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Title: Mémoires de Joseph Fouché, Duc d'Otrante, Ministre de la Police Générale - Tome II
Author: Fouché, Joseph, 1759-1820
Language: French
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Copyright Status: Not copyrighted in the United States. If you live elsewhere check the laws of your country before downloading this ebook. See comments about copyright issues at end of book.

*** Start of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Mémoires de Joseph Fouché, Duc d'Otrante, Ministre de la Police Générale - Tome II" ***

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(Produced from images of the Bibliothèque nationale de
France (BnF/Gallica) at http://gallica.bnf.fr)



[Note du transcripteur: l'orthographe originale de Fouché est conservée]



MÉMOIRES DE JOSEPH FOUCHÉ, DUC D'OTRANTE, MINISTRE DE LA POLICE GÉNÉRALE.
SECONDE PARTIE.

Réimpression de l'édition 1824

Osnabrück

Biblio-Verlag

1966

Gesamtherstellung Proff&Co.KG, Osnabrück



AVIS DE L'ÉDITEUR.


Jamais peut-être aucun ouvrage sur les événemens comtemporains n'a été
attendu et désiré aussi impatiemment que cette seconde partie des
Mémoires posthumes de l'ex-ministre Fouché, duc d'Otrante. Au moment où
parut le premier volume de ces Mémoires accueillis avec tant
d'empressement et de curiosité, j'annonçai moi-même au public que la
suite serait bientôt mise au jour. L'impatience fut d'autant plus vive
que l'intérêt de cette seconde partie ne pouvait manquer de surpasser
celui qu'offrait déjà la première, puisqu'elle traite d'une période plus
difficile et plus épineuse sous le point de vue politique. Je ne
soupçonnais pas alors que cette annonce put réveiller les craintes trop
susceptibles de certaines personnes sur ce complément des révélations du
duc d'Otrante. Pouvais-je m'attendre qu'elle m'entraînerait, comme
éditeur, dans un procès en action civile, dont ni le public ni moi
n'avons pu d'abord apprécier les vrais motifs? Ce procès m'est suscité
par les héritiers d'Otrante. Ils n'ont pourtant point à venger la
mémoire de leur père, qui lui-même a pris soin de justifier sa conduite
politique; ils n'ont pas non plus à défendre leurs intérêts dont aucun
n'est compromis. Je ne puis donc attribuer qu'à des suggestions
étrangères l'action judiciaire qu'ils m'intentent.

Quant à moi, fort de la justice de ma cause, tranquille sous l'égide des
lois protectrices de la propriété littéraire, je n'hésite donc pas à
déposer sur le tribunal de mes juges ce _complément_ de mon corps de
délit imaginaire. La culpabilité de ces deux parties, s'il pouvait en
exister quelques traces, serait d'ailleurs identique, et dans l'une
comme dans l'autre, je suis certain de n'avoir blessé, ni les lois, ni
le gouvernement, ni les convenances individuelles. Voilà ce qu'établira
victorieusement dans son plaidoyer l'éloquent et habile avocat qui a
bien voulu se charger de ma cause. Elle est remise aux soins de M.
Berryer fils; je me présente donc avec confiance devant mes juges, et je
soumets à leur équité et à leurs lumières l'ensemble de ces Mémoires.

       *       *       *       *       *



MÉMOIRES DE JOSEPH FOUCHÉ, DUC D'OTRANTE.


Je m'impose une tâche grande et forte en m'offrant de nouveau à toute la
sévérité d'une investigation publique; mais c'est pour moi un devoir de
chercher à détruire les préventions de l'esprit de parti et les
impressions de la haine. Du reste, j'ai peu d'espoir que la voix de la
raison puisse se faire entendre au milieu des clameurs de deux factions
acharnées qui divisent le monde politique. N'importe, ce n'est pas pour
le temps d'aujourd'hui que je raconte; c'est pour un temps plus calme. A
présent, que ma destinée s'accomplisse! Et quelle destinée, grand Dieu!
Que me reste-t-il de tant de grandeurs et d'un si énorme pouvoir, dont
je n'abusai jamais que pour éviter de plus grands maux? Ce que je prise
le moins, ce que j'amassai pour d'autres, me reste: à moi, qui, par mes
goûts simples, eût pu me passer de richesses; à moi qui n'apportai dans
les splendeurs que la réserve d'un sage et la sobriété d'un anachorète!
Tour-à-tour puissant, redouté ou dans la disgrâce, je recherchai
l'autorité, il est vrai, mais je détestai l'oppression. Que de services
n'ai-je pas rendus! que de larmes n'ai-je pas séchées! Osez le nier,
vous tous dont je réussis à me concilier les suffrages malgré de fâcheux
antécédens? N'étais-je pas devenu votre protecteur, votre appui contre
vos propres ressentimens, contre les passions si impétueuses du chef de
l'État? J'avoue que jamais police ne fut plus absolue que celle dont
j'avais le sceptre; mais ne disiez-vous pas qu'il n'y en eût jamais de
plus protectrice sous un gouvernement militaire? de plus ennemie de la
violence, qui pénétrât par des moyens plus doux dans le secret des
familles, et dont l'action moins sentie se laissât moins apercevoir? Ne
disiez-vous pas alors que le duc d'Otrante était, sans aucun doute, le
plus habile et le plus supportable des ministres de Napoléon? Vous tenez
à présent un autre langage, par la seule raison que les temps sont
changés. Vous jugez le passé par le présent, je n'en juge pas ainsi.
J'ai fait des fautes, je le confesse: mais ce que je fis de bien doit
entrer en balance. Jeté dans le chaos des affaires, occupé à dénouer
toutes sortes d'intrigues, je me complus à calmer les ressentimens, à
éteindre les passions, à rapprocher les hommes. C'était avec une sorte
de délice que je goûtais parfois le repos, au sein de mes affections
privées, empoisonnées aussi à leur tour. Dans mes récentes disgrâces,
dans mes hautes infortunes, puis-je oublier que, support et surveillant
d'un empire immense, ma seule désapprobation le mit en péril, et qu'il
s'écroula dès que je ne le soutins plus de mes mains? Puis-je perdre de
vue que si, par l'effet d'une grande réaction, d'un retour que j'avais
pressenti; je ressaisis les élémens dispersés de tant de grandeur et de
puissance, tout s'évanouit comme un songe? Et pourtant on me regardait
comme bien supérieur par ma longue expérience, peut-être aussi par ma
sagacité, à tous ceux qui, pendant la catastrophe, laissèrent échapper
le pouvoir.

A présent que, désabusé de tout, je plane de très-haut sur toutes les
misères, sur tout le faux éclat des grandeurs; à présent que je ne
combats plus que pour la justification de mes intentions politiques, je
reconnais trop tard le vide des partis contraires qui se disputent les
affaires de l'univers; je le sens, je le vois, un moteur plus puissant
les conduit et les règle au mépris de nos combinaisons les plus
profondes.

Pourtant, il n'est que trop vrai, elles sont incurables les plaies de
l'ambition. En dépit de toute ma raison, je me sens encore poursuivi
malgré moi par les illusions du pouvoir, par les fantômes de la vanité;
je m'y sens attaché comme Ixion l'était à sa roue. Un sentiment pénible
et profond m'oppresse.

Et qu'on dise que je ne me montre pas avec toutes mes faiblesses, avec
toutes mes erreurs, avec tous mes repentirs! Voilà, je pense, une assez
solide garantie de la sincérité de mes révélations. Je le devais, ce
gage, à l'importance de cette seconde partie des Mémoires de ma vie
politique; me voilà invariablement placé dans la rigoureuse obligation
d'en retracer toutes les particularités et d'en dévoiler tous les
mystères. Ce sera mon dernier effort. Toutefois, et je l'éprouvai dans
ma narration première, je puiserai quelques adoucissemens dans le
charme des souvenirs et dans la saveur de quelques réminiscences.

En préparant ces Mémoires, une idée consolante ne m'abandonna jamais. Je
ne descendrai peut-être pas tout entier au tombeau, me dis-je, au
tombeau qui déjà s'entr'ouvre aux confins de l'exil pour me recevoir. Je
ne puis me le dissimuler! Si j'élude le dépérissement de l'esprit, je ne
ressens que trop le dépérissement de mes forces. Que je me hâte donc,
pressé par la parque, d'offrir, dans un sentiment de sincérité, le récit
des événemens renfermés entre ma disgrâce de 1810 et ma chute de 1815.
Ce complément est la partie la plus grave, la plus épineuse de mes
confessions politiques. Que d'incidens, que de grands intérêts, que de
personnages, que de turpitudes se rattachent à ces dernières scènes, à
ce dernier acte d'un pouvoir fugitif! Mais rassurez-vous, amis et
ennemis: ce n'est point ici la police qui dénonce, c'est l'histoire qui
révèle.

Si je prétends m'élever au-dessus des frivoles ménagemens, je n'en suis
pas moins décidé à me placer toujours aussi loin de la satire et du
libelle que de la dissimulation et du mensonge; je flétrirai ce qui
doit être flétri, je respecterai ce qui est digne de respect; en un mot,
je tiendrai la plume ferme: et pour qu'elle ne puisse s'égarer, j'aurai
l'oeil ouvert sur le synchronisme des événemens publics.

De ces préliminaires destinés à éveiller l'attention et à provoquer les
souvenirs, je vais passer aux faits qui constatent, aux particularités
qui dévoilent, aux traits qui caractérisent. Il en résultera, j'espère,
un tableau que l'on nommera, si l'on veut, de l'histoire, ou des
matériaux pour l'écrire.

A la fin de la première partie de ces Mémoires, se trouve mon point de
départ actuel; il est marqué par l'événement de ma disgrâce, qui fit
passer dans les mains de Savary le porte-feuille de la haute police de
l'État. Qu'on ne perde pas de vue que l'empire était alors à l'apogée de
sa puissance, et que ses limites militaires ne connaissaient déjà plus
de bornes. Possesseur de l'Allemagne, maître de l'Italie, dominateur
absolu de la France, envahisseur des Espagnes, Napoléon était en outre
l'allié des Césars et de l'autocrate du Nord. On était si ébloui de
l'éclat de sa puissance, qu'on ne songeait déjà plus au chancre de
cette guerre espagnole, qui, au Midi, commençait à ronger les fondemens
de l'Empire. Partout ailleurs, Napoléon n'avait qu'à vouloir pour
obtenir. Tout contre-poids moral avait disparu de son gouvernement. Tout
pliait; ses employés, ses fonctionnaires, ses dignitaires, n'offraient
plus qu'une troupe d'adulateurs et de muets épiant ses moindres désirs.
Enfin il venait de frapper en moi le seul homme de son conseil qui eût
osé modérer ses empiétemens successifs; en moi il venait d'écarter le
ministre surveillant et zélé qui ne lui épargna jamais ni les avis
utiles, ni les représentations courageuses.

Un décret impérial me nommait gouverneur général de Rome[1]. Mais je ne
crus pas un seul instant qu'il entrât dans la volonté de l'empereur que
je fusse mis en exercice d'un si haut emploi.

[Note 1: _Lettre de l'empereur à M. le duc d'Otrante._

Monsieur le duc d'Otrante, les services que vous nous avez rendus dans
les différentes circonstances qui se sont présentées, nous portent à
vous confier le gouvernement de Rome, jusqu'à ce que nous ayons pourvu à
l'exécution de l'art. 8 de l'acte des constitutions du 17 février
dernier. Nous avons déterminé, par un décret spécial, les pouvoirs
extraordinaires dont les circonstances particulières où se trouve ce
département exigent que vous soyez investi. Nous attendons que vous
continuerez, dans ce nouveau poste, à nous donner des preuves de votre
zèle pour notre service et de votre attachement à notre personne.

Cette lettre n'étant à autre fin, nous prions Dieu, M. le duc d'Otrante,
qu'il vous ait en sa sainte garde.

                          _Signé_ NAPOLÉON.

         A Saint-Cloud, le 3 juin 1810.


_Lettre du ministre de la police générale, à S. M. I. et R._

     SIRE,

J'accepte le gouvernement de Rome auquel V. M. a la bonté de m'élever,
pour récompense des faibles services que j'ai été assez heureux de lui
rendre.

Je ne dois cependant pas dissimuler que j'éprouve une peine très-vive en
m'éloignant d'elle: je perds à la fois le bonheur et les lumières que je
puisais chaque jour dans ses entretiens.

Si quelque chose peut adoucir ce regret, c'est la pensée que je donne
dans cette circonstance, par ma résignation absolue aux volontés de V.
M., la plus forte preuve d'un dévouement sans bornes à sa personne.

Je suis avec le plus profond respect, Sire, de V. M. I. et R., le
très-humble et très-obéissant serviteur, et sujet.

                          _Signé_ le duc d'OTRANTE.

         Paris, le 3 juin 1810.

(_Note de l'éditeur_.)]

Cette nomination n'était qu'un voile honorable tissu par sa politique,
pour couvrir et mitiger aux yeux du public ma disgrâce, dont ses
familiers seuls avaient le secret. Je ne pouvais m'y méprendre; le choix
seul de mon successeur était un indice effrayant. Dans chaque salon,
dans chaque famille, dans tout Paris enfin, on frémissait de voir la
police générale de l'Empire confondue désormais avec la police militaire
du chef de l'État, et de plus livrée au dévouement fanatique d'un homme
qui s'honorait d'être l'exécuteur des ordres occultes de son maître. Son
nom seul excitait partout la défiance et une sorte de stupeur, dont le
sentiment était peut-être exagéré.

Je ne voyais déjà plus qu'avec d'extrêmes précautions, mes amis intimes,
mes agens particuliers. J'eus bientôt la confirmation de tout ce que
j'avais pressenti. Pendant plusieurs jours, l'appartement de ma femme ne
désemplit pas de visites marquantes, qu'on avait soin de masquer sous
l'apparence de félicitations, au sujet du décret impérial qui m'élevait
au gouvernement général de Rome. Je reçus les épanchemens d'une foule de
hauts personnages, qui, en m'exprimant leurs regrets, m'avouèrent que
ma retraite emportait la désapprobation des hommes les plus
recommandables dans toutes les opinions et dans tous les rangs de la
société. «Nous ne savons même pas trop, me dirent-ils, si les regrets du
faubourg Saint-Germain ne sont pas pour le moins aussi vifs que ceux qui
éclatent chez cette foule de personnes notables à qui les intérêts de la
révolution tiennent à coeur». De pareils témoignages, vis-à-vis d'un
ministre disgracié, n'étaient ni suspects ni douteux.

Par position et par convenance, il me fallut, pendant plusieurs jours,
dévorer l'ennui de servir de mentor à Savary dans le début de son
noviciat ministériel. On sent bien que je ne poussai pas la bonhomie
jusqu' à l'initier dans les hauts mystères de la police politique; je me
gardai bien de lui en donner la clef, qui pouvait un jour contribuer à
notre salut commun. Je ne l'initiai pas davantage dans l'art assez
difficile de coordonner le bulletin secret dont le ministre seul doit se
réserver la pensée et souvent même la rédaction. Le triste savoir-faire
de Savary dans ce genre m'était connu; jadis je m'étais procuré, sans
qu'il s'en doutât, copie de ses bulletins de contre-police: quelles
turpitudes! A vrai dire, impatienté de ses perpétuelles interrogations
et de sa lourde suffisance, je m'amusai à lui conter des sornettes[2].

[Note 2: C'est sans doute ce qui a fait dire depuis à M. le duc de
Rovigo, en parlant de Fouché: «Celui-là nous en a bien fait accroire.»
Bien entendu que cette phrase, telle que nous l'avons entendue citer
dans le monde, comprend tout le gouvernement impérial. (_Note de
l'éditeur_.)]

En revanche, j'eus l'air de le mettre au fait des formes, des usages et
des traditions du ministère; je lui vantai surtout les vues profondes
des trois Conseillers d'état, qui, sous sa direction, allaient
travailler comme quatre à exploiter la police administrative en se
partageant la France. Il en était tout ébahi. Je lui présentai et lui
recommandai de tout coeur les principaux agens et employés que j'avais
eu sous mes ordres; il n'accueillit que le caissier, personnage rond, et
le petit inquisiteur Desmarets, dont je m'étais défié. Cet homme, doué
d'un certain tact, s'était courbé vers le soleil levant par instinct. Ce
fut pour Savary une vraie cheville ouvrière. Rien de risible comme de
voir ce ministre soldatesque donner ses audiences, épelant la liste des
solliciteurs, confectionnée par les huissiers de la chambre, avec les
notes de Desmarets en regard; c'était le guide-âne pour les accueils ou
pour les refus, presque toujours accompagnés de juremens ou
d'invectives. Je n'avais pas manqué de lui dire que c'était pour avoir
été trop bon que j'avais indisposé l'empereur; et que, pour mieux
veiller sur ses jours si précieux, il devait se montrer récalcitrant.

Bouffi d'une morgue insolente[3], il affecta, dès les premiers jours,
d'imiter son maître dans ses fréquentes incartades, dans ses phrases
coupées et incohérentes. Il n'apercevait d'utile, dans toute la police,
que les rapports secrets, l'espionnage et la caisse. J'eus le bonheur de
le contempler dans ses soubresauts, et s'épanouissant le jour que je lui
fis l'agréable supputation de tous les budgets qui venaient se perdre
dans la caisse privée: elle lui parut une nouvelle lampe merveilleuse.

[Note 3: Ceci serait par trop fort pour tout autre que pour Fouché,
homme vindicatif, et qui nourrissait contre le duc de Rovigo une haine
dont il laisse trop apercevoir les traces. (_Note de l'éditeur_.)]

Je grillais d'être débarrassé de cette pédagogie ministérielle; mais,
d'un autre côté, je cherchais des prétextes, afin de prolonger mon
séjour à Paris. J'y faisais ostensiblement mes préparatifs de départ
pour Rome, comme si je n'eusse pas douté un instant d'aller m'y
installer. Toute ma maison fut montée sur le pied d'un gouvernement
général, et jusqu'à mes équipages portèrent en grosses lettres
l'inscription: _Équipages du gouverneur général de Rome_. Instruit que
toutes mes démarches étaient épiées, je mettais beaucoup de soins dans
de petites choses.

Enfin, ne recevant ni décision ni instructions, je chargeai Berthier de
demander à l'empereur mon audience de congé. J'en reçus pour toute
réponse que l'empereur n'avait point encore assigné le jour de mon
audience, et qu'il serait convenable, à cause des caquetages publics,
que j'allasse dans ma terre attendre les instructions qui me seraient
adressées incessamment. Je me rendis à mon château de Ferrières[4], non
sans me permettre la petite malice de faire insérer dans les journaux de
Paris, par voie détournée, que je partais pour mon gouvernement[5].

[Note 4: Le château de Ferrières est à trois quarts de lieue de la
terre de Pont-Carré, bien d'émigré, à environ six lieues de Paris, que
Fouché avait acquis de l'État, mais dont on assure qu'il avait payé
l'exacte valeur à son propriétaire. Le château de Pont-Carré tombant
alors en ruine, il paraît que Fouché le fit démolir, et fit construire
sur son emplacement des bergeries. Ferrières et Pont-Carré, réunis à
d'immenses bois qui en dépendent à présent, forment, dit-on, un des plus
magnifiques domaines du royaume: il embrasse une étendue de quatre
lieues. C'est au château de Ferrières que Fouché s'est retiré d'abord
après sa disgrâce, et ensuite après son retour de la sénatorerie d'Aix,
ainsi qu'on va le voir à la suite de ces Mémoires. (_Note de
l'éditeur_.)]

[Note 5: L'auteur néglige presque toujours les dates. Nous croyons
que c'est le 26 juin 1810. (_Note de l'éditeur_.)]

Dans mon dernier entretien avec Berthier, il ne m'avait pas été
difficile de pénétrer les dispositions de l'empereur à mon égard;
j'avais entrevu combien il était contrarié de voir l'opinion publique se
prononcer contre mon renvoi, et se déclarer contre mon successeur. On
n'apercevait plus dans le ministère de la police qu'une gendarmerie et
une prévôté. Tous ces indices me confirmèrent dans l'idée que je me
déroberais difficilement aux conséquences d'une disgrâce réelle.

En effet, à peine étais-je à Ferrières, qu'un parent de ma femme, laissé
à Paris aux aguets, arrive en toute hâte à minuit, m'apportant l'avis
que le lendemain je serais arrêté ou gardé à vue, et qu'on saisirait mes
papiers. Quoiqu'exagérée dans ces circonstances, l'information était
positive; elle me venait d'un homme attaché au cabinet de l'empereur, et
attiré dans mes intérêts depuis long-temps. Je me mis à l'instant même à
la besogne, enfouissant dans une cache tous mes papiers importans.
L'opération faite, j'attendis d'un air stoïque tout ce qui pourrait
m'advenir. A huit heures, J......, mon émissaire de confiance, m'arrive
à franc étrier, porteur d'un billet de Mme de V......, en écriture
contrefaite, m'annonçant de son côté que Savary vient d'informer
l'empereur que j'ai emporté à Ferrières sa correspondance secrète et ses
ordres confidentiels. Je vis d'un coup-d'oeil de qui Mme de V.......
tenait son information; elle confirmait le premier avis; mais il ne
s'agissait plus que de papiers. Quoique rassuré sur toute atteinte
portée à la liberté de ma personne, je crus voir entrer le sbire en chef
avec ses archers, quand mes gens vinrent m'avertir qu'un équipage,
accompagné d'hommes à cheval, pénétrait dans la cour du château. Mais
Napoléon, retenu par une sorte de pudeur, m'avait épargné tout contact
avec son ministre de la police. Je ne vis entrer que Berthier, suivi des
Conseillers d'état Réal et Dubois.

A leur embarras, je m'aperçus que je leur imposais encore, et que leur
mission était conditionnelle. En effet, Berthier, prenant la parole, me
dit d'un air contraint qu'il venait par ordre de l'empereur me demander
sa correspondance; qu'il l'exigeait impérieusement; et que, dans le cas
d'un refus, il était enjoint au préfet de police Dubois, présent, de
m'arrêter et de mettre les scellés sur mes papiers. Réal, prenant le ton
persuasif, et me parlant avec plus d'onction, comme à un ancien ami, me
pressa presque les larmes aux yeux de déférer aux volontés de
l'empereur. «Moi, lui dis-je sans aucun trouble, moi résister aux ordres
de l'empereur, y songez-vous? moi qui ai toujours servi l'empereur avec
tant de zèle, quoiqu'il m'ait souvent blessé par d'injustes défiances,
alors même que je le servais le mieux! Venez dans mon cabinet; venez
partout, messieurs; je vais vous remettre toutes mes clefs; je vais vous
livrer moi-même tous mes papiers. Il est heureux pour moi que l'empereur
me mette à une épreuve inattendue, et dont il est impossible que je ne
sorte pas avec avantage. L'examen rigoureux de tous mes papiers et de ma
correspondance mettra l'empereur à portée de se convaincre de
l'injustice des soupçons que la malveillance de mes ennemis a pu seule
lui inspirer contre le plus dévoué de ses serviteurs et le plus fidèle
de ses ministres.» Le calme et la fermeté que je mis à débiter cette
courte harangue, ayant fait de l'effet, je continuais en ces termes:
«Quant à la correspondance privée de l'empereur avec moi pendant
l'exercice de mes fonctions, comme elle était de nature à rester à
jamais secrète, je l'ai brûlée en partie en résignant mon
porte-feuille, ne voulant pas exposer des papiers d'une telle importance
aux chances d'aucune investigation indiscrète. Du reste, messieurs, à
cela près, vous trouverez encore quelques-uns des papiers que réclame
l'empereur; ils sont, je crois, dans deux cartons fermés et étiquetés;
il vous sera facile de les reconnaître, et de ne pas les confondre avec
mes papiers personnels, que je livre avec la même confiance à votre
examen scrutateur. Encore une fois, je ne crains rien, et n'ai rien à
craindre d'une pareille épreuve.» Les commissaires se confondirent en
protestations et en excuses. Ils en vinrent à la visite des papiers, ou
plutôt je la fis moi-même en présence de Dubois. Je dois rendre ici
justice à Dubois: quoique mon ennemi personnel, et plus particulièrement
chargé de l'exécution des ordres de l'empereur, il se conduisit avec
autant de réserve que de décence, soit qu'il eût déjà le pressentiment
que sa disgrâce suivrait bientôt la mienne[6], soit qu'il jugeât
prudent de ne pas choquer un ministre qui, deux fois renversé, pouvait
remonter sur le pinacle.

[Note 6: M. le comte Dubois fut remplacé par M. Pasquier, dans ses
fonctions de préfet de police, le 14 octobre 1810. Fouché a indiqué l'un
des motifs de sa disgrâce, dans la première partie de ses Mémoires.
(_Note de l'éditeur_.)]

Touchée vraisemblablement de ma _candeur_[7], la commission impériale se
contenta de quelques papiers insignifians que je voulus bien lui
remettre; enfin, après les politesses d'usage, Berthier, Réal et Dubois
remontèrent en voiture, et reprirent la route de Paris.

[Note 7: Le mot candeur était souligné dans les notes originales.
(_Note de l'éditeur_.)]

A nuit close, sortant par la petite porte de mon parc, je montai dans le
cabriolet de mon homme d'affaires, et accompagné d'un ami, je filai
rapidement vers la capitale, où je vins descendre incognito dans mon
hôtel de la rue du Bac. Là, j'appris, deux heures après (car tous mes
fils étaient tendus), que l'empereur, sur le rapport de ce qui s'était
passé à Ferrières, était entré dans une colère violente; qu'après avoir
éclaté en menaces contre moi, il s'était écrié que j'avais joué ses
commissaires, que c'étaient des imbécilles, et que Berthier en affaires
d'état n'était qu'une femme qui s'était laissé mystifier par l'homme le
plus rusé de tout l'Empire.

Le lendemain à neuf heures du matin, toute réflexion faite, je cours à
Saint-Cloud; là, je me présente au grand-maréchal du palais; «Me voilà,
dis-je à Duroc; j'ai le plus grand intérêt de voir l'empereur sans
retard, et de lui prouver que je suis loin de mériter ses amères
défiances et ses injustes soupçons. Dites-lui, je vous prie, que
j'attends dans votre cabinet qu'il daigne m'accorder quelques minutes
d'audience--J'y vais, répond Duroc; je suis fort aise que vous _mettiez
de l'eau dans votre vin_.» Telles furent ses propres paroles; elles
cadraient avec l'idée que je désirais lui donner de ma démarche. Duroc,
de retour, me prend la main, me conduit, et me laisse dans le cabinet de
l'empereur. A la vue, au maintien de Napoléon, je devine sa pensée. Lui,
sans me laisser le temps de proférer une parole, me caresse, me flatte,
et va jusqu'à me témoigner une sorte de repentir de ses emportemens à
mon égard; puis, avec un accent qui semblait dire qu'il m'offrait de
lui-même un gage de réconciliation, il finit par me demander, par exiger
sa correspondance. «Sire, lui dis-je d'un ton ferme, je l'ai
brûlée.--Cela n'est pas vrai; je la veux, répond-il avec contraction et
colère.--Elle est en cendres.--Retirez-vous. (Mots prononcés avec un
mouvement de tête et un regard foudroyant.)--Mais, sire.--Sortez; vous
dis-je! (Paroles accentuées de manière à me dissuader de rester.) Je
tenais tout prêt à la main un mémoire court, mais fort de choses, et en
sortant je le déposai sur une table, mouvement que j'accompagnai d'un
salut respectueux. L'empereur, tout bouillant de colère, saisit le
papier et le déchire.

Duroc, que j'allai revoir aussitôt, n'apercevant en moi ni trouble, ni
émotion, me croit rentré en grâce. «Vous l'avez échappé belle, me
dit-il; j'ai détourné avant-hier l'empereur de vous faire arrêter.--Vous
lui avez épargné une grande folie, un acte pour le moins impolitique et
qui eût servi de texte à la malignité. L'empereur eût par là jeté
l'alarme parmi les hommes les plus dévoués aux intérêts de son
gouvernement.» Je vis, à l'air de Duroc, que telle était aussi son
opinion, et lui prenant la main, je lui dis: «Ne vous rebutez pas,
Duroc, l'empereur a besoin de vos sages conseils.»

Je sortis de Saint-Cloud, un peu rassuré par cette demi-confidence du
grand-maréchal, dont j'étais redevable à une méprise, et je rentrai tout
réfléchissant à mon hôtel.

J'allais repartir pour Ferrières, après avoir vaqué à quelques affaires
urgentes, lorsqu'on m'annonça le prince de Neufchâtel. «L'empereur est
furieux, me dit-il; jamais je ne l'ai vu si emporté; il s'est mis dans
la tête que vous nous avez joué; que vous avez poussé la hardiesse
jusqu'à lui soutenir en face que vous aviez brûlé ses lettres, et cela
pour vous dispenser de les rendre; il prétend que c'est un crime d'état
punissable de vous obstiner à les garder.--Ce soupçon est encore le plus
injurieux de tous, dis-je à Berthier. La correspondance de l'empereur
serait au contraire ma seule garantie, et si je l'avais je ne la
livrerais pas». Berthier me conjure avec instance de céder; et sur mon
silence, il finit par des menaces au nom de l'empereur. «Allez, lui
dis-je; rapportez-lui que je suis habitué, depuis vingt-cinq ans, à
dormir la tête sur l'échafaud; que je connais les effets de sa
puissance, mais que je ne la redoute pas: dites-lui que s'il veut faire
de moi un Straford, il en est le maître.» Nous nous séparâmes; moi plus
que jamais résolu de tenir ferme, et de garder soigneusement les preuves
irrécusables que tout ce qui s'était fait de violent et d'inique dans
l'exercice de mes fonctions ministérielles m'avait été impérieusement
prescrit par les ordres émanés du cabinet, et revêtus du seing de
l'empereur.

Aussi n'était-ce pas les effets d'une disgrâce publique que je
redoutais, mais bien des embûches tendues dans les ténèbres. Décidé par
mes propres méditations, de même que par les instances de mes amis et de
tout ce que j'avais de plus cher, je me jetai dans une chaise de poste,
n'emmenant avec moi que mon fils aîné, accompagné de son gouverneur;
puis je me dirigeai vers Lyon; là je trouvai mon ancien secrétaire,
Maillocheau, commissaire général de police, qui m'était redevable de sa
place; j'obtins de lui tous les papiers dont je pouvais avoir besoin, et
je traversai rapidement une grande partie de la France. De là, passant
avec la même rapidité en Italie, j'arrivai à Florence avec un plan
fortement conçu, qui devait me mettre à l'abri du ressentiment de
l'empereur. Mais tel était mon état d'irritabilité, et l'excès des
fatigues dont m'avait accablé un voyage si rapide et si long, qu'il me
fallut donner deux jours au repos, avant d'être en état de pourvoir à ma
sûreté.

Ce n'était pas sans intention, et je m'en expliquerai tout-à-l'heure,
que j'étais venu me réfugier sur cette terre classique, ménagée dans
tous les temps par les dieux et les hommes. La belle et libre Toscane,
tombée d'abord sous la domination des Médicis, puis sous le sceptre de
la maison d'Autriche, princes qui la régirent en pères plutôt qu'en
rois, se trouvait alors engloutie dans le gouffre de l'Empire français.
Je glisse sur sa cession dérisoire, faite par Napoléon à l'infant de
Parme sous le titre de roi d'Étrurie, cession révoquée presqu'aussitôt
que conclue. La Toscane était réservée à d'autres destinées. Depuis
1807, Élisa, soeur de Napoléon, y régnait sous le titre de
grande-duchesse. Et c'était moi; ô vicissitudes incohérentes et
bizarres! c'était moi qui venais me ranger sous la protection de cette
même femme que je n'aimais pas; qui, fortifiant jadis la coterie
Fontanes et Molé, avait concouru à ma première disgrâce; de cette femme
dont j'aurai à dire ici plus de bien que de mal pour être juste, car
j'ai l'habitude de parler et d'écrire avec les souvenirs de l'époque,
mais sans passion ni ressentiment. Telle doit être en effet la maxime de
l'homme d'état; le passé ne devrait jamais être à ses yeux que de
l'histoire: tout est renfermé dans le présent.

Quand il est d'ailleurs question de femmes soumises à l'empire de
passions fortes, tout est facile à expliquer. A ma rentrée au ministère,
j'avais eu l'occasion de me concilier Élisa; j'avais mis successivement
à l'abri deux hommes, Hin.... et Les......, qui lui tenaient
essentiellement à coeur, et qui, à très-peu d'intervalle, étaient
devenus nécessaires à ses penchans d'une très vive exigeance. L'un,
comme traitant, était poursuivi avec acharnement par l'empereur;
l'autre, plus obscur, s'était abîmé dans une affaire criante. Ce ne fut
pas sans peine que je finis par tout assoupir.

En outre, j'avais en 1805 décidé Napoléon à conférer à sa soeur la
souveraineté de Lucques et de Piombino; or, j'étais presque sûr de
trouver le coeur d'Élisa encore ouvert à la reconnaissance: je n'avais
pas hésité de m'en assurer par moi-même le jour où, dans ma dernière
audience de l'empereur, ma disgrâce s'était aggravée. M'étant présenté
chez la grande-duchesse, alors à Paris pour les fêtes du mariage, je lui
avais demandé, sans m'ouvrir à elle entièrement sur les épines de ma
position, des lettres pour son grand-duché, où je lui dis que j'allais
passer pour me rendre à Rome. Élisa y mit une grâce infime, me
recommandant avec chaleur, et me désignant même dans ses lettres par
l'aimable épithète de _l'ami commun_. Ceci s'explique. J'avais en
Toscane des amis que j'y avais fait gîter avec lucre, et la
grande-duchesse leur donnait toute latitude pour me servir. Telle était
la sûreté de leur caractère, que je pus, sans inconvénient, leur faire
connaître tout ce que ma position avait de pénible.

