voulant couvrir sa responsabilité, et se flattant surtout
de dominer le parti violent en se mettant à la tête des démonstrations
militaires, il consentit à tout ce qu'on proposa dans ce moment
d'agitation. Son système étant ainsi renversé, il aurait dû se
retirer, et abandonner à d'autres les chances d'une rupture avec la
France, qu'il prévoyait devoir être désastreuse. Mais il céda au
mouvement général des esprits, et tous les partisans qu'il avait
auprès du roi, M. Lombard notamment, s'empressèrent de l'imiter. On va
reconnaître qu'il n'est pas besoin d'un gouvernement libre pour que
les nations donnent le spectacle des plus inconcevables entraînements
populaires.

[En marge: Conseil tenu à Potsdam dans lequel on prend la résolution
d'armer.]

Un conseil fut convoqué à Potsdam. Les vieux généraux, tels que le duc
de Brunswick et le maréchal de Mollendorf, en faisaient partie. Quand
ces hommes, qui s'étaient montrés si sages jusque-là, virent le roi,
M. d'Haugwitz lui-même, regarder comme possibles et même comme vraies
les trahisons attribuées à la France, ils n'hésitèrent plus, et la
résolution de remettre sur le pied de guerre toute l'armée prussienne,
ainsi qu'elle y avait été six mois auparavant, fut unanimement
adoptée. La majorité du conseil, le roi compris, y vit une mesure de
sûreté, M. d'Haugwitz une manière de répondre à tous ceux qui disaient
qu'on livrait la Prusse à Napoléon.

[En marge: Les résolutions du cabinet prussien amènent une explosion
de l'opinion publique.]

[En marge: La guerre demandée à grands cris.]

Tout à coup le bruit se répandit dans Berlin, le 10 août, que le roi
s'était décidé à armer, que de grandes difficultés étaient survenues
entre la Prusse et la France, qu'on avait même découvert des dangers
cachés, une sorte de trahison méditée, laquelle expliquait la présence
des troupes françaises dans la Souabe, la Franconie et la Westphalie.
L'opinion souvent agitée, mais toujours contenue par l'exemple du roi,
dans lequel on avait confiance, se prononça violemment. Le coeur des
sujets déborda comme celui du prince. Nous avions bien raison de dire,
s'écria-t-on de toutes parts, que la France ne ménagerait pas plus la
Prusse que l'Autriche, qu'elle voulait envahir, ravager l'Allemagne
entière; que les partisans de l'alliance française étaient ou des
dupes ou des traîtres; que ce n'était pas M. de Hardenberg qui était
vendu à l'Angleterre, mais M. d'Haugwitz à la France; qu'il fallait
bien enfin le reconnaître, que seulement on le reconnaissait trop
tard; que ce n'était pas aujourd'hui, mais six mois plus tôt, la
veille ou le lendemain d'Austerlitz, qu'on aurait dû prendre les
armes; que peu importait au surplus, qu'il fallait, quoique tard, se
défendre ou périr, et que l'Angleterre et la Russie accourraient sans
doute au secours de quiconque tiendrait tête à Napoléon; qu'après tout
les Français avaient vaincu des Autrichiens sans énergie, des Russes
sans instruction, mais qu'ils n'auraient pas si bon marché des soldats
du grand Frédéric!

Les hommes qui ont vu Berlin à cette époque disent qu'il n'y eut
jamais un tel exemple d'exaltation et d'entraînement. Déjà M.
d'Haugwitz s'apercevait avec effroi qu'il était poussé bien au delà du
but qu'il s'était proposé d'atteindre, car il avait voulu de simples
démonstrations, et on lui demandait la guerre. L'armée la réclamait à
grands cris. La reine, le prince Louis, la cour, contenus récemment
par l'expresse volonté du roi, éclataient maintenant sans contrainte.
Suivant eux, on n'était Allemand, on n'était Prussien que de ce jour;
on écoutait enfin la voix de l'intérêt et de l'honneur; on échappait
aux illusions d'une alliance perfide et déshonorante; on était digne
de soi, du fondateur de la monarchie prussienne, du grand
Frédéric!--Jamais il ne s'est vu de délire pareil, que là où la
multitude mène les sages, que là où les cours mènent les rois faibles.