Les avis reçus presqu'en même temps de Paris et de ma famille, qui
s'était arrêtée à Aix, n'offraient rien de rassurant. Au contraire, on
me représentait l'empereur aiguillonné par Savary, et prêt à sévir
contre ce qu'on appelait mon obstination, taxée d'imprudente et même
d'insensée. Personne alors ne pouvait se faire à l'idée qu'un seul homme
osât résister à la volonté de celui devant qui tout pliait, potentats et
nations. «Voulez-vous, m'écrivait-on, être plus puissant que
l'empereur?» Ma tête se monta, j'eus peur à mon tour. Dans mes
insomnies, dans mes rêves, je me croyais environné de sbires, et il me
semblait que je voyais s'ouvrir devant moi, au sein de la patrie du
Dante, les portes de son inexorable enfer. Le spectre de la tyrannie
s'offrait à mon imagination troublée sous des traits plus effrayans qu'à
l'époque même de la tyrannie plus sanglante de Robespierre, qui m'avait
désigné au bourreau. Ici je redoutais moins l'échafaud que les
oubliettes. Je ne savais que trop, hélas! à quel homme j'avais affaire.
Ma tête s'échauffant de plus en plus, j'en reviens à la première idée
qui s'était présentée à mon esprit; je prends la résolution désespérée
de m'embarquer pour les États-Unis, refuge des amans malheureux de la
liberté. Sûr de Dubois[8], directeur de police du Grand Duché, qui
m'était redevable de sa place, je me fais remettre des passe-ports en
blanc, puis je cours à Livourne, où je frête un navire, disant partout
que je vais par mer voir Naples, pour de là revenir à Rome. Je monte à
bord; je mets à la voile, décidé à passer le détroit et à cingler vers
l'Atlantique. Mais, grand Dieu! à quel atroce supplice fut aussitôt en
proie ma complexion frêle et irritable! Le mal de mer me déchirait la
poitrine et me tordait les entrailles. Vaincu par les souffrances, je
commençais à regretter de n'avoir eu aucun égard aux représentations de
mes amis et de ma famille, dont j'allais peut-être compromettre
l'avenir. Pourtant je luttais encore; je me roidis tant que je pus à
l'idée de fléchir devant le dominateur. Mais j'avais perdu connaissance,
et j'allais expirer quand on me remit à terre. Accablé par une si rude
épreuve, je déclinai les offres d'un loyal capitaine de navire anglais,
qui ambitionnait de me transporter dans son île, à bord d'un bâtiment
commode et excellent voilier, me promettant des soins et même des
antidotes contre le mal de mer. Il n'y eut pas moyen d'y souscrire.
J'étais résolu de tout endurer plutôt que de me confier encore à un
élément incompatible avec mon existence. Cette cruelle épreuve avait
d'ailleurs changé mes idées; je ne voyais plus les objets sous les mêmes
points de vue. Insensiblement j'admis la possibilité d'en venir à une
espèce de transaction avec l'empereur, dont le courroux me poursuivait
jusque sur le rivage de la mer de Toscane. J'y errai quelque temps
encore, afin de mûrir mon plan et d'attendre plus d'opportunité pour son
exécution. Enfin, mes idées une fois fixées, mes batteries dressées, je
revins à Florence. Là, j'écrivis à Élisa, toute disposée à me complaire;
je lui envoyai pour l'empereur une lettre où, sans adulation ni
bassesse, j'avouai que je me repentais de lui avoir déplu; mais qu'ayant
à redouter de tomber sans défense victime de la méchanceté de mes
ennemis, j'avais cru pouvoir me refuser, peut-être à tort, de me
dessaisir de papiers qui formaient ma seule garantie. Qu'en y
réfléchissant, et tout navré de m'être attiré son déplaisir, je m'étais
rangé sous la protection d'une princesse qui, par les liens du sang et
la bonté de son coeur, était digne de le représenter en Toscane; que je
lui remettais tous mes intérêts, et que je suppliai Sa Majesté de
m'accorder, sous les auspices de la grande-duchesse, en échange des
papiers dont j'étais décidé à me dessaisir pour complaire à sa volonté,
un titre quelconque d'irresponsabilité pour toutes les mesures et tous
les actes que j'avais pu faire exécuter par ses ordres pendant la durée
de mes deux ministères; qu'un tel gage, nécessaire à ma sûreté et à ma
tranquillité, serait pour moi comme une égide sacrée qui me garantirait
des atteintes de l'envie et des traits de la malveillance; que j'avais
déjà plus d'une raison de croire que par égard pour mon dévouement et
pour mes services, Sa Majesté daignerait m'ouvrir la voie qui restait à
sa bonté et à sa justice, en me permettant de me retirer à Aix,
chef-lieu de ma sénatorerie, et d'y résider jusqu'à nouvel ordre au sein
de ma famille.

[Note 8: Qu'il ne faut pas confondre avec le comte Dubois, préfet de
police. On nous a assuré que le Dubois, directeur de police en Toscane,
et M. Maillocheau, commissaire général de police à Lyon, furent
sévèrement réprimandés par le duc de Rovigo, pour avoir favorisé le
voyage furtif de Fouché. Le commissaire général de Lyon fut même
révoqué. (_Note de l'éditeur_.)]

Cette lettre, envoyée par estafette à la grande duchesse, eut un plein
et entier effet. Eliza y mit du zèle. Le retour du courrier m'annonça
que le prince de Neufchâtel, vice-connétable, était chargé, par ordre
exprès de l'empereur, de me délivrer un reçu motivé en échange de la
correspondance et des ordres que m'avait adressé l'empereur dans
l'exercice de mes fonctions, et que je pouvais en toute assurance me
retirer au chef-lieu de ma sénatorerie.

Ainsi s'opéra, par l'intermédiaire de la grande-duchesse, non un
rapprochement entre moi et l'empereur, mais une espèce de transaction
que j'aurais regardée comme impraticable trois semaines auparavant. J'en
étais encore moins redevable aux besoins de mon coeur, ou à une
soumission sincère, qu'aux atteintes du mal de mer dont il ne m'avait
pas été donné de pouvoir supporter les tourmens.

Réuni à ma famille, je pus enfin goûter à Aix le calme si nécessaire au
délabrement de mes forces et à l'état de mon esprit irrité sans être
abattu. Ce n'était pas sans un combat intérieur très-pénible que j'avais
ainsi plié devant la violence du dominateur. Si je m'étais décidé à
fléchir, c'était en capitulant; mais, pour quiconque sent sa dignité
d'homme et n'aspire qu'à vivre sous un gouvernement raisonnable, de
pareils sacrifices ne s'obtiennent pas sans efforts. Il était pour moi
bien d'autres motifs d'amertume et d'alarmes dans la marche occulte et
accélérée d'un pouvoir qui allait se dévorer lui-même, et dont les
ressorts m'étaient tellement connus qu'ils ne pouvaient plus se dérober
à la prévoyance de mes calculs.

Quoique je dusse me croire condamné pour un assez long terme à rester
dans une nullité parfaite et à l'écart, ce rôle, qui m'eût conduit à
l'apathie et à l'indifférence, ne pouvait convenir à un esprit rompu aux
habitudes et à l'exercice des grandes affaires. Ce que d'autres ne
voyaient pas, je l'apercevais. Des fades et mensongères colonnes du
_Moniteur_, s'échappaient autant de traits de lumière qui frappaient mes
regards; la cause de l'événement du jour m'était dévoilée par l'annonce
de son résultat; la vérité pour moi était presque toujours suppléée par
l'affectation des réticences; et enfin les élucubrations du chef de
l'État me décelaient tour à tour les joies et les tourmens de son
ambition. J'entrevoyais jusqu'aux actions les plus secrètes, jusqu'aux
serviles empressemens de ses familiers les plus intimes, de ses agens
les plus éprouvés.

Toutefois, les particularités me manquaient; j'étais trop loin du lieu
de la scène. Comment deviner, par exemple, les incidens brusques, les
circonstances imprévues qui survenaient hors du cours ordinaire des
choses? Presque toujours on en éprouvait quelque commotion ou quelque
orage dans l'intérieur du palais. S'il en transpirait des traits épars,
décousus, ils n'arrivaient guère au fond des provinces qu'altérés ou
défigurés par l'ignorance ou la passion.

L'habitude invétérée de tout savoir me poursuivait; j'y succombai
davantage dans l'ennui d'un exil doux, mais monotone. A l'aide d'amis
sûrs et de trois émissaires fidèles, je montai ma correspondance
secrète, fortifiée par des bulletins réguliers, qui, venus de plusieurs
côtés différens, pouvaient être contrôlés l'un par l'autre; en un mot,
j'eus à Aix ma contre-police. Cet adoucissement, d'abord hebdomadaire,
se répéta, depuis, plus d'une fois la semaine, et je fus tenu au courant
d'une manière plus piquante que je ne l'avais été à Paris même. Tels
furent les charmes de ma retraite. Là, dans le calme de la réflexion,
mes bulletins de Paris venaient aiguillonner mes méditations politiques.
Ô vous, courageuse, spirituelle et constante V.......! vous qui teniez
presque tous les fils de ce réseau d'informations et de vérités; vous
qui, douée d'une sagacité parfaite, d'une raison supérieure; qui,
toujours active, imperturbable, restâtes fidèle, dans toutes les crises,
à la reconnaissance et à l'amitié, recevez ici le tribut d'hommage et de
tendresse que mon coeur sent le besoin de vous renouveler jusqu'à mon
dernier soupir. Vous n'étiez pas la seule occupée, dans l'intérêt de
tous, à tisser la trame patriotique préparée depuis un an pour la chance
probable d'une catastrophe[9]. L'aimable et profonde D....., la
gracieuse et belle R......, secondaient votre zèle pur. Vous aviez
aussi vos chevaliers du mystère, enrôlés sous la bannière des grâces et
des vertus occultes. Il faut le dire: au milieu de la décomposition
sociale, soit pendant la terreur, soit sous les deux oppressions
directoriales et impériales, qui avons-nous vu se dévouer avec un rare
désintéressement? Quelques femmes. Que dis-je? un très-grand nombre de
femmes restées généreuses, à l'abri de cette contagion de vénalité et de
bassesse qui dégrade l'homme et abâtardit les nations.

[Note 9: Ici Fouché ne fait que soulever un coin du voile; la suite
mettra le lecteur au fait de tout ce que l'ex-ministre ne dit pas
encore. (_Note de l'éditeur_.)]

Hélas! nous arrivions alors, après bien des traverses, aux confins de ce
terme fatal où comme nation nous pouvions avoir tout à déplorer et tout
à craindre; nous touchions à cet avenir effrayant, parce qu'il était
prochain, où tout pouvait être compromis et remis en question: nos
fortunes, notre honneur, notre repos. Nous en avions été redevables, il
est vrai, au grand homme; mais cet homme extraordinaire s'obstinait, en
dépit des leçons de tous les siècles, à vouloir exercer un pouvoir sans
contre-poids et sans contrôle. Dévoré d'une rage de domination et de
conquêtes, parvenu aux sommités de la puissance humaine, il ne lui était
plus donné de s'arrêter.

Grâce à mes correspondances et à mes informations, je le suivais pas à
pas dans ses actes publics comme dans ses actions privées. Si je ne le
perdais pas de vue, c'est que tout l'Empire c'était lui; c'est que toute
notre force, toute notre fortune résidaient dans sa fortune et dans sa
force, connexion effrayante sans doute, parce qu'elle mettait à la merci
d'un seul homme non-seulement une nation, mais cent nations différentes.

Arrivé à son apogée, Napoléon n'y fit pas même une halte; ce fut pendant
les deux années que je passai en dehors des affaires que le principe de
son déclin, d'abord inaperçu, se décela. Aussi dois-je en marquer ici
les effets rapides, moins par une vaine curiosité que pour l'utilité de
l'histoire. Ce sera d'ailleurs par cette transition toute naturelle que
j'arriverai sans lacunes à ma réapparition[10] sur la scène du monde et
au remaniement des affaires de l'État.

[Note 10: Ce mot, qui exprime bien ce que veut dire l'auteur, n'est
pas français; il est emprunté de l'anglais, et on ne pourrait le
suppléer que par une périphrase. (_Note de l'éditeur_.)]

L'année 1810, signalée d'abord par le mariage de Napoléon et de
Marie-Louise, puis par ma disgrâce, le fut aussi par la disgrâce de
Pauline Borghèse, soeur de l'empereur, et par l'abdication de son frère
Louis, roi de Hollande. Scrutons ces deux événemens pour mieux nous
expliquer l'avenir.

Des trois soeurs de Napoléon, Élisa, Caroline et Pauline, celle-ci,
fameuse par ses charmes, fut celle qu'il affectionna le plus, sans
toutefois s'en laisser jamais subjuguer. Légère, bizarre, dissolue, sans
esprit mais non pas sans saillies ni sans quelques lueurs, elle aimait
le faste, la dissipation et tous les genres d'hommages. Jamais elle
n'eut pour aucun homme d'aversion que pour Leclerc, son premier mari, et
plus encore pour le plus doux des hommes, le prince Camille Borghèse, à
qui Napoléon la fit épouser en secondes noces. Son premier mariage fut
ce qu'on appelle un mariage de garnison. Malade, et refusant de suivre
Leclerc dans son expédition de Saint-Domingue, elle fut transportée en
litière par ordre de Napoléon à bord du vaisseau amiral.

En proie aux vives ardeurs du climat des tropiques, et reléguée dans
l'île de la Tortue par suite des revers de l'expédition, elle se
plongea, pour s'étourdir, dans tous les genres de sensualités. A la mort
de Leclerc, elle se hâta de remettre à la voile, non comme Artémise ni
comme la femme de Britannicus, toute en pleurs, et tenant l'urne
funéraire de son époux, mais libre, triomphante, venant se replonger
dans les délices de la capitale. Là, dévorée long-temps par une maladie
dont le siége accuse l'incontinence, Pauline eut recours à tous les
trésors d'Esculape, et guérit. Chose étrange dans sa cure merveilleuse!
c'est que, loin d'en être flétrie, sa beauté n'en reçut que plus d'éclat
et de fraîcheur, telle que ces fleurs singulières que l'engrais fait
éclore et rend de plus en plus vivaces.

Ne voulant plus que jouir sans frein, sans retenue, mais redoutant son
frère et ses brusques sévérités, Pauline forma, de concert avec une de
ses femmes, le projet d'assujettir Napoléon à tout l'empire de ses
charmes. Elle y mit tant d'art, tant de raffinement, que son triomphe
fut complet. Tel fut l'enivrement du dominateur, que plus d'une fois ses
familiers l'entendirent, au sortir de ses ravissemens, proclamer sa
soeur la belle des belles et la Vénus de notre âge. Ce n'était pourtant
qu'une beauté hardie. Mais écartons ces tableaux plus dignes des
pinceaux de Suétone et de l'Arétin que du burin de l'histoire.
Voluptueux château de Neuilly! magnifique hôtel du faubourg
Saint-Honoré! si vos murs, comme ceux du palais des rois de Babylone,
révélaient la vérité, que de scènes licencieuses ne retraceriez-vous pas
en gros caractères?

Pendant plus d'un an, l'engouement du frère pour la soeur se soutint,
quoique sans passion; en effet, aucune autre passion que celle de la
domination et des conquêtes ne pouvait maîtriser cette âme hautaine et
belliqueuse. Quand, après Wagram et à la paix de Vienne, Napoléon revint
triomphant dans Paris, précédé par le bruit sourd de son prochain
divorce avec Joséphine, il courut le jour même chez sa soeur, inquiète
et dans la plus vive attente de son retour. Jamais elle ne montra pour
son frère tant d'amour et d'adoration. Je l'entendis le jour même dire,
car elle n'ignorait pas qu'il n'y avait pour moi aucun voile: «Pourquoi
ne régnons-nous pas en Égypte? nous ferions comme les Ptolémées; je
divorcerais et j'épouserais mon frère.» Je la savais trop ignorante pour
avoir fait d'elle-même une telle allusion, et j'y reconnus un élan de
son frère.

Qu'on juge du dépit amer et concentré de Pauline, quand, à quelques mois
de là, elle vit Marie-Louise, parée de toute sa candeur, apparaître aux
fêtes nuptiales et s'asseoir sur le trône à côté de Napoléon! La cour
impériale subit une réforme brusque dans ses habitudes, dans ses moeurs,
dans son étiquette; la réforme fut complète et rigide. Napoléon en donna
l'exemple par le stricte maintien des convenances et l'observation de
ses devoirs comme époux. Dès ce moment, la cour licencieuse de Pauline
fut déserte; et cette femme qui joignait toutes les faiblesses aux
grâces de son sexe, regardant Marie-Louise comme son heureuse rivale,
en conçut un dépit mortel et nourrit au fond de son coeur le plus vif
ressentiment. Sa santé en fut altérée. De l'avis des médecins, elle eut
recours aux eaux d'Aix-la-Chapelle, autant pour se rétablir que pour
tromper l'ennui qui la dévorait. S'étant mise en route, elle se croisa
dans Bruxelles avec Napoléon et Marie-Louise, qui se dirigeaient vers la
frontière de la Hollande. Là, forcée de paraître à la cour de la
nouvelle impératrice, et saisissant l'occasion de lui faire une injure
grave, elle se permit, en la voyant passer dans un salon, de faire
derrière elle, et avec des ricanemens indécens, un signe de ses deux
doigts, que le peuple n'applique, dans ses grossières dérisions, qu'aux
époux crédules et trompés. Napoléon, témoin et choqué d'une telle
impertinence, que le reflet des glaces avait même décelé à Marie-Louise,
ne pardonna point à sa soeur: elle reçut le jour même l'ordre de se
retirer de la cour. Se refusant désormais à toute soumission, elle
préféra vivre dans l'exil et dans la disgrâce, jusqu'aux événemens de
1814, qui la retrouvèrent toute dévouée aux malheurs de son frère.

La disgrâce de Louis, roi de Hollande, fut plus noble.

Jusqu'ici l'empereur n'avait poursuivi et dépouillé que des souverains
de race, comme si, par là, il eût voulu réellement que la sienne fût
bientôt la plus ancienne de l'Europe, ainsi qu'il l'avait dit avec tant
d'imprudence. Ne gardant plus de mesure, il va détrôner un roi de sa
propre famille, et dont lui-même a ceint le front du bandeau royal. On
se demandait si c'était pour réduire son frère à la condition de préfet,
qu'il l'avait proclamé roi de Hollande. Louis, d'un caractère doux et
ami de la justice, ne voyait qu'avec amertume la ruine de son royaume,
par l'effet du système continental destructif de toute industrie et de
tout négoce. Il favorisa secrètement le commerce maritime, malgré les
menaces de son frère qui le traitait de _fraudeur_. Outré de se voir
ainsi désobéi, Napoléon se mit en devoir d'envahir la Hollande, oubliant
qu'il avait dit à son frère, en l'appelant au trône et pour vaincre son
refus, qu'il valait mieux mourir roi que vivre prince. Louis, ne pouvant
empêcher l'occupation de ses États par les soldats et les douaniers de
son frère, abdiqua la couronne en faveur de son fils, annonçant, par un
message au Corps législatif de la Hollande, sa résolution en ces termes:
«Mon frère, quoique très-exaspéré contre moi, ne l'est pas contre mes
enfans; certainement il ne détruira pas ce qu'il a institué pour eux; il
ne leur enlèvera pas leur héritage, puisqu'il ne trouvera jamais
l'occasion de se plaindre d'un enfant qui ne gouvernera pas par
lui-même. La reine, appelée à la régence, fera tout ce qui pourra être
agréable à l'empereur mon frère. Elle y sera plus heureuse que moi, dont
les efforts n'ont jamais réussi; et qui sait....... Peut-être suis-je le
seul obstacle d'une réconciliation entre la France et la Hollande; si
cela était, oh! je trouverais ma consolation à passer loin des premiers
objets de ma plus vive affection, les restes d'une vie errante et
souffrante.» Une telle abdication n'était pas sans dignité. A peine ce
message est-il envoyé, que Louis quitte en secret la Hollande, et se
retire dans les États autrichiens, à Gratz en Styrie, n'ayant plus pour
vivre qu'une chétive pension. Sa femme, Hortense, plus avide,
s'appropria les deux millions de rente que Napoléon fit décréter en
faveur de son frère dépossédé.

Ce premier exemple d'une abdication napoléonienne me frappa et me fit
réfléchir. L'avouerai-je? Il me donna l'idée de la possibilité de sauver
un jour l'Empire au moyen d'une abdication imposée à celui qui pouvait
en compromettre les destinées par son extravagance. On verra plus tard
comment cette pensée, concentrée d'abord en moi, fructifia dans d'autres
têtes politiques.

On pouvait croire que l'abdication de Louis aurait déconcerté Napoléon.
Mais n'était-il pas entouré d'hommes occupés sans relâche à colorer ses
invasions et ses empiétemens? Veut-on savoir quelle fut à ce sujet la
rhétorique de Champagny, duc de Cadore, son ministre des relations
extérieures, promu successivement aux plus grandes places, et que
Talleyrand avait si bien jugé, en disant que c'était un homme propre à
toutes les places la veille du jour qu'on l'y nommait? Ce ministre si
avisé commença par établir, dans un replâtrage appelé rapport, que
l'abdication du roi de Hollande n'ayant pu se faire sans le
consentement de Napoléon, était nulle par cela même et de nul effet. Il
en tira la conséquence merveilleuse (et on s'attendait à ce grand effort
de logique) que la Hollande devait être conquise et réunie à l'empire
français, ce qu'un _décret impérial_ décida sans appel.

Cet événement eut pour dernier acte une scène caractéristique. Napoléon
fit venir le fils de Louis encore enfant, qu'il avait créé grand duc de
Berg, et il lui adressa cette courte allocution: «Venez, mon fils; la
conduite de votre père afflige mon coeur; sa maladie seule peut
l'expliquer[11]; venez, je serai votre père; vous n'y perdrez rien; mais
n'oubliez jamais, dans quelque position que ma politique vous place, que
vos premiers devoirs sont envers moi, et que tous vos devoirs envers les
peuples que je pourrais vous confier ne viennent qu'après.....» Ainsi
fut déchiré le voile d'une ambition si effrénée que Napoléon se plaçait
de lui-même au-dessus du roi des rois et de la souveraineté de tous les
peuples.

[Note 11: Cette insinuation de Napoléon sur son frère était
injurieuse. Louis était mélancolique et valétudinaire; mais son jugement
sain et droit n'en éprouvait aucune altération. (_Note de l'éditeur_.)]

A présent, disons quelle fut la vraie cause de l'usurpation de la
Hollande: je puis d'autant plus en parler, qu'elle n'est point étrangère
à ma disgrâce. Quand le mariage avec une archiduchesse fut résolu,
Napoléon eut une velléité de pacification générale que je m'efforçai de
changer en volonté ferme et raisonnable. Je savais par mes émissaires
que le cabinet de Londres tenait à deux points décisifs: l'indépendance
de la Hollande et de la péninsule. Avec Louis, on pouvait compter sur le
maintien de la séparation de la Hollande. Quant à la péninsule, Napoléon
ne voulait se désister que du Portugal, par la seule raison qu'il ne
rencontrait que des obstacles à en consommer la conquête. Je ne
désespérais pourtant pas de pouvoir l'amener au dégoût de l'occupation
de l'Espagne, qui lui coûtait déjà des flots de sang, et qui n'était
rien moins qu'assurée. Autorisé par lui, je concertai avec son frère
Louis, dans le séjour qu'il fit à Paris en 1810, un plan de négociation
secrète et particulière avec Londres. Louis écrivit à son ministre des
affaires étrangères que Napoléon était si courroucé contre lui et
contre les Anglais, à cause de leur commerce furtif avec ses États,
qu'il serait impossible d'empêcher qu'il n'effectuât de force la réunion
de la Hollande à la France, si la paix maritime n'intervenait pas au
plutôt, ou au moins si des changemens dans le système du blocus et des
ordres du conseil britannique n'avaient pas lieu. Il autorisait son
ministre à s'entendre à ce sujet avec ses collègues, mais comme agissant
d'eux-mêmes en son absence, et à faire partir pour Londres un agent qui,
environné de quelque considération, pût faire des ouvertures de
négociations en leurs noms particuliers. Cet agent devait d'abord
exposer au cabinet de Saint-James le désavantage immense qui résulterait
pour le commerce et même pour la sûreté à venir de l'Angleterre, si la
Hollande, réunie à l'Empire de Napoléon, devenait dans ses mains un
instrument d'agression: sans nul doute il commencerait par la soustraire
à toute relation commerciale. Les ministres de Louis choisirent pour
agent M. Labouchère, banquier d'Amsterdam, qui se rendit à Londres avec
des instructions pour entamer de suite, avec le marquis de Wellesley,
une négociation secrète. Il devait surtout insister sur la nécessité
d'apporter des changemens dans l'exécution des ordres du conseil, du
mois de novembre 1807. Mais le marquis de Wellesley refusa d'entrer dans
une négociation détournée au sujet de la Hollande, jugeant parfaitement
que son indépendance ne pouvait être assurée qu'autant qu'il plairait à
Napoléon, jusque-là si peu disposé à reconnaître les droits d'aucune des
nations placées sous son influence. Toutefois, voulant sonder les
véritables dispositions de Napoléon, il autorisa, vers la même
époque[12], le commissaire anglais Mackensie, chargé de continuer à
Morlaix la négociation pour l'échange des prisonniers, à ouvrir une
négociation pour la paix maritime, qu'il couvrirait par la négociation
ostensible avec le commissaire français préposé pour l'échange[13]. Le
cabinet de Saint-James laissait à Napoléon, par l'organe du commissaire
Mackensie, le choix entre trois manières de traiter, savoir: 1º. l'état
de possession avant les hostilités; 2º. l'état de possession présent;
3º. enfin des compensations réciproques. Mais Napoléon, enivré de sa
prospérité, refusa d'entendre à aucune de ces manières de traiter,
repoussant toute autre paix que celle dont il ne dicterait pas les
conditions.

[Note 12: Avril 1810.]

[Note 13: M. le marquis du Moutier, aujourd'hui ambassadeur de
Charles X en Suisse. (_Note de l'éditeur_.)]

Dès ce moment, le marquis de Wellesley ne voulut plus recevoir aucune
ouverture de la part du banquier Labouchère, ni même de M. Fagan, que je
lui avais adressé dans le même but. Le ministère anglais était trop
persuadé de l'efficacité de son système de blocus, pour accéder à aucune
modification à cet égard. Tout fut rompu sans retour; et Napoléon,
voyant qu'il ne pouvait forcer l'Angleterre à fléchir sous sa volonté,
résolut, par esprit de vengeance, d'envahir le royaume de son frère,
croyant par-là soustraire à jamais la Hollande au commerce anglais. En
même temps, il crut ne devoir plus différer la disgrâce de son ministre
de la police, qui s'efforçait de le ramener sans cesse à un système
d'administration et de politique raisonnables. Il était d'autant plus
porté à me sacrifier, que ses correspondans privés lui répétaient, en
parlant de moi, d'après certains pamphlétaires de Londres: «Qu'il
tremblait devant son ouvrage, sans pour cela oser le renverser.» Depuis
plusieurs mois, il en épiait l'occasion. On a vu[14] combien il avait
d'abord été inquiet de ma liaison avec Bernadotte. Ici le motif d'une
disgrâce lui parut encore plus plausible. Il prétendit que, sous
prétexte de négocier au sujet de la Hollande, mes agens à Londres ne
s'étaient livrés qu'à des intrigues et à des spéculations frauduleuses,
voulant par-là me rendre responsable de la rupture d'un commencement de
négociation qui n'avait échoué que par sa mauvaise foi et sa prépotence.
Voilà sur les vrais motifs de l'envahissement de la Hollande et de ma
disgrâce, des éclaircissemens dont je puis garantir l'exactitude.

[Note 14: Dans la première partie de ces Mémoires. (_Note de
l'éditeur_.)]

Ce système d'irréconciliation et de violences fut perpétué par un décret
impérial[15], portant que toutes les marchandises anglaises qui
existaient dans les lieux soumis à la domination de l'empereur, ou
conquis par ses armes, seraient brûlées publiquement. C'était un
appendice aux décrets de Berlin et de Milan; c'est-à-dire qu'on allait
faire à Amsterdam et à Livourne ce qu'on avait déjà fait à Berlin, à
Francfort, à Mayence et à Paris. Si l'on ne pouvait pas répéter ici:
«Brûler n'est pas répondre», on pouvait dire: «Brûler n'est pas
gouverner.»

[Note 15: Du 19 octobre 1810.]

Telles étaient les conséquences du système continental, qui, selon des
conseillers niais et lâches, devait finir par mettre l'Angleterre hors
de combat, et par livrer le monde à Napoléon. Et cette conception
incendiaire, qui devint chez lui une idée fixe, n'était qu'une tradition
politique dont il avait hérité du gouvernement directorial, à qui des
publicistes de clubs et de gazettes avaient persuadé que le seul moyen
de réduire l'Angleterre était de lui fermer les ports du continent.

Mais d'abord il fallait subjuguer tout le continent européen, dont
Napoléon n'avait encore que le tiers; le reste languissait sous le giron
des rois, ses alliés, ses amis ou ses tributaires. Quel esprit régnait
dans les notes que leur adressait, coup sur coup, le ministre
Champagny-Cadore, pour leur persuader de fermer leurs ports à tous les
navires anglais? «Qu'il n'y avait plus de neutres pour les États de
l'Europe; qu'ils ne feraient plus par eux-mêmes aucun commerce actif ni
passif, et que la France seule, par la voie des licences négociées à
Londres, les approvisionnerait des denrées qu'il leur était
indispensable d'en recevoir.» Tel était ce fameux système continental,
qui tendait à anéantir le commerce du monde, et qui par cela même était
impraticable. Or, il avait bien fallu le modifier, ou plutôt le terminer
par le système des licences d'invention anglaise.

Aussi vit-on, à compter de la fin de 1810, Napoléon étendre lui-même ce
système, en accordant à prix d'argent la permission d'introduire en
France une certaine quantité de denrées coloniales; mais c'était à
condition d'en exporter la valeur en marchandises de fabrique française,
qu'on jetait le plus souvent à la mer à cause des difficultés suscitées
par les douaniers anglais.

Et qui s'engraissait le plus à ce monopole inoui? Certes, ce n'étaient
ni les spéculateurs subalternes, ni les commissionnaires tarifés du
grand spéculateur en chef, réduits à peine à un modique droit de
commission. Quant à l'empereur, son bénéfice était clair et net. Chaque
jour il voyait grossir, avec une jubilation dont il ne cachait plus les
accès, l'énorme trésor enfoui dans ses caves du pavillon Marsan: elles
en étaient encombrées. Déjà ce trésor s'élevait à près de cinq cent
millions en espèces[16]; c'était un résidu des deux milliards de
numéraire entrés en France par l'effet de la conquête. Ainsi la passion
de l'or l'eût peut-être emporté un jour sur celle des combats, dans le
coeur de Napoléon, si l'inexorable Némésis l'y eût laissée vieillir.

[Note 16: Les compagnons volontaires du captif de Saint-Hélène ont
confirmé depuis cette révélation; mais ils n'élèvent qu'à quatre cent
millions le trésor particulier de leur idole, dans le bon temps. (_Note
de l'éditeur_.)]

Si l'on veut avoir une idée de l'accumulation de richesses inhérentes au
développement de la puissance de cet homme, qu'on ajoute aux trésors que
les caveaux des Tuileries recélaient, quarante millions de mobilier, et
quatre à cinq millions de vaisselle renfermée dans les résidences
impériales; cinq cent millions distribués à l'armée à titre de
dotations; enfin le domaine extraordinaire, s'élevant à plus de sept
cent millions, et qui de sa nature n'avait point de bornes, puisqu'il se
composait des biens «que l'empereur, exerçant le droit de paix et de
guerre, acquérait par des conquêtes et des traités,» rien ne pouvait lui
échapper avec un texte aussi indéfini. Déjà le fonds de ce domaine
extraordinaire était formé de provinces entières, d'états dont le sort
était indécis, et du produit des confiscations dans tout l'Empire. Nul
doute qu'il n'eût fini par absorber tous les revenus et tout le domaine
public qui aurait échappé aux deux autres créations de domaines
impériaux et de domaines privés. Mettre toute la France en fief, et
l'attacher à son domaine par des redevances annuelles, était aussi une
des idées favorites de Napoléon.

Quel régime magnifique de spoliations martiales, d'une part, de dons et
de prodigalités, de l'autre! Où allait-il nous conduire? A verser tout
notre sang pour mettre en dotation le monde entier. Et encore, il n'y
avait guère d'espoir de rassasier la voracité des favoris et des
familiers d'un conquérant insatiable.

De pareilles supputations, sorties de ma plume, et les réflexions qui
les accompagnent, feront sourire ou rechigner certains lecteurs. Eh
quoi! diront-ils, ce ministre si chagrin, parce qu'il fut disgracié;
a-t-il donc été si étranger à l'abus des distributions lucratives contre
lesquelles il se récrie peut-être, par la seule raison que la source en
est tarie? N'a-t-il pas été comblé aussi d'honneurs et de richesses? Et
qui vous dit le contraire. Quoi! parce qu'on aurait eu part aux
avantages individuels d'un système outré, pernicieux, insoutenable,
faudrait-il cesser d'être vrai quand on a promis de tout dire? Le temps
des réticences est passé. Il s'agit d'ailleurs ici d'assigner les causes
de la chute du plus grand Empire qui ait désolé et orné l'univers.

On va voir comment, dans un très-court délai, Napoléon se précipita
volontairement au-delà des bornes de la modération et de la prudence.

Par une conséquence de l'usurpation de la Hollande, il déclara, dans un
message adressé au Sénat[17], que de nouvelles garanties lui étaient
devenues nécessaires, et que celles qui lui avaient paru les plus
urgentes, étaient la réunion de l'embouchure de l'Escaut, de la Meuse,
du Rhin, de l'Ems, du Weser et de l'Elbe, et de l'établissement d'une
navigation intérieure de la Baltique. De là un sénatus-consulte[18]
portant que la Hollande, une portion considérable de l'Allemagne
septentrionale, les villes libres de Hambourg, de Brème et de Lubeck,
feraient partie intégrante de l'Empire français et formeraient dix
nouveaux départemens. C'est ainsi que Napoléon, sans songer à
l'affermissement de ce qu'il avait acquis, se tourmentait pour acquérir
encore.

[Note 17: Le 10 décembre 1810.]

[Note 18: Du 13 décembre 1810.]

Cette violente réunion s'exécuta sans aucun motif de droit, même
apparent, sans négociation préalable avec un cabinet quelconque, et sous
le prétexte futile qu'elle était commandée par la guerre contre
l'Angleterre. Par-là, Napoléon anéantit même ses propres créations: les
états de la Confédération du Rhin, le royaume de Westphalie, ni aucun
autre territoire ne fut exempt de fournir sa quote-part à ce nouveau
partage du lion.

Mais il venait de se donner une nouvelle ligne de frontières qui
enlevait aux provinces du Sud et du centre de l'Allemagne toute
communication avec la mer du Nord, qui passait l'Elbe, séparait le
Danemarck de l'Allemagne, se fixait même sur la Baltique et paraissait
tendre à rejoindre la ligne des forteresses prussiennes sur l'Oder que
nous occupions en dépit des traités.

On sent bien que par lui-même ce devait être un acte assez inquiétant
pour les puissances voisines, que celui qui établissait ainsi sur les
côtes de l'Allemagne une nouvelle domination française, par un simple
décret, par un sénatus-consulte imposé à un Sénat servile. Je jugeai
aussitôt que le traité de Tilsitt, qui avait eu pour principal objet la
délimitation des deux Empires, était par là même anéanti, et que, se
retrouvant en point de contact, la France et la Russie n'allaient pas
tarder à s'entre-déchirer.

Quand je sus, par mes correspondans de Paris, les inquiétudes que la
réunion des villes anséatiques causait à la Russie, à la Prusse, et
même à l'Autriche, je fus confirmé dans l'idée qu'il y avait là
non-seulement le germe d'une nouvelle guerre générale, mais d'un conflit
qui devait décider en dernier ressort si on aurait la monarchie
universelle dans les mains de Napoléon Bonaparte, ou si nous verrions le
retour de tout ce qu'avait dispersé ou détruit la révolution.

Hélas! dans cette grande question se trouvait renfermée la question
identique des intérêts de la révolution et de la sûreté des hommes qui
l'avaient fondée et constituée. Qu'allaient-ils devenir? Pouvais-je
rester étranger, froid ou insensible à un avenir si inquiétant?