Cependant que se passait-il qui pût justifier un tel déchaînement? La
Prusse, sur le point de signer en 1805 un traité d'alliance intime
avec la France, avait, sous le faux prétexte de la violation du
territoire d'Anspach, cédé aux instances de la coalition européenne,
aux cris de l'aristocratie allemande, aux caresses d'Alexandre, et
signé le traité de Potsdam, qui était une sorte de trahison. Trouvant
la France victorieuse à Austerlitz, elle avait brusquement changé de
parti, et accepté le Hanovre de Napoléon, après l'avoir accepté
d'Alexandre quelques jours auparavant. Napoléon avait voulu de bonne
foi se la rattacher par un don pareil, et il attendait cette dernière
épreuve pour voir si on pouvait se fier à elle. Mais ce don, accepté
avec confusion, la Prusse n'avait pas osé l'avouer au monde; elle
s'était presque excusée auprès des Anglais de l'occupation du Hanovre,
elle n'avait pas pris entre Napoléon et ses ennemis la position
franche qu'il aurait fallu qu'elle prît pour lui inspirer confiance.
Dégoûté de telles relations, Napoléon avait formé le projet secret de
ressaisir le Hanovre, pour obtenir de l'Angleterre une paix qu'il
n'avait plus l'espoir de lui imposer au moyen de l'alliance de la
Prusse. Mais il songeait à un dédommagement, il l'avait préparé dans
sa pensée; seulement il n'avait rien dit, hésitant à s'ouvrir avec une
cour pour laquelle il n'avait plus aucune estime. Était-ce là un
procédé comparable à la conduite de la Prusse, restée en relation
secrète avec la Russie par M. de Hardenberg, malgré le traité formel
d'alliance signé à Schoenbrunn, et renouvelé à Paris le 15 février?
Assurément non. Les torts de Napoléon se réduisaient à des manques
d'égards, qu'il n'aurait pas dû se permettre, mais que la conduite
équivoque de la Prusse excusait, si elle ne les justifiait pas.

En réalité, la Prusse était humiliée du rôle qu'elle avait joué,
effrayée de l'isolement dans lequel elle allait se trouver, si
l'Angleterre et la Russie se réconciliaient avec la France, troublée
confusément des traitements qu'elle serait alors exposée à subir de la
part de Napoléon, sans qu'il y eût personne pour la plaindre, et dans
cet état elle était disposée à prendre pour réels les bruits les plus
faux, les plus invraisemblables. Il n'y avait dans tout ce qui se
passait à Berlin qu'une chose de vraie et d'honorable, c'était le
patriotisme allemand humilié des succès de la France, éclatant au
premier prétexte; fondé ou non. Mais ce sentiment éclatait mal à
propos. Il fallait, en 1805, lorsque Napoléon quitta Boulogne, ou se
prononcer hautement pour la France, en disant ses motifs d'en agir
ainsi, et engager l'honneur prussien dans ce sens, ou se prononcer
contre la France dès cette époque, et lutter contre elle quand
l'Autriche et la Russie étaient sous les armes. Maintenant on allait à
sa perte par une voie qui n'était pas même honorable.

[En marge: Napoléon ayant connaissance de la dépêche de M. de
Lucchesini, la fait démentir à Berlin.]

[En marge: Il est trop tard pour maîtriser l'entraînement des esprits
en Prusse.]

Les dépêches de M. de Lucchesini avaient été interceptées par la
police de Napoléon, et connues de lui. Il en avait été indigné et
sur-le-champ il avait fait écrire à M. de Laforest, pour l'avertir de
l'envoi de ces dépêches, pour le charger de donner des démentis à
toutes les allégations du ministre prussien, et pour exiger son
rappel. Malheureusement il était trop tard, et déjà l'élan imprimé à
l'opinion de la Prusse ne pouvait plus être maîtrisé. M, d'Haugwitz
d'ailleurs, embarrassé des rôles si divers qu'il avait été forcé de
jouer depuis un an, n'avait plus le courage des bonnes résolutions. Il
n'osait ni voir le ministre de France, ni déclarer aux fous dont il
avait flatté la folie, qu'il les quittait encore une fois pour se
joindre aux gens sages, bien rares alors à Berlin.

[En marge: Explication entre M. d'Haugwitz et M. de Laforest.]

[En marge: M. d'Haugwitz demande, comme moyen de tout arranger,
l'éloignement de l'armée française.]

M. de Laforest le trouva contraint et fuyant les explications.
Cependant, après plusieurs tentatives, il le vit, lui demanda comment
il pouvait manquer à ce point de son sang-froid accoutumé, comment il
pouvait croire les récits mensongers inventés par la Hesse, les propos
légers recueillis par M. de Lucchesini, comment il n'attendait pas, ou
ne recherchait pas des informations plus exactes, avant de prendre des
résolutions aussi graves que celles qui étaient publiquement
annoncées. M. d'Haugwitz, troublé à mesure que la lumière, un instant
obscurcie dans son esprit, commençait à luire de nouveau, parut désolé
de la conduite qu'on avait tenue, avoua naïvement la rapidité du
courant qui entraînait le roi, la cour et lui-même, déclara enfin que,
si on ne venait pas à leur aide, ils iraient se jeter, peut-être pour
y périr, sur l'écueil de la guerre; que rien n'était perdu encore si
Napoléon voulait faire une démarche quelconque, qui fût pour l'orgueil
de la multitude une satisfaction, pour la prudence du cabinet une
raison de se rassurer; que l'éloignement de l'armée française,
accumulée depuis quelque temps sur les routes qui menaient en Prusse,
remplirait ce double objet; qu'on pourrait alors contremander les
armements, en alléguant pour raison d'avoir armé la réunion des
troupes françaises, et pour raison de désarmer leur retraite au delà
du Rhin. M. d'Haugwitz ajouta que pour faciliter les explications on
allait rappeler M. de Lucchesini, et envoyer à Paris un homme sage et
sûr, M. de Knobelsdorf.

[Date: Sept. 1806.]

[En marge: Napoléon aurait accédé à la demande de la Prusse, si le
refus de ratifier le traité de M. d'Oubril ne lui avait fait croire à
l'existence d'une coalition.]

[En marge: Motifs qui avaient porté Alexandre à ne pas ratifier le
traité signé par M. d'Oubril.]

Napoléon aurait pu consentir à la démarche demandée sans compromettre
sa gloire, car il n'avait jamais pensé à envahir la Prusse. Il avait
pris seulement quelques précautions lorsqu'on avait refusé de ratifier
le traité de Schoenbrunn. Mais, depuis, il ne songeait qu'à l'Autriche
et aux bouches du Cattaro, il ne songeait qu'à se les faire restituer
par quelque menace; il était même, depuis le traité signé avec M.
d'Oubril, tout disposé à ramener ses troupes en France. Il avait
ordonné un vaste camp à Meudon pour y réunir la grande armée, et y
célébrer en septembre des fêtes magnifiques. Les ordres pour cet objet
étaient déjà expédiés. Mais un événement grave et imprévu vint rendre
cette conduite difficile de sa part. Contre son attente, l'empereur
Alexandre avait refusé de ratifier le traité de paix signé par M.
d'Oubril. Il avait adopté cette résolution sur les vives instances de
l'Angleterre, qui avait fait valoir sa fidélité, rappelé son refus
récent de traiter sans la Russie, et demandé, pour prix de cette
fidélité, qu'on repoussât un traité conclu intempestivement, trop
vite, et à des conditions évidemment désavantageuses. L'empereur
Alexandre, quoiqu'il craignît fort les conséquences de la guerre avec
Napoléon, les craignait un peu moins en voyant l'Angleterre plus lente
qu'il ne l'avait cru à se précipiter dans les bras de la France. Il
paraît même que quelque chose avait déjà transpiré des agitations de
la cour de Prusse, et de la possibilité d'entraîner cette cour à la
guerre. Enfin, la connaissance récemment acquise de la dissolution de
l'empire germanique ajoutant aux jalousies de la Russie comme à celles
de toutes les puissances, et faisant prévoir un redoublement de haine
contre Napoléon, Alexandre s'était décidé à ne pas ratifier le traité
de M. d'Oubril. Il répondit cependant qu'il était prêt à reprendre les
négociations, mais de concert avec l'Angleterre; qu'il chargeait même
celle-ci de ses pouvoirs pour traiter, à la condition qu'on laisserait
à la famille royale de Naples, non-seulement la Sicile, mais la
Dalmatie tout entière, et qu'on donnerait les îles Baléares au roi de
Piémont.

[En marge: Mort de M. Fox.]

Le courrier porteur de ces nouvelles arriva le 3 septembre à Paris, au
moment même où les armements de la Prusse occupaient toute l'Europe,
et où l'on demandait à Napoléon de tirer M. d'Haugwitz et le roi
Frédéric-Guillaume d'embarras, en faisant rétrograder les troupes
françaises. Napoléon à son tour sentit naître en lui de profondes
défiances, et se figura qu'il était trahi. Le souvenir de la conduite
de l'Autriche l'année précédente, le souvenir de ses armements, si
souvent et si opiniâtrement niés, alors même que ses troupes étaient
en marche, ce souvenir revenant à son esprit, lui persuada qu'il en
serait de même cette fois, que les armements soudains de la Prusse
n'étaient qu'une perfidie, et qu'il courait le danger d'être surpris
en septembre 1806, comme il avait failli l'être en septembre 1805. Il
était donc peu disposé à retirer ses troupes de la Franconie, position
militaire fort importante, ainsi qu'on le verra bientôt, pour une
guerre contre la Prusse. Une autre circonstance le portait à croire à
une coalition. M. Fox, malade depuis deux mois, venait de mourir.
Ainsi, dans la même année, les fatigues d'un long pouvoir avaient tué
M. Pitt, et les premières épreuves d'un pouvoir redevenu nouveau pour
lui avaient hâté la fin de M. Fox. M. Fox emportait avec lui la paix
du monde, et la possibilité d'une alliance féconde entre la France et
l'Angleterre. Si l'Angleterre avait fait dans M. Pitt une grande
perte, l'Europe et l'humanité en faisaient une immense dans M. Fox.
Celui-ci mort, le parti de la guerre allait triompher du parti de la
paix dans le sein du cabinet britannique.