Parmi les princes nouvellement dépouillés se trouvait le duc
d'Oldembourg, de la maison de Holstein-Gottorp, c'est-à-dire de la même
famille que l'empereur de Russie. Et Napoléon enlevait ainsi ses États à
un prince que tout l'invitait à ménager! Une négociation s'ouvrit à ce
sujet entre la cour de Saint-Pétersbourg et le cabinet des Tuileries.
Napoléon offrait au duc d'Oldembourg, à titre d'indemnité, la ville et
le territoire d'Erfurt. Quand j'appris que cette offre venait d'être
hautement rejetée, que l'empereur Alexandre avait mis en réserve les
droits de sa maison par une protestation formelle, et que ses ministres
avaient reçu l'ordre de la présenter aux diverses cours, je ne formai
plus aucun doute que la guerre ne vînt à éclater. En réfléchissant
toutefois au caractère circonspect et mesuré de l'empereur Alexandre, je
jugeai que les approches de la crise ne seraient ni brusques ni
précipitées.

Passons à l'année 1811 pendant laquelle s'accumulèrent tous les élémens
d'une effroyable tempête, à travers un calme trompeur dont je découvrais
toutes les illusions et tous les mensonges. De jour en jour mes
bulletins de Paris et mes correspondances privées devenaient d'un
intérêt plus vif, plus soutenu. J'en consignerai ici, pour la liaison
des faits, les aperçus et les traits les plus saillans, me permettant à
peine d'y ajouter de courtes réflexions et des éclaircissemens obligés.
D'ailleurs, je l'ai déjà dit, pressé d'arriver moi-même aux temps de ma
rentrée dans les hauts emplois, ce qui me convient le plus c'est une
transition historique abrégée qui nous mène aux catastrophes de 1813,
1814 et 1815.

Le premier événement qui se présente est celui de la naissance d'un
enfant proclamé roi de Rome[19] au sortir du sein de sa mère, comme si
le fils de Bonaparte n'avait pu naître autre chose que roi. Ce
renouvellement subit du royaume de Tarquin-le-Superbe parut de mauvais
augure à quelques personnes; il rappelait trop la spoliation récente du
Saint-Siége et l'oppression exercée contre le souverain pontife. Des
bruits ridicules furent propagés et accrédités dans Paris au sujet de la
naissance de cet enfant-roi. Si ces bruits, sortis à la fois des classes
vulgaires et des classes élevées, ne constataient pas l'état hostile de
l'opinion à cette époque contre la perpétuité de la dynastie nouvelle,
je me serais dispensé d'en parler comme étant indignes de la gravité de
l'histoire. La malignité se montra ingénieusement crédule. On supposa
d'abord une grossesse simulée, comme si jamais une archiduchesse,
cessant d'être féconde, eût pu faire mentir le distique latin. La
conséquence de cette supposition amena une autre fable d'après laquelle
on aurait reconnu roi de Rome un enfant né récemment de Napoléon et de
la duchesse de M......

[Note 19: 20 mars 1811.]

Certains nouvellistes prétendirent qu'on l'avait substitué à un enfant
mort; d'autres à un enfant du sexe féminin. Certes, l'archichancelier
Cambacérès ne s'y serait pas mépris. Les frondeurs malveillans furent
intarissables. Ce qu'il y a de vrai, c'est que l'accouchement de
Marie-Louise fut horriblement laborieux, que l'accoucheur perdit la
tête, que l'on crut l'enfant mort, et qu'il ne sortit de sa léthargie
que par l'effet de la détonation répétée de cent-un coups de canon.
Quant au ravissement de l'empereur, il était bien naturel. Quelques
flatteurs en inférèrent tout d'abord que, plus heureux que César, il
n'aurait point à redouter les ides de mars, puisque le 20 mars était
pour lui et pour l'Empire un jour de félicité. Napoléon croyait aux
horoscopes et aux présages. Quel mécompte pour lui en mars 1814 et 1815!

Il partit de Rambouillet avec Marie-Louise, vers la fin de mai, pour
aller visiter Cherbourg. A leur retour à Saint-Cloud[20], ils
présidèrent au baptême de leur fils, que Napoléon, élevant entre ses
bras, montra lui-même aux nombreux assistans. Tout semblait annoncer à
cet enfant les destinées les plus brillantes: trois années suffirent
pour renverser la puissance colossale de son père; et pourtant la cour,
les grands, les ministres, tout l'Empire, vivaient dans une sécurité
profonde. A peine découvrait-on, parmi les penseurs, quelques
appréhensions, quelques inquiétudes vagues.

[Note 20: Le 4 juin 1811.]

Peu de jours après[21], Napoléon, faisant l'ouverture de la session du
Corps législatif, annonça que la naissance du roi de Rome avait rempli
ses voeux et satisfait à l'attente de ses peuples. Il parla de la
réunion des États romains, de la Hollande, des villes anséatiques et du
Valais, et il finit par dire qu'il se flattait que la paix du continent
ne serait pas troublée. La France attentive comprit ces dernières
paroles, qui n'étaient pas jetées sans dessein de préparer les esprits à
la guerre.

[Note 21: 16 juin 1811.]

On m'avait fait connaître l'ukase destiné par l'empereur Alexandre à
tirer son Empire de l'embarras où le jetait le maintien du système
continental. La Russie ne pouvait renoncer plus long-temps au commerce
maritime. Je savais d'ailleurs que la faction des vieux Russes
commençait à prévaloir dans les conseils d'Alexandre. L'ukase
restreignait à certains ports désignés l'importation des marchandises;
et parmi celles qui étaient tarifées, on ne trouvait aucun article de
fabrique française. Je vis là le contre-coup de la prise de possession
arbitraire des villes anséatiques.

Quant à notre commerce, concentré de plus en plus dans nos propres
limites, il ne vivait plus que de roulage; nous n'avions plus d'autres
navires de tonage que des chariots et des haquets. La grande renommée de
notre industrie reposait alors sur la fabrication du sucre de betterave.
C'était une heureuse exploitation pour certains aventuriers d'industrie
nationale, qui arrachaient au gouvernement avances, primes, concessions
de terrains. L'administration s'épuisait pour ces jongleries, dont les
bateleurs nous promenaient du sucre de betterave à un prix colonial.
Déjà même, selon mes correspondans de Paris, l'empereur tenait sous
verre, sur sa cheminée à Saint-Cloud, un pain de sucre de betterave
raffiné, qui pouvait rivaliser avec le plus beau sucre colonial sorti
des raffineries d'Orléans. Il était si parfait que son ministre de
l'intérieur le lui avait présenté en pompe comme une merveille digne de
figurer dans un musée. On en envoyait en cadeau au prince-primat et à
tous les petits potentats de la confédération du Rhin. Si le public ne
pouvait y aborder à cause de la trop grande élévation du prix, en
revanche il avait sous la main, et le sirop de raisin et le café de
chicorée indigène à un prix raisonnable. Au milieu de cette pénurie de
productions coloniales, quelques nouvelles fabriques prospéraient dans
l'intérieur, et une centaine de fabricans qui avaient part à la
distribution des encouragemens et des primes, vantaient très-haut
l'activité de notre commerce intérieur.

Tout le reste languissait, et, ce qui était déplorable, le peuple
commençait à souffrir de la disette des grains, occasionnée par une
mauvaise récolte, et aggravée par des exportations sur lesquelles le
gouvernement faisait des bénéfices. A la vérité, dans tous les
départemens on organisait, pour rendre la misère moins importune, des
dépôts de mendicité, où une partie de la population était successivement
parquée et substantée au moyen de soupes économiques. Mais le peuple,
qui s'obstinait à rester panivore, accusait l'empereur de vendre
lui-même nos grains aux Anglais. Il est certain que le monopole exercé
par Napoléon sur les blés, produisait en partie la disette. L'esprit qui
régnait dans les salons n'était pas plus favorable à l'empereur; on y
redevenait hostile. Voilà comment se formait l'opinion depuis que Savary
dirigeait l'esprit public.

Cet homme, qu'éblouissait le faste des grandeurs et le prestige de la
représentation, crut qu'il arriverait à être influent et puissant s'il
avait une cour, des créatures, des parasites, des gens de lettres
embrigadés à sa table et à ses ordres. Il s'imagina que pour mettre à
profit mes traditions, il lui suffirait de ménager le faubourg
Saint-Germain, sans pour cela dépouiller sa police de tout ce qu'elle
avait d'odieux et d'irritant. Il crut, en un mot, qu'il formerait
l'esprit public de l'Empire comme Mme de Genlis formait les moeurs de
la nouvelle cour. Alors s'organisèrent dans les salles à manger de la
police les fameux déjeuners à la fourchette présidés par Savary, et où
se réunissaient habituellement les publicistes à gages qui
correspondaient avec l'empereur, et les journalistes qui aspiraient à
recevoir des directions et des gratifications. C'était là que Savary,
excité par des traits d'esprit de commande, et par les fumées d'un large
déjeuner, leur intimait ses ordres sur la tendance que chacun devait
donner à la littérature de la semaine.

La direction de cette partie _morale_ du ministère de la police était
confiée au poète Esmenard, écrivain d'un vrai talent, mais si décrié que
j'avais cru devoir le tenir bride en main tout le temps que je l'avais
mis en oeuvre. Abusant bientôt de sa supérierité et de sa position, il
mena le nouveau ministre en flattant ses passions et ses écarts. J'avais
respecté le savoir et les lettres; mon successeur, feignant de s'ériger
en protecteur des académies, les traita militairement, leur imposa ses
propres candidats, et n'eut rien de plus pressé que d'avilir avec
scandale les organes du savoir et de l'opinion. J'avais respecté la
propriété des journaux; Savary l'envahit avec audace, et en partagea
les actions à ses familiers et à ses suppôts. C'est ainsi que, par la
dégradation des journaux, il se priva d'un des principaux leviers de
l'opinion. De même que Napoléon, il prit en haine Mme de Staël, et
s'acharna contre elle de concert avec Esmenard: persécution impolitique,
en ce qu'elle fit de la nombreuse coterie de cette femme célèbre un
foyer d'opposition contre le régime impérial et d'animosité contre
l'empereur.

Dans la haute police, c'était le même système, les mêmes violences; et
là on trouvait pour ministre effectif le petit Desmarets. Qu'attendre
d'un homme si mince et des combinaisons d'un tel ministre? Des
inventions maladroites, des actes réprouvés, une administration
vexatoire. On en jugera par le trait suivant. Un certain baron de Kolly,
piémontais, chargé par le gouvernement britannique de tenter d'arracher
Ferdinand VII à sa captivité, vint débarquer au commencement de mars
1810 dans la baie de Quiberon; de là, il se rendit à Paris, où je le fis
arrêter et conduire au château de Vincennes. Que fait mon successeur? Il
imagine d'éprouver Ferdinand à la faveur d'un faux baron de Kolly, muni
des papiers et de la lettre de crédit du véritable émissaire. Ferdinand
VII, sur ses gardes, voit le piége, l'évite, et laisse Savary dans la
confusion.

La reine d'Étrurie, dépouillée de ses États, vivait à Nice dans l'exil;
on l'abreuve de mauvais traitemens; on envoie des émissaires pour
l'exciter à se jeter dans les bras des Anglais. Cette malheureuse reine,
au désespoir, embrasse ce moyen de salut: on l'arrête, on la menace de
la traduire devant une commission militaire, et deux de ses officiers
sont fusillés. Quand il n'y a pas de complot, on en imagine, on en
excite. C'est ainsi que de malheureux habitans de Toulon, impliqués dans
une trame ténébreuse, dirigée, dit-on, contre nos arsenaux, furent
traînés au supplice, dans une ville encore consternée par les plus
affreux souvenirs.

Cependant l'opinion restait muette; plus de communication, plus
d'expansion, plus de confiance entre les citoyens. Ce n'était que dans
l'intérieur des familles et au sein de l'amitié que la douleur publique
osait s'exhaler par des accens étouffés. A défaut d'opinion publique,
l'empereur voulut avoir celle des salons de Paris. On lui en fit une
factice, créée par les trois cents explorateurs aux grands gages. Il y
eut ainsi plusieurs statistiques _morales_; les cinq ou six polices
donnèrent la leur. La moins insignifiante était sans contredit celle du
directeur général des postes, Lavalette. Jadis le correspondant et
l'émissaire de confiance de Napoléon quand il n'était que général, il
était au fait de ce qui lui convenait dans ce genre. L'empereur,
appréciant bientôt le vide de toutes ces explorations, dont personne,
depuis moi, n'avait saisi le véritable esprit, exigea des faits. On lui
en fournit, mais de misérables; il finit par y renoncer, par ne plus les
lire, tant il les trouvait fastidieux et incohérens. Dans ma retraite,
on m'apporta quelques-uns de ces bulletins, faits par des écoliers. Plus
tard, Savary transcrivit d'un bout à l'autre celui qui sortait de son
cabinet, croyant par là donner plus d'importances à ses vagues
explorations.

Si, depuis ma disgrâce, la police avait dégénéré dans ses attributions
les plus essentielles, il en était de même dans un autre ministère qui
était aussi l'asile du secret. Je veux parler des relations extérieures,
où, depuis la retraite de Talleyrand, l'esprit de conquête, de violence
et d'oppression ne connaissait plus ni adoucissemens, ni frein. Napoléon
avait eu la maladresse (et on en verra plus tard la conséquence)
d'abreuver de dégoût ce personnage si délié, d'un esprit si brillant,
d'un goût si exercé et si délicat, qui, d'ailleurs, en politique lui
avait rendu autant de services pour le moins que j'avais pu lui en
rendre moi-même dans les hautes affaires de l'état qui intéressaient la
sûreté de sa personne. Mais Napoléon ne pouvait pardonner à Talleyrand
d'avoir toujours parlé de la guerre d'Espagne avec une liberté
désapprobatrice. Bientôt, les salons et les boudoirs de Paris devinrent
le théâtre d'une guerre sourde entre les adhérens de Napoléon d'une
part, Talleyrand et ses amis de l'autre, guerre dont l'épigramme et les
bons mots étaient l'artillerie, et dans laquelle le dominateur de
l'Europe était presque toujours battu. Cette espèce de lutte satirique
prenait un caractère plus grave à mesure que la guerre d'Espagne
s'envenimait. De leur côté, M. et Mme de Talleyrand n'en prenaient
que plus d'intérêt aux princes de la maison d'Espagne, relégués à leur
château de Valançay par un petit raffinement de vengeance de la part de
Napoléon. Piqué de plus en plus contre Talleyrand, il l'aperçoit un jour
à son lever au milieu des courtisans, et croyant tirer avantage, pour
l'humilier, d'une aventure de galanterie qu'on prétendait s'être passée
à Valançay, il lui fit une interrogation qui, pour un mari, est le plus
sanglant des outrages. Sans faire paraître aucune émotion dans ses
traits, Talleyrand lui répond avec dignité:»Pour la gloire de Votre
Majesté et pour la mienne, il serait à désirer qu'il ne fût jamais
question des princes de la maison d'Espagne.» Jamais Napoléon ne se
montra plus confus qu'après cette sévère leçon donnée avec le sens
exquis des convenances. Tout annonça bientôt une disgrâce complète, et
la position de Talleyrand devint de plus en plus difficile. Son hôtel,
ses amis, ses gens furent livrés à un espionnage perpétuel que Savary
affectait même de ne pas dissimuler. Il se vantait à ses familiers de
tenir Talleyrand et Fouché dans de perpétuelles alarmes. Le public en
tira la conséquence que le chef de l'État, par son caractère ombrageux,
s'était privé des services de deux hommes dont les conseils lui avaient
toujours été utiles, et qu'il n'y avait plus, dans la police et les
affaires étrangères, ni mesure ni habileté depuis leur retraite. La
police n'était plus qu'une inquisition stérile et irritante. Dans les
affaires étrangères on s'habituait à voir les traités comme des trèves
ou des expédiens pour arriver à de nouvelles guerres. On finit même par
ne plus rougir d'y faire les plus scandaleux aveux. «Nous ne voulons
plus de principes, disait Champagny-Cadore, successeur de Talleyrand,»
le même qui avait présidé aux violences exercées envers le pape et
envers la maison d'Espagne. Et pourtant ce même ministre, hors de sa
sphère diplomatique, ou plutôt de l'influence de Napoléon, était l'un
des hommes de France dont le commerce était le plus doux et les opinions
les plus modérées. On le verra bientôt éprouver à son tour une disgrâce
à laquelle semblait ne pouvoir plus se soustraire aucun des ministres de
Napoléon. Comme il n'était plus possible de se soutenir qu'en flattant
les passions de celui qui était la source de tous les pouvoirs et de
toutes les faveurs, les manipulateurs de la politique impériale se
mirent à travailler de plus belle à préparer la chute de l'Angleterre et
l'humiliation de la Russie. Les mémoires et les plans se succédèrent
sous l'égide de la police secrète de Desmarets et de Savary, chargés de
cautionner les faiseurs de projets à l'ordre du jour. L'empereur ne
reçut bientôt plus de ses agens que des rapports où la vérité des faits
et celle des conséquences étaient ou altérées ou dissimulées; il ne fut
plus imbu que de correspondances irritantes, pleines de propositions et
de projets d'intrigues, d'aventures et de violences.

On en vint à vouloir _travailler_ à la fois l'Angleterre et la Russie.
J'avais cherché inutilement, tandis que je tenais les fils de la haute
police, à ramener l'empereur à des idées plus saines à l'égard de
l'Angleterre. L'empereur estimait les Anglais, et ne haïssait pas
précisément l'Angleterre, mais il redoutait l'oligarchie de son
gouvernement. Il ne croyait pas qu'avec un tel régime, l'Angleterre
voulut jamais le laisser jouir d'une paix solide, mais seulement d'une
trève de trois ans au plus, après laquelle il eût fallu recommencer.
Jamais je ne pus détruire à cet égard les préventions et les préjugés
de l'empereur. D'autres, par les sophismes les plus grossiers, le
fortifiaient dans sa passion violente contre la nature du gouvernement
britannique, passion qui le conduisait de nouveau à une guerre
universelle. C'était véritablement une révolution que Bonaparte voulait
en Angleterre; il brûlait du désir d'y étouffer la liberté de la presse
et la liberté des débats parlementaires. Induit à souhaiter de voir
cette île livrée à son tour aux horreurs d'une révolution politique, il
y envoya des émissaires qui le trompèrent sur son état réel. Je lui
avais dit cent fois qu'elle était aussi puissante par ses institutions
que par ses forces navales; mais il s'en rapportait plutôt à des
explorateurs intéressés. Ce fut dans l'espoir d'y faire éclater des
déchiremens intérieurs que, pendant toute l'année 1811, il s'occupa
principalement du projet d'exclure entièrement le commerce anglais du
continent. Ses émissaires ne manquèrent pas d'attribuer au blocus
continental la détresse des manufactures du royaume-uni et les
banqueroutes nombreuses qui, pendant le cours de cette même année,
portèrent au crédit anglais les plus rudes coups. Ils annoncèrent des
troubles sérieux, et soutinrent que l'Angleterre ne pouvait pas
supporter long-temps un état de guerre qui lui coûtait plus de cinquante
millions sterlings.

En effet, des émeutes d'ouvriers sans ouvrage éclatèrent dans le
Nottinghamshire. Les mutins se réunissaient par bandes, brûlaient ou
détruisaient les métiers de nouvelle mécanique, et commettaient toute
sorte d'excès. Ils se disaient sous les ordres d'un capitaine _Ludd_,
personnage imaginaire, d'où leur est venu le nom de _luddistes_.
L'empereur ne vit là qu'une plaie qu'il fallait agrandir, de même que
celle de l'Irlande. Bientôt, en effet, ce système d'insurrection
s'étendit et gagna les contrées voisines de Derby et de Leicester. On
assurait, dans le cabinet de Napoléon, que des personnages considérables
n'étaient pas étrangers à ces mouvemens, et en étaient même les
instigateurs. On comptait, en cas d'insurrection sérieuse et de
tentatives correspondantes préparées dans Londres même, sur la
coopération plus on moins efficace de nos prisonniers, qui s'élevaient à
cinquante mille. Tel fut un des motifs qui porta Napoléon à ne point
consentir à leur échange. Comme nous n'avions en France que dix mille
prisonniers anglais, mais près de cinquante-trois mille prisonniers de
guerre espagnols et portugais, l'empereur feignit de consentir à un
cartel, mais seulement dans la proportion d'un Anglais et de quatre
Espagnols ou Portugais, contre cinq Français ou Italiens. Il était sûr
d'avance que l'Angleterre se refuserait à tout échange établi sur de
telles bases. En effet, la proposition seule révolta le ministère
anglais.

Napoléon, devenu plus rigide dans son système continental, à mesure
qu'il voyait approcher la détresse de l'Angleterre, exigea une fermeture
plus exacte des ports de la Suède, à laquelle il ne laissa que l'option
d'une guerre avec l'Angleterre ou avec la France. Ces exigeances si
impolitiques contre une puissance indépendante, provenaient en partie de
son mécontentement contre Bernadotte, proclamé l'année précédente[22],
par la volonté unanime des États, prince royal, et successeur
héréditaire du roi Charles XIII. Au fond de l'âme, cette subite
élévation avait déplu à l'empereur, dont le ressentiment contre son
ancien compagnon d'armes s'était toujours accru depuis la mission que je
lui avais déférée en 1809 pour la défense d'Anvers. Il était persuadé
qu'une secrète intelligence avait régné à cette époque entre Bernadotte
et moi, et que s'il eût éprouvé un grand revers en Allemagne, j'aurais
fait proclamer, pour lui fermer à jamais les portes de la France,
Bernadotte premier consul ou empereur. Ainsi, d'un autre côté, il le vit
d'abord partir pour le nord sans peine, se croyant trop heureux d'être
délivré de la présence d'un homme que Savary et ses familiers lui
représentaient comme un adversaire qui pouvait devenir redoutable.
Croyant même pendant quelques mois qu'il le tiendrait en Suède forcément
dans l'orbite de sa politique, il adressa notes sur notes, injonctions
sur injonctions, au gouvernement de Charles XIII, pour qu'il tînt ses
ports rigoureusement fermés au commerce anglais. Irrité de ce qu'on ne
se pressait pas assez de remplir ses vues, il fit enlever par ses
corsaires les navires suédois chargés de marchandises coloniales, et
persista dans l'occupation de la Poméranie. Des griefs réciproques
s'étant ainsi établis, Napoléon donna de nouvelles inquiétudes au
gouvernement dont Bernadotte était devenu l'espoir et l'arbitre. Toute
l'année 1811 se passa en altercations entre les deux États.

[Note 22: 21 août 1810.]

La connaissance que j'avais du caractère de Bernadotte, me faisait assez
pressentir qu'il finirait par se jeter dans les bras de la Russie et de
l'Angleterre, soit pour garantir l'indépendance de la Suède, soit pour
s'assurer l'héritage d'une couronne dont Napoléon se montrait envieux.

Mes anciennes relations avec le prince de Suède donnèrent à l'empereur,
par les impressions de Savary, l'idée que j'excitai secrètement
Bernadotte à se maintenir récalcitrant envers le cabinet de Saint-Cloud.
Je sus bientôt à n'en pouvoir plus douter qu'on m'épiait et qu'on
ouvrait mes lettres. Je le demande: qu'aurait-on dit de moi si je ne
m'étais pas mis en mesure de me jouer des ridicules investigations d'une
police dont je connaissais tous les détours? Je n'ignorais cependant pas
ce qui se passait à Stockholm, ni même dans tout le nord; j'avais
auprès de Bernadotte le colonel V. C. qui me tenait au courant.

Terminons par quelques réflexions sur la guerre de la péninsule
l'esquisse des événemens politiques de 1811 qui nous conduisent à la
fatale expédition de Russie. Déjà la résistance des peuples de l'Espagne
avait pris le caractère d'une guerre nationale; et c'était Napoléon qui
avait ouvert à l'Angleterre ce champ de bataille sur le continent.

Dès le commencement de 1810, la guerre s'était tellement compliquée en
Espagne; elle offrait déjà tant de chances à l'ambition et aux rivalités
des généraux, que lorsque le roi Joseph vint à Paris assister au mariage
de l'empereur, il fit la demande expresse qu'on en retirât toutes les
troupes ou qu'elles fussent sous ses ordres immédiats, ou plutôt sous la
direction de son major-général. L'empereur se garda bien de lui accorder
le rappel des troupes, mais il lui en déféra le commandement. Joseph
alors amena de Paris le maréchal Jourdan, qui eut le titre de
major-général du roi d'Espagne. Les généraux en chef furent censés sous
ses ordres et eurent à rendre compte au roi Joseph et à l'empereur en
même temps. Mais ces dispositions ne remédièrent à rien; il y eut
toujours plusieurs armées, et les généraux, qui dépendaient à la fois de
Paris et de Madrid, s'arrangèrent pour ne dépendre de personne; ils
voulaient avant tout rester maîtres des provinces qu'ils occupaient ou
qu'ils disputaient à l'ennemi.

Cependant nous avions été chassés deux fois du Portugal, où l'armée
anglaise trouvait des ressources infinies et un refuge assuré. Tout
aurait dû convaincre Napoléon que, pour assujettir la péninsule, il
fallait d'abord faire la conquête de Lisbonne et forcer les Anglais à se
rembarquer. Il en avait pris en quelque sorte l'engagement à la face de
l'Europe. Mais ici son génie se trouva en défaut, comme dans d'autres
circonstances décisives où la fougue et la violence de son caractère
auraient dû céder à la profondeur des vues ou tout au moins à la
prévision la plus commune. Comment put-il lui échapper qu'il
compromettrait non-seulement la conquête de l'Espagne, mais sa propre
fortune, en laissant s'élever dans la péninsule une réputation
militaire, ennemie? L'Europe avait assez de soldats; elle cherchait un
général qui sût les conduire, qui sût résister aux armées françaises,
n'importe comment. Il est incroyable que cette vue ait échappé à la
sagacité de Napoléon. Ce fut par excès de confiance en lui-même et dans
sa fortune. Ainsi, au lieu de marcher en personne à la tête d'une armée
formidable pour chasser Wellington du Portugal (la situation du
continent le lui permettait), il y envoya Masséna, le plus habile de ses
lieutenans, sans doute, d'un rare courage, d'une ténacité remarquable,
dont le talent croissait par l'excès du péril, et qui, vaincu, était
toujours prêt à recommencer comme s'il eût été vainqueur. Mais Masséna,
déprédateur intrépide, était l'ennemi secret de l'empereur qui lui avait
fait rendre gorge de trois millions. De même que Soult, il se berça de
l'idée qu'il pourrait aussi gagner à la pointe de l'épée une couronne;
ils étaient d'ailleurs si séduisans les exemples de Napoléon, de Murat
et de Bernadotte! Le coeur de Masséna s'ouvrit aisément à l'ambition de
régner aussi à son tour. Plein d'espérance, il se met en marche à la
tête de soixante mille soldats; mais, au milieu même des premières
difficultés de son expédition, il reçoit l'avis certain que l'empereur
est disposé à restituer le Portugal à la maison de Bragance si
l'Angleterre consent à lui laisser l'Espagne, et qu'une négociation
secrète est ouverte à cet effet. Masséna, piqué, découragé, laisse
s'éteindre le feu de son génie militaire. D'ailleurs, dans une opération
si décisive, nul ne pouvait suppléer Napoléon; lui seul eût pu sacrifier
trente à quarante mille hommes pour emporter les lignes formidables de
Torres-Vedras, vraie ceinture d'acier qui couvrait Lisbonne. Tout allait
dépendre pourtant de l'issue de cette campagne de 1810, et pour Napoléon
et pour l'Europe entière. Ne pas apercevoir cette corélation intime,
c'était manquer de tact et de génie.

Qu'arriva-t-il? La campagne fut manquée; lord Wellington triompha;
Masséna, tombé dans la disgrâce, vint se morfondre dans les salons des
Tuileries, n'obtenant qu'après un mois de sollicitations, une audience
particulière où il expliqua les revers de la campagne; et enfin, la
guerre de la péninsule, malgré de beaux faits d'armes, offrit dans son
ensemble un aspect inquiétant. Suchet, seul, dans les provinces
orientales, légua aux Français des titres à une gloire incontestable;
il effectua la conquête du royaume de Valence et se suffit constamment à
lui-même. Tandis qu'il s'y rendait, pour ainsi dire, indépendant, Soult,
qui n'avait pu se faire roi de Portugal, tranchait du souverain en
Andalousie; et Marmont, ralliant les débris de l'armée de Portugal,
agissait à part sur le Duero et sur la Tormès; en un mot, les lieutenans
de Bonaparte gouvernaient militairement, et Joseph n'était qu'un roi
fictif. Il ne pouvait déjà plus sortir de Madrid sans avoir une armée
pour escorte; plus d'une fois il manqua d'être pris par les _guerillas_;
son royaume n'était point à lui; les provinces que nous occupions
n'étaient réellement que des provinces françaises ruinées par nos armées
ou dévastées par les _guerillas_ qui nous harcelaient sans cesse. Je
pose en fait que tous les revers subséquens de la péninsule se
rattachent aux fautes de la campagne de 1810, si faussement conçue et si
légèrement entreprise. Vers la fin de 1811, Joseph fit partir le marquis
d'Almenara, muni de pleins pouvoirs pour signer à Paris son abdication
formelle, ou pour faire reconnaître l'indépendance de l'Espagne. Mais
Napoléon, ne songeant plus qu'à la Russie, ajourna ses décisions sur
l'Espagne après l'issue de la grande expédition lointaine où il allait
s'abîmer.

La guerre de Russie n'a pas été une guerre entreprise pour du sucre et
du café, comme l'a d'abord cru le vulgaire, mais une guerre purement
politique. Si les causes n'en ont pas été bien comprises, c'est que,
voilées par les mystères de la diplomatie, elles ne pouvaient être
aperçues que par des observateurs éclairés ou des hommes d'état. Les
germes de la guerre de Russie furent renfermés dans le traité même de
Tilsitt. Il me suffira, pour le prouver, d'en déduire ici les suites
immédiates. La fondation du royaume de Westphalie pour la dynastie
napoléonienne; l'accession de la plupart des princes du nord de
l'Allemagne à la confédération du Rhin; l'érection du duché de Varsovie,
noyau du rétablissement de la Pologne entière, épouvantail toujours
mobile dans les mains de son inventeur, et qu'il pouvait tourner à
volonté, soit contre la Russie, soit contre l'Autriche; le
rétablissement de la république de Dantzick, dont l'indépendance fut
garantie, mais dont la sujétion permanente donnait à Napoléon un port
et une place d'armes sur la Baltique; enfin, des routes militaires
réservées aux armées françaises à travers les États prussiens, ce qui
renversait toute barrière jusqu'aux frontières russes, voilà quelles
furent les conditions auxquelles souscrivit le cabinet russe, pour des
accroissemens éventuels en Turquie, devenus bientôt illusoires. Il n'en
fut pas de même, il est vrai, de la Finlande. Toutefois, comment ne pas
avouer que si l'autocrate reconnut dans Napoléon un égal, il reconnut
aussi un vainqueur qui tôt ou tard se prévaudrait de ses avantages?

Mais, tournant d'abord vers le midi ses vues ambitieuses, l'Espagne, le
Portugal et l'Amérique espagnole devinrent les objets immédiats de sa
convoitise. De là pour l'empire russe le répit qu'offrait un traité
captieux. Il n'en coûtait rien d'ailleurs à Napoléon pour fasciner les
yeux de ceux qu'il caressait en méditant leur ruine. J'avais su, dans le
temps, à quoi m'en tenir relativement à ses vues sur la Russie, et
j'avoue qu'alors, séduit moi-même par la grandeur de ses plans, j'avais
espéré le rétablissement de la Pologne, fondée sur sa liberté; mais
Napoléon, repoussant Kosciusko, ou du moins cherchant à l'attirer dans
un piége, je compris qu'il ne s'agissait que d'étendre au-delà de la
Vistule sa domination, et l'exemple des ravages de l'Espagne remit plus
de rectitude dans mon jugement.

Du reste, il était bien entendu que, pour conserver la paix, l'empereur
Alexandre devait complaire en tout à Napoléon, à son cabinet, à ses
ministres, à ses ambassadeurs, et qu'il ne lui fallait s'écarter en rien
de l'obligation de reconnaître sa suprématie et d'obéir à ses volontés.

Tout en procédant à la conquête de l'Espagne, Napoléon avait mis la
dernière main à son système fédéral, et s'acheminait ainsi à la
monarchie universelle. Survint la dernière défaite de l'Autriche, le
mariage forcé d'une archiduchesse, et le changement opéré dans la
politique de cette puissance. Alors toute espérance disparut pour le
continent européen de pouvoir secouer le joug aussi long-temps que
l'empereur Alexandre resterait d'accord avec le chef de l'Empire
fédéral, appelé déjà le grand Empire. Mais le moyen de respirer à côté
d'une ambition si infatigable? On commençait en Russie même à
reconnaître que les suites infaillibles du système continental, pour
toute nation qui s'y livrait, étaient la ruine du commerce et de
l'industrie, l'établissement d'impôts devenus accablans, le fardeau de
grandes armées presqu'étrangères à leurs princes, et des princes
incapables de protéger leurs sujets tremblans devant l'arbitre de
l'Europe.

L'empereur Alexandre ouvrit enfin les yeux après trois années d'une
alliance équivoque et onéreuse; il jugea qu'il était temps de rallier
toutes les forces de son Empire pour en assurer l'indépendance.
Napoléon, averti par ses émissaires que le parti anti-français, ou des
vieux Russes, commençait à prévaloir dans le cabinet de
Saint-Pétersbourg, en revint, à l'égard de la Russie, à son plan de 1805
et 1806, qu'il n'avait ajourné alors que dans la vue d'en mieux préparer
l'exécution.

Voici ce plan: Diviser, anéantir l'empire russe ou contraindre
l'empereur Alexandre à faire une paix humiliante, suivie d'une alliance
dont le rétablissement de la Pologne et la dissolution de l'empire du
croissant eussent été la base et le prix entre la Russie, la France et
l'Autriche. Alors, accession de toute l'Europe au système continental,
qui masquait pour Bonaparte la domination universelle.

Mais d'abord il fallait gagner la Russie en l'intimidant, ou bien lui
faire une guerre à mort pour anéantir sa puissance ou la rejeter en
Asie. De longue main, on s'occupait à ébranler la fidélité des Polonais,
en préparant les esprits par des négociations ténébreuses.

Quand Napoléon eut décidé que tous les ressorts de sa diplomatie
seraient mis en jeu dans le nord, il changea son ministre des affaires
étrangères, la complication de tant d'intrigues et de manoeuvres
devenant au-dessus, non pas du zèle, mais des forces de
Champagny-Cadore.

Napoléon ne crut pas devoir confier le poids d'aussi grandes affaires à
d'autres qu'à Maret, chef de son secrétariat; c'est-à-dire que toutes
les affaires du dehors furent dès ce moment concentrées dans son cabinet
même, et ne reçurent plus d'autre impulsion que la sienne. Sous ce point
de vue, Maret, vraie machine officielle, était bien ce qu'il fallait à
l'empereur. Sans être un méchant homme, il admirait réellement son
maître, dont il connaissait toutes les pensées, tous les secrets, tous
les penchans. Il était de plus son écrivain confidentiel, celui qui
savait le mieux coudre ou rendre en phrases grammaticales ses sorties et
ses improvisations politiques. C'était lui également qui tenait le
registre secret sur lequel l'empereur faisait établir des notes sur les
hommes de tous les pays et de tous les partis, qui pouvaient lui être
utiles, de même que sur les hommes qu'on lui signalait, et dont il
soupçonnait les intentions. Il avait également le tarif des cours et des
personnages pensionnés d'un bout de l'Europe à l'autre; enfin, c'était
lui qui, depuis long-temps, dirigeait les émissaires du cabinet.
Constamment dévoué aux caprices de Napoléon, et n'opposant à ses
brusqueries que le calme d'une résignation imperturbable, ce fut de
bonne foi et s'imaginant suivre la ligne de ses devoirs, que Maret se
prêta sans scrupule à des procédés attentatoires à la sûreté des États.
Jamais il ne lui vint dans l'idée de combattre les volontés de Napoléon;
aussi jouit-il d'une faveur toujours croissante.

Ces mystères du cabinet, le ton insolite de quelques-unes des notes de
1811, l'indice de grands préparatifs ordonnés dans le secret, de
manoeuvres, d'intrigues au-dehors donnèrent l'éveil à la Russie. Déjà
même le czar avait jugé qu'il était temps de pénétrer les projets de
Napoléon, et voulant une autre garantie que celle de son ambassadeur
Kourakin, trop cajolé à Saint-Cloud et partisan du système continental,
il avait dépêché à Paris, dès le mois de janvier, avec une mission
diplomatique, le comte de Czernitscheff. Ce jeune seigneur, colonel d'un
régiment de cosaques de la garde impériale russe, se fit d'abord
remarquer à la cour de Napoléon par sa politesse et par ses manières
chevaleresques. Il parut dans tous les cercles et dans toutes les fêtes;
il y obtint, de même que dans la haute société, des succès tels qu'il
fut bientôt à la mode auprès de toutes les dames qui se disputaient
l'empire des grâces et de la beauté. Toutes aspiraient à recevoir les
hommages de l'aimable et sémillant envoyé d'Alexandre; il parut d'abord
hésiter; enfin, ce fut à la duchesse de R.... que le Paris de la Newa
donna la pomme. Cette intrigue fit d'autant plus de bruit que
l'empereur, et non son ministre de la police, soupçonna le premier que,
sous le voile de la galanterie, sous des dehors aimables et légers,
l'envoyé russe masquait une mission d'investigation politique. Les
soupçons redoublèrent lorsqu'on le vit revenir avec une nouvelle mission
un mois après son départ. Confus d'avoir été prévenu et averti par son
maître, Savary, pour lui complaire, charge son faiseur, Esmenard, de
décocher quelques traits piquans, mais détournés, à l'émissaire du czar.
La veille même de son arrivée[23], l'écrivain semi-officiel insère dans
le _Journal de l'Empire_ un article où l'on rappelait les courses d'un
officier au service de Russie, nommé Bower, que le prince Potemkin
envoyait tantôt choisir un danseur à Paris, tantôt chercher de la
boutargue en Albanie, des melons d'eau à Astracan et des raisins en
Crimée. L'allusion était sensible; Czernitscheff y vit une insulte; il
s'en plaignit avec fermeté de concert avec son ambassadeur. L'intention
de Napoléon n'étant pas de brusquer une rupture, il feignit d'être
irrité d'une satire dont il avait fourni lui-même l'idée, et, pour
réparation, il prononça la disgrâce apparente d'Esmenard qu'on exila
temporairement à Naples, mais couvert d'or et comblé de faveurs
secrètes. Elles lui furent fatales: entraîné deux mois après[24] par des
chevaux fougueux dans un précipice sur le chemin de Fondi, ce malheureux
expira la tête brisée contre un rocher.

[Note 23: Le 11 avril 1811.]

[Note 24: Le 25 juin 1811.]

Cependant Napoléon et ses ministres ne cessaient de se plaindre, à
Saint-Pétersbourg, de l'effet produit par l'ukase du 31 décembre, qui
servait les intérêts de l'Angleterre en permettant l'introduction de ses
denrées coloniales. Les journaux de Paris annonçaient même fréquemment
que des vaisseaux anglais étaient admis dans les ports russes. Dès-lors,
les hommes clairvoyans purent juger qu'une nouvelle rupture était
inévitable. On sut que le motif apparent d'irritation masquait des
griefs politiques devenus l'objet de vifs débats entre les deux empires.
Dans l'automne de 1811, cette guerre fut regardée en Angleterre même,
comme imminente, et le cabinet de Londres fut dès-lors persuadé que
Napoléon ne pourrait envoyer à ses armées d'Espagne les renforts que
réclamait son frère Joseph.

C'est à partir aussi de cette époque, présente encore à ma mémoire, que
par le seul effet des bruits et des conjectures répandus dans le monde
et répétés dans toutes les classes, se forma cette préoccupation
publique accompagnée d'une si vive attente qui, pendant six ou huit
mois, dominant tous les esprits, dirigea toutes les pensées sur
l'entreprise immense que méditait Napoléon. J'en étais absorbé au point
que dès le commencement de l'été, j'avais éprouvé le plus vif désir de
me rapprocher de la capitale; j'espérais y faire changer ma position, et
par là me trouver en mesure de présenter à l'empereur, s'il en était
temps encore, quelques réflexions capables ou de le faire changer de
dessein ou de le porter à modifier ses projets, car un secret
pressentiment semblait m'avertir que cette fois il courait à sa perte.

Il se présentait d'assez grandes difficultés. D'abord je ne pouvais me
dissimuler que j'étais devenu, pour l'empereur, un objet de soupçon et
d'inquiétude; je savais que l'ordre de surveiller mes démarches avait
été donné à plusieurs reprises, mais que la haute police s'était trouvée
si en défaut qu'elle avait cru devoir alléguer que mon trop grand
éloignement et mon genre de vie rendaient sa surveillance illusoire;
qu'en un mot, j'échappais avec une adresse infinie à toutes les
investigations. Je partis de cette donnée pour fonder le succès de la
demande directe que j'adressai à l'empereur par l'intermédiaire de
Duroc; je la fis adroitement appuyer par le comte de Narbonne, dont la
faveur était croissante.

J'alléguai que le climat du Midi nuisait singulièrement à ma santé; que
tel était l'avis des médecins; que d'ailleurs, sous le rapport des
intérêts de ma famille, un séjour de quelques mois dans ma terre de
Pont-Carré devenait indispensable; que j'éprouverais une grande douceur
à pouvoir me retirer dans une solitude pour laquelle j'avais eu dans
tous les temps une prédilection décidée. J'y fus autorisé sur le champ;
mais Duroc me donnait en même temps l'avis confidentiel de vivre à
Ferrières dans la plus grande réserve, afin de ne donner aucun ombrage,
d'autant plus que j'avais contre moi la police et de grandes
préventions. Je changeai donc de résidence, mais sans éclat et pour
ainsi dire incognito. Arrivé à Ferrières, j'y vécus tout-à-fait dans
l'isolement, ne recevant personne, ne m'occupant en apparence que de
fortifier ma santé, d'élever mes enfans et d'améliorer mes terres. Là,
il fallut user d'abord de précautions infinies pour recevoir de Paris,
dont j'étais si rapproché, les informations secrètes dont je m'étais
fait une habitude invincible. Je sentis bientôt que, vu la gravité de
conjonctures, rien ne pourrait suppléer aux conversations expansives que
j'avais l'art de provoquer sans avoir jamais eu à me reprocher aucun
abus de confiance; mais ici ce n'était plus qu'à la dérobée et de loin
en loin que je pouvais me procurer quelques entretiens furtifs avec des
personnes sûres et dévouées. Quand il m'en venait, elles ne pénétraient
jamais chez moi qu'à l'insu de mes gens, par une petite porte dont
j'avais seul la clef, et protégées par les ombres de la nuit. C'était
dans un coin de mon château que je les recevais, et où nous ne pouvions
être entendus ni surpris.

De tous les hommes qui tenaient au gouvernement, ou qui en faisaient
partie, l'estimable et digne Malouet fut le seul qui eût le courage de
venir me visiter à découvert et sans aucun mystère. Ce fut alors que je
pus réellement juger tout le mérite de cet homme rare. Je fus
profondément touché de le voir braver ainsi l'autorité pour venir tendre
la main à un ancien condisciple, à un ami de son adolescence[25]; et
pourtant nous avions eu en politique des opinions opposées, que de
fortes nuances séparaient encore. Lui fut toujours un royaliste sage et
modéré; moi, j'avais été républicain exalté; que dis-je, hélas!... Aussi
Malouet à sa rentrée en France avait-il rapporté contre moi de trop
justes préventions. Elles ne se dissipèrent que lorsqu'il put juger par
lui-même qu'il retrouvait en moi un autre homme, mûri par l'expérience
et par la réflexion, n'usant du grand pouvoir dont j'étais investi que
pour désarmer les passions hostiles et cicatriser les plaies de la
révolution. Il me rendit alors justice, et finit par me vouer une
amitié inviolable. Ce doux sentiment qu'il a emporté au tombeau est
certes le gage le plus honorable que je puisse offrir à mes amis et à
mes ennemis.

[Note 25: Fouché et M. Malouet avaient étudié ensemble à l'Oratoire.
(_Note de l'éditeur_.)]

Qu'ils furent délicieux et profonds nos épanchemens mutuels! Quoique
séparés par des nuances d'opinions, nous nous retrouvâmes bientôt sur le
même terrain, apercevant les écarts du pouvoir avec les mêmes yeux,
pénétrés des mêmes inquiétudes, et persuadés que l'Europe touchait à
l'une des plus fortes crises sociales qui eût jamais agité les nations.
La guerre de Russie, regardée comme inévitable, et l'extravagante
ambition du chef de l'État, furent le texte de nos commentaires et de
nos réflexions. J'appris de Malouet que Napoléon avait proposé à
l'empereur de Russie de faire passer à son ambassadeur Kourakin des
pouvoirs pour entrer en négociation sur les trois points en litige,
savoir: 1º. L'ukase du 31 décembre qui, selon notre cabinet, avait
annulé le traité de Tilsitt et les conventions qui l'avaient suivi; 2º.
la protestation de l'empereur Alexandre contre la remise du duché
d'Oldembourg, la Russie n'ayant pas le droit, selon notre cabinet, de
s'immiscer dans ce qui concernait un prince de la Confédération du Rhin;
3º. l'ordre que l'empereur Alexandre avait donné à son armée de Moldavie
de se porter sur les confins du duché de Varsovie. Mais Alexandre, dont
les yeux étaient ouverts déjà sur les suites de son alliance avec
Napoléon, venait d'éluder sa proposition, promettant toutefois d'envoyer
à Paris le comte de Nesselrode, qui dans sa confiance avait remplacé le
comte de Romanzoff.

Tout bien examiné, nous regardâmes les points en litige comme des
prétextes mis réciproquement en avant pour masquer la véritable question
d'état; elle résidait dans la puissance et la rivalité de deux empires
désormais trop près l'un de l'autre pour ne pas se disputer la
prééminence continentale. Tout en regardant comme inutiles et
impuissantes les représentations que je me proposais d'adresser à
Napoléon dans un Mémoire sur le danger de cette nouvelle guerre, Malouet
ne chercha point à m'en dissuader; il me dit que ce serait une espèce de
protestation que je devais à mon pays, à moi-même, à l'importance de
l'emploi que j'avais occupé, et dont il convenait que je prisse acte
pour l'acquit de ma conscience. Je lui en montrai l'ébauche qu'il
approuva, en me faisant observer toutefois que je ne devais pas trop me
presser, car rien d'officiel ni d'ostensible ne pouvant motiver ma
sollicitude, j'aurais l'air d'avoir pénétré le secret de l'État; que ce
serait à moi seul à saisir le moment le plus opportun, qui
vraisemblablement ne se ferait pas attendre. Nous nous séparâmes, et je
me remis au travail.

L'empereur, dans le dessein de se concilier ses nouveaux sujets de
Hollande, partit en septembre pour faire un voyage le long des côtes. A
son retour, il s'occupa immédiatement de ses immenses préparatifs, afin
de porter la guerre en Russie. Il y eut, pour la forme, quelques
conseils privés, auxquels n'assistèrent que les plus serviles instrumens
du pouvoir. Jamais Napoléon ne l'avait exercé, matériellement et
moralement, d'une manière plus absolue, tenant les ministres et le
Conseil d'état dans sa dépendance, par le Sénat au moyen de
sénatus-consultes qui émanaient de son cabinet, et pouvant se passer du
Corps législatif au moyen du Sénat, et de tous les deux par le Conseil
d'état encore plus sous sa main. Il ne tenait plus d'ailleurs aucun
compte de l'avis de ses ministres, et gouvernait moins par des décrets
soumis par eux à son approbation, que par des actes qui lui étaient
secrètement inspirés par ses correspondans, ses confidens, et plus
souvent encore qui n'étaient dus qu'à ses propres inspirations ou à sa
fougue. On a vu comment l'adulation s'était emparée de sa cour, de ses
grands, de ses ministres et de son Conseil. L'éloge était devenu si
outré, que l'adoration fut de commande et dès ce moment devint honteuse.

Les bruits de guerre avec la Russie acquérant chaque jour plus de
consistance, devinrent, par l'attente publique, le sujet de toutes les
conversations et de tous les entretiens. Les actes même du gouvernement
commencèrent enfin à soulever le voile. Le 20 décembre, un
sénatus-consulte mit à sa disposition cent vingt mille hommes de la
conscription de 1812. Le discours de l'orateur du gouvernement et le
rapport de la commission du Sénat ne furent pas rendus publics, motif de
plus pour tout rapporter à la prochaine rupture.

J'avais coordonné toutes mes idées sur les dangers de s'engager dans
cette guerre lointaine qui ne pouvait ressembler à aucune autre; je
n'avais plus qu'à mettre au net mon mémoire qu'il était temps de
présenter. Il se divisait en trois sections. Dans la première, je
traitais de l'inopportunité de la guerre de Russie, et je tirais mes
principaux argumens du danger qu'il y aurait à l'entreprendre au moment
même où celle d'Espagne, au lieu de s'éteindre, s'enflammait de plus en
plus. J'établissais, par des exemples, que c'était une combinaison
tout-à-fait contraire aux règles de la politique consacrée même par les
nations conquérantes. Dans la seconde section, je traitais des
difficultés de cette guerre en elle-même, difficultés, pour ainsi dire,
intrinsèques, et je déduisais mes raisonnemens de la nature du pays, du
caractère de ses habitans, sous le double point de vue des grands et du
peuple. Je n'oubliais pas non plus le caractère de l'empereur Alexandre,
que j'étais fondé à croire mal jugé ou mal compris. Enfin, dans la
troisième et dernière partie je traitais des conséquences probables de
cette guerre dans les deux hypothèses d'un plein succès ou d'un grand
revers. Dans le premier cas, j'établissais que prétendre arriver à la
monarchie universelle par la conquête de la Russie qui confine à la
Chine, serait une brillante chimère; que de Moscou le vainqueur voudrait
incontestablement se rabattre sur Constantinople d'abord, et de
Constantinople sur le Gange, par suite de ce même élan irrésistible qui
avait poussé jadis, au-delà de toutes les bornes de la raison d'état,
Alexandre-le-Macédonien, puis un autre génie, bien plus réfléchi et plus
profond, Jules César, qui, à la veille d'entreprendre la guerre des
Parthes (les Russes de cette époque) nourrissait la folle espérance de
faire, avec ses légions victorieuses, le tour du monde connu. On sent
bien qu'avec un texte pareil je ne pouvais rester au-dessous de mon
sujet sous le point de vue des considérations générales.»Sire, disais-je
à Napoléon, vous êtes en possession de la plus belle monarchie de la
terre; voudrez-vous sans cesse en étendre les limites pour laisser à un
bras moins fort que le vôtre un héritage de guerre interminable? Les
leçons de l'histoire rejettent la pensée d'une monarchie universelle.
Prenez garde que trop de confiance dans votre génie militaire ne vous
fasse franchir les bornes de la nature et heurter tous les préceptes de
la sagesse. Il est temps de vous arrêter. Vous avez atteint, sire, ce
point de votre carrière où tout ce que vous avez acquis devient plus
désirable que tout ce que de nouveaux efforts pourraient vous faire
acquérir encore. Toute nouvelle extension de votre domination, qui déjà
passe toute mesure, est liée à un danger évident, non-seulement pour la
France, déjà peut-être accablée sous le poids de vos conquêtes, mais
encore pour l'intérêt bien entendu de votre gloire et de votre sûreté.
Tout ce que votre domination pourrait gagner en étendue elle le perdrait
en solidité. Arrêtez-vous, il en est temps; jouissez enfin d'une
destinée qui est sans aucun doute la plus brillante de toutes celles
que, dans nos temps modernes, l'ordre de la civilisation ait permis à
une imagination hardie de désirer et de posséder.

»Et quel Empire voulez-vous aller subjuguer? L'Empire russe qui est
assis sur le pôle et adossé à des glaces éternelles; qui n'est
attaquable qu'un quart de l'année; qui n'offre aux assaillans que les
rigueurs, les souffrances, les privations d'un sol désert, d'une nature
morte et engourdie? C'est l'Antée de la fable dont on ne saurait
triompher qu'en l'étouffant dans ses bras. Quoi! Sire, vous vous
enfonceriez dans les profondeurs de cette moderne Scythie sans tenir
compte ni de la dureté et de l'inclémence du climat, ni de la pauvreté
du pays qu'il vous faudra traverser, ni des chemins, des lacs, des
forêts qui suffisent seuls pour arrêter votre marche, ni de l'énorme
fatigue et des dangers de toute espèce qui épuiseront votre armée telle
formidable qu'elle puisse être? Aucune force au monde, sans doute, ne
pourra vous empêcher de passer le Niémen, de vous enfoncer dans les
déserts, dans les forêts de la Lithuanie; mais vous trouverez la Dwina
bien plus difficile à surmonter que le Niémen, et vous serez encore à
cent lieues de Pétersbourg. Là, il vous faudra choisir entre Pétersbourg
et Moscou. Quelle balance, grand Dieu! que celle qui vous fera pencher
pour l'une de ces deux capitales! Dans l'une ou dans l'autre se trouvera
le destin de l'univers.

»Quels que soient vos succès, les Russes vous disputeront pied à pied
ces contrées difficiles où vous ne trouverez rien de ce qui alimente la
guerre. Il vous faudra tout tirer de deux cents lieues. Tandis que vous
aurez à combattre, que vous aurez à livrer trente batailles, peut-être,
la moitié de votre armée sera employée à couvrir des communications trop
faibles, interrompues, menacées, coupées par des nuées de cosaques.
Craignez que tout votre génie ne soit impuissant pour conjurer la perte
de votre armée, en proie aux fatigues, à la faim, à la nudité, à la
dureté du climat; craignez d'être réduit ensuite à venir combattre entre
l'Elbe et le Rhin! Sire, je vous en conjure, au nom de la France, au nom
de votre gloire, au nom de votre sûreté et de la nôtre, remettez l'épée
dans le fourreau; songez à Charles XII. Ce prince, il est vrai, ne
pouvait pas disposer, comme vous, des deux tiers de l'Europe
continentale, et d'une armée de six cent mille hommes; mais, de son
côté, le czar Pierre n'avait pas quatre cent mille hommes et cinquante
mille cosaques. Il avait, direz-vous, une âme de fer, et la nature a
départi le caractère le plus doux à l'empereur Alexandre; mais ne vous y
méprenez pas, la douceur n'exclut pas la fermeté de l'âme, surtout quand
il s'agit d'intérêts si puissans. D'ailleurs, n'aurez-vous pas contre
vous son Sénat, la majorité des grands, la famille impériale, un peuple
fanatisé, des soldats endurcis, et les intrigues du cabinet de
Saint-James? Déjà, si la Suède vous échappe, c'est par la seule
influence de son or. Craignez que cette île irréconciliable n'ébranle la
fidélité de vos alliés; craignez, sire, que vos peuples ne vous taxent
d'une ambition irréfléchie et ne se préoccupent trop de la possibilité
d'une grande infortune. Votre puissance et votre gloire ont assoupi bien
des passions hostiles; un revers inattendu pourrait ébranler tous les
fondemens de votre Empire.»

Ce mémoire terminé, je fis demander à l'empereur une audience. On
m'introduisit dans son cabinet aux Tuileries. A peine m'aperçoit-il,
que, prenant un air aisé: «Vous voilà, M. le duc; je sais ce qui vous
amène.--Comment, sire!--Oui, je sais que vous avez un mémoire à me
présenter.--Cela n'est pas possible.--Je le sais; n'importe, donnez, je
le lirai; je n'ignore cependant pas que la guerre de Russie n'est pas
plus de votre goût que la guerre d'Espagne.--Sire, je ne pense pas que
celle-ci soit tellement heureuse qu'on puisse se battre à la fois sans
danger au-delà des Pyrénées et au-delà du Niémen; le désir et le besoin
de voir s'affermir à jamais la puissance de Votre Majesté, m'ont donné
le courage de lui soumettre quelques observations sur la crise
présente.--Il n'y a pas de crise; c'est ici une guerre toute politique;
vous ne pouvez pas juger de ma position ni de l'ensemble de l'Europe.
Depuis mon mariage, on a cru que le lion sommeillait; on verra s'il
sommeille. L'Espagne tombera dès que j'aurai anéanti l'influence
anglaise à Saint-Pétersbourg; il me fallait huit cent mille hommes, et
je les ai; je traîne toute l'Europe avec moi, et l'Europe n'est plus
qu'une vieille p.... pourrie dont je ferai tout ce qui me plaira avec
huit cent mille hommes. Ne m'avez-vous pas dit autrefois que vous
faisiez consister le génie à ne rien trouver d'impossible? Eh bien,
dans six ou huit mois vous verrez ce que peuvent les plus vastes
combinaisons réunies à la force qui sait mettre en oeuvre. Je me règle
d'après l'opinion de l'armée et du peuple plus que par la vôtre,
messieurs, qui êtes trop riches, et qui ne tremblez pour moi que parce
que vous craignez la débâcle. Soyez sans inquiétude; regardez la guerre
de Russie comme celle du bon sens, des vrais intérêts, du repos et de la
sécurité de tous. D'ailleurs, qu'y puis-je, si un excès de puissance
m'entraîne à la dictature du monde? N'y avez-vous pas contribué, vous et
tant d'autres qui me blâmez aujourd'hui, et qui voudriez faire de moi un
roi débonnaire? Ma destinée n'est pas accomplie; je veux achever ce qui
n'est qu'ébauché. Il nous faut un code européen, une cour de cassation
européenne, une même monnaie, les mêmes poids et mesures, les mêmes
lois; il faut que je fasse de tous les peuples de l'Europe le même
peuple, et de Paris la capitale du monde. Voilà, monsieur le duc, le
seul dénouement qui me convienne. Aujourd'hui, vous ne me serviriez pas
bien, parce que vous vous imaginez que tout va être remis en question;
mais avant un an vous me servirez avec le même zèle et la même ardeur
qu'aux époques de Marengo et d'Austerlitz. Vous verrez encore mieux que
tout cela; c'est moi qui vous le dis. Adieu, monsieur le duc; ne faites
ni le disgracié, ni le frondeur, et mettez en moi un peu plus de
confiance.»

Je me retirai stupéfait, après avoir fait une révérence profonde à
l'empereur, qui me tourna le dos. Remis de l'étourdissement que m'avait
fait éprouver ce singulier entretien, je commençais à réfléchir comment
l'empereur avait pu être si exactement informé de l'objet de ma
démarche. N'y concevant rien, je courus chez Malouet, dans l'idée que
peut-être quelque indiscrétion involontaire de sa part aurait mis sur la
voie la haute police, ou l'un des correspondans de l'empereur. Je m'en
expliquai; mais, convaincu bientôt par les protestations de l'homme le
plus probe de l'Empire que rien ne lui avait échappé, je trouvai
l'incident d'autant plus bizarre, que mes soupçons ne pouvaient se
porter sur un tiers. Comment donc l'empereur avait-il pu être informé
que je devais lui présenter un mémoire? J'étais donc épié dans mon
intérieur? Tout-à-coup il me vint un trait de lumière; je me rappelai
qu'un jour, un homme s'était introduit subitement chez moi sans donner
le temps à mon valet-de-chambre de l'annoncer, et qu'il s'était servi
d'un prétexte spécieux pour m'entretenir. J'en inférai sur-le-champ,
après avoir rallié tous les indices, que c'était un émissaire. En
récapitulant tout ce qui avait eu lieu, mes soupçons prirent
consistance. J'allai aux enquêtes, et j'appris que cet homme, nommé
B...., était un émigré rentré qui avait acheté près de mon château un
petit domaine qu'il n'avait pas payé encore; qu'il était maire de sa
commune; mais que tout indiquait que c'était un intrigant et un fourbe.
Je me procurai de son écriture, et je la reconnus pour être celle d'un
ancien agent, chargé à Londres de l'espionnage des Bourbons, des émigrés
de marque et des chefs de chouans. J'avais son numéro de correspondance,
et cette donnée me suffit pour faire mettre la main dans les bureaux sur
les rapports de ce drôle. Un de mes anciens employés se chargea de tout
éclaircir: il y parvint. Voici ce qui s'était passé.

Savary, ayant reçu de l'empereur l'injonction de lui rendre compte de ce
que faisait l'ex-ministre Fouché dans son château de Ferrières, fit un
premier rapport annonçant qu'il était à la recherche d'un agent assez
adroit pour remplir les intentions de Sa Majesté. Toutefois il prévenait
l'empereur que l'investigation était d'une nature délicate,
l'ex-ministre étant invisible pour tous les étrangers, personne, même
les gens du pays, n'ayant accès dans son château. Après quelques
recherches, Savary jeta les yeux sur le sieur B.... Il mande cet homme,
d'une haute taille, d'un abord gracieux, d'un caractère insinuant, fin,
adroit, grand parleur, ne se rebutant jamais. Il lui dit: «Monsieur,
vous êtes maire de votre commune; vous connaissez le duc d'Otrante, ou
du moins vous avez été en correspondance avec lui, et vous avez dû vous
former une idée de son caractère et de ses habitudes; il faut me rendre
compte de ce qu'il fait à Ferrières; il le faut absolument, l'empereur
veut le savoir.--Monseigneur, répond B...., vous me donnez là une
commission bien difficile à remplir; je la regarde presque comme
impossible. Vous connaissez le personnage; il est défiant, soupçonneux,
sur ses gardes; il est d'ailleurs inaccessible; comment et sous quel
prétexte puis-je pénétrer chez lui? En vérité je ne le puis
pas.--N'importe, répond le ministre, il faut absolument remplir cette
mission, à laquelle l'empereur attache une grande importance; j'attends
de vous cette nouvelle preuve de dévouement à la personne de l'empereur.
Partez, et ne revenez pas sans résultat; je vous donne quinze jours.»

B...., dans le plus grand embarras, va et vient, prend des informations,
et apprend, par voie indirecte, qu'un de mes fermiers est poursuivi par
mon homme d'affaires, pour complication de fermages arriérés. Il va le
voir, le circonvient; et, feignant un intérêt pressant, il obtient de
lui communication des pièces. Muni de ses papiers, il prend un
cabriolet, et se présente, avec une mise soignée, à la grille de mon
château, s'annonçant comme étant le maire d'une commune voisine, qui
prend un grand intérêt à une famille malheureuse, poursuivie
injustement. Arrêté d'abord à la grille, il cajole mon concierge, qui le
laisse pénétrer jusqu'au perron. Là, mon valet-de-chambre s'oppose à ce
qu'il entre dans mon appartement. Sans se rebuter, B.... prie,
sollicite, devient pressant, et obtient d'être annoncé; mais au moment
où le valet-de-chambre ouvre la porte de mon cabinet, il le pousse et
entre; j'étais à mon bureau la plume à la main.

L'arrivée subite d'un étranger me surprit; je lui demandai ce qu'il me
voulait: «Monseigneur, me dit B...., je viens solliciter auprès de vous
une grâce, un acte de justice et d'humanité très-urgent; je viens vous
supplier de sauver d'une ruine totale un malheureux père de famille;» et
ici il emploie toute sa rhétorique pour me toucher en faveur de son
client; il m'explique très-bien toute cette affaire. Après un moment
d'hésitation, je me lève et vais chercher dans un carton les papiers
relatifs à mes fermages. Tandis que, le dos tourné, je cherche les
pièces, B...., sans cesser de parler, parvient, quoiqu'à rebours, à
déchiffrer sur mon cahier quelques lignes de mon écriture; et ce qui le
frappe surtout ce sont les initiales V. M. I. et R., qui en ressortent;
il en tire l'induction que je m'occupe d'un mémoire destiné à être
présenté à l'empereur. De retour à mon bureau, après deux ou trois
minutes de recherches, et séduit par les belles paroles de cet homme,
j'arrange avec lui l'affaire, de la meilleure foi du monde, et à la
satisfaction de son client; je le congédie ensuite en lui témoignant
quelque gré de m'avoir porté à une action louable. B.... sort et court
rendre compte à Savary de ce qu'il a vu chez moi. Savary se hâte d'aller
porter son rapport à l'empereur. J'avoue que lorsque les détails de
cette espèce de mystification me furent connus, j'en fus piqué au vif.
J'avais de la peine à me pardonner d'avoir été ainsi joué par un drôle,
de qui, pendant long-temps j'avais reçu de Londres les rapports secrets,
et au profit de qui j'ordonnançais, chaque année, une somme de vingt
mille francs. On verra plus tard[26] que je ne me laissai point dominer
par trop de ressentiment.

[Note 26: En 1815.]

Cette intrigue était misérable; j'en tirai pourtant un avantage de
position qui me donna plus de sécurité et de confiance, tout en me
maintenant dans mon système de circonspection et de réserve. Il était
évident qu'une grande partie des ombrages de Napoléon à mon égard
étaient dissipés, et que je n'avais plus à craindre, au moment où il
allait s'enfoncer en Russie, d'être l'objet d'aucune mesure
inquisitoriale et vexatoire. Je savais que dans un conseil de cabinet,
où l'empereur n'avait appelé que Berthier, Cambacérès et Duroc, on avait
agité la question de savoir s'il était de l'intérêt du gouvernement
qu'on s'assurât, par l'arrestation ou par un exil sévère, de M. de
Talleyrand et de moi; et que, tout bien considéré, l'idée de ce coup
d'État avait été abandonné comme impolitique et inutile; impolitique, en
ce qu'il aurait trop ébranlé l'opinion et inquiété l'avenir des hauts
fonctionnaires et dignitaires; inutile, en ce qu'on ne pouvait citer
aucun acte de notre part ni aucun fait à notre charge, qui pût motiver
une telle mesure. Préoccupé d'ailleurs par les préparatifs de
l'expédition de Russie, le gouvernement éprouvait, d'un autre côté, des
inquiétudes plus réelles et des contrariétés plus affligeantes. La
France souffrait de plus en plus de la disette des grains. Il y eut des
soulèvemens en divers lieux; on les comprima par la force, et des
commissions militaires firent passer par les armes un grand nombre de
malheureux que le désespoir avait égarés. Ce ne fut pas sans horreur
qu'on apprit que parmi les victimes de ces exécutions sanglantes il
s'était trouvé, dans la ville de Caen, une femme.

Il fallut pourtant bien soulever une partie du voile qui dérobait le
mystère des grands préparatifs hostiles dont tout le nord de l'Allemagne
était déjà le théâtre. Le Sénat fut assemblé extraordinairement pour
recevoir la communication de deux rapports qui étaient censés avoir été
adressés à l'empereur; l'un par le ministre des relations extérieures,
l'autre par le ministre de la guerre. Cette jonglerie, à la fois
guerroyante et diplomatique, n'avait pas d'autre but que celui d'obtenir
un rappel au service militaire, des hommes que la conscription avait
épargnés, et la formation des cohortes du premier ban, d'après une
nouvelle organisation de la garde nationale, qui divisait en trois bans
ou trois catégories l'immense majorité de notre population virile.

Il n'y avait pas d'exagération, cette fois, à considérer la France
comme un vaste camp, d'où nos phalanges s'élançaient de toutes parts sur
l'Europe comme sur une proie. Pour colorer cet appel des classes qui se
trouvaient libérées de la conscription, il fallut un mobile et des
prétextes nouveaux, puisqu'on ne voulait point encore révéler le vrai
motif de mesures si extraordinaires. Maret parla au Sénat de la
nécessité de forcer l'Angleterre à reconnaître le droit maritime établi
par les stipulations du traité d'Utrecht, stipulations que la France
avait abandonnées à Amiens. Mais la levée du premier ban des gardes
nationales fut accordée par un sénatus-consulte et cent cohortes furent
mises à la disposition du gouvernement; nous étions au Sénat d'une
docilité et d'une souplesse admirables.

En même temps on signait les deux traités d'alliance et de secours
réciproques avec la Prusse et l'Autriche. Il n'y avait plus de doute,
Napoléon allait attaquer la Russie, non-seulement avec ses propres
forces, mais encore avec les soldats de l'Allemagne et de tous les
petits souverains qui ne pouvaient plus se mouvoir que dans l'orbite de
sa puissance.

La guerre était tout-à-fait décidée quand il fit ouvrir, par son
ministre intime, de nouvelles négociations avec Londres, mais tard et
maladroitement. Quelques personnes, au fait de toutes les intrigues,
m'assurèrent alors que le cabinet se servait de ce grossier expédient,
de concert avec les principaux Russes du parti français; se voyant à la
veille d'être expulsés des conseils de St. Pétersbourg, ils s'étaient
imaginés que l'empereur Alexandre, effrayé par l'idée de la possibilité
d'un arrangement entre la France et l'Angleterre, rentrerait dans le
système continental, pour ne pas rester isolé, et qu'il fléchirait de
nouveau sous la volonté de Napoléon. Quoi qu'il en soit, Maret écrivit à
lord Castlereagh une lettre contenant les propositions suivantes:
Renoncer à toute extension du côté des Pyrénées, déclarer indépendante
la _dynastie actuelle_ de l'Espagne, et garantir l'intégrité de cette
monarchie; garantir à la maison de Bragance l'indépendance et
l'intrégrité du Portugal, de même que le royaume de Naples à Joachim, et
le royaume de Sicile à Ferdinand IV. Quant aux autres objets de
discussion, notre cabinet proposait de les négocier sur cette base, que
chaque puissance garderait ce que l'autre ne pourrait lui ravir par la
guerre. Lord Castlereagh se contenta de répondre que si, par _dynastie
actuelle_ de l'Espagne, il était question du frère du chef du
gouvernement français, et non de Ferdinand VII, il lui était ordonné,
par son souverain, de déclarer franchement qu'il ne pouvait recevoir
aucune proposition de paix établie sur cette base. Il fallut en rester
là. Confus de ses ouvertures, notre cabinet, qui n'avait eu en vue que
d'amener la Russie à quelqu'acte de faiblesse, s'aperçut trop tard qu'il
avait imprimé à notre diplomatie un caractère de versatilité, de
mauvaise foi et d'ignorance.