[En marge: À la mort de M. Fox, lord Lauderdale est chargé de
présenter à Paris les conditions de la Russie.]

Toutefois, ce cabinet n'osa pas changer notablement les conditions de
paix précédemment envoyées à Paris. Lord Yarmouth avait abandonné la
négociation par dégoût. Lord Lauderdale était resté seul. On lui
ordonna de Londres de présenter les demandes de la Russie, consistant
à réclamer la Sicile et la Dalmatie pour la cour de Naples, les
Baléares pour le roi de Piémont. Lord Lauderdale, en présentant ces
nouvelles conditions, agit au nom des deux cours et comme ayant les
pouvoirs de l'une et de l'autre. Ainsi, pour attendre l'effet des
ratifications de Saint-Pétersbourg, Napoléon avait manqué l'occasion
décisive d'avoir la paix. Les méprises arrivent aux plus grands
esprits dans le champ de la politique comme dans le champ de la
guerre.

[En marge: L'irritation que Napoléon ressent du refus de la Russie, et
des nouvelles conditions signifiées à Paris, ne le dispose pas
favorablement pour la paix.]

[En marge: Audience donnée par Napoléon à M. de Knobelsdorf.]

Napoléon en ressentit une sorte d'irritation qui le porta davantage
encore à supposer l'existence d'une conspiration européenne. Il était
donc beaucoup plus enclin à en appeler encore une fois aux armes, qu'à
céder. Il reçut à cette époque M. de Knobelsdorf, qui était venu en
toute hâte remplacer M. de Lucchesini. Il lui fit un accueil
personnellement obligeant, lui affirma positivement qu'il n'avait
aucun projet contre la Prusse, qu'il ne comprenait pas ce qu'elle
voulait de lui, car il ne voulait rien d'elle, si ce n'est l'exécution
des traités; qu'il ne songeait à lui rien enlever, que tout ce qu'on
avait publié à cet égard était faux; et il faisait allusion par ces
paroles aux rapports de M. de Lucchesini, qui avait présenté le même
jour ses lettres de rappel. Usant ensuite d'une franchise digne de sa
grandeur, il ajouta qu'il y avait dans les faux bruits répandus une
seule chose véritable, c'est ce qu'on disait du Hanovre; qu'en effet
il avait écouté à ce sujet l'Angleterre; que voyant la paix du monde
attachée à cette question, il avait eu le projet de s'adresser à la
Prusse, de lui exposer la situation dans toute sa vérité, de lui
donner le choix entre la paix générale, achetée par la restitution du
Hanovre, sauf dédommagement, et la continuation de la guerre contre
l'Angleterre, mais de la guerre à outrance, et après explication
toutefois sur le degré d'énergie que le roi Frédéric-Guillaume
entendrait y apporter. Il affirma en outre que, dans tous les cas, il
n'aurait arrêté aucune résolution sans s'en être ouvert franchement et
complétement avec la Prusse.

[En marge: Napoléon refuse de retirer les troupes françaises, et ne
veut pas donner d'autres explications que celles qu'il a données à M.
de Knobelsdorf.]

[En marge: Silence ordonné à M. de Laforest.]

Une si loyale explication aurait dû bannir tous les doutes. Mais il
fallait plus pour la Prusse, il fallait un acte de déférence qui
sauvât son orgueil. Napoléon s'y serait prêté peut-être, s'il n'avait
été en ce moment plein de défiance, et s'il n'avait cru à une nouvelle
coalition, qui n'existait pas encore, quoiqu'elle dût exister bientôt.
Mais dans cette excitation d'esprit que les événements provoquent, on
ne peut pas toujours juger à coup sûr ce qui se passe chez ses
adversaires. En conséquence il enjoignit à M. de Laforest de se tenir
sur la réserve, de dire à M. d'Haugwitz que la Prusse n'aurait pas
d'autres explications que celles qu'il avait données, à MM. de
Knobelsdorf et de Lucchesini, que quant à la demande relative aux
armées, il répondait par une demande exactement semblable, et que si
la Prusse contremandait ses armements, il prenait l'engagement de
faire immédiatement repasser le Rhin aux troupes françaises. Il
ordonna ensuite à M. de Laforest de se taire, et d'attendre les
événements.--Dans une situation pareille, lui écrivit-il, on n'en doit
pas croire les protestations, quelque sincères qu'elles puissent
paraître. Nous avons été trompés trop de fois. Il faut des faits: que
la Prusse désarme, et les Français repasseront le Rhin, mais point
avant.--