Comme tout se passait dans le secret du cabinet, ce qui déroutait le
plus les politiques, c'est qu'en France, et même en Russie, on gardait
encore, tout en faisant d'immenses préparatifs, les dehors de la bonne
intelligence. L'empereur Alexandre avait toujours son ambassadeur à
Paris, et Napoléon son ambassadeur à Saint-Pétersbourg; mais de plus,
Alexandre entretenait à Paris le comte de Czernitscheff, son diplomate
de confiance. Cet aimable Russe, au milieu des dissipations d'une cour
brillante et des mystères de plus d'une intrigue amoureuse
maladroitement voilée à dessein, ne négligeait pas une mission plus
secrète, plus mile à son maître. Secondé par des femmes, les unes
passionnées, les autres intrigantes, il faisait mouvoir des fils au
moyen desquels il pénétrait les vrais desseins de Napoléon pour
l'invasion de la Russie. Soupçonné sur l'objet secret de sa mission, il
était épié, surveillé, mais sans fruit. Enfin Savary finit par lui
décocher un homme attaché à la police, qui lui donne des renseignemens
faux et en tire de nouveaux indices qui aggravent la suspicion. Mais, à
la faveur de ses liaisons galantes, Czernitscheff est averti à temps; il
évite le piège, maltraite l'espion, et va se plaindre à Maret d'être en
butte à des procédés si outrageans. Ce jour-là même, l'empereur,
instruit de l'objet de sa démarche, se décide à lui faire communiquer
les rapports secrets qui l'inculpent. Czernitscheff sort triomphant de
cette épreuve par l'exposé de sa conduite et de ses motifs de plaintes.
La police reçoit l'ordre formel de ne plus le surveiller. Libre ainsi de
continuer ses explorations, il parvient à en remplir l'objet. Il avait
le plus grand intérêt à se procurer les états de mouvemens de l'armée
française; il y réussit à la faveur d'un commis du bureau des mouvemens,
appelé Michel. Une imprudence de ce commis, qui livrait ainsi le secret
des opérations de l'empereur, ayant donné l'éveil à la police, on le
suit et on l'arrête. Czernitscheff en est instruit sur l'heure, et il
s'éloigne de Paris en toute diligence, emportant des renseignemens
précieux. En vain on donne l'ordre par le télégraphe de se saisir de sa
personne; il a cinq à six heures d'avance; elles lui suffisent pour
s'échapper et franchir le Rhin. Il venait de passer le pont de Kehl
lorsque la transmission télégraphique, portant l'ordre de l'arrêter,
parvint à Strasbourg.

La précipitation avec laquelle il avait quitté Paris, lui avait fait
négliger de brûler sa correspondance furtive, qu'il avait pris
l'habitude de cacher sous le tapis de sa chambre. Naturellement, elle
devint l'objet de perquisitions minutieuses qui amenèrent les agens de
police à la découverte des papiers de Czernitscheff. On y trouva d'abord
la preuve qu'il avait régné une grande intimité entre ce seigneur russe
et plusieurs dames de la cour de Napoléon, entr'autres la duchesse de
R..... Elle s'en tira, dit-on, en alléguant qu'elle avait agi de concert
avec son mari pour tâcher de pénétrer l'objet secret de la mission de
Czernitscheff. Parmi les papiers découverts, on trouva une lettre de la
main de Michel, accablante pour ce prévenu, qui paya sa trahison de sa
tête. La procédure fit ressortir un fait curieux, c'est que le cabinet
russe prévoyait même, à l'époque de l'entrevue d'Erfurt, la possibilité
d'une rupture avec la France. C'était alors que Romanzoff disait, pour
justifier sa politique complaisante, et en parlant de Napoléon: _Il faut
l'user_.

Les circonstances de la fuite de Czernitscheff, bientôt connues dans les
salons, firent grand bruit, et cette affaire accéléra la rupture. Déjà
l'empereur, dont le départ était résolu, cherchant à obtenir quelque
popularité, visitait les divers quartiers de Paris, examinant les
travaux publics, et jouant des scènes préparées, soit avec le préfet de
Paris, soit avec le préfet de police, Pasquier. Il allait fréquemment
aussi à la chasse, affectant de paraître plus occupé de plaisirs que de
la grande entreprise qu'il méditait. Je le vis à Saint-Cloud où j'allai
lui faire ma cour, sans aucune intention de solliciter ni d'épier une
audience. L'aspect morne de cette cour, l'air soucieux des courtisans,
me parurent contraster avec l'assurance du chef de l'État. Jamais il
n'avait joui d'une santé plus parfaite; jamais je n'avais vu briller sur
son front, sur ses traits, dont les contours dessinaient l'antique, les
signes d'une plus grande vigueur d'esprit, d'une plus sûre confiance en
lui-même, puisée dans le sentiment profond de sa force. J'en éprouvai
une impression de tristesse involontaire, que je n'aurais pu définit si
les plus fâcheux pressentimens n'avaient assiégé mon esprit.

Cependant le cabinet de Saint-Pétersbourg, soit qu'il eût réellement
l'intention d'employer tous les moyens de rapprochement, compatibles
avec l'indépendance de l'empire russe, soit qu'il n'ait eu en vue que de
se procurer des données positives sur les vraies intentions politiques
de Napoléon, donna l'ordre au prince Kourakin de faire connaître au
gouvernement français les bases d'un arrangement que son souverain
consentait à conclure. Ces bases étaient la délivrance de la Prusse, une
diminution de la garnison de Dantzick et l'évacuation de la Poméranie
suédoise. A ces conditions, le czar s'engageait à n'opérer aucun
changement aux mesures prohibitives contre le commerce direct avec
l'Angleterre, et à concerter avec le cabinet de France un système de
licences à établir en Russie.

La note de Kouiakin demeura quinze jours sans réponse. Enfin le 9 mai,
jour du départ de l'empereur pour l'Allemagne, Maret demande à Kourakin
s'il a des pleins pouvoirs pour traiter; Kourakin répond que le
caractère d'ambassadeur dont il est revêtu doit suffire. Ne pouvant
obtenir qu'une réponse dilatoire, il requiert ses passe-ports, qu'on lui
refuse sous divers prétextes. On ne les lui expédie que de Thorn, le 20
juin, manège oblique ayant pour objet de donner le temps à Napoléon de
passer le Niémen avec toutes ses forces, pour surprendre à Wilna son
auguste adversaire, avant qu'il ait pu recevoir de son ambassadeur la
moindre information.

Le sort en est jeté; le Niémen est franchi par six cent mille hommes,
par la plus belle armée, la plus formidable qu'ait jamais pu rassembler
aucun des conquérans de la terre. Maintenant laissons Napoléon, laissons
cet illustre fou courir à sa perte; ce n'est pas son histoire militaire
que je raconte.

Constatons l'état de l'opinion, au moment où traversant l'Allemagne et
s'arrêtant à Dresde, il attirait à lui les regards inquiets de vingt
peuples. Voyons d'abord ce qu'on en pensait dans ces mêmes salons de
Paris, dont il désirait tant le suffrage: on y laissait échapper des
voeux pour son abaissement et même pour sa chute, tant son agression
semblait inspirée par une ambition en délire. Dans les classes
intermédiaires et parmi le peuple, l'esprit public ne lui était pas plus
favorable. Toutefois, le mécontentement n'y était point hostile. On
aurait voulu garantir Napoléon de ses propres excès, et le contenir dans
de plus justes bornes.

Quelques personnes s'imaginaient qu'une résistance combinée de ses
maréchaux et de l'armée, finirait pas régler ses déterminations et le
maîtriser lui-même. C'était bien peu connaître le prestige de la guerre
et les habitudes des camps. J'avais été à portée de m'assurer qu'il
n'était jamais sorti de la tête d'aucun général mécontent, la moindre
vue politique propre à nous garantir des abus de la victoire ou des
dangers d'un désastre.

Il y avait d'ailleurs, au fond de tout cet esprit désapprobateur, un
sentiment qui prévalait: celui d'une vive attente, d'une curiosité
inquiète sur l'issue de l'expédition gigantesque de l'homme
extraordinaire dont l'ambition dévorait les siècles. On admettait assez
généralement qu'il resterait vainqueur et maître de la terre.

Quant aux têtes politiques, en considérant la destruction de la Pologne
d'une part, et les empiétemens de la révolution de l'autre, ils voyaient
l'Allemagne entre deux débordemens: celui des Français à l'Occident, et
à l'Orient celui des Russes. C'étaient ceux-ci que Napoléon voulait
refouler sur les glaces du pôle, ou dans les _stèpes_ de l'Asie. Cet
homme, que rien ne pouvait arrêter, qui entraînait à sa suite la moitié
des soldats de l'Europe, et dont les ordres étaient exécutés
ponctuellement dans un espace qui comprenait dix-neuf degrés de
latitude et trente degrés de longitude, cet homme qui débordait en
Russie, allait jouer sa fortune et l'existence de la France.

En proclamant la guerre, en s'élançant au-delà du Niémen, il s'écrie par
une inspiration feinte: «La fatalité entraîne les Russes, que les
destins s'accomplissent!» Plus calme, son adversaire, qui n'ose
l'attendre à Wilna, recommande à ses peuples de défendre la _patrie et
la liberté_. Quel constrate contraste entre les deux pays, entre ces
deux adversaires et leur langage!

D'abord la retraite forcée des Russes, qui, partout les plus faibles et
les moins aguerris, cherchent à éviter le choc; et la dévastation du
territoire qu'ils opèrent systématiquement, sont regardés comme deux
grandes mesures de guerre, résultat d'un plan arrêté pour attirer
Napoléon au fond de l'Empire.

Mais l'imagination s'effraie bientôt, quand, après un furieux combat,
Napoléon dépasse Smolensk, seul boulevard de la Russie sur les
frontières de la Pologne, contre l'avis de la majorité de ses maréchaux,
et au mépris de l'espèce d'engagement qu'il a contracté à Paris envers
son propre conseil. On s'inquiète, quand on le voit s'avancer sur la
ligne de Moscou sans hésitation, affrontant tous les hasards, ne
calculant ni le caractère de ses ennemis, ni les dispositions de
l'Europe impatiente du joug, ni le temps, ni les distancés, ni l'àpreté
du climat.

Enflé du gain de la plus sanglante bataille de nos temps modernes, où
cent mille soldats sont sacrifiés à l'ambition d'un seul homme[27], et
nullement ému du pénible et douloureux aspect de ses bivouacs, Napoléon
croit enfin pouvoir opérer la destruction d'un vaste et puissant Empire,
comme il a improvisé jadis la chute des républiques de Gênes, de Venise
et de Lucques.

[Note 27: Bataille de la Moskowa, ou de Borodino, livrée le 7
septembre, à vingt-cinq lieues en avant de Moscou. (_Note de
l'éditeur_.)]

Les Russes se retirent armés de torches: ils ont brûlé Smolensk,
Dorigobni, Viazma, Ghiat, Mojaïsk, et il s'imagine qu'ils vont lui
réserver Moscou. L'incendie de cette belle capitale en le désabusant
trop tard, vint éclairer la France de ses lueurs sinistres: la sensation
fut profonde. J'y vis, hélas! se réaliser mes pressentimens; j'y vis un
but: celui d'enlever au vainqueur un gage, et au vaincu un motif pour
conclure la paix.

Que fait Napoléon, témoin de ce grand sacrifice national? Il campe
quarante jours sur les cendres de Moscou, dans la contemplation de sa
vaine conquête, ne doutant pas de clore la campagne par des
négociations, ne soupçonnant pas même la réunion ordonnée sur Borisow, à
cent lieues sur ses derrières de deux armées russes: l'une partie du
golfe de la Livonie, l'autre de la Moldavie. Il ignorait peut-être que
la Russie, sans un seul allié à l'ouverture de la campagne, venait de
signer coup sur coup trois traités d'union: avec la Suède, l'Angleterre
et la régence de Cadix.

Dans l'intervalle a eu lieu l'entrevue d'Abo entre l'empereur Alexandre
et Bernadotte, en présence de lord Cathcart, entrevue où a été fait le
premier appel à Moreau qu'on voudrait opposer à son persécuteur, à celui
qu'on signale comme l'oppresseur de l'Europe. On lui a livré le cadavre
de Moscou, et il ne comprend pas encore un système de guerre qui est
hors de sa stratégie. Pendant vingt-deux jours il attend une
démonstration suppliante de l'empereur de Russie, dont le cabinet se
joue de ses pourparlers et de ses négociateurs. Aveugle en Espagne,
Napoléon reste tel à Moscou. Des dispositions prudentes rentraient trop
dans un ordre méthodique dont il avait horreur.

Il se met enfin en retraite, mais quand l'heure fatale a sonné; il se
met en retraite, et, le jour même de l'évacuation tardive de Moscou, le
23 octobre, éclate à Paris la conspiration Malet, si humiliante pour le
chef de l'État, pour ses suppôts, pour sa police; conspiration qui le
met lui-même à deux doigts de perdre l'Empire pour avoir voulu
satisfaire la vanité de dater quelques décrets de Moscou.

La conspiration Malet n'a pas été comprise. Malet n'était pas un fou,
c'était un audacieux.

Peu connu comme général, il fut d'abord compromis en 1802 dans la
conspiration dite _du Sénat_, dont Bernadotte était l'âme, Mme de
Staël le foyer et lui l'agent principal, conspiration pour laquelle je
fus dénoncé moi-même comme complice par le préfet de police, Dubois. Il
fallut bien en porter toute la culpabilité sur Malet. On le mit en
prison. Rendu à la liberté lors de l'amnistie du sacre, il fut employé
en 1805 à l'armée d'Italie; là et à son retour il ourdit de nouvelles
trames contre l'empereur, compromit tantôt Brune, tantôt Masséna, et
finit en 1808 par être jeté dans le donjon de Vincennes. Ce fut dans
l'ombre de cette prison, qu'il trama sa conspiration double, qui devait
rallier les opposans de tous les partis au gouvernement de l'empereur.
Mais toute la conspiration n'était pas dans la tête de Malet[28]. La
pensée en était royaliste et l'exécution républicaine. En effet, aucun
succès n'était possible que par l'accord des deux opinions extrêmes, que
cimentait une haine commune et un besoin mutuel de renverser
l'oppresseur pour rétablir les libertés publiques. Tout était opportun
pour les conjurés dans la plus hardie des entreprises. Du moment que le
mode d'exécution ne dépendait que d'un homme seul, et que cet homme
était sûr, plein de résolution, de courage, toutes les conditions pour
la probabilité du succès étaient remplies. Le reste était livré aux
chances du hasard. Essayons de le démontrer; et d'abord voyons dans
quelles mains le pouvoir était délégué dans l'absence de l'empereur.
Sans aucun doute, l'archichancelier Cambacérès en était le dépositaire:
homme lâche et flétri, vrai sycophante. Parmi les ministres, un seul se
gonflait parce qu'il tenait la police, qui, pour lui, restait muette de
révélations. Mais cet homme, roide officier de gendarmerie, était nul en
politique et en affaires d'état. Venait, en seconde ligne, Pasquier,
préfet de police, excellent magistrat pour statuer sur les boues et les
lanternes, pour régler la police des marchés, des jeux, des courtisanes,
mais vide de sens et chargé de paroles; nul quant au tact et à
l'investigation: voilà pour le civil. Passons au militaire: le pouvoir
du sabre résidait dans la personne d'Hullin, commandant de Paris, épais
soldat, mais ferme, quoique tout aussi engourdi, tout aussi gauche en
politique. Ajoutons que l'exercice de l'autorité étant devenu pour les
principaux fonctionnaires une sorte de mécanisme, hors de là, ils
n'apercevaient plus rien que l'obéissance passive; ajoutons que
l'impératrice Marie-Louise résidait à St.-Cloud; qu'il n'y avait alors,
dans la garnison de Paris, aucune de ces vieilles troupes fanatisées,
qui, au nom de l'empereur, auraient mis tout à feu et à sang; qu'on les
avait remplacées par des cohortes organisées nouvellement, et la plupart
commandées par d'anciens officiers patriotes; ajoutons enfin que, chez
les hauts fonctionnaires, l'inquiétude sur le dénouement de l'expédition
moscovite commençait à ébranler la sécurité. Or, Paris, comme on le
voit, pouvait, à la suite d'un habile et vigoureux, coup de main, rester
au premier occupant. L'extrème éloignement de l'empereur, l'irrégularité
et l'interruption fréquente des courriers, en aggravant les inquiétudes,
et en préparant les esprits, permettaient de calculer toutes les chances
à qui saurait oser dans un moment de stupeur et d'effroi. _L'empereur
est mort_; un décret du Sénat abolit le gouvernement impérial, un
gouvernement provisoire le remplace, tel fut le pivot de la conjuration
dont le moteur et le chef était Malet. Lui-même avait fabriqué le
sénatus-consulte portant abolition du gouvernement impérial.

[Note 28: Ceci mérite attention. (_Note de l'éditeur_)]

Mais, vous le voyez, dira-t-on, il n'y avait pas de décret du Sénat; il
n'y avait pas de gouvernement provisoire, l'empereur était plein de
vie, et la conjuration n'avait pour base qu'une fiction. Or, comment
Malet aurait-il pu l'accomplir en supposant même qu'il fût resté maître
de Paris?

Il n'y avait pas de décret du Sénat, dites-vous; mais êtes-vous bien sûr
qu'il n'y eût pas dans le Sénat un noyau d'opposition qu'on eût pu faire
agir _selon les circonstances_? Je pose en fait que, sur cent trente
sénateurs, près de soixante[29] qui, d'ordinaire, marchaient sous la
direction de M. de Talleyrand, de M. de Semonville et sous la mienne,
auraient secondé toute révolution, dans un but salutaire, à la seule
manifestation de l'accord de cette triple influence. Or, une telle
coalition n'était ni improbable, ni impraticable.

[Note 29: Les mêmes sans doute qui, dix-huit mois après, le 2 avril
1814, ont eu le _courage_, sous la protection de deux cent mille
baïonnettes, de déclarer Napoléon _déchu du trône_. (_Note de
l'éditeur_.)]

Cette possibilité explique la création d'un gouvernement provisoire
éventuel, composé de MM. Mathieu de Montmorency, Alexis de Noailles, le
général Moreau, le comte Frochot, préfet de la Seine, et un cinquième
qu'on n'a pas nommé. Eh bien! ce cinquième, c'était M. de Talleyrand, et
je devais moi-même remplacer le général Moreau absent, dont le nom était
là, soit comme pierre d'attente, soit pour satisfaire ou diviser
l'armée.

Quant à Malet, instrument précieux, il eût cédé de son propre mouvement
le commandement de Paris à Masséna, qui, ainsi que moi, vivait alors
dans la retraite et dans la disgrâce.

Mais, répondez, dira-t-on, à cette dernière et plus forte objection?
L'empereur était plein de vie. Sans doute, mais souvenez-vous comment
s'opéra la révolution impériale qui renversa Néron (sans que je veuille
pourtant comparer les deux personnages). Elle se fit à l'aide de faux
bruits et d'alarmes par un sénat servile et tout-à-coup déchaîné. Au
moment où Malet fit son coup de main, où était Napoléon? Il évacuait
Moscou; il commençait sa désastreuse retraite, qui n'était que
pressentie, mais qui, une fois dévoilée, aurait décidé la défection, si
quinze à vingt personnes considérables eussent remplacé, au pouvoir et
au nom _du salut de la France_, les premiers moteurs de la conjuration.
Songez que déjà les courriers et les bulletins étaient interrompus; que
les vingt-six et vingt-septième bulletins, annonçant l'évacuation et la
retraite, sous la date du 23 octobre, ne furent suivis que par le
vingt-huitième qui porte la date du 11 novembre; or, il y eut plus de
quinze jours d'interruption; ils auraient suffi pour assurer le triomphe
d'une trame dont les ramifications resteront long-temps inconnues.
Pendant un mois, on n'allait apprendre qu'une suite continuelle de
désastres, dont la connaissance seule pouvait alors fermer à jamais les
portes de la France à l'empereur. Cru mort dans les premiers momens, il
n'aurait ressuscité que pour être frappé d'un décret de déchéance.
Jamais une époque plus propice ne s'était encore présentée pour opérer
le renversement de sa dictature militaire; jamais il n'eût été plus
facile d'établir les prémices d'un gouvernement qui nous eût réconciliés
avec nous-mêmes et avec l'Europe. Admettez-en la supposition: à combien
de calamités nouvelles la France n'aurait-elle pas été soustraite?

A présent examinons quelles furent les causes qui firent échouer Malet,
au milieu même de son triomphe. Le dirais-je? c'est pour avoir réglé
ses moyens d'exécution sur une base trop largement philantropique.
Expliquons-nous. Malet, républicain, tenant de même que Guidal et
Lahorie, devenus ses complices, à la société secrète des Philadelphes,
craignit avec raison de faire revivre l'appréhension du retour de ces
jours de sang et de deuil dont la France conservait une juste horreur.
Cette considération morale l'emporta sur tout autre considération plus
décisive, et au lieu de tuer sur-le-champ Savary, Hullin et les deux
adjudans, Doucet et Laborde, meneurs de l'état-major, Malet crut pouvoir
se borner à la mesure de leur arrestation sans effusion de sang. Elle
lui réussit d'abord à l'égard de la police, qui se trouva désorganisée
dès que Savary et Pasquier se laissèrent surprendre et traîner
honteusement en prison. Mais quand la résistance d'Hullin eut forcé
Malet de tirer ses pistolets, son hésitation le perdit, ne pouvant faire
feu à la fois sur Hullin et sur Laborde. Ce dernier, resté libre, eut le
temps de rallier quelques hommes à lui, et se jetant sur Malet, le
désarma, l'arrêta et fit évanouir la conjuration. Malet mourut avec
sang-froid, emportant le secret d'un des plus hardis coups de main que
la grande époque de notre révolution légue à l'histoire.

La facilité avec laquelle cette surprise du pouvoir s'était effectuée,
semblait un indice qu'elle n'était pas inattendue. Tout était prêt à
l'Hôtel-de-Ville pour l'installation du gouvernement provisoire. Pâle,
tremblant, jusqu'à dix heures du matin, l'archichancelier, en proie aux
plus vives alarmes, croyait tantôt qu'on allait venir le tuer, tantôt
qu'il partagerait au moins le cachot de Savary. Quant au peuple, il ne
fit rien, il est vrai, pour le succès d'une entreprise, d'abord
enveloppée des ombres de la nuit, mais il la secondait par cette force
d'inertie toujours contraire aux mauvais gouvernemens. Enfin, quoique
déjoué, ce complot frappa au coeur la dynastie de Napoléon, en révélant
un funeste secret pour son fondateur, pour sa famille, pour ses
adhérens: c'est que son établissement politique finirait avec sa
personne.

Ce fut à Smolensk, du 14 au 16 novembre, que l'empereur, au milieu des
angoisses de sa retraite, reçut le premier avis de la conjuration et de
la prompte exécution de ses auteurs. Il en fut troublé. «Quelle
impression cela va faire en France!» dit-il. Savary et Cambacérès lui
mandaient qu'il eût à surveiller l'armée, où il s'ourdissait des trames
contre sa vie. Aussitôt des précautions inusitées sont prises; on forme
un escadron sacré des officiers les plus dévoués, dont on confie à
Grouchy le commandement; mais cette cavalerie d'élite est bientôt
entraînée dans la dissolution générale. Soupçonneux à l'excès de tout ce
qui menace son trône, Napoléon songe bien plus à le garantir qu'à sauver
les débris de son armée, dont il précipite la retraite. Grâce à
l'inhabile poursuite de Kutusow, il dérobe trois marches aux Russes,
arrive sur la Bérézina, trompe les généraux de l'armée de Moldavie, et,
sous la protection d'un désastre immense, gagne la rive opposée. Mais
toute l'armée se débande; on ne voit plus çà et là que des spectres
errans qui succombent aux rigueurs du froid, de la fatigue et de la
misère. Napoléon, décidé à terminer en fugitif une expédition qui va le
rabaisser comme général et lui ravir sa réputation d'homme d'état, fuit
en traîneau, ne se confiant qu'au dévouement de Caulaincourt; il se
dirige en toute hâte et furtivement sur Paris, où tout le fait trembler
pour la perte de sa couronne. A Varsovie, lui-même révèle à son
ambassadeur sa position et l'état de son âme par ces paroles si connues:
«Du sublime au ridicule, il n'y a qu'un pas.» Toujours frappé de la
crainte de ne pouvoir regagner la France, il cherche à surmonter le
péril par la rapidité de sa fuite, en traversant toute l'Allemagne et
toujours incognito. En Silésie, on le voit au moment d'être retenu par
les Prussiens; à Dresde, il n'échappe à un complot pour l'enlever que
par le seul motif que lord Walpole, à Vienne, n'ose en donner le signal.

Et comme si la fortune eût voulu l'éprouver jusqu'au bout, il rentre au
palais des Tuileries, le 18 décembre, le lendemain de la publication de
son vingt-neuvième bulletin, qui porte le deuil dans toutes les
familles. Mais c'est de sa part un nouveau piége offert au dévouement et
à la crédulité d'une nation généreuse, qui, toute consternée, croit que
son chef, corrigé par les revers, est prêt à saisir la première occasion
favorable de ramener la paix et d'asseoir enfin le fondement du bonheur
général. C'est ainsi que la France se prépare aux plus grands
sacrifices pour le soutien d'un homme qui n'a réussi qu'à fouler les
cendres de Moscou, à porter le ravage dans une vaste étendue de
territoire qu'il laisse jonché de cent cinquante mille cadavres de ses
sujets ou alliés, abandonnant un nombre plus considérable de
prisonniers, toute son artillerie et tous ses magasins. De quatre cent
mille soldats qui ont franchi le Niémen, à peine, cinq mois après,
trente mille repassent le fleuve, parmi lesquels les deux tiers n'ont
pas vu le Kremlin.

Cependant Napoléon paraît d'abord bien moins préoccupé de la perte de
son armée, que de la conspiration qui vient de révéler un secret fatal,
celui de la fragilité des fondemens de son Empire. Tourmenté de la
prévoyance qu'on a de sa mort, son front soucieux reste chargé de
nuages; la conspiration est l'objet de ses premiers discours, de ses
premières enquêtes. Il s'enferme avec Cambacérès, et le scrute dans un
long entretien secret; puis il mande Savary, qu'il accable de questions
et de reproches; il reçoit plusieurs membres de son conseil, et paraît
toujours occupé de la conjuration, tandis qu'il trouve ses ministres,
ses agens dans la terreur.

Mais sa police, intéressée à isoler la trame, soutient que tout le
complot était dans la tête de Malet; telle est aussi l'opinion de
Cambacérès, du ministre de la guerre et des conseillers intimes, qui
fortifient Napoléon dans l'idée que le plus grand danger pour lui et
contre lequel il doit se prémunir réside dans les souvenirs de la
république. Furieux contre le préfet de la Seine, adepte du tribun
Mirabeau, et qu'on a vu fléchir devant les conjurés, il éclate contre
les _magistrats pusillanimes_, qui, dit-il, «détruisent l'empire des
lois et les droits du trône. Nos pères avaient pour cri de ralliement:
_le roi est mort: vive le roi_! Ce peu de mots, ajoute Napoléon,
contient les principaux avantages de la monarchie.» Tous les corps de
l'État viennent aussitôt protester de leur fidélité présente et future.
L'orateur du Sénat, Lacépède, qualifiant son corps de _premier Conseil
de l'empereur_, ajoute bien vîte: «dont l'autorité n'existe que lorsque
le monarque la réclame et la met en mouvement.» Cette allusion au
mobile, dont s'était servi Malet, frappa les sénateurs. Dans sa réponse
au Conseil d'état, Napoléon, attribuant à l'_idéologie_ (métaphysique
ténébreuse) tous les malheurs qu'_a éprouvé la belle France_, s'efforça
de flétrir la philosophie et la liberté. Il ne vit pas qu'en cessant de
continuer la révolution et ses principes, il cessait d'y trouver aide et
appui; et qu'en préconisant les maximes de la légitimité monarchique, il
rouvrait aux Bourbons les voies fermées par la révolution. Et pourtant,
dans les grandes crises, les Bourbons occupaient sa pensée. Outre ce que
j'avais vu et entendu de lui à cet égard, j'eus alors connaissance du
trait suivant. Ney, en me racontant les désastres de la retraite, et
faisant ressortir la fermeté de sa conduite militaire en opposition avec
l'imprévoyance et la stupeur de Napoléon, ajouta qu'il avait remarqué en
lui une sorte d'égarement. «Je le crus fou, me dit Ney, quand, frappé de
son désastre, au moment de nous quitter, il nous dit, comme un homme qui
se croyait sans ressources: _Les Bourbons s'en tireraient_.» Propos dont
le sens échappait à Ney, incapable de combiner deux idées politiques.

Or, il s'agissait pour Napoléon de faire prévaloir la _quatrième
dynastie_ sur la _troisième_, et de surmonter la crise. Aussi vit-on
tous les corps de l'État occupés à résoudre une nouvelle question de
droit public, d'après l'impulsion du cabinet, d'après les premières
paroles échappées au maître. «Je vais, leur dit-il, réfléchir sur les
différentes époques de _notre_ histoire.» Aussitôt chacun songe aux
moyens d'assurer l'hérédité. Tous les orateurs s'empressent de
développer la doctrine nouvelle; on ne parle plus que d'hérédité, de
droits légitimes; c'est le thème de tout les discours d'apparat. Il
faut, dit-on, couronner le roi de Rome sur la demande expresse du Sénat,
et qu'un serment solennel unisse d'avance l'Empire à l'héritier du
trône.

Voilà sur quel mobile prétendait s'appuyer l'homme qui, redevable à la
révolution d'une vaste puissance dont il venait de détruire la magie,
reniait cette même révolution et s'isolait d'elle. Il sentait pourtant
toute l'instabilité d'un trône qui ne s'appuyait que sur l'épée.

Pendant qu'il se gendarmait contre les hommes et les principes de la
révolution, je lui revins à l'esprit, moi, contre lequel il avait
nourri tant de soupçons et d'inquiétudes. D'ailleurs, pouvait-il me
pardonner mes avertissemens désapprobateurs et ma prévoyance importune?
On m'avertit que j'avais été de sa part l'objet d'une sourde enquête au
sujet de la tentative de Malet; mais que tous les rapports sur mon
isolement et ma circonspection s'étaient trouvés unanimes. Ne pouvant
m'atteindre, il me frappa dans mon ami, M. Malouet, ne lui pardonnant
pas de m'avoir visité ouvertement dans ma disgrâce, doublement inquiet
de cette franche alliance d'un patriote de la révolution avec un
royaliste patriote, et irrité, en dernier lieu, de l'esprit d'opposition
qu'apportait Malouet dans les discussions de son conseil sur tant de
mesures outrées, vexatoires. Éloigné du Conseil d'état, Malouet fut
exilé à Tours, où il alla vivre en sage, moins sensible à la rigueur
dont il était l'objet, qu'aux maux de la patrie. Sa disgrâce fut pour
moi un nouvel indice qu'il fallait persister dans la même réserve
vis-à-vis d'un gouvernement qui, dans son désespoir, pouvait en frappant
dépasser toutes les bornes.

Déjà son pouvoir était chancelant, et des yeux exercés apercevaient les
élémens de sa destruction. Mais secondé par ses conseillers intimes,
Napoléon fit usage de tous les artifices susceptibles de pallier nos
désastres, et de nous dérober leurs invincibles conséquences. Il réunit
toute la phalange de ses adulateurs, devenus ses organes; il les
endoctrina, et tous de concert attribuèrent à la seule rigueur des
élémens la perte de l'armée, la funeste issue de la campagne. A force de
déceptions, ils accréditent, et tous les échos répètent, que tout peut
se réparer si la nation se montre grande et généreuse; que de nouveaux
sacrifices ne doivent rien lui coûter pour la conservation de son
indépendance et de sa gloire. L'esprit public est travaillé par des
adresses mendiées auprès des chefs de cohortes des premiers bans de
gardes nationales, qui réclament de marcher à l'ennemi, hors de la
France, et aussi par les offres des départemens et des communes, de
fournir des cavaliers, offres commandées par l'administration elle-même.
Napoléon cherche en même temps à se faire des créatures, à soutenir des
affections chancelantes; il distribue de secrètes largesses, qu'il tire
de ses propres trésors; il en a déjà soustrait près de cent millions
pour les dépenses de la guerre de Russie. Cette fois, il va y puiser à
pleines mains, soit pour se créer une nouvelle armée, soit pour payer à
des ministres de certains cabinets des subsides secrets afin de les
maintenir dans sa politique. C'était dans ses trésors qu'il trouvait une
armée de réserve.

En attendant, il tenait des conseils privés où étaient appelés
Cambacérès, Lebrun, Talleyrand, Champagny, Maret et Caulaincourt. Maret,
qui venait de Berlin, assura qu'il avait reçu des ministres de Prusse et
du roi lui-même, les plus fortes protestations qu'ils persévéreraient
dans notre alliance; il ajouta que tout devait concourir à rassurer
l'empereur sur les affaires du Nord. Soit que Maret fût de bonne foi,
soit que tout fût concerté afin d'aiguillonner le conseil qui penchait
pour les voies de négociations, Napoléon, affectant aussi plus de
confiance, dit qu'il pouvait compter sur l'Autriche, et, selon toute
apparence, sur la Prusse; or, que rien n'était alarmant dans sa
position; que d'ailleurs il retrouvait son frère Joseph à Madrid et les
Anglais rejetés en Portugal; qu'en outre, il avait déjà sous les armes
cent cohortes et la levée anticipée des conscrits de 1813. Il décida que
la guerre d'Espagne et celle du Nord seraient menées de front.

D'un autre côté, le contenu de la correspondance d'Otto[30] commençait à
percer; on savait que lord Walpole avait fait à l'Autriche les offres
les plus brillantes; qu'il avait présenté l'Allemagne prête à se
soulever, et la France à la veille d'une révolution. Otto ajoutait qu'il
fallait s'attendre à la défection de l'Autriche. Mais ce cabinet,
instruit bientôt que Napoléon avait ressaisi le pouvoir, qu'il faisait
de nouveaux armemens, qu'il n'y avait dans l'intérieur aucune apparence
de crise, se hâta de dépêcher à Paris le comte de Bubna. Otto changeant
aussi de langage, ses lettres furent d'accord avec les assertions de
l'Autriche, qui n'aspirait, disait-elle, qu'à intervenir comme alliée
pour une pacification générale.

[Note 30: Ambassadeur de Napoléon à Vienne.]

Plein de confiance, Napoléon fait parler officiellement son _Moniteur_;
à l'en croire: «L'Autriche et la France sont inséparables, aucune
puissance du continent ne s'éloignera de lui; d'ailleurs, quarante
millions de Français ne craignent rien»... Si l'on veut savoir,
ajoute-t-il, les conditions auxquelles je pourrais souscrire à une paix
générale, il faut lire la lettre que le duc de Bassano a écrite à lord
Castlereagh avant l'ouverture de la campagne de Russie.» Cela voulait
dire qu'il consentait, comme s'il n'avait éprouvé aucun revers à Moscou,
à laisser la Sicile à Ferdinand IV, et le Portugal à la maison de
Bragance, mais qu'on n'eût à lui demander aucun autre sacrifice.

Arrive la nouvelle de la défection du corps prussien d'Yorck. «Ce qui
suffisait hier ne suffit plus aujourd'hui,» s'écrie Napoléon; et tous
ses conseillers voient à l'instant même tout le parti qu'ils peuvent
tirer d'un pareil événement. Maret fait un rapport rempli, selon
l'usage, d'invectives contre le gouvernement britannique, et conclut par
proposer une levée de trois cent cinquante mille hommes. Regnault court
demander au Sénat, au nom de l'empereur, les jeunes Français des cent
cohortes auxquels on a donné l'assurance de n'être occupés qu'à des jeux
militaires dans l'intérieur: un sénatus-consulte les met à la
disposition du gouvernement.

On convoque le Corps législatif pour qu'il vote les impôts.»La paix, dit
Napoléon, dans son discours d'ouverture, est nécessaire au monde; mais
je ne ferai jamais qu'une paix honorable et conforme à la _grandeur_ de
mon Empire.» Rien de plus pompeux que l'exposé de sa situation présenté
par le ministre de l'intérieur Montalivet; tout prospère: population,
agriculture, manufactures, commerce, instruction publique, marine même.
Vient ensuite la présentation du budget par le comte Molé, conseiller
d'état, et ici le digne élève de Fontanes, émerveillé de tant de belles
choses, s'écrie en terminant: «Il suffit, pour produire tant de
merveilles, de douze ans de guerre et d'un seul homme!» Et aussitôt onze
cent cinquante millions sont mis sans discussion à la disposition de ce
seul homme.

Il avait mis aussi au premier rang des affaires urgentes l'accommodement
de ses différends avec le pape, qui, depuis le mois de juin, était
relégué au château de Fontainebleau. Sous prétexte d'une partie de
chasse, Napoléon court lui arracher un nouveau concordat qui le
dépouillait du temporel, mais que le saint vieillard rétracte presque
aussitôt; et la chose religieuse s'envenime de plus en plus.

La défection ouverte de la Prusse ne laissa bientôt plus aucun doute sur
les progrès de la coalition. Frédéric-Guillaume, quittant Berlin tout à
coup, s'était mis en fuite sur Breslaw, protégé par la bonhomie de notre
ambassadeur, Saint-Marsan, et en quelque sorte sous l'égide d'Augereau,
qui s'était humanisé. Rien de plus bénins que nos généraux, nos
ambassadeurs depuis nos désastres. A la nouvelle que le roi de Prusse
lui est échappé, Napoléon regrette de ne l'avoir pas traité comme
Ferdinand VII et comme le pape.»Ce n'est pas la première fois, dit-il,
qu'en politique la générosité est un mauvais conseiller.» Lui, généreux
envers la Prusse!

Cependant le reflux de la guerre, parti des ruines de Moscou, marchait
avec rapidité vers l'Oder et vers l'Elbe. Eugène, qui avait rallié
quelques milliers d'hommes, s'était retiré successivement sur le Wartha,
l'Oder, la Sprée, l'Elbe et la Saale. L'insurrection allemande, excitée
par les sociétés secrètes, se propageait de ville en ville, de village
en village, et le nombre des ennemis de Napoléon grossissait chaque
jour. Comment compter sur nos alliés? La défection de la Prusse nous en
faisait prévoir bien d'autres. Voulant faire face à tout, Napoléon
ordonne de mettre en disponibilité la conscription de 1814. Le voilà
comme le dissipateur, dévorant d'avance son revenu d'hommes. Il rêve
encore, avec ses familiers, une armée de mille bataillons, offrant un
effectif de huit cent mille hommes et de quatre cents escadrons ou cent
mille chevaux; en tout un million de soldats à défrayer. Il se berce de
cette imposante chimère, et déjà ses ministres demandent un supplément
de trois cents millions.

D'un autre côté, cent soixante mille conscrits errent dans les
campagnes, fuyant leurs drapeaux, et protégés par le mauvais esprit des
provinces. Napoléon redoute cette rébellion sourde à la loi militaire, à
laquelle il ne manquera bientôt que des chefs tous prêts quand il en
sera temps. Que fait-il? Par la plus astucieuse des combinaisons, il
enveloppe dans une formation de gardes-d'honneur dix mille jeunes gens
tirés des familles les plus riches et les plus illustres; ce sont autant
d'otages destinés à garantir la fidélité de leurs parens.

La médiation de l'Autriche ne faisant aucun progrès, Napoléon essaie de
nouveau une négociation directe avec le ministère anglais; il lui envoie
le banquier Labouchère, qui, cette fois, n'est pas plus écouté que de
mon temps. De son côté, la Prusse, qui vient de s'allier avec la Russie,
fait proposer un armistice, moyennant que Napoléon se contentera de la
ligne de l'Elbe, et fera la cession de toutes les places de l'Oder et de
la Vistule. Dans notre cabinet, un parti s'obstinait à soutenir que la
paix était encore possible; M. de Talleyrand disait qu'on était toujours
le maître de ne pas se battre; Lebrun et Caulaincourt étaient d'avis
également de prendre la Prusse au mot, et de négocier. Mais comment
décider Napoléon à livrer des forteresses? Il ne peut se résoudre à rien
céder par négociation. «Qu'on me prenne, disait-il, mais je ne veux rien
donner.»

Il fait dire à ses journaux: «l'Espagne est à la dynastie française;
aucun effort humain ne peut l'empêcher.» Instruit, le 31 mars, que les
Russes ont commencé à passer l'Elbe, il dit lui-même, par l'organe de
ces mêmes journaux: «Que des batteries ennemies, placées sur les
hauteurs de Montmartre, ne l'amèneraient pas à céder un pouce de terre.»

Et pourtant il recevait de tous côtés des conseils pacifiques et des
avis utiles.

J'étais piqué de voir M. de Talleyrand rentré, sinon en grâce, du moins
rappelé dans les conseils, tandis que je restais dans l'oubli et dans la
défaveur; j'en sentais le motif, qui tenait à l'impression qu'avait
laissé, dans l'esprit de l'empereur, le complot Malet, auquel on avait
donné, avec affectation, une couleur républicaine et libérale; je
pouvais aussi l'imputer à mes représentations contre la guerre de
Russie. Persuadé pourtant que tôt ou tard mes conseils seraient
réclamés, je crus en hâter le terme par une nouvelle démarche. Je
n'ignorais pas qu'on répandait clandestinement une déclaration de Louis
XVIII au peuple Français, datée de Hartwell, le 1er février, où le
Sénat était appelé _à être l'instrument d'un grand bienfait_; je savais
que l'empereur avait connaissance de cette pièce, dont on pouvait
contester l'authenticité, n'ayant encore donné lieu, en Angleterre, à
aucune remarque ni discussion publique. Je m'en procurai une copie, que
je lui adressai, en la lui certifiant.

Je lui exposais, dans ma lettre, que ses triomphes avaient endormi le
faubourg St.-Germain, et que ses revers le réveillaient; qu'ils
opéraient un grand changement dans l'opinion de l'Europe; que déjà même
en France l'esprit public s'altérait; que les partisans de la maison de
Bourbon étaient aux aguets; qu'ils se réorganiseraient secrètement dès
l'instant où la puissance du chef de l'Empire perdrait de ses prestiges;
que la lassitude de la guerre était le sentiment le plus général et le
plus profond; qu'il ne fallait rien moins que celui de l'honneur
national pour faire sentir la nécessité de conquérir la paix par une
nouvelle campagne, où nous nous présenterions tous armés, pour appuyer
des négociations si impatiemment attendues; que, pour notre salut et
pour le sien, il était urgent qu'il fît la paix ou qu'il rendît la
guerre nationale; que trop de confiance dans l'alliance autrichienne
pouvait le perdre; qu'il fallait faire un pont d'or à l'Autriche et lui
rendre bien vite tout ce qu'on ne pourrait plus lui refuser; que, du
reste, je ne croyais pas que le comte Otto fût l'homme qui convînt dans
une telle complication d'intérêts politiques, et en présence d'un
diplomate tel que M. de Metternich; j'indiquai M. de Narbonne comme seul
capable de pénétrer les vraies intentions de l'Autriche, dont l'allure
était si équivoque.

Ce ne fut qu'après quinze à vingt jours que j'eus la preuve sans
réplique, par l'envoi de M. de Narbonne à Vienne, que ma lettre avait
produit son effet; je n'en voulais pas davantage, et je ne m'étais pas
attendu à plus; le reste devait venir tôt ou tard. J'étais sûr du crédit
et de la faveur de M. de Narbonne, dont la mission était d'une grande
importance.

Du reste, qu'on ne s'étonne pas si, au moment où la Prusse obtenait la
levée en masse des peuples d'Allemagne derrière la ligne des armées de
la confédération du Nord; si, au moment où elle présentait la délivrance
de la patrie allemande comme le but de la guerre, Napoléon s'ôtait
volontairement la meilleure défense, celle d'une guerre nationale. Il
savait bien qu'il ne pourrait en obtenir l'élan qu'en rappelant à lui
l'opinion, qu'en faisant à nos libertés des concessions faciles à tout
autre, mais qui lui auraient coûté plus que la vie, puisqu'elles
auraient blessé son orgueil et mis un frein à sa puissance; j'étais donc
sûr qu'il ne s'y prêterait pas davantage, que de rendre à la Prusse les
places de la Vistule et de l'Oder, et à l'Autriche le Tyrol et
l'Illyrie. Napoléon crut parer à tout par la formation d'une nouvelle
armée de trois cent mille hommes, et en organisant une régence pour le
cas même de sa mort.

En la conférant à Marie-Louise, avec le droit d'assister aux différens
conseils d'état, il se proposa deux choses: de flatter l'Autriche, et en
même temps de prévenir tout complot de gouvernement provisoire. Mais la
régente ne pouvant autoriser par sa signature la présentation d'aucun
sénatus-consulte, ni proclamer aucune loi, son rôle se bornait à une
simple comparse au conseil. Elle était d'ailleurs sous la tutelle de
Cambacérès, qui, lui-même, était sous la tutelle de Savary; on avait
aussi attaché à la régence, en qualité de secrétaire, l'ex-ministre
Champagny, chargé de consigner dans un registre nouveau, ridiculement
appelé _livre d'État_, les intentions _définitives_ de l'empereur
absent. En effet, dès que la régence eut été mise en activité, _la
pensée_ du gouvernement n'en courut pas moins la poste avec Napoléon,
qui ne se fit pas faute de lancer des décrets de tous ses
quartiers-généraux mobiles.

Les alliés, à la suite de divers combats, se disposaient à passer
l'Elbe, quand l'empereur, après avoir déployé pendant trois mois, dans
ses préparatifs, une activité extraordinaire, quitte Paris le 15 avril,
et va se mettre à la tête de ses troupes.

D'abord il étonne l'Europe par la création, et par l'apparition subite,
au coeur de l'Allemagne, d'une nouvelle armée de deux cent mille hommes,
qui lui permet de reprendre l'offensive. Coup sur coup il gagne deux
batailles, l'une à Bautzen, en Saxe; l'autre à Wurtchen, au-delà de la
Sprée, rétablissant ainsi la renommée de ses armes. Leur premier effet
ramène le roi de Saxe, qui revient se jeter tête baissée dans notre
alliance.

Les Prusso-Russes, que Napoléon a battus, c'est-à-dire les troupes de
Frédéric-Guillaume et de l'empereur Alexandre, continuent leur retraite
vers l'Oder, et lui se laisse entraîner à leur poursuite. Mais, à mesure
qu'il avance, il s'éloigne de ses renforts, tandis que les alliés se
rejettent sur les leurs.

Tout-à-coup se répand dans Paris la nouvelle d'un armistice. Napoléon y
adhère, parce qu'il a besoin de se recruter, et qu'il redoute, sous le
manteau d'une médiation, l'intervention armée de l'Autriche.

Mais sur quelle ligne de démarcations les deux armées
s'arrêteront-elles? Hambourg et Breslaw sont les deux points qu'on se
dispute avec le plus de vivacité. Les Prussiens insistent avec une
grande opiniâtreté pour que la Silésie leur reste. Napoléon craint que
l'ennemi ne cherche dans l'armistice des moyens de guerre, plutôt qu'un
préliminaire pour la paix. Il se décide pourtant: le voeu général autour
de lui est pour une suspension d'armes. Il renonce à la possession de
Breslaw, abandonne la ligne de l'Oder, et consent à faire replier son
armée sur Leignitz. L'armistice est conclu le 4 juin à Plessevig;
Napoléon reprend son quartier-général à Dresde.

Tels furent les événemens qui remplirent les deux premiers mois d'une
campagne qui allait décider du sort de l'Europe. Ils avaient excité au
plus haut degré l'attente et l'intérêt public, en-deçà et au-delà du
Rhin.

On respirait, on se berçait en général, de l'espoir d'une paix
prochaine, qu'invoquait le voeu des peuples. N'était-ce pas ainsi,
d'ailleurs, que Napoléon, après toutes ses victoires, était parvenu à
pacifier le monde? Mais qu'aux yeux de l'observateur les temps étaient
changés! Jusqu'alors, faute d'informations positives, on n'avait à Paris
que des idées peu arrêtées sur des événemens dont nous ignorions le
secret et les mobiles.

J'attendais du quartier-général des nouvelles par une voie détournée,
quand je reçus de l'archichancelier l'invitation d'aller conférer avec
lui sur un objet important. C'était, me dit-il, de la part de
l'empereur, qu'il était chargé de me faire une communication.
L'empereur, qui se proposait d'accepter de nouveau mes services,
désirait qu'au moment où il allait écrire au roi de Naples, pour qu'il
vînt le joindre à Dresde, je me servisse moi-même de l'intimité que
j'avais conservée avec ce prince pour le déterminer à ne pas différer
de répondre à l'appel de l'empereur; je devais lui faire observer qu'il
devenait urgent de déployer en Saxe tout l'appareil de nos forces, tous
nos moyens militaires et politiques, afin d'amener l'ennemi à conclure
une paix honorable pour nous. L'archichancelier me fit lire la lettre de
l'empereur, à laquelle il joignit ses propres instances, me répétant
qu'il ne formait aucun doute que je ne fusse appelé incessamment à
remplir une mission qui ne serait au-dessous ni de mes talens ni de ma
dignité. Je répondis à l'archichancelier que j'étais prêt à remplir les
volontés de l'empereur; que j'allais écrire au roi de Naples, et que je
lui communiquerais ma lettre pour qu'il pût en rendre compte.

Quoique je ne fusse pas éloigné, d'après quelques antécédens, de
m'attendre que je rentrerais bientôt dans une carrière active, je ne
savais trop sur quoi je devais pointer mes idées à cet égard. Je me
défiais de l'Italie, qui, au cas de la reprise des hostilités, ne serait
pour moi qu'un honorable exil inspiré par la défiance. N'importe. Je fis
ma lettre à Murat, qui n'était pas non plus dans une position
ordinaire.

Joachim Murat, franc et brave général, mais roi sans aucune fermeté dans
les résolutions, s'était créé à Naples une sorte de popularité et de
puissance militaire; il en était ébloui au point de vouloir secouer le
joug de Napoléon, qui ne voyait en lui qu'un vassal à ses ordres. Ce
n'avait pas été sans peine que sur son injonction, il s'était décidé à
faire partie de l'expédition de Russie avec son contingent formé de
douze mille Napolitains et d'une partie de sa garde. C'était à lui que
Napoléon, en fuyant, avait confié le commandement des malheureux débris
de l'armée. Joachim, prévoyant les changemens qui allaient s'opérer dans
le système politique de l'Europe, résolut de rentrer dans son royaume,
et de tâcher de le mettre a couvert des suites d'un tel désastre. Il
quitta l'armée à Posen, et, dix jours après[31], le _Moniteur_ annonça
son départ en ces termes: «Le roi de Naples, étant indisposé, a dû
quitter le commandement de l'armée, qu'il a remis au prince vice-roi. Ce
dernier a plus d'habitude d'une grande administration et il a la
confiance entière de l'empereur.»

[Note 31: 27 janvier 1813.]

Cette boutade officielle blessa d'autant plus Murat, que, dans le cours
des deux années précédentes, l'empereur lui avait trop fait sentir qu'il
n'était qu'un vassal du grand Empire. Murat, voyant qu'il aurait à
craindre le sort de son beau-frère Louis, si l'empereur, réparant son
désastre, ressaisissait tout son pouvoir, rechercha l'alliance de
l'Autriche, qui ne s'était point encore détachée de Napoléon. Ses
premiers rapports avec la cour de Vienne furent ménagés par le comte de
Miër, ministre d'Autriche à Naples. Il y eut aussi quelques négociations
avec lord Bentinck, commandant les forces anglaises en Sicile. Joachim
et lord Bentinck eurent même une entrevue secrète dans l'île de Ponza;
mais Napoléon épiait Murat.

Quand on sut à Naples que l'empereur, resté vainqueur à Lutzen et à
Bautzen, rassemblait une nombreuse armée en Saxe, la reine Caroline
écrivit à son frère de mieux traiter son époux, et usa de tout son
pouvoir sur le roi pour rompre ses relations précipitées avec l'Autriche
et l'Angleterre. Napoléon écrivit à Murat, qui d'abord refusa de se
rendre en Saxe. Il lui fit alors écrire une lettre affectueuse, par
laquelle, au nom de l'empereur, Berthier l'engageait à se rendre au
quartier-général, l'assurant que peut-être la campagne ne se rouvrirait
pas; qu'on allait traiter de la paix, et qu'il était d'un grand intérêt
pour lui de se rapprocher des négociations, afin d'y stipuler ses
intérêts. Ma lettre fut à peu près dans les mêmes termes; je le flattai,
j'ajoutai qu'il y aurait de la gloire à acquérir, et qu'il était de son
honneur de se joindre à ses frères d'armes. Murat n'hésita plus. Avant
même qu'il eût pu recevoir ma dépêche, un courrier, arrivant de Dresde,
m'en apporta une de l'empereur, qui me mandait à son quartier-général.
Je jugeai aussitôt que, redoutant ma présence à Paris, pour le moins
autant que celle de Murat à Naples, c'étaient deux otages qu'il voulait
avoir sous la main en nous appelant près de lui. Je fis mes dispositions
à la hâte, et je me dirigeai sur Dresde par Mayence.

La garde de Mayence, notre principale clef du Rhin, était confiée à
Augereau, avec qui je désirais m'aboucher, et qui était chargé en outre
de rassembler un corps d'observation sur le Mein. Je le trouvai croyant
peu à la paix, blâmant Napoléon, et plaignant les pauvres Mayençais
encore troublés de l'idée d'un siège et de la dévastation des rians
environs de leur ville. Voyant qu'il était au fait de tout ce qui venait
de se passer, je le fis causer. «Nos beaux jours sont passés! me dit-il.
Ah! que ces deux victoires qu'enfle Napoléon, qu'il fait sonner si haut
dans Paris, ressemblent peu aux victoires de nos belles campagnes
d'Italie où j'apprenais à Bonaparte la guerre dont il ne sait plus faire
que l'abus. Que de peines maintenant pour avancer de quelques marches. A
Lutzen, notre centre avait fléchi; plusieurs bataillons se débandaient;
en vain nos deux ailes se prolongeant, menaçaient d'envelopper les
forces que l'ennemi accumulait au centre: nous étions perdus sans seize
bataillons de la jeune garde et quatre-vingts pièces de canon. Il ne
peut plus compter, vous dis-je, que sur la supériorité de son
artillerie; nous leur avons appris à se battre. Après Bautzen, il a
pressé le passage de l'Elbe et a fait une trouée dans le Nord; mais il a
fallu s'arrêter devant Wurtchen, au-delà de la Sprée; là, nous n'avons
emporté les positions et le camp retranché qu'à force de sang. J'ai des
lettres du quartier-général; et, encore après cette horrible boucherie,
point de résultat, point de canons, point de prisonniers. Dans un pays
entrecoupé, on trouvait l'ennemi retranché partout, et disputant le
terrain avec avantage; nous avons même été maltraités au combat de
Reichembach. Et notez que dans ce court début de la campagne, un boulet
a emporté Bessières en-deçà de l'Elbe; et un autre boulet a renversé
Duroc à Reichembach; Duroc, le seul ami qu'il eût! Le même jour,
Bruyères et Kirgemer tombent aussi sous des boulets perdus. Quelle
guerre! ajoutait Augereau en continuant ses réflexions décourageantes,
quelle guerre! nous y passerons tous! Que veut-il faire maintenant à
Dresde? Il ne fera pas la paix; vous le connaissez encore mieux que moi;
il se fera cerner par cinq cent mille hommes; car, croyez bien que
l'Autriche ne lui sera pas plus fidèle que la Prusse. Oui, s'il
s'obstine, s'il n'est pas tué, et il ne le sera pas, nous y passerons
tous.»

Je pus, dès-lors, juger par moi-même ce qu'on m'avait déjà dit, que
l'impatience de la paix et de revenir à Paris était dans l'âme de
presque tous les généraux dont la fortune était faite.

Dresde me parut à la fois un vaste camp retranché et une ville capitale.
Les forêts du voisinage tombaient sous la hache des sapeurs. Partout, en
arrivant, je vis remuer la terre, abattre des arbres, faire des fossés,
des palissades. L'empereur était en course, tant pour examiner les
travaux que pour étudier le pays. Il était presque toujours entouré de
Berthier, de Soult et de l'ingénieur-géographe, Bacler d'Albe,
parcourant, la carte à la main, tous les débouchés qui aboutissaient à
la plaine de Dresde. La jetée des ponts, le tracé des routes, la
construction des redoutes et l'assiette des camps étaient aussi le but
de ses excursions et de ses promenades.

Toutes ces fortifications, toutes ces lignes pouvaient être considérées
comme les ouvrages avancés de Dresde, point central d'une forte position
sur la rive supérieure de l'Elbe; les ouvrages sur la rive droite autour
de la ville touchaient à leur perfection; des paysans, requis de toutes
les parties de la Saxe, venaient travailler aux travaux.

L'empereur faisait compléter l'enceinte de la ville par des fossés et
des palissades qui devaient suppléer à toutes les interruptions des
murs; les approches en étaient défendues par une ligne de redoutes
avancées dont les feux se croisaient et battaient au loin la campagne.
Ne se bornant point à fortifier les environs de Dresde, c'était sur la
ligne de l'Elbe, dans toute son étendue, qu'il venait d'établir l'armée
à cheval sur le fleuve, la tête à Dresde et la queue allant aboutir à
Hambourg. Les villes de Koenigstein, Dresde, Torgau, Wittemberg et
Magdebourg, étaient ses principaux points fortifiés sur l'Elbe; ils lui
assuraient la possession de cette large et belle vallée. Tous ces
travaux commencés et poursuivis avec ardeur, révélaient assez le projet
de Napoléon, de concentrer la majeure partie de ses forces aux environs
de Dresde et de s'y tenir pour voir venir les événemens. Ainsi, je le
trouvais très-occupé de négociations, après avoir choisi les environs de
Dresde pour son champ de bataille et la ligne de l'Elbe pour son point
d'appui. La plupart de ses généraux considéraient Dresde comme ayant
tous les avantages d'une position centrale propre à devenir le pivot de
toutes les opérations que méditait l'empereur; cependant il y en eut qui
m'avouèrent que si l'Autriche se déclarait, nous nous trouverions en
_l'air_, exposés à être débordés entre l'Elbe et le Rhin. Ils
regardaient le partage des forces ennemies bien distinctes entr'elles
comme formant trois grandes masses: au nord, sur la route de Berlin,
l'armée de Bernadotte, prince de Suède; à l'est, sur la route de
Silésie, l'armée de Blucher, et derrière les montagnes de la Bohême, en
observation, l'armée autrichienne de Swartzemberg; car déjà on regardait
à l'état-major les Autrichiens comme prêts aussi à se déclarer.

Instruit que l'empereur était de retour au palais Marcolini, dans
Friederichstadt, je m'empressai d'aller me présenter à son audience. Il
me fit entrer dans son cabinet; je l'y trouvai soucieux. «Vous venez
tard, M. le duc, me dit-il.--Sire, j'ai fait toute la diligence possible
pour me rendre aux ordres de Votre Majesté.--Que n'étiez-vous ici avant
mon grand débat avec Metternich; vous l'auriez pénétré.--Sire, ce n'est
pas ma faute.--Ces gens-là, sans tirer l'épée, voudraient me dicter des
lois: et savez-vous qui sont ceux qui me tracassent le plus
aujourd'hui? vos deux amis, Bernadotte et Metternich; l'un me fait une
guerre ouverte, l'autre une guerre sourde.--Mais, sire!.....--Voyez
Berthier; il vous communiquera les résumés de ma chancellerie et vous
mettra au fait de tout; vous viendrez ensuite me donner vos idées sur
cette maudite négociation autrichienne qui m'échappe; il nous faut toute
votre habileté pour la retenir. Je ne veux rien pourtant qui compromette
ma puissance ni ma gloire! Ces gens-là sont si âpres! ils voudraient,
sans se battre, de l'argent et des provinces que je n'ai acquises qu'à
la pointe de l'épée. J'y ai mis bon ordre, quant au premier point;
Narbonne nous a éclairé; vous verrez ce qu'il en pense. Abouchez-vous
avec Berthier le plutôt possible, mûrissez vos idées; je vous attends
sous deux jours.»

M'étant retiré, il me fut impossible, ce jour-là, de causer avec
Berthier, qui, devenu depuis la mort de Duroc à la fois le confident
politique et militaire, ne quittait plus l'empereur et dînait même tous
les jours à sa table. Il me renvoya au lendemain. En attendant, une
personne du cabinet me mit provisoirement au fait de deux incidens qui
étaient venus obscurcir notre horizon politique, et rendre encore plus
incertaines les espérances de paix. Je veux parler de la contestation
politique du comte de Metternich avec l'empereur, (j'y reviendrai
tout-à-l'heure) et de la nouvelle arrivée, le même jour, de l'entière
déroute de notre armée d'Espagne à Vittoria; elle laissait Wellington
maître de la péninsule, et portait la guerre aux pieds des Pyrénées. Un
tel événement, connu à Prague, ne pouvait manquer d'exercer une fâcheuse
influence sur les négociations.

L'empereur, étourdi de ce nouveau revers, qu'il imputait à l'impéritie
de Joseph et de Jourdan, chercha un général capable de réparer tant de
fautes. Il jeta les yeux sur le maréchal Soult, alors auprès de lui dans
sa garde. Il lui enjoignit d'aller rallier les troupes, et de défendre
pied à pied le passage des Pyrénées. Soult n'eût pas hésité, si sa
femme, arrivée à Dresde depuis peu avec un grand étalage, n'eût témoigné
de l'humeur, se refusant de retourner en Espagne, où il n'y avait plus,
disait-elle, à recevoir que des coups. Comme elle avait sur son mari
beaucoup d'empire, Soult tourmenté eut recours à l'empereur, qui mande
aussitôt madame la duchesse. Elle vient avec de grands airs, affectant
le ton impérieux, et déclare que son mari ne retournera point en
Espagne, qu'il n'y a que trop guerroyé, et qu'il est temps enfin qu'il
se repose. «Madame, s'écrie Napoléon en colère, je ne vous ai point
mandé pour entendre vos algarades; je ne suis point votre mari; et si je
l'étais, vous vous comporteriez autrement. Songez que les femmes doivent
obéir; retournez à votre mari et ne le tourmentez plus.» Il fallut
fléchir; vendre chevaux, équipages, et se mettre en route tristement
pour les Pyrénées occidentales. On riait au quartier-général d'une scène
où venait de figurer une duchesse altière, et qui faisait diversion aux
malins propos, dont une de nos plus belles actrices, mademoiselle
Bourgoin, avait été récemment l'objet. Appelée à Dresde avec l'élite de
la comédie française, et invitée un jour au déjeuner de l'empereur, avec
Berthier et Caulaincourt, elle avait pris, dit-on, tour-à-tour, en
quittant le rôle de Melpomène, le masque d'Hébé, de Therpsicore et de
Thaïs.

Mais passons à des faits plus graves. Je conférai enfin avec Berthier,
qui avait un pied à terre au palais de Brühl[32]. Il serait trop
fastidieux de rapporter littéralement les détails de notre long
entretien, sur la situation politique et militaire de l'empereur à cette
époque. Je n'en donnerai ici que la partie essentiellement historique,
en y entremêlant quelques aperçus tirés de mes souvenirs. Commençons par
la négociation autrichienne. Ce fut Narbonne qui, le premier, écrivit de
Vienne vers la fin d'avril, qu'il fallait peu compter sur l'Autriche,
ayant arraché à M. de Metternich l'aveu que le traité d'alliance, du 14
mars 1812, cessait de paraître applicable à la conjoncture; il appelait
une sérieuse attention sur les exigeances et les armemens de l'Autriche.
L'empereur conçut dès-lors le projet le neutraliser au moins le cabinet
de Vienne, moyennant deux négociations: l'une officielle, et l'autre
secrète; il comptait pour amortir l'influence de la coalition du Nord,
et sur l'empereur son beau-père et sur M. de Metternich.

[Note 32: Nous croyons que c'est le même que le palais Marcolini,
occupé par Napoléon, et qui avait appartenu autrefois au comte de Brühl,
ministre d'Auguste III, électeur de Saxe et roi de Pologne. (_Note de
l'éditeur_.)]

L'empereur s'était fait une fausse idée de cet homme d'état, qui avait
résidé trois ans à Paris en qualité d'ambassadeur, et qui avait négocié,
comme principal ministre, le traité de Vienne et l'alliance. C'était,
sans contredit, le ministre de l'Europe qui avait le mieux sondé le
gouvernement et la cour de Napoléon. Il y était parvenu sans effort, par
ses hautes relations, en offrant successivement des hommages intéressés
à Hortense, à Pauline, et avec plus de prédilection, à la femme de
Murat, devenue depuis reine de Naples. L'empereur jugea
superficiellement un diplomate qui, sous les dehors d'un homme du monde,
aimable, galant, livré aux plaisirs, cachait une des plus fortes têtes
de l'Allemagne, un esprit essentiellement européen et monarchique.
Encore abusé, même après ses revers, l'empereur s'imagina que des
intrigues l'emporteraient à Vienne sur les plus importantes
considérations d'état: telle fut la source de ses erreurs. Quand avec
l'épée il crut avoir tranché tous les noeuds de la politique dans les
champs de Lutzen et de Vurtchen, il pensa qu'il avait assez fait pour
ramener à lui l'Autriche. On lui dépêcha M. de Bubna, qui, tout en le
cajolant, ne lui dissimula point que sa cour demanderait en Italie les
provinces illyriennes; du côté de la Bavière et de la Pologne, une
augmentation de frontières, et enfin, en Allemagne, la dissolution de la
Confédération du Rhin. Napoléon, regardant comme une faiblesse d'acheter
par de pareils sacrifices une neutralité seulement, répondit à la lettre
autographe de son beau-père, qu'il préférait mourir les armes à la main
à se soumettre, si on prétendait lui dicter des conditions.
L'incertitude sur l'alliance s'étant prolongée après l'armistice, on
revit Bubna aller et venir de Vienne à Dresde, de Dresde à Prague, et
enfin annoncer que la Russie et la Prusse adhéraient à la médiation de
sa cour. Dès-lors, on parla de la réunion d'un congrès à Prague.
Narbonne y suivit la cour d'Autriche; à peine fut-il dans le voisinage
de Dresde, qu'il vint y prendre de nouvelles instructions. «Eh bien!
lui dit l'empereur, que disent-ils de Lutzen?--Ah! sire, répond le
courtisan spirituel, les uns disent que vous êtes un dieu, les autres
que vous êtes un démon; mais tout le monde convient que vous êtes plus
qu'un homme.» Narbonne, observateur profond, ne s'abusait pas du reste
sur le pouvoir surnaturel de celui dont il comparait la tête à un
volcan.

Il faut qu'on sache que la négociation secrète roulait sur deux
conditions: la rétrocession des provinces illyriennes et le paiement
d'un subside provisoire de quinze millions, comme une faible
compensation de ce que l'Autriche refusait, disait-elle, dix millions
sterlings que lui offrait le cabinet de Londres pour l'entraîner contre
nous. Déjà dix millions lui avaient été donnés en deux paiemens égaux.

Après avoir conféré avec Narbonne, l'empereur décide qu'on s'adressera,
pour négocier, directement à M. de Metternich, et que je serai mandé à
Dresde, comme ayant tenu long-temps les fils des menées secrètes de
l'investigation diplomatique.

Tandis qu'un courrier m'est dépêché, M. de Metternich arrive, apportant
la réponse de son cabinet aux notes pressantes du ministre des relations
extérieures. Il faut d'abord se résoudre à déchirer l'alliance réputée
inconciliable avec la médiation. Le ministre d'Autriche ne dissimule pas
non plus la prétention de sa cour de se placer entre les puissances
belligérantes, pour qu'elles ne communiquent entr'elles que par la
chancellerie de Vienne. Ici surviennent les difficultés, Napoléon ne
voulant point entendre à ce mode inusité de négociation. Porteur d'une
lettre particulière de son maître, le comte de Metternich vient la
remettre lui-même à l'empereur, qui le reçoit en audience
confidentielle. Ici commence l'altercation. D'abord Napoléon se plaint
qu'on a déjà perdu un mois, que la médiation de l'Autriche est presque
hostile, et qu'elle ne veut plus garantir l'intégrité de l'Empire
français; il se plaint qu'elle est venue arrêter son élan victorieux, en
parlant d'armistice et de médiation. «Vous parlez de paix, d'alliance,
dit-il à M. de Metternich, et tout s'embrouille. La coalition resserre
ses liens par des traités que cimente l'or de l'Angleterre. Aujourd'hui
que vos deux cent mille hommes sont prêts, vous venez me trouver pour
me dicter des lois; votre cabinet veut profiter de mes embarras pour
recouvrir tout ou partie de ce qu'il a perdu et pour nous rançonner sans
combattre. Eh bien! traitons, j'y consens; mais qu'on s'explique avec
franchise. Que voulez-vous?--L'Autriche, répond Metternich, ne veut
qu'établir un ordre de choses qui, par une sage répartition des forces
européennes, place la garantie de la paix sous l'égide d'une association
d'États indépendans.--Soyez plus clair. Je vous ai offert l'Illyrie;
j'ai adhéré à un subside pour que vous restiez neutre; mon armée est
suffisante pour amener les Russes et les Prussiens à la raison.» M. de
Metternich fait alors l'aveu que les choses en sont au point que
l'Autriche ne peut plus rester neutre; qu'elle est forcée de se déclarer
pour la France ou contre la France. Poussé dans ce défilé, Napoléon,
sans tergiverser, saisit une carte de l'Europe, et presse Metternich de
s'expliquer. Voyant que l'Autriche ne veut pas seulement l'Illyrie, mais
la moitié de l'Italie, le retour du pape à Rome, la reconstruction de
la Prusse, l'abandon de Varsovie, de l'Espagne, de la Hollande et de la
Confédération du Rhin, ne se possédant plus alors: «C'est donc pour en
venir au partage, s'écrie-t-il, que vous vous transportez d'un camp à un
autre! C'est le démembrement de l'Empire français que vous voulez! d'un
trait de plume vous prétendez faire tomber les remparts des plus fortes
places de l'Europe, dont je n'ai pu obtenir les clefs qu'à force de
victoires! Et c'est sans coup férir que l'Autriche croit me faire
souscrire à de telles conditions! Et c'est mon beau-père qui accueille
une prétention qui est un outrage! Il s'abuse s'il croit qu'un trône
mutilé puisse être un refuge pour sa fille et pour son petit-fils. Ah!
Metternich, combien avez-vous reçu de l'Angleterre pour vous décider à
jouer un tel rôle contre moi?....»