M. de Laforest exécuta fidèlement les ordres de son souverain, n'eut
pas de peine à convaincre M. d'Haugwitz, qui était convaincu d'avance,
mais dominé par les événements; et puis il se tut. Ce n'était pas
assez pour le cabinet prussien d'être éclairé sur les intentions de
Napoléon; il lui fallait une explication palpable à donner à l'opinion
publique, et à lui aussi des faits, mais des faits clairs et positifs,
c'est-à-dire la retraite des Français. Encore les imaginations
excitées se seraient-elles payées difficilement même d'un acte
rassurant. L'orgueil prussien réclamait une satisfaction. On a autant
et même plus besoin de satisfaction lorsqu'on a tort que lorsqu'on a
raison.

[En marge: Effet du silence gardé par M. de Laforest.]

[En marge: Après avoir attendu quelques jours des explications qui
n'arrivent pas, le roi de Prusse part pour l'armée.]

[En marge: La guerre est résolue entre la Prusse et la France.]

Le roi et M. d'Haugwitz laissèrent écouler quelques jours encore, pour
voir si Napoléon ne manderait pas quelque chose de plus explicite, de
plus satisfaisant.--Ce silence perd tout, répétait M. d'Haugwitz à M.
de Laforest.--Mais le sort en était jeté: la Prusse, par des
tergiversations qui lui avaient aliéné la confiance de Napoléon, la
France, par des procédés trop peu ménagés, devaient être amenées l'une
et l'autre à une guerre funeste, d'autant plus regrettable, que dans
l'état du monde c'étaient les deux seules puissances dont les intérêts
fussent conciliables. Le silence ordonné à M. de Laforest fut
invariablement gardé par lui, mais la douleur sur le visage, douleur
expressive, et suffisamment significative, si la cour de Prusse avait
voulu la comprendre, et se conduire d'après ce qu'elle aurait compris.
Il n'en était plus ainsi ni du roi Frédéric-Guillaume, ni de son
ministère. Tous les jours des régiments traversaient Berlin, en
chantant des airs patriotiques, que répétait le peuple ameuté dans les
rues. De toutes parts on demandait quand le roi partirait pour
l'armée, et s'il serait vrai qu'il restât à Potsdam, dans l'intention
de revenir sur sa première détermination. Le cri devint tel qu'il
fallut obéir à l'opinion. L'infortuné Frédéric-Guillaume partit le 21
septembre pour Magdebourg. C'était le signal de la guerre qu'on
attendait en Allemagne, et que Napoléon attendait à Paris. Dès ce jour
elle était inévitable. On en verra, dans le livre suivant, les
terribles vicissitudes, les désastreuses conséquences pour la Prusse,
et les résultats glorieux pour Napoléon, résultats qui nous
inspireraient une satisfaction sans mélange, si la politique eût été
d'accord avec la victoire.


FIN DU VINGT-QUATRIÈME LIVRE ET DU TOME SIXIÈME.



TABLE DES MATIÈRES

CONTENUES DANS LE TOME SIXIÈME.


LIVRE VINGT-DEUXIÈME.

ULM ET TRAFALGAR.

     Conséquences de la réunion de Gênes à l'Empire. -- Cette réunion,
     quoiqu'elle soit une faute, a cependant des résultats heureux. --
     Vaste champ qui s'ouvre aux combinaisons militaires de Napoléon.
     -- Quatre attaques dirigées contre la France. -- Napoléon
     s'occupe sérieusement d'une seule, et, par la manière dont il
     entend la repousser, se propose de faire tomber les trois autres.
     -- Exposition de son plan. -- Mouvement des six corps d'armée des
     bords de l'Océan aux sources du Danube. -- Napoléon garde un
     profond secret sur ses dispositions, et ne les communique qu'à
     l'électeur de Bavière, afin de s'attacher ce prince en le
     rassurant. -- Précautions qu'il prend pour la conservation de la
     flottille. -- Son retour à Paris. -- Altération de l'opinion
     publique à son égard. -- Reproches qu'on lui adresse. -- État des
     finances. -- Commencement d'arriéré. -- Situation difficile des
     principales places commerçantes. -- Disette de numéraire. --
     Efforts du commerce pour se procurer des métaux précieux. --
     Association de la compagnie des _Négociants réunis_ avec la cour
     d'Espagne. -- Spéculation sur les piastres. -- Danger de cette
     spéculation. -- La compagnie des _Négociants réunis_ ayant
     confondu dans ses mains les affaires de la France et de
     l'Espagne, rend communs à l'une les embarras de l'autre. --
     Conséquences de cette situation pour la Banque de France. --
     Irritation de Napoléon contre les gens d'affaires. -- Importantes
     sommes en argent et en or envoyées à Strasbourg et en Italie. --
     Levée de la conscription par un décret du Sénat. -- Organisation
     des réserves. -- Emploi des gardes nationales. -- Séance au
     Sénat. -- Froideur témoignée à Napoléon par le peuple de Paris.
     -- Napoléon en éprouve quelque peine, mais il part pour l'armée,
     certain de changer bientôt cette froideur en transports
     d'enthousiasme. -- Dispositions des coalisés. -- Marche de deux
     armées russes, l'une en Gallicie pour secourir les Autrichiens,
     l'autre en Pologne pour menacer la Prusse. -- L'empereur
     Alexandre à Pulawi. -- Ses négociations avec la cour de Berlin.
     -- Marche des Autrichiens en Lombardie et en Bavière. -- Passage
     de l'Inn par le général Mack. -- L'électeur de Bavière, après de
     grandes perplexités, se jette dans les bras de la France, et
     s'enfuit à Würzbourg avec sa cour et son armée. -- Le général
     Mack prend position à Ulm. -- Conduite de la cour de Naples. --
     Commencement des opérations militaires du côté des Français. --
     Organisation de la grande armée. -- Passage du Rhin. -- Marche de
     Napoléon avec six corps, le long des Alpes de Souabe, pour
     tourner le général Mack. -- Le 6 et le 7 octobre, Napoléon
     atteint le Danube vers Donauwerth, avant que le général Mack ait
     eu aucun soupçon de la présence des Français. -- Passage général
     du Danube. -- Le général Mack est enveloppé. -- Combats de
     Wertingen et de Günzbourg. -- Napoléon à Augsbourg fait ses
     dispositions dans le double but d'investir Ulm, et d'occuper
     Munich, afin de séparer les Russes des Autrichiens. -- Erreur
     commise par Murat. -- Danger de la division Dupont. -- Combat de
     Haslach. -- Napoléon accourt sous les murs d'Ulm, et répare les
     fautes commises. -- Combat d'Elchingen livré le 14 octobre. --
     Investissement d'Ulm. -- Désespoir du général Mack, et retraite
     de l'archiduc Ferdinand. -- L'armée autrichienne réduite à
     capituler. -- Triomphe inouï de Napoléon. -- Il a détruit en
     vingt jours une armée de 80 mille hommes, sans livrer bataille.
     -- Suite des opérations navales depuis le retour de l'amiral
     Villeneuve à Cadix. -- Sévérité de Napoléon envers cet amiral. --
     Envoi de l'amiral Rosily pour le remplacer, et ordre à la flotte
     de sortir de Cadix afin d'entrer dans la Méditerranée. -- Douleur
     de l'amiral Villeneuve, et sa résolution de livrer une bataille
     désespérée. -- État de la flotte franco-espagnole et de la flotte
     anglaise. -- Instructions de Nelson à ses capitaines. -- Sortie
     précipitée de l'amiral Villeneuve. -- Rencontre des deux flottes
     au cap Trafalgar. -- Attaque des Anglais formés en deux colonnes.
     -- Rupture de notre ligne de bataille. -- Combats héroïques du
     _Redoutable_, du _Bucentaure_, du _Fougueux_, de l'_Algésiras_,
     du _Pluton_, de _l'Achille_, du _Prince des Asturies_. -- Mort de
     Nelson, captivité de Villeneuve. -- Défaite de notre flotte après
     une lutte mémorable. -- Affreuse tempête à la suite de la
     bataille. -- Les naufrages succèdent aux combats. -- Conduite du
     gouvernement impérial à l'égard de la marine française. --
     Silence ordonné sur les derniers événements. -- Ulm fait oublier
     Trafalgar.                                                1 à 184


LIVRE VINGT-TROISIÈME.

AUSTERLITZ.