A ces mots, l'homme d'état offensé ne répond que par la fierté du
silence. Napoléon, confus, reprenant plus de calme, déclare qu'il ne
désespère pas encore de la paix; il insiste pour que le congrès soit
ouvert. En congédiant M. de Metternich, il lui dit que la cession de
l'Illyrie n'est pas son dernier mot. Le ministre autrichien ne quitte
Dresde[33] qu'après y avoir fait accepter la médiation de sa cour, et
proroger l'armistice jusqu'au 10 août. Quand on vint demander à Napoléon
s'il fallait payer les cinq derniers millions du subside, «Non, dit-il,
bientôt ces gens-là nous demanderaient toute la France.»

[Note 33: Le 30 juin.]

Tel était, à mon arrivée à Dresde, l'état des affaires. Je ne dissimulai
pas à Berthier, dont le jugement était sain et les opinions
raisonnables, que je ne formais plus aucun doute que l'Autriche n'entrât
dans la coalition, si l'empereur n'abandonnait pas au moins l'Allemagne
et l'Illyrie. J'ajoutai que si on reprenait les hostilités, je
présageais les plus grands malheurs, attendu qu'il n'avait jamais
existé, depuis la révolution, contre notre puissance, un principe de
coalition plus compacte. Berthier partagea ma manière de voir. «Mais, me
dit-il, vous ne sauriez croire combien il me faut user de circonspection
avec l'empereur; je l'irriterais sans le ramener par une contradiction
ouverte; je suis forcé d'employer des biais, à moins qu'il ne
m'interpelle. Par exemple, depuis que l'Autriche semble vouloir nous
faire la loi, nous discutons souvent des plans de campagne dans
l'hypothèse de la rupture; c'est là mon terrain. Eh bien! le
croirez-vous? je n'ai pas osé le presser d'abandonner la ligne de l'Elbe
pour se rapprocher méthodiquement de celle du Rhin, ce qui nous mettrait
à couvert avec toutes nos forces disponibles Qu'ai-je fait? J'ai appuyé,
sous main, le plan d'un officier-général très-capable[34]; plan qui
consiste à rappeler tout ce que nous avons par delà l'Elbe, à réunir
tous les corps détachés, et à se retirer en masse sur la Saale et de là
sur le Rhin. Une considération décisive milite en faveur de ce plan.
Admettons que l'Autriche se déclare: elle ouvrira aussitôt les portes de
la Bohême, elle permettra aux alliés de tourner toutes nos positions, en
un mot de nous couper de la France. Rien n'a pu faire impression sur
l'empereur. Eh bon Dieu! s'est-il écrié, dix batailles perdues
pourraient à peine me réduire à la position où vous voulez me placer
tout d'abord. Vous craignez que je ne reste trop _en l'air_ au coeur de
l'Allemagne? N'étais-je pas dans une position plus hasardée à Marengo, à
Austerlitz, à Wagram? Eh bien! j'ai vaincu à Wagram, à Austerlitz, à
Marengo. Comment, vous me croyez en l'air, moi qui suis appuyé sur
toutes les places de l'Elbe et sur Erfurt? Dresde est le pivot sur
lequel je veux manoeuvrer pour faire face à toutes les attaques. Depuis
Berlin jusqu'à Prague, l'ennemi se développe sur une circonférence dont
j'occupe le centre; croyez vous que tant de nations différentes
conserveront long-temps de l'ensemble dans des opérations si étendues?
Je les surprendrai tôt ou tard dans de faux mouvemens. C'est dans les
plaines de la Saxe que le sort de l'Allemagne doit se décider. Je vous
le répète, la position que j'ai prise m'offre des chances telles que
l'ennemi, vainqueur dans dix batailles, pourrait à peine me ramener sur
le Rhin, tandis que moi, vainqueur dans une seule journée, et me
reportant de là sur les capitales de l'ennemi, je délivrerais mes
garnisons de l'Oder et de la Vistule, et je forcerais les alliés à une
paix qui laisserait ma gloire intacte. Au surplus, j'ai tout calculé; le
sort fera le reste. Quant à votre plan de défense rétrograde, il ne peut
me convenir; d'ailleurs, je ne vous demande pas des plans de campagne;
n'en faites pas; contentez-vous d'entrer dans ma pensée pour exécuter
les ordres que je vous donne.»

[Note 34: Nous sommes fondés à croire qu'il s'agit du
lieutenant-général Rogniat, qui commandait l'arme du génie à la campagne
de Saxe. (_Note de l'éditeur_.)]

Mais, dis-je à Berthier, si tous les généraux, si tous les chefs de
l'armée pensaient comme vous, et je ne doute pas, qu'au fond, ils ne
voient de même, croyez-vous que ce concert d'opposition morale ne
déciderait pas l'empereur à ne pas tout compromettre par son
obstination?--Ne vous faites pas illusion, répliqua Berthier; les
opinions sont bien partagées au quartier-général. Parce que nous avons
été long-temps victorieux, on s'imagine que nous le serons encore, et on
ne voit pas combien les temps sont changés. Voyez d'ailleurs comment
l'empereur est entouré: Maret est tout confit dans son système; il ne
faut rien en attendre. Si Caulaincourt, qui possède sa confiance encore
plus que Maret, s'exprime parfois avec franchise et lui dit assez
souvent la vérité, il n'en est pas moins obséquieux et courtisan.
L'empereur ne consulte guère ses deux plus braves généraux, Murat et
Ney, que sur le champ de bataille, et il a raison. Ses alentours
habituels le poussent à la guerre: j'en excepte Narbonne, Flahaut,
Drouot, Durosnel et le colonel Bernard, qui se distinguent par leurs
manières, et dont les opinions rentreraient aisément dans un système
raisonnable. Quant à ses autres familiers, surtout Bacler d'Albe, qui,
ses cartes à la main, le suit partout, ils espèrent comme lui que les
alliés feront des fautes et qu'on les écrasera; ils en parlent avec
mépris comme n'ayant pas de système; ils ne veulent pas voir que tout a
changé depuis notre malheureuse campagne de Russie; que nous leur avons
appris à faire la guerre, et que s'ils ne peuvent atteindre à la
promptitude, à la précision de nos manoeuvres, à la supériorité de notre
artillerie, d'autres avantages, notamment celui du nombre, finiront par
les faire triompher; car de même que du temps du maréchal de Saxe, ce
sont encore les gros bataillons qui gagnent les batailles.--Dites aussi
la coopération des peuples, qui sont excités aujourd'hui à
l'insurrection contre nous, et par les sociétés secrètes, et par leurs
gouvernemens mêmes.--Oui, sans doute, répliqua Berthier, et ajoutez que
nous manquons aussi d'espions et d'une bonne cavalerie.--Me voilà
éclairé, lui dis-je en le quittant; je vais jeter sur le papier vos
données, j'y ajouterai les miennes, et demain, avec ce petit arsenal, je
verrai l'empereur; je lui dirai la vérité, comme je l'ai fait à toutes
les époques.

Mon intention n'était pas de m'engager dans une discussion militaire, ni
même dans une dissertation politique approfondie; je savais, d'ailleurs,
qu'il ne m'en donnerait pas le temps, soit par la brusquerie de son
dialogue et de ses interpellations, soit par le ton absolu de son
vouloir. J'avais pu juger, dans ma première audience, que deux hommes le
préoccupaient essentiellement: Bernadotte et M. de Metternich. Je savais
à quoi m'en tenir sur celui-ci; m'occuper du premier était plus
difficile; il le fallait pourtant. On m'avait assuré qu'à l'entrevue
d'Abo[35], l'empereur de Russie lui avait dit:

[Note 35: Septembre 1812.]

«Si Bonaparte ne réussit point dans son attaque contre mon Empire, et
que, par suite de sa défaite, le trône de France devienne vacant, je ne
vois personne de plus en mesure que vous d'y monter.» Ces paroles, qui
servaient à expliquer la conduite de Bernadotte, n'avaient-elles pas été
plutôt un stimulant que l'indice d'une conviction intime de la part de
l'auguste organe qui les avait proférées? Rien dans l'intérieur n'était
préparé alors pour un semblable événement. Que de chances n'aurait-il
pas fallu pour le rendre probable? A la suite des désastres de Moscou,
il ne pouvait plus être question dans les cabinets de l'Europe, de
substituer un chef militaire au chef militaire de la France. On
commençait à se rappeler qu'il y avait une dynastie des Bourbons.
L'annonce de la prochaine arrivée de Moreau sur le continent à la suite
de Bernadotte, éclaircissait bien des obscurités. La première opération
de Charles-Jean, débarqué à Stralsund avec le corps suédois, avant
l'armistice, fut de nous reprendre la Poméranie. Quelle allait être sa
politique? On le disait toujours accompagné et presque gardé à vue par
le général anglais Stewart, le général autrichien baron de Vincent, le
général russe Pozzo-di-Borgo, et le général prussien de Krusemarck. Bien
des défiances et quelques lueurs d'espoir se groupaient autour de lui;
presque tous les partis étaient représentés à son quartier-général, et
jusqu'à la coterie des mécontens, dont madame de Staël était l'âme.

Napoléon venait d'apprendre que, profitant de l'armistice, Charles-Jean
sortait de visiter l'empereur Alexandre et le roi de Prusse au
quartier-général de Reichembach, pour les affermir dans la résolution de
ne pas signer la paix tant qu'il resterait un seul soldat français sur
la rive droite du Rhin. Qu'on juge dans quelles dispositions j'allais le
trouver! Je me prémunis, et me présentai aux jardins Marcolini.
Introduit presque aussitôt, je trouvai l'empereur environné de cartes et
de plans. A peine m'aperçoit-il, que, se levant, il me parle en ces
termes:»Eh bien! monsieur le duc, connaissez-vous notre position?--Oui,
sire.--Allons-nous être entre deux feux: entre les obus de votre ami
Bernadotte et les bombes de mon grand ami Swartzemberg?--Selon moi, il
n'y a pas là-dessus le moindre doute, à moins de satisfaire
l'Autriche.--Je ne le ferai pas; je ne me laisserai pas dépouiller sans
combattre. Je le sais, on soulève contre moi toutes les ambitions et
beaucoup de passions. Votre Bernadotte, par exemple, peut nous faire
beaucoup de mal en donnant la clef de notre politique, et la tactique de
nos armées à nos ennemis.--Mais, sire, votre cabinet n'a-t-il pas essayé
de le ramener à un système moins hostile?--Quel moyen? il est à la solde
anglaise; je lui ai pourtant fait écrire, et j'ai près de lui un homme
sûr; mais la tête lui tourne de se voir recherché et encensé par les
légitimes.--Sire, tout ceci me paraît si grave que j'ai pris aussi la
plume pour tâcher d'ouvrir les yeux au prince de Suède qui peut bien
venir parader en Allemagne, mais qui, dans aucun cas, ne doit faire la
guerre à la France.--Bah! la France! la France! c'est moi.--Que Votre
Majesté daigne me dire si elle approuve ma lettre; j'y démontre au
prince de Suède qu'il se fait l'instrument de la Russie et de
l'Angleterre pour le renversement de votre puissance et pour faire
revivre la cause des Bourbons. (Je remets ma lettre à l'empereur qui la
lit attentivement.)--C'est bien; mais par quelle voie la lui ferez-vous
parvenir?--Je pense que Votre Majesté pourrait se servir de
l'intermédiaire du maréchal Ney, long-temps l'ami et le compagnon
d'armes du prince de Suède, et qui pourrait y joindre ses instances
personnelles dans le même but politique, en l'autorisant à choisir pour
émissaire le colonel T....--Non, cet officier a été jacobin,--Sire, on
pourrait y employer le lieutenant de la gendarmerie L...., dont Votre
Majesté connaît le dévouement et l'intelligence.--A la bonne heure; je
lui ferai remettre des instructions et je le dépêcherai à Ney.»

Après un silence de deux minutes, l'empereur reprenant tout-à-coup la
parole: «Avez-vous réfléchi aux moyens de suivre la négociation secrète
avec l'Autriche?--Oui, sire.--M'avez-vous préparé une note?--Oui, sire,
la voilà.--(L'empereur après l'avoir lue:) Quoi! tout vous paraît
inefficace? Vous ne voyez, dans mes moyens, que des palliatifs, des
demi-mesures; vous vous rangez de l'avis de ceux qui voudraient me voir
désarmé, réduit à l'autorité d'un maire de village? Croyez bien, M. le
duc, que vous ne trouverez pas une égide plus sûre que la mienne.--Sire,
j'en suis tellement persuadé, que c'est précisément l'un des motifs qui
me fait désirer si ardemment de ne plus voir le trône de Votre Majesté
exposé aux hasards des batailles. Mais je ne dois pas le dissimuler, la
réaction de l'Europe, arrêtée long-temps par vos glorieux triomphes, ne
saurait plus l'être aujourd'hui que par d'autres triomphes plus
difficiles à obtenir. Les mêmes ministres, qui étaient toujours prêts à
négocier avec votre cabinet, qu'il vous était si facile autrefois de
diviser et d'intimider, se vantent aujourd'hui que leur voix ne sera
plus étouffée dans les conseils des rois par une politique étroite et
imprévoyante; ils prétendent qu'il s'agit pour eux du salut de
l'Europe.--Eh bien! il s'agit pour moi du salut de l'Empire, et certes
je ne me chargerai pas du rôle dont ils ne veulent plus.--Mais enfin il
faut une solution; si vous ne désarmez pas l'Autriche, ou si elle ne
passe pas dans votre camp, vous aurez contre vous toute l'Europe, cette
fois unie invariablement. Le mieux serait l'oeuvre de la paix; elle est
possible en abandonnant l'Allemagne pour conserver l'Italie, ou en
cédant l'Italie pour conserver un pied en Allemagne. De fâcheux
pressentimens, sire, me préoccupent; au nom du ciel, pour la gloire et
l'affermissement de ce bel Empire que je vous aidai à organiser, évitez,
je vous en supplie, la rupture, et conjurez, il en est temps encore, une
croisade générale contre votre puissance. Songez que cette fois, au
moindre revers de vos armes, tout changerait de face, et que vous
perdriez le reste de vos alliés qui chancèlent; qu'en vous refusant à
une défense nationale, seul abri contre les revers, vos ennemis se
prévaudraient de cette force d'inertie fatale au pouvoir qui s'isole;
c'est alors qu'on verrait se réveiller de vieilles espérances assoupies,
et que l'Angleterre aux aguets verserait à Bordeaux, dans la Vendée, en
Normandie et dans le Morhiban, ses émissaires chargés d'y relever, au
moindre événement favorable, la cause des Bourbons. Je vous adjure,
sire, au nom de notre sûreté et de votre gloire, de ne pas en venir à
jouer dans un va-tout et votre couronne et votre puissance.
Qu'arriverait-il? Que cinq cent mille soldats, soutenus en seconde ligne
par toute une population insurgée, vous forceraient à déserter
l'Allemagne sans vous donner le temps de renouer des négociations.» A
ces mots l'empereur, relevant la tête, et prenant une attitude
guerrière: «Je puis encore, me dit-il, leur livrer dix batailles, et une
seule me suffit pour les désorganiser et les écraser. Il est fâcheux,
monsieur le duc, qu'une fatale disposition au découragement domine ainsi
les meilleurs esprits; la question n'est plus dans l'abandon de telle ou
telle province; il s'agit de notre suprématie politique, et pour nous
l'existence en dépend. Si ma puissance matérielle est grande, ma
puissance d'opinion l'est bien davantage; c'est de la magie: n'en
brisons pas le charme. Pourquoi tant d'alarmes? laissons se produire les
événemens. Quant à l'Autriche, personne ne doit s'y tromper; elle veut
profiter de ma position pour m'arracher de grands avantages; au fond j'y
suis presque décidé; mais je ne me persuaderai pas qu'elle consente à
m'abattre tout-à-fait, et se livrer ainsi elle-même à la toute-puissance
de la Russie. Voilà ma politique, et j'entends que vous me serviez de
tous vos moyens. Je vous ai nommé gouverneur-général de l'Illyrie; et
c'est vous, vraisemblablement, qui en ferez la remise à l'Autriche.
Partez; passez à Prague; nouez-y vos fils pour la négociation secrète;
et de là dirigez-vous à Gratz et sur Laybach, d'où vous suivrez les
affaires; allez vîte, car ce pauvre Junot, que vous remplacez, est
décidément fou à lier; et l'Illyrie a besoin d'une main sage et
ferme.--Je suis tout prêt, sire, à répondre à la confiance dont vous
m'honorez; mais si j'osais, je vous ferais observer que l'un des
principaux mobiles de la négociation secrète, serait, sans aucun doute,
indépendamment de la rétrocession des provinces, la perspective de la
régence, telle que l'a organisée Votre Majesté dans toute sa
latitude.--Je vous entends; eh bien! dites tout ce que vous voudrez
là-dessus, je vous donne carte blanche.»

Je ne songeai plus, dans la supposition d'une nouvelle rupture, qu'à
tirer parti, pour l'intérêt de l'État, de ma nouvelle position.
D'ailleurs, la négociation secrète avec l'Autriche me semblait sans
objet du moment où l'empereur ne faisait point à ce cabinet les
concessions sans lesquelles il ne pouvait le retenir dans ses intérêts.
Or, ma mission n'était, à l'égard de l'Autriche, qu'un leurre, et envers
moi qu'un prétexte pour m'éloigner, pendant la crise, du centre des
affaires. L'empereur avait deux autres buts. D'abord, de tenir le plus
long-temps possible encore la cour d'Autriche en suspens, et d'y
alimenter un parti tout prêt à se rapprocher de lui, si, en cas de
rupture, il parvenait, par quelque grande défaite, à disloquer la
coalition du nord. En second lieu, il avait à coeur de me faire
traverser la monarchie autrichienne d'un bout à l'autre pour me rendre à
mon gouvernement, persuadé que je n'y jetterais pas en vain un
coup-d'oeil d'observation. Berthier m'avoua que telle était l'intention
de l'empereur; qu'il désirait même que je m'arrêtasse à Prague autant
que possible, pour me concerter avec Narbonne et y pénétrer les vues
ultérieures de l'Autriche. Il ne manqua pas de faire ressortir les
grands pouvoirs dont j'étais investi dans les provinces ilyriennes,
pouvoirs qui à la fois civils et militaires, me conféraient une sorte de
dictature; mais je savais à quoi m'en tenir sur cette Illyrie, soit que
la guerre se rallumât, soit que cette province fût rétrocédée à
l'Autriche. Quant à mon séjour et à mes observations à Prague, je jugeai
qu'à moi plus qu'à tout autre il ne convenait ni de prolonger l'un, ni
d'étendre les autres au-delà des limites que prescrivaient les
convenances.

Je voulais pourtant m'arrêter à un plan raisonnable et utile, car je ne
connais rien de pire que d'agir dans le vague. Ne pouvant rien sur
l'état politique existant, je combinais mes idées sur un avenir
probable. L'empereur, me dis-je, doit succomber devant une confédération
générale; il peut périr les armes à la main, ou être atteint par un
décret de déchéance à la suite de nouveaux revers qui dissiperaient
tout-à-fait le prestige de sa puissance. Malgré l'égoïsme, l'aveuglement
et même la lâcheté qui règnent parmi les principaux fonctionnaires de
l'État, il est impossible que des idées de haute conservation ne
viennent pas à germer dans quelques-unes des premières têtes de Paris;
ceci peut amener une de ces révolutions que la gravité des circonstances
et les exigeances de l'opinion déterminent. Il peut y avoir urgence, car
si l'Angleterre, l'âme de cette coalition nouvelle, en prend la
direction politique, on verra renaître des chances en faveur des
Bourbons. Je n'ai pas besoin de dire que mes antécédens ne me
permettaient pas de diriger mes vues de ce côté, en supposant même le
renversement de l'Empire, et peut-être m'imputera-t-on d'être trop
sincère en avouant que, dans les hauts emplois, les Bourbons n'auraient
trouvé, pendant les six derniers mois de 1813, que bien peu de
fonctionnaires influens sur lesquels ils pussent raisonnablement
compter. En effet, tous les intérêts de la révolution qui se détachaient
de l'empereur, ceux même des royalistes qui s'étaient incorporés dans le
gouvernement impérial, devaient d'abord chercher à se rallier sous le
pouvoir de la régence, dont Napoléon avait lui-même posé les bases, si
quelques hommes habiles se trouvaient en mesure d'en préparer la
transition en cas de revers. Mais il était clair qu'il ne fallait pas
attendre que tout fût désespéré. L'Autriche avait un grand intérêt à
voir s'établir une régence sous l'égide d'une archiduchesse, et à
soutenir un système qui, l'alliant à la France réconciliée avec l'Europe
et réduite à ses limites naturelles, les Alpes et le Rhin, lui permit
tout d'abord de balancer la trop grande prépondérance qu'allait acquérir
la Russie. Ce fut sur ces bases que je combinais mes idées, et je les
rédigeai dans un Mémoire où j'établis l'hypothèse d'une régence
effective, dont on pouvait laisser entrevoir l'éventualité aux hommes
d'état. D'après mon plan, tous les intérêts devaient être représentés
dans le conseil de régence. J'en faisais naturellement, partie, ainsi
que MM. de Talleyrand, Narbonne, Macdonald, Montmorency, et deux autres
personnes que je puis me dispenser de désigner. Quant à l'ambition des
maréchaux, elle eût été satisfaite par l'érection de grands gouvernemens
militaires qu'ils auraient eu en partage, et qui eussent accru leur
influence dans l'État; en un mot, la régence, selon mes idées, aurait
concilié tous les intérêts et toutes les opinions. D'oppresseur qu'il
était, le gouvernement serait redevenu protecteur, et sa forme eut été
une monarchie tempérée par le mélange d'une aristocratie raisonnable et
d'une démocratie représentative. C'était sans contredit le plan le plus
approprié à la gravité des circonstances, puisqu'il pouvait préserver la
France du double danger de l'invasion et du démembrement.

J'étais plus que fondé à croire qu'il serait accueilli par l'homme
d'état, alors le régulateur de la politique autrichienne, dont je
connaissais la solidité du caractère et la profondeur des vues, de M. de
Metternich enfin. Sa bienveillance pour moi remontait à la déclaration
de guerre de l'Autriche en 1809. A cette époque, l'empereur m'ordonna de
le faire enlever, contre toutes les convenances de la diplomatie, par
une brigade de gendarmerie, pour être conduit ainsi escorté jusqu'aux
confins de l'Autriche, en ajoutant a ce procédé toutes les duretés qui
pouvaient le rendre plus injurieux. Révolté de ce traitement inoui, je
pris sur moi d'en adoucir les formes. J'ordonnai qu'on m'amena ma
voiture; je me fis conduire chez l'ambassadeur, je lui exposai le motif
de ma visite, et lui exprimai combien j'en éprouvais de regret; de là
quelques épanchemens mutuels, assez du moins pour que nous pussions nous
comprendre. Ayant demandé au maréchal Moncey un capitaine de gendarmerie
qui sût tempérer par l'aménité et la politesse de ses manières ce que sa
mission avait d'outrageant, je lui commandai de monter dans la chaise de
poste de l'ambassadeur, à qui j'accordai tous les délais convenables. En
nous séparant, il me témoigna combien il était sensible aux égards et
aux ménagemens que j'avais employés dans cette occasion.

Mes idées étant donc fixées, comme on l'a vu plus haut, pressé
d'ailleurs par l'empereur et par Berthier, je me mis en route avec M. de
Chassenon, auditeur près l'intendance générale de la grande armée, et je
me dirigeai vers la ville de Prague, non sans avoir été rendre hommage,
avant mon départ de Dresde, au vénérable souverain de la Saxe, qui se
vouait avec tant de persévérance à la cause française. J'avais pu
remarquer combien les Saxons gémissaient de voir ainsi leur roi engagé
dans les intérêts de Napoléon, et combien ils prévoyaient qu'il en
pourrait résulter de malheurs.

J'arrivai à Prague au moment où l'on croyait toucher à l'ouverture du
congrès, sur lequel je ne fondais aucune espérance, et qui, à mes yeux,
n'était qu'une de ces représentations diplomatiques imaginées pour
justifier l'emploi de la force. M. de Metternich, et les
plénipotentiaires de la Russie et de la Prusse venaient d'y arriver;
toute la chancellerie autrichienne y était établie. Des deux
plénipotentiaires français, Narbonne fut le seul que j'y trouvai; il
attendait Caulaincourt, et avait ordre de ne rien faire sans son
collègue. Déjà quelques difficultés précédaient la réunion du congrès;
Napoléon venait de se déclarer contre la nomination de M. d'Anstett,
plénipotentiaire de Russie, Français né en Alsace, et qu'il signalait
dans son _Moniteur_ comme un agent de guerre très-actif. Outre ces
altercations, on s'attendait que la question de forme arrêterait dès les
premiers jours la marche des affaires. Napoléon s'était expliqué avec
Narbonne dans le même sens qu'avec moi. «La paix que je ne veux pas
faire, lui avait-il dit, est celle que mes ennemis veulent m'imposer.
Croyez-moi, celui qui a toujours dicté la paix ne peut pas à son tour
la subir impunément. Si j'abandonne l'Allemagne, l'Autriche combattra
avec plus d'ardeur jusqu'à ce qu'elle obtienne l'Italie; si je lui cède
l'Italie, elle s'empressera, pour se la garantir, de me chasser de
l'Allemagne.» La seule instruction positive qu'eût encore reçue Narbonne
était de chercher à ne pas mettre l'Autriche dans une position ennemie.
Je lui communiquai les intentions de l'empereur relativement à la
négociation secrète, et il n'en augura pas mieux que moi.

Je me trouvai à Prague dans une sphère toute nouvelle et sur un terrain
qui m'était inconnu. On savait que je n'y venais qu'en passant. Il me
fallut user de certains ménagemens pour m'aboucher avec le chef de la
chancellerie autrichienne. Je trouvai partout les mêmes défiances à
l'égard de Napoléon, et des griefs plus ou moins fondés. On m'assura,
par exemple, que dès le mois de décembre[36], il avait fait offre
d'abandonner à l'Autriche l'Italie, les provinces illyriennes, la
suprématie de l'Allemagne, et enfin de rétablir l'ancienne splendeur de
la cour de Vienne; mais qu'aussitôt qu'il s'était vu en état d'ouvrir
une nouvelle campagne, il avait tout éludé, se bornant à ne plus céder
que de minces avantages, qui ne pouvaient entrer en compensation de ce
qui se présentait naturellement à l'Autriche pour reprendre en Europe
son rang et sa prépondérance.

[Note 36: 1812.]

Le cabinet de Vienne voulait évidemment profiter de l'affaiblissement de
notre puissance pour recouvrer ce qu'il avait perdu par la paix de
Presbourg et par celle de Schoenbrunn. Il n'attachait que peu d'intérêt
à la rétrocession de l'Illyrie, qui ne pouvait manquer, au premier coup
de canon, de rentrer dans son vaste domaine.

J'appris à Prague que la coalition du nord venait de se déclarer contre
la Confédération du Rhin, à l'ouverture même de la campagne, et que, dès
le 25 mars, la maréchal Kutusoff avait annoncé, par une proclamation
publiée à Kalisch, que la Confédération du Rhin était dissoute. C'était
une sorte de sanction offerte d'avance à toutes les défections de
troupes allemandes employées dans nos armées. J'appris également que les
conférences de Reichenbach venaient d'être reprises à Trachenberg; que
l'empereur de Russie, le roi de Prusse et le prince royal de Suède y
assistaient, de même que M. de Stadion, pour l'Autriche, et lord
Aberdeen pour l'Angleterre, ainsi que les généraux en chef de l'armée
combinée. Là on déterminait les forces que les puissances coalisées
allaient consacrer à la guerre la plus active contre Napoléon; là on
concertait leurs mouvemens, l'aggression et l'offensive; enfin, on
indiquait le rendez-vous des trois grandes armées _dans le camp même de
l'ennemi_. Il était impossible de ne pas y voir un accord de toutes les
parties contractantes qu'allaient cimenter des traités de partage et de
subsides.

Cependant on était décidé à ouvrir le congrès, mais pour y renfermer
Napoléon dans le cercle de Popilius. Bien que non admise ouvertement aux
conférences, l'Angleterre devait en être l'âme; elle allait en diriger
les négociations.

Ainsi, plus de doute que l'Autriche ne fût à la veille de compléter son
accession à la confédération du nord, en y portant deux cent mille
hommes de troupes de première ligne. A tout ce que nous essayions
d'alléguer confidentiellement pour l'en détourner, elle répondait
qu'elle pouvait à peine trouver dans Napoléon l'assurance de n'être plus
exposée à de nouvelles spoliations, tandis que l'état des affaires lui
promettait davantage.

Tous mes efforts pour renouer la négociation secrète furent infructueux.
Quant à mes vues particulières, ayant pour objet la garantie future de
notre établissement politique, on me laissa bien entrevoir que le plan
d'une régence dans l'intérêt de l'Autriche, pourrait influer sur les
déterminations de sa politique, mais seulement lorsque des suppositions
seraient converties en réalités. Je ne pus faire prendre aucun
engagement provisoire sur un ordre de choses éventuel; j'obtins
seulement l'assurance qu'on ne commencerait que par la destruction de la
puissance extérieure de Napoléon, et que l'Autriche refuserait de se
prêter à l'exécution d'aucun projet de bouleversement dans l'intérieur.
Je ne dois pas oublier de dire que parmi les griefs qui me furent
présentés par la chancellerie autrichienne, je remarquai les reproches
qu'elle faisait à Napoléon au sujet des diatribes de son _Moniteur_, et
de certains articles insérés dans d'autres journaux.

Je m'éloignais de Prague avec plus de lumières, sans doute, mais sans y
avoir trouvé aucun élément de garantie pour l'avenir; au contraire, j'en
emportai la triste conviction qu'un million de soldats allait décider du
sort de l'Europe, et que, dans ce grand conflit, il serait bien
difficile de stipuler à temps pour les intérêts que j'avais combinés et
qu'aucune diplomatie ne mettait encore en première ligne.

En traversant la monarchie autrichienne pour me rendre en Illyrie, je
tirai de ce voyage, quoique fait avec rapidité, plus d'une instruction;
je me convainquis d'abord que cette monarchie compacte, quoique composée
de tant d'États divers, était mieux gouvernée et administrée qu'on ne le
supposait généralement; qu'elle était d'ailleurs habitée et défendue par
une population fidèle et patiente; que sa politique avait une sorte de
longanimité propre à triompher des revers, pour lesquels on lui voyait
toujours des palliatifs en réserve. Par sa persévérance dans ses maximes
d'état, elle l'emportait tôt ou tard sur la politique mobile de
circonstance; enfin, il était évident que l'Autriche, par l'entier
développement de sa puissance, allait mettre un poids décisif dans la
balance de l'Europe.

Je me dirigeai par Gratz, capitale de la Styrie, et par les Alpes
styriennes sur Laybach, ancienne capitale du duché de Carniole,
considéré alors comme le chef-lieu de nos provinces illyriennes. J'y
arrivai à la fin de juillet, et je m'y installai immédiatement en
qualité de gouverneur général. Ces provinces, cédées par le traité de
paix de Schoenbrunn en 1809, se composaient du Frioul autrichien, du
gouvernement de la ville et du port de Trieste, de la Carniole, qui
renferme la riche mine d'Idria, du cercle de Willach, d'une partie de la
Croatie et de la Dalmatie, c'est-à-dire, tout le pays situé à la droite
de la Save, en partant du point où cette rivière sort de la Carniole, et
prend son cours jusqu'à la frontière de la Bosnie; ce dernier pays
comprend la Croatie provinciale, les six districts de la Croatie
militaire, Fiume et le littoral hongrois, l'Istrie autrichienne, et tous
les districts sur la rive droite de la Save, dont le Thalweg servait de
limites entre le royaume d'Italie et la terre d'Autriche. On voit par
là que c'était un assemblage de parties hétérogènes se repoussant entre
elles, mais qui, réunies plus long-temps à l'Empire français, eussent pu
former un seul tout, et acquérir par leur position une haute importance,
d'autant plus que la Dalmatie et une partie de l'Albanie y étaient
comprises. Mon arrivée dans ces provinces fit d'autant plus de
sensation, que mon nom comme ancien ministre de la police générale y
était connu, et que j'y remplaçais dans le gouvernement civil et
militaire un aide-de-camp de l'empereur, un de ses familiers, Junot
enfin, duc d'Abrantès, qui venait d'être pris en flagrant délit de
démence. Voici ce qui était arrivé à ce pauvre Junot: l'action corrosive
de l'âpre climat de Russie sur la blessure qui l'avait défiguré en
Portugal, des chagrins domestiques, et le ressentiment de n'avoir pas
obtenu le bâton de maréchal d'Empire, affectèrent tellement ses organes,
qu'il donna six semaines avant mon arrivée des marques publiques de
folie. Un jour, faisant monter son aide-de-camp dans sa calèche, à
laquelle six chevaux étaient attelés, et que précédait un piquet de
cavalerie, lui-même se place tout couvert de ses décorations sur le
siège du cocher, et un fouet à la main. Ainsi en évidence, il se
promène, pendant plusieurs heures, d'une extrémité de la ville de Goritz
à l'autre, au milieu de la foule des habitans étonnés. Le lendemain, il
dicte les ordres et les lettres les plus absurdes, qu'il terminait par
cette formule: «Sur ce, monsieur le commandant, je prie _Sainte
Cunégonde_ de vous avoir en sa digne garde.» Des scènes déplorables
s'étant succédées, le malheureux Junot fut transporté en France, où il
mourut quinze jours après, à la suite d'un accès de fureur, en se
précipitant des fenêtres du château de son père. Tel était l'homme que
je venais remplacer dans le gouvernement général des provinces qui, le
moins en harmonie avec ce qu'on appelait l'Empire français, étaient
encore gouvernées sur le pied de la conquête. A la vérité, j'allais,
être secondé par le lieutenant général baron Fresia, nommé commandant
militaire sous mes ordres immédiats. Cet officier général, l'un des
Piémontais qui s'étaient le plus distingués dans les armées françaises,
était pénétrant et capable; il commandait une division de cavalerie à
la grande armée à Dresde, quand l'empereur l'envoya dans les provinces
illyriennes.

Nous nous y trouvâmes sous un ciel doux et pur, au milieu des sites les
plus variés, quelquefois d'un aspect sauvage, mais toujours
pittoresques, et chez des peuples offrant tour-à-tour les traces d'une
civilisation avancée et les moeurs des temps primitifs.