     Effet produit par les nouvelles venues de l'armée. -- Crise
     financière. -- La caisse de consolidation suspend ses payements
     en Espagne, et contribue à accroître les embarras de la compagnie
     des _Négociants réunis_. -- Secours fournis à cette compagnie par
     la Banque de France. -- Émission trop considérable des billets de
     la Banque, et suspension de ses payements. -- Faillites
     nombreuses. -- Le public alarmé se confie en Napoléon, et attend
     de lui quelque fait éclatant qui rétablisse le crédit et la paix.
     -- Continuation des événements de la guerre. -- Situation des
     affaires en Prusse. -- La prétendue violation du territoire
     d'Anspach fournit des prétextes au parti de la guerre. --
     L'empereur Alexandre en profite pour se rendre à Berlin. -- Il
     entraîne la cour de Prusse à prendre des engagements éventuels
     avec la coalition. -- Traité de Potsdam. -- Départ de M.
     d'Haugwitz pour le quartier général français. -- Grande
     résolution de Napoléon en apprenant les nouveaux dangers dont il
     est menacé. -- Il précipite son mouvement sur Vienne. -- Bataille
     de Caldiero en Italie. -- Marche de la grande armée à travers la
     vallée du Danube. -- Passage de l'Inn, de la Traun, de l'Ens. --
     Napoléon à Lintz. -- Mouvement que pouvaient faire les archiducs
     Charles et Jean pour arrêter la marche de Napoléon. --
     Précautions de celui-ci en approchant de Vienne. -- Distribution
     de ses corps d'armée sur les deux rives du Danube et dans les
     Alpes. -- Les Russes passent le Danube à Krems. -- Danger du
     corps de Mortier. -- Combat de Dirnstein. -- Combat de Davout à
     Mariazell. -- Entrée à Vienne. -- Surprise des ponts du Danube.
     -- Napoléon veut en profiter pour couper la retraite au général
     Kutusof. -- Murat et Lannes portés à Hollabrunn. -- Murat se
     laisse tromper par une proposition d'armistice, et donne à
     l'armée russe le temps de s'échapper. -- Napoléon rejette
     l'armistice. -- Combat sanglant à Hollabrunn. -- Arrivée de
     l'armée française à Brünn. -- Belles dispositions de Napoléon
     pour occuper Vienne, se garder du côté des Alpes et de la Hongrie
     contre les archiducs, et faire face aux Russes du côté de la
     Moravie. -- Ney occupe le Tyrol, Augereau la Souabe. -- Prise des
     corps de Jellachich et de Rohan. -- Départ de Napoléon pour
     Brünn. -- Essai de négociation. -- Fol orgueil de l'état-major
     russe. -- Nouvelle coterie formée autour d'Alexandre. -- Elle lui
     inspire l'imprudente résolution de livrer bataille. -- Terrain
     choisi d'avance par Napoléon. -- Bataille d'Austerlitz, livrée le
     2 décembre. -- Destruction de l'armée austro-russe. -- L'empereur
     d'Autriche au bivouac de Napoléon. -- Armistice accordé sous la
     promesse d'une paix prochaine. -- Commencement de négociation à
     Brünn. -- Conditions imposées par Napoléon. -- Il veut les États
     vénitiens pour compléter le royaume d'Italie, le Tyrol et la
     Souabe autrichienne pour agrandir la Bavière, les duchés de
     Baden et de Wurtemberg. -- Alliances de famille avec ces trois
     maisons allemandes. -- Résistance des plénipotentiaires
     autrichiens. -- Napoléon, de retour à Vienne, a une longue
     entrevue avec M. d'Haugwitz. -- Il reprend ses projets d'union
     avec la Prusse, et lui donne le Hanovre, à condition qu'elle se
     liera définitivement à la France. -- Traité de Vienne avec la
     Prusse. -- Départ de M. d'Haugwitz pour Berlin. -- Napoléon,
     débarrassé de la Prusse, devient plus exigeant à l'égard de
     l'Autriche. -- La négociation transférée à Presbourg. --
     Acceptation des conditions de la France, et paix de Presbourg. --
     Départ de Napoléon pour Munich. -- Mariage d'Eugène de
     Beauharnais avec la princesse Auguste de Bavière. -- Retour de
     Napoléon à Paris. -- Accueil triomphal.                 185 à 369


LIVRE VINGT-QUATRIÈME.

CONFÉDÉRATION DU RHIN.

     Retour de Napoléon à Paris. -- Joie publique. -- Distribution des
     drapeaux pris sur l'ennemi. -- Décret du Sénat ordonnant
     l'érection d'un monument triomphal. -- Napoléon consacre ses
     premiers soins aux finances. -- La compagnie des _Négociants
     réunis_ est reconnue débitrice envers le Trésor d'une somme de
     141 millions. -- Napoléon, mécontent de M. de Marbois, le
     remplace par M. Mollien. -- Rétablissement du crédit. -- Trésor
     formé avec les contributions levées en pays conquis. -- Ordres
     relatifs au retour de l'armée, à l'occupation de la Dalmatie, à
     la conquête de Naples. -- Suite des affaires de Prusse. -- La
     ratification du traité de Schoenbrunn donnée avec des réserves.
     -- Nouvelle mission de M. d'Haugwitz auprès de Napoléon. -- Le
     traité de Schoenbrunn est refait à Paris, mais avec des
     obligations de plus, et des avantages de moins pour la Prusse. --
     M. de Lucchesini est envoyé à Berlin pour expliquer ces nouveaux
     changements. -- Le traité de Schoenbrunn, devenu traité de Paris,
     est enfin ratifié, et M. d'Haugwitz retourne en Prusse. --
     Ascendant dominant de la France. -- Entrée de Joseph Bonaparte à
     Naples. -- Occupation de Venise. -- Retards apportés à la remise
     de la Dalmatie. -- L'armée française est arrêtée sur l'Inn, en
     attendant la remise de la Dalmatie, et répartie entre les
     provinces allemandes les plus capables de la nourrir. --
     Souffrance des pays occupés. -- Situation de la cour de Prusse
     après le retour de M. d'Haugwitz à Berlin. -- Envoi du duc de
     Brunswick à Saint-Pétersbourg, pour expliquer la conduite du
     cabinet prussien. -- État de la cour de Russie. -- Dispositions
     d'Alexandre depuis Austerlitz. -- Accueil fait au duc de
     Brunswick. -- Inutiles efforts de la Prusse pour faire approuver
     par la Russie et par l'Angleterre l'occupation du Hanovre. --
     L'Angleterre déclare la guerre à la Prusse. -- Mort de M. Pitt,
     et avénement de M. Fox au ministère. -- Espérances de paix. --
     Relations établies entre M. Fox et M. de Talleyrand. -- Envoi de
     lord Yarmouth à Paris, en qualité de négociateur confidentiel. --
     Bases d'une paix maritime. -- Les agents de l'Autriche, au lieu
     de livrer les bouches du Cattaro aux Français, les livrent aux
     Russes. -- Menaces de Napoléon à la cour de Vienne. -- La Russie
     envoie M. d'Oubril à Paris, avec mission de prévenir un mouvement
     de l'armée française contre l'Autriche, et de proposer la paix.
     -- Lord Yarmouth et M. d'Oubril négocient conjointement à Paris.
     -- Possibilité d'une paix générale. -- Calcul de Napoléon tendant
     à traîner la négociation en longueur. -- Système de l'Empire
     français. -- Royautés vassales, grands-duchés et duchés. --
     Joseph roi de Naples, Louis roi de Hollande. -- Dissolution de
     l'empire germanique. -- Confédération du Rhin. -- Mouvements de
     l'armée française. -- Administration intérieure. -- Travaux
     publics. -- La colonne de la place Vendôme, le Louvre, la rue
     Impériale, l'arc de l'Étoile. -- Routes et canaux. -- Conseil
     d'État. -- Création de l'Université. -- Budget de 1806. --
     Rétablissement de l'impôt du sel. -- Nouveau système de
     trésorerie. -- Réorganisation de la Banque de France. --
     Continuation des négociations avec la Russie et l'Angleterre. --
     Traité de paix avec la Russie, signé le 20 juillet par M.
     d'Oubril. -- La signature de ce traité décide lord Yarmouth à
     produire ses pouvoirs. -- Lord Lauderdale est adjoint à lord
     Yarmouth. -- Difficultés de la négociation avec l'Angleterre. --
     Quelques indiscrétions commises par les négociateurs anglais, au
     sujet de la restitution du Hanovre, font naître à Berlin de vives
     inquiétudes. -- Faux rapports qui exaltent l'esprit de la cour de
     Prusse. -- Nouvel entraînement des esprits à Berlin, et
     résolution d'armer. -- Surprise et méfiance de Napoléon. -- La
     Russie refuse de ratifier le traité signé par M. d'Oubril, et
     propose de nouvelles conditions. -- Napoléon ne veut pas les
     admettre. -- Tendance générale à la guerre. -- Le roi de Prusse
     demande l'éloignement de l'armée française. -- Napoléon répond
     par la demande d'éloigner l'année prussienne. -- Silence prolongé
     de part et d'autre. -- Les deux souverains partent pour l'armée.
     -- La guerre est déclarée entre la Prusse et la France. 370 à 568

FIN DE LA TABLE DU SIXIÈME VOLUME.





*** End of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Histoire du Consulat et de l'Empire, Vol. (6 / 20) - faisant suite à l'Histoire de la Révolution Française" ***

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