A mon départ de Dresde, prenant congé de l'empereur, il me dit que, dans
ses mains, l'Illyrie était une avant-garde au sein de l'Autriche, propre
à la contenir; une sentinelle aux portes de Vienne pour forcer de
marcher droit; que cependant son intention n'avait jamais été de la
garder; qu'il ne l'avait prise qu'en gage, ayant d'abord eu l'idée de
l'échanger contre la Gallicie, et aujourd'hui l'offrant à son beau-père
pour le retenir dans son alliance. Je m'étais aperçu, du reste, qu'il
avait plus d'un projet sur cette Illyrie, car il en changeait souvent.
Il me dit en outre qu'à tout événement il allait envoyer au prince
vice-roi, Eugène Beauharnais, l'ordre de se tenir prêt sur la frontière
italienne pour attaquer au coeur les États héréditaires, si la cour de
Vienne se déclarait contre nous; il ajouta qu'il prescrirait en même
temps à l'armée bavaroise, au corps d'observation du maréchal Augereau,
et au corps de cavalerie du général Milhaud, de seconder l'entreprise du
vice-roi, auquel il ordonnerait de pénétrer jusqu'à Vienne. Mais
Napoléon pouvait-il s'abuser encore sur ses idées gigantesques, et ne
les mettait-il pas en avant pour contenir l'Autriche?

A peine arrivé dans mon gouvernement, je pus juger par moi-même que le
temps des idées hardies était passé; qu'il ne fallait plus songer aux
opérations offensives qui devaient jeter de puissantes diversions au
centre même des États héréditaires. Nous n'avions en Illyrie que de
faibles détachemens, et depuis les désastres de la campagne de Moscou,
l'état militaire du royaume d'Italie était presque nul. Trois corps
d'observation en avaient été tirés successivement depuis 1812, ce qui
avait épuisé tous les cadres des corps français et italiens; les
garnisons étaient absolument dégarnies de troupes, et les états de
situation n'offraient que les numéros des régimens; le vice-roi venait
pourtant de recevoir l'ordre positif de former rapidement une nouvelle
armée. On lui assignait, en conséquence, les conscriptions des
départemens les plus voisins du royaume d'Italie. Le recrutement fut
assez rapide, mais les cadres commençaient à peine à se remplir, et
cette armée qui devait être de cinquante mille hommes, n'avait encore ni
matériel, ni organisation, lorsque une lettre de Prague que m'écrivait
Narbonne m'annonça la rupture du congrès. Là, le mot de l'Autriche avait
été enfin prononcé le 7 août; elle avait demandé: la dissolution du
duché de Varsovie, et son partage entre elle, la Russie et la Prusse; le
rétablissement des villes anséatiques dans leur indépendance; la
reconstruction de la Prusse avec une frontière sur l'Elbe; la cession à
l'Autriche de toutes les provinces illyriennes, y compris Trieste. On
renvoyait à la paix générale la question de l'indépendance de la
Hollande et de l'Espagne. Napoléon employa la journée du 9 à délibérer.
Il se décide enfin à donner une première réponse, dans laquelle,
acceptant une partie des conditions, il en rejette d'autres. La journée
du 11 se passe à en attendre l'effet; mais il apprend bientôt que dans
la matinée le congrès a été dissous. Le même jour, l'Autriche
abandonnant notre alliance pour celle de nos ennemis, les troupes russes
accourent en Bohême. Napoléon adopte, trop lard, dans leur entier, les
conditions énoncées par M. de Metternich; mais ces concessions qui
auraient pu faire la paix le 10 ne peuvent plus rien le 12. L'Autriche
déclare la guerre, et ajourne indéfiniment la question de la reprise
d'un congrès. A la réception de cette lettre, je ne formai plus aucun
doute que l'attaque ne commençât par l'Illyrie.

En traversant les États héréditaires, je n'avais pas été sans
d'apercevoir d'un grand mouvement de troupes autrichiennes. J'appris que
le feld-maréchal lieutenant Hiller était attendu à Agram; qu'il y était
précédé par les généraux Frimont, Fenner et Morshal; que la force de
l'armée dont il allait prendre le commandement s'élèverait à quarante
mille hommes, et que déjà les régimens qui se trouvaient dans la Croatie
autrichienne étaient mis sur le pied de guerre. A mon arrivée, j'en
avais donné avis au prince vice-roi. Tous les rapports m'annonçaient
parmi les habitans de la Croatie française des menées secrètes et une
fermentation sourde pratiquées par des agens autrichiens envoyés en deçà
de la Save; ils y préparaient un mouvement insurrectionnel qui pût
faciliter une invasion. En effet, le 17 août, le lendemain du jour de
l'expiration de l'armistice d'Allemagne, deux colonnes autrichiennes,
sans déclaration de guerre préalable, passèrent la Save à Sissek et à
Agram, se dirigeant sur Carlstadt et sur Fiume. Le général Jeanin,
commandant à Carlstadt, chef-lieu de la Croatie française, fit d'abord
quelques dispositions de défense; mais, abandonné par les soldats
croates sous ses ordres, et assailli par les habitans insurgés, il opéra
sa retraite presque seul sur Fiume. Moins heureux, l'intendant de la
Croatie, M. de Contades, arrêté dans sa fuite, fut en danger de perdre
la vie. Échappé comme par miracle à la fureur des habitans déchaînés
contre les employés de l'administration française, il fut retenu
prisonnier par le général Nugent, qui ne consentit à le rendre à la
liberté que sur une autorisation de la cour de Vienne.

La conduite des Croates, dans cette circonstance, ne me causa point de
surprise; je connaissais leur attachement pour le gouvernement
autrichien. Presque toutes les autres parties des provinces illyriennes
suivirent l'exemple de la Croatie. Bientôt même les villes de Zara,
Raguse et Cattaro, défendues par les généraux Roise, Montrichard et
Gauthier, avec de faibles garnisons italiennes et quelques employés
français, furent assiégées par des troupes autrichiennes, auxquelles se
joignirent des bandes de Dalmates. Au premier avis de ces mouvemens,
j'avais fait mettre en état de défense les châteaux de Laybach et de
Trieste. Instruit que le général autrichien Hiller, commandant en chef
l'armée ennemie, réunissait près de Clagenfurt la plus grande partie de
ses forces, pour forcer Willach et Tarvis, et pénétrer ensuite dans le
Tyrol par la vallée de la Drave, j'en donnai avis au prince vice-roi.
Déjà il avait mis son armée en mouvement sur l'Illyrie. L'arrivée à
Laybach de la division italienne du général Pino, me mit en état de
soutenir les hostilités.

Je ne m'abusai pas cependant; Hiller opérait avec quarante mille hommes,
et il avait pour lui la population. Le vice-roi, réduit, soit par la
faiblesse numérique de son armée, soit par l'inexpérience de ses
soldats, à une guerre défensive, dans le seul but de gagner du temps, ne
pouvait songer à reprendre la ligne de la Save que l'ennemi avait déjà
dépassée. Les plus grandes forces autrichiennes se dirigeant en effet
sur Clagenfurt, il était réellement à craindre que l'ennemi ne vînt à
forcer les positions de Tarvis et de Willach. Ce mouvement eût débordé
la gauche de l'armée du vice-roi, et ouvert aux Autrichiens, par le
vallon de la Drave, l'accès du Tyrol. Le prince prit la position
d'Adelberg, sa gauche aux sources de la Save et sa droite vers Trieste.
Sur l'extrême gauche, il fit garder les débouchés du Tyrol par un corps
détaché.

Cependant l'ennemi continua l'offensive. S'il occupa Fiume et Trieste
sans de grands efforts, ces deux villes furent reprises par le général
Pino avec la même facilité. Willach, pris et repris, souffrit du combat
plus encore que les combattans. La seule opération vigoureuse fut
l'enlèvement du camp de Felnitz par le lieutenant-général Grenier.

Ainsi se passa tout le mois de septembre. Comme le disait l'empereur,
c'était en Allemagne que devait se décider le sort de l'Italie. A
Dresde, la rupture venait d'être suivie d'événemens militaires plus
importans.

Mais la bataille de Dresde, en répandant l'allégresse parmi les
partisans de l'empereur, ne fut pour eux qu'un éclair d'espérance; ils
se virent replongés tout-à-coup dans l'incertitude et la crainte. Les
nouvelles des revers de la Katsbach, de Gross-Beeren et de Culm
commençaient à transpirer à Paris et à Milan. J'apprenais, par mes
correspondans, qu'on était resté à Paris dix-huit jours sans recevoir de
courriers. Les rumeurs commençaient à attrister la France où l'empereur
perdait la confiance de ses peuples. On me mandait que les intrigues
royalistes recommençaient dans la Vendée et à Bordeaux, et qu'on se
disait tout bas, dans les cercles et les salons de la capitale: _C'est
le commencement de la fin_.

On pouvait en dire autant de notre belle Italie. Depuis les dernières
nouvelles d'Allemagne, les généraux autrichiens qui nous combattaient,
se montraient de plus en plus confians. De notre côté, les troupes
italiennes ne montraient plus la même ardeur. Un de leur chef, le
général Pino, qui d'abord avait manoeuvré sous mes yeux pour la défense
de l'Illyrie, trahissant le découragement secret qui commençait à gagner
tous les rangs, quitta l'armée tout-à-coup, et alla résider à Milan dans
l'attente du résultat de la campagne.

J'allai conférer de l'état des choses avec le prince vice-roi, que je
trouvai lui-même inquiet, mais toujours dévoué à l'empereur. Il était
peiné de la rupture, et n'avait plus la même confiance dans la fortune
de Napoléon: «Mieux eût valu, me dit-il, qu'il eût perdu, sans trop de
dommage, les deux premières batailles dans le début de la campagne, il
se serait retiré à temps derrière le Rhin.» Je ne lui cachai pas que je
lui en avais donné le conseil à Dresde, mais que rien n'avait pu faire
impression sur son esprit. «Cela est d'autant plus fâcheux, lui dis-je,
qu'à la première bataille qu'il perdra en personne, on traitera de la
reconstruction politique de l'Europe sans lui.» Eugène fut frappé de
cette réflexion, et, pour la première fois peut-être, il sonda la
fragilité de son établissement politique. Je ne m'ouvris pas davantage
cette fois, peu confiant dans son entourage.

Il m'avoua enfin, ce que je pressentais, que les plus fortes raisons le
portaient à croire que la Bavière était au moment de se détacher de
notre alliance; que l'armée bavaroise, sur les frontières de l'Autriche,
n'avait fait aucun mouvement pour arrêter ceux des Autrichiens qui
s'avançaient en force, quoiqu'avec lenteur, par le vallon de la Drave
vers le Tyrol; que ne pouvant plus défendre lui-même l'Italie allemande,
il allait se retirer derrière l'Isonzo, pour mettre les défilés entre
lui et l'ennemi. «Si, contre toute attente, lui dis-je, vous ne pouviez
vous y maintenir, tâchez, car j'ai plus de confiance dans vos talens que
dans vos soldats, tâchez au moins de disputer assez long-temps le pays
entre la Piave et l'Adige pour donner le temps aux événemens de se
développer. Ce sera beaucoup si, pendant l'hiver qui s'approche, vous
mettez à couvert Mantoue, Vérone, Milan et les bouches du Pô.»

Il fit aussitôt ses dispositions de retraite, et de mon côté j'évacuai
Laybach, après avoir laissé dans le château un simulacre de garnison,
composée en grande partie de convalescens, que je mis sous le
commandement du colonel Léger. Je suivis l'armée, qui vint occuper les
lignes de l'Isonzo. Le même jour, les Autrichiens s'étant reportés en
forces sur Trieste, le lieutenant-général Fresia évacua définitivement
par mon ordre cette place, ne laissant dans le château qu'une petite
garnison, commandée par le colonel Rabié, qui ne capitula, un mois
après, qu'à la suite d'une très-belle défense.

Du quartier-général de Gradisca, j'adressai à l'empereur mon rapport. Je
lui exposai que le vice-roi, croyant ne devoir plus écouter que des
motifs de prudence, venait d'ordonner la retraite sur l'Isonzo; que, par
suite de ce mouvement, les provinces illyriennes étaient désormais
perdues; que cependant le rôle auquel l'armée d'Italie allait borner ses
efforts, avait aussi ses avantages; qu'il ne laissait rien au hasard, et
pouvait assurer, pour quelque temps encore, la tranquillité de l'Italie.
J'ajoutai que ma mission touchant à son terme, je le suppliais de me
donner une autre destination, et que j'attendais ses ordres.

Dans l'attente soit des événemens, soit de ce que Napoléon déciderait à
mon égard, j'allai jeter un coup-d'oeil de prédilection sur cette
magnifique Lombardie, à la liberté de laquelle je m'étais voué à mon
début dans la carrière des hauts emplois. Hélas! elle gémissait aussi
sous l'oppression impériale, et sa destinée politique ne dépendait que
trop de la destinée de Napoléon.

En conquérant l'Italie, nous y avions apporté notre activité, notre
industrie, le goût des arts et du luxe. Milan fut la ville qui retira le
plus d'avantages de la révolution française que nous y avions
transplantée. Milan reçut plus de lustre encore lorsqu'elle devint
capitale d'un royaume: une cour, un conseil d'état, un sénat, un corps
diplomatique, des ministres, des administrations civiles et militaires,
des tribunaux, ajoutèrent près de vingt mille habitans à sa population,
qui dépassait cent mille âmes. Milan s'embellit; mais sa période
brillante fut de courte durée, comme celle de tous les royaumes italiens
que l'ambition du dominateur épuisa bientôt d'hommes et d'argent dans
sa vaine pensée de conquérir le monde. Le vice-roi, Eugène, ne fut
bientôt plus aux yeux des Lombards que l'exécuteur obéissant de toutes
ses volontés. Après Moscou, tous les ressorts du gouvernement avaient
perdu leur élasticité en Italie comme en France. Le sentiment de la
puissance de Napoléon s'éteignait en même temps que s'éclipsait
l'illusion de sa fortune militaire. Dans ces derniers temps, Eugène
sembla craindre de se populariser pour ne pas lui porter ombrage.
D'ailleurs brave soldat, et d'une loyauté éprouvée, Eugène était
parcimonieux, un peu léger, trop docile aux conseils de ceux qui
flattaient ses goûts, ne connaissant point assez le caractère des
peuples qu'il gouvernait, et trop confiant dans quelques Français
ambitieux; il lui manquait de posséder la tactique politique au même
degré que celle des armes. Arrivé à ces derniers temps d'épreuve, ce
prince acheva de mécontenter les peuples par des conscriptions et des
réquisitions forcées; en un mot, le vice-roi ne céda que trop à
l'exemple et à l'impulsion du souverain dominateur. Sa position devint
d'autant plus difficile, qu'il eut bientôt contre lui, et les partisans
de l'indépendance italienne, et ceux de l'ancien ordre de choses. Les
premiers s'inquiétant davantage, cherchaient un appui. De même que son
père adoptif, Eugène n'en trouvait plus d'autre, pour le maintien de son
autorité, que dans son armée, qu'il s'était hâté d'organiser et
d'aguerrir.

Tout restait en suspens en Italie. On savait que trois grandes armées en
Allemagne environnaient, pour ainsi dire, l'armée de l'empereur, avec le
projet de manoeuvrer sur les bases de sa ligne d'opération à Dresde, et
si les événemens de la guerre leur étaient favorables, de se réunir en
arrière de cette ligne entre l'Elbe et la Saale. On savait aussi que
Napoléon avait à opposer aux trois grandes armées des alliés à peine
deux cent mille hommes répartis dans onze corps d'infanterie, quatre de
cavalerie, et dans sa garde qui présentait une réserve formidable. Nous
venions de savoir enfin qu'il s'était décidé, pour ne pas se laisser
tout-à-fait cerner, d'abandonner sa position centrale de Dresde pour
aller manoeuvrer à Magdebourg et sur la Saale. Tout-à-coup, vers les
derniers jours d'octobre, je reçois du quartier-général du vice-roi, un
billet conçu en ces termes: «Pour ne vouloir rien céder, il a tout
perdu.» Qu'on juge de ma perplexité et de mon impatience à connaître
toute l'étendue de l'événement. Dès le lendemain se propagèrent des
bruits sinistres sur les fatales journées de Leipsick, qui allaient
ramener sur le Rhin Napoléon poursuivi par l'Europe en armes. Ici se
réalisaient tous mes pressentimens, toutes mes prévisions. Mais
qu'allions-nous devenir? et quel serait le sort de cet Empire
chancelant? Il était facile de prévoir que l'énorme pouvoir dont
l'empereur s'était emparé, s'il n'était abattu, serait au moins réduit;
d'un autre côté, je ne m'abusais pas sur le genre d'opposition qu'il
pourrait rencontrer dans l'intérieur de l'Empire, tous les élémens
constitutifs de la puissance publique m'étaient connus; tous les hommes
plus ou moins influens, je pouvais les apprécier, et juger de la portée
de leur courage et de leur énergie. Il fallait un audacieux, et il n'y
avait que des lâches. Le seul homme qui, par son talent et par la
souplesse de son génie aurait pu maîtriser les événemens et sauver la
révolution, n'avait point de nerf politique, et craignait pour sa tête.
Quant à moi, qui certes n'eût pas manqué de résolution, j'étais éloigné
du vrai foyer, soit par des chances fortuites, soit par des combinaisons
préparées de longue main. J'en frémissais d'impatience, et, décidé à
tout braver pour rentrer dans la capitale, et y ressaisir les fils
secrets d'une trame qui nous eût conduit à un but salutaire, j'étais
déjà en route, quand une lettre de l'empereur, datée de Mayence,
m'ordonna, en réponse à mon dernier rapport, d'aller prendre le
gouvernement général de Rome, dont je n'avais été jusqu'alors que le
titulaire. Je vis le coup, mais nul moyen de le parer: l'homme qui
perdait l'Empire se trouvait encore en sûreté avec les débris de sa
puissance militaire. Je rallentis ma route pour voir se dessiner les
événement, et dans l'attente de recevoir de mes affidés de Paris des
informations positives sur la sensation que produirait le retour subit
de l'empereur à la suite de ces nouveaux désastres. Mais que je
connaissais bien le terrain, et que j'avais bien jugé les hommes qui
l'occupaient! Pas vingt sénateurs qui ne crussent l'Empire hors de
danger, parce que l'empereur était sauvé! pas un grand fonctionnaire
qui soupçonnât les armées européennes capables de franchir le Rhin!
Malgré la stupeur qui régnait dans toutes les classes, l'aveuglement
créait encore des illusions en faveur du pouvoir. Il faut en excepter
sans aucun doute l'homme habile que j'ai suffisamment désigné; il
semblait épier avec une astuce et une ironie cachée l'instant d'une
chûte qui ne lui paraissait pas être arrivé encore à son terme.

Cependant l'Italie allait changer d'aspect; abandonnant successivement
l'Isonzo, le Tagliamento, la Piave et la Brenta, le vice-roi venait de
repasser l'Adige et d'établir son quartier-général à Vérone. L'armée
autrichienne, marchant toujours en avant et recevant des renforts,
s'établit à Vicence, à Bassano et à Montebello, formant déjà le blocus
de Venise, de Palma-Nova et d'Osopo. Dans les négociations secrètes dont
j'avais tenu les fils, l'abandon des États de Venise jusqu'à l'Adige,
était consenti comme un des préliminaires de paix avec l'Autriche. Mais,
où pouvaient s'arrêter aujourd'hui les prétentions de cette puissance?
Les deux armées restèrent ainsi en présence comme en quartier d'hiver.
C'était sur l'Italie méridionale que se portaient tous les regards, et
d'où l'on attendait les déterminations politiques et militaires, qui
rendraient quelque activité aux deux armées qui s'observaient sur la
Brenta et sur l'Adige. Murat, jugeant les affaires de Napoléon
entièrement perdues après les journées de Leipsick, s'était hâté de
retourner à Naples, pour y reprendre le plan qu'il supposait devoir le
maintenir sur le trône, même après la ruine de celui qui l'y avait fait
monter. Dans une entrevue avec le comte de Miër, au quartier-général
d'Ohlendorf en Thuringe, le 23 octobre, il venait d'ébaucher, pour ainsi
dire, son accession à la coalition et son traité avec la cour
d'Autriche. Je n'avais alors aucune donnée particulière sur les
déterminations de Murat; mais je pressentais le changement de sa
politique. J'appris qu'en arrivant à Lodi, venant de Leipsick et de
Milan, tandis qu'il changeait de chevaux, et plusieurs Italiens de
marque entourant sa voiture, comme l'un d'eux lui eût demandé s'il
viendrait bientôt secourir le vice-roi: «Sans doute, répondit-il avec
son air gascon, avant un mois, je viendrai vous secourir avec cinquante
mille bons b.......» Et il partit comme un éclair. J'en inférais qu'il
avait dit précisément le contraire de ce qu'il méditait. En effet, il
entrait alors dans les vues de Murat, en même temps qu'il s'allierait à
l'Autriche, de se présenter aux Italiens comme le soutien de leur
indépendance; j'appris même qu'il avait accueilli, en traversant la
haute Italie, plusieurs chefs italiens et officiers supérieurs qui
travaillaient aussi à l'affranchissement de leur patrie, eu leur
promettant d'embrasser leur cause et d'amener une armée sur le Pô.

A mon arrivée à Rome, je trouvai le général Miollis et l'administrateur
Janet, pleins de défiance et de soupçons sur la conduite de Murat, qui,
me dirent-ils, se rapprochait ouvertement de la coalition et organisait
une nouvelle armée, composée en partie de Napolitains, de transfuges
italiens, de Corses et de Français. Tous les avis de Naples annonçaient
qu'il venait d'abolir le système continental dans ses États, et de
permettre l'entrée dans ses ports des vaisseaux de toutes les nations;
on assurait que non-seulement il négociait avec la cour de Vienne, mais
encore avec lord Bentinck, dans l'intention de conclure sa paix séparée
avec la Grande-Bretagne. Les craintes du commandant militaire de Rome
étaient partagées par le vice-roi, qui venait de dépêcher à Naples son
aide-de-camp Gifflenga, pour s'assurer des dispositions du roi. On lui
donna des assurances de paix et d'amitié dont se contenta ce jeune
officier, peu au fait des manèges de cette cour.

Murat se déclarant pour l'indépendance italienne, trouvait un parti dans
les États romains, parmi les _carbonari_ et les _crivellari_, espèces
d'illuminés politiques qui recrutaient parmi les grands seigneurs, les
jurisconsultes et les prélats romains. Le prêtre Battaglia venait
d'insurger les campagnes des environs de Viterbe; il s'était mis à la
tête d'une troupe de révoltés, s'emparant des caisses publiques et
levant des contributions sur les personnes attachées au parti français.
En même temps, des écrits et des proclamations incendiaires étaient
répandus avec profusion dans les États pontificaux. Miollis ayant fait
marcher la force armée, dispersa bientôt les bandes d'insurgés;
Battaglia ayant été arrêté et conduit à Rome, ses dépositions laissèrent
entrevoir qu'il était l'agent du consul napolitain Zuccari, chargé par
sa cour de susciter des soulèvemens contre la domination française. Je
pensais qu'il fallait opposer aux menées des Napolitains beaucoup de
circonspection et de prudence, et ne rien précipiter.

Cependant Murat venait de mettre en mouvement ses troupes sur la haute
Italie. Dès les premiers jours de décembre, une division d'infanterie et
une brigade de cavalerie napolitaines, avec seize bouches à feu,
entrèrent dans Rome: ces troupes étaient commandées par le général
Carascosa. Quoique l'empereur eût donné l'ordre de traiter le roi de
Naples comme un allié _qui était prêt à montrer de bonnes dispositions_,
et que le mouvement de son corps d'armée fût concerté avec le vice-roi,
le général Miollis reçut les Napolitains avec défiance, faisant mettre
en état de défense Civita-Vecchia et le château Saint-Ange, où furent
transportés les caisses et tous les effets précieux. Trois ou quatre
divisions napolitaines se succédèrent, en se dirigeant à la fois par les
Abruzzes sur Ancône, et par Rome, soit sur la Toscane, soit vers Pesaro,
Rimini et Bologne. C'était dans cette dernière ville que Murat venait
d'envoyer le prince Pignatelli Strongoli, moins pour marquer la route
de son armée, dont la présence sur le Pô paraissait avoir pour but de
contenir les Autrichiens, que pour disposer tous les amis de la cause de
l'indépendance à l'aider dans ses entreprises. Pignatelli avait ordre de
travailler à lui faire des partisans.

Dans ces entrefaites, je reçus de l'empereur la mission de me rendre à
Naples, pour tâcher de détourner Murat de se déclarer contre lui; mes
instructions portaient de le ménager et d'user de beaucoup d'adresse
dans cette négociation; de le flatter même de la perspective qu'on lui
abandonnerait les marches de Fermo et d'Ancône, dépouilles de l'État
romain dont il ambitionnait depuis long-temps la possession. Je fus
précédé à Naples par trois lettres de l'empereur adressées à Joachim,
l'une d'elles annonçant ma prochaine arrivée comme chargé de ses
pouvoirs. Je fis mon entrée à la cour de Naples vers la mi-décembre.

C'était une singulière cour que celle de Joachim, et une royauté bien
vacillante que sa royauté du Vésuve. Murat avait un grand courage et peu
d'esprit; aucun grand personnage du jour ne poussa plus loin que lui le
ridicule de la parure et l'affectation de la pompe; c'est lui que les
soldats appelaient le _roi Franconi_. Toutefois Napoléon, qui ne se
méprenait pas sur le caractère de son beau-frère, crut à tort que la
reine Caroline, sa soeur, femme ambitieuse et hautaine, conduirait son
mari, et que sans elle Murat ne saurait être roi. Mais dès les premiers
temps de son règne, soupçonnant l'empire auquel on voulait le soumettre
maritalement, il affecta de s'en affranchir; et les circonstances
politiques où il se trouvait alors combattirent d'autant plus
l'ascendant de la reine, qu'il n'avait alors pour conseils et pour
alentours que des hommes qui le poussaient à se déclarer contre
Napoléon, en lui présentant ce revirement de système comme une nécessité
politique.

Dans une cour où la politique n'était que de l'astuce, la galanterie de
la dissolution, et la représentation extérieure une pompe théâtrale, je
me trouvais à peu près, si la comparaison n'était pas trop ambitieuse,
comme Platon à la cour de Denys. Dès mon arrivée, je fus assailli
d'intrigans des deux nations, parmi lesquels, sous le masque d'une
sorte d'ingénuité, je reconnus des émissaires de Paris. Il y en avait
aussi dans le conseil du roi; et je me défiais surtout d'un certain
marquis de G...., qui des deux acceptions dans lesquelles son nom est
pris en latin, avait toute la vigilance de l'une et rien de la franchise
de l'autre. Lors de mes premières conférences en présence de Murat, je
dus y apporter une grande réserve; je feignis d'être sans instructions,
et je priai le roi de m'expliquer sa situation politique. Il m'avoua
qu'elle était critique et embarrassante; qu'il se trouvait placé d'une
part entre son peuple et son armée, abhorrant toute idée de persévérance
dans l'alliance française; de l'autre, entre l'empereur Napoléon qui le
laissait sans direction et l'abreuvait de dégoût, et les souverains
alliés, qui exigeaient de lui qu'il prononçât sans délai son accession
complète à la coalition; que, d'un autre côté, les chefs des Italiens
lui demandaient de concourir à déclarer l'indépendance de leur patrie,
tandis que le vice-roi était en opposition à toutes les mesures
favorables aux indépendans, soit par les ordres de l'empereur, soit
d'après ses propres vues. Enfin, ajouta le roi, j'ai encore à lutter
contre les manoeuvres de lord Bentinck, qui, de la Sicile, cherche à
soulever les Calabres, et assiste d'argent et de promesses les
_carbonari_ dans toute l'étendue de mon royaume. Je dis au roi qu'il ne
m'appartenait point de lui donner aucun conseil; que de sa part c'était
une résolution qu'il fallait prendre; que je devais me borner à
l'engager à en prendre une, et, une fois prise, à s'y tenir d'une
manière invariable.

Le roi, à l'issue de la conférence, m'avoua qu'ayant communiqué à
l'empereur, un mois auparavant, ses craintes qu'un détachement
autrichien ne fût dirigé sur les bouches du Pô, il lui avait demandé à
cette occasion qu'il renonçât franchement à la possession directe de
l'Italie, et complétât ainsi ses bienfaits pour elle en proclamant son
indépendance. Je répondis au roi qu'il était difficile de croire que
l'empereur fît de nécessité vertu; que, dans cette supposition, je
réclamerais la priorité pour la France, moi qui l'avais supplié en vain,
à plusieurs reprises, de rendre la guerre nationale.

Mes autres conférences furent tout aussi oiseuses. Murat était lancé;
son conseil le poussait de plus en plus dans les intérêts de la
coalition; situation politique, incompatible avec son projet d'appeler
l'Italie à l'indépendance. Je le lui fis sentir, mais en vain; alors je
me bornai à lui recommander, dans une conférence secrète, d'augmenter
son armée et d'avoir de bonnes troupes, et de rattacher à tout prix à sa
cause la secte des _carbonari_ qu'il avait impolitiquement persécutée,
et qui me paraissait prendre plus de consistance à mesure que les
événemens acquéraient plus de gravité. Je terminai par conseiller au roi
de ne pas trop compter sur sa cohue princière d'altesses napolitaines,
et de s'entourer plutôt de gens qui auraient d'autre _excellence_ que
celle de nom, et à la fermeté desquels il pourrait se confier.

Ma mission à Naples n'était pas sans agrément. Je respirais en plein
hiver sous le plus beau ciel de l'Europe; je me voyais accueilli et
considéré dans une cour brillante; mais toutes mes pensées se tournaient
vers la France, et mes regards ne la quittaient point. L'invasion la
menaçait; l'étranger était à ses portes; qu'allait faire l'empereur?
qu'allait-il devenir? J'étais convaincu qu'il n'aurait point assez de
grandeur d'âme pour s'identifier avec la nation. Isolé, sa ruine était
certaine; mais les éclats de sa chute graduelle pouvaient encore être
long-temps funestes à la patrie.

Ne recevant aucune dépêche directe, et n'ayant que des notions vagues
sur l'état de Paris, je me hâtai de reprendre la route de Rome, où
m'attendait ma correspondance. Je crus d'autant plus convenable de
quitter la cour de Murat, que je savais, d'une manière certaine, qu'on y
attendait l'arrivée du comte de Neyperg, plénipotentiaire d'Autriche,
chargé de conclure son traité d'accession, et que je me serais trouvé
alors dans une fausse position à Naples. Rentré dans la capitale du
monde chrétien, je n'eus rien de plus pressé que d'ouvrir mes dépêches
de Paris. Elles contenaient la nouvelle qu'on s'attendait, d'un moment à
l'autre, à la violation de la neutralité de la Suisse par les alliés, et
à l'invasion de notre territoire par les frontières de l'Est; qu'à peine
l'empereur pourrait-il rassembler, entre Strasbourg et Mayence, une
soixantaine de mille hommes dans le court espace d'un mois, tant les
maladies épidémiques et la désorganisation avaient causé de ravages
dans ses armées; que cependant il s'obstinait à repousser _les bases
sommaires_ que les alliés venaient de lui faire parvenir de Francfort,
bien que dans le conseil Talleyrand le poussât fortement à la paix, en
ne cessant de lui répéter qu'il se méprenait sur l'énergie de la nation,
qu'elle ne seconderait pas la sienne, et qu'il s'en verrait abandonné.

Sourd à de si sages conseils, que méditait Napoléon dans cette crise? Un
coup d'état: de se faire proclamer dictateur. Sorti des factions et des
orages d'une révolution où les mots ont eu beaucoup d'empire, il s'était
persuadé, par suite de la confusion d'idées qui régnait dans sa tête en
matière d'histoire ancienne, que le nom de dictateur produirait un grand
effet. Il y renonça néanmoins, sur les représentations de Talleyrand et
de Cambacérès. Ils observèrent qu'il fallait faire la chose sans le
dire; qu'il pouvait même prendre les clefs du Sénat dans sa poche, sans
avoir besoin d'aucun titre nouveau. C'est ce qu'il fit, et le palais du
Sénat fut depuis ce temps gardé à vue.

Tel était le résumé de ma correspondance; et dans les dispositions où
m'avait jeté l'impression que j'en ressentis, j'écrivis à l'empereur la
lettre suivante:

«J'ai pris congé du roi de Naples: je ne dois dissimuler à Votre Majesté
aucune des causes qui ont arrêté l'activité naturelle de ce prince.

1º. C'est l'incertitude où vous l'avez laissé sur le commandement des
armées d'Italie. Le roi, dans ces deux dernières campagnes, vous a donné
tant de preuves de son dévouement et de ses qualités militaires, qu'il
s'attendait à recevoir de vous cette marque de confiance. Il se sent
humilié à la fois et de vos soupçons, et de l'idée de se trouver placé
sur la même ligne que vos généraux.

2º. On dit sans cesse au roi: si, pour conserver l'Italie à l'empereur,
vous dégarnissez votre royaume de troupes, les Anglais vont y opérer des
débarquemens et y exciter des séditions d'autant plus dangereuses que
les Napolitains se plaignent hautement de l'influence de la France: dans
quel état, ajoute-t-on, se trouve cet Empire? Sans armée, découragé par
une campagne que ses ennemis ne regardent pas comme le terme de ses
maux, puisque le Rhin n'est plus une barrière, et que l'empereur, loin
de pouvoir garantir l'Italie, a peine à s'opposer à l'envahissement de
ses frontières d'Allemagne, de Suisse et d'Espagne. Songez à vous, lui
écrit-on de Paris, ne comptez que sur vous-même. L'empereur ne peut plus
rien, même pour la France; comment garantirait-il vos États? Si, dans le
temps de sa toute-puisssance, il eut la pensée de réunir Naples à
l'Empire, quel sacrifice serait-il porté à faire pour vous? Il vous
sacrifierait aujourd'hui à une place forte.

3º. D'un autre côté, vos ennemis opposent au tableau de la situation de
la France celui des avantages immenses que présente au roi son accession
à la coalition: ce prince consolide son trône, agrandit ses États; au
lieu de faire à l'empereur le sacrifice inutile de sa gloire et de sa
couronne, il va répandre sur l'un et l'autre l'éclat le plus brillant en
se proclamant le défenseur de l'Italie, le garant de son indépendance.
Se déclare-t-il pour Votre Majesté, son armée l'abandonne, son peuple
se soulève. Sépare-t-il sa cause de celle de la France, l'Italie tout
entière accourt sous ses drapeaux. Tel est le langage que parlent au roi
des hommes qui tiennent de près à votre gouvernement. Peut-être ne
fait-on en cela que s'abuser sur les moyens de servir Votre Majesté. La
paix est nécessaire à tout le monde: déterminer le roi à se mettre à la
tête de l'Italie, est, à leurs yeux, le plus sûr moyen de vous forcer à
faire la paix.

Je suis arrivé à Rome le 18. Ici, comme dans toute l'Italie, le mot
d'_indépendance_ a acquis une vertu magique. Sous cette bannière se
rangent sans doute des intérêts divers; mais tous les pays veulent un
gouvernement local; chacun se plaint d'être obligé d'aller à Paris pour
des réclamations de la moindre importance. Le gouvernement de la France,
à une distance aussi considérable de la capitale, ne leur présente que
des charges pesantes sans aucune compensation. Conscription, impôts,
vexations, privations, sacrifices, voilà, se disent les Romains, ce que
nous connaissons du gouvernement de la France. Ajoutons que nous n'avons
aucune espèce de commerce, ni intérieur ni extérieur; que nos produits
sont sans débouchés, et que le peu qui nous vient du dehors, nous le
payons un prix excessif.

Sire, lorsque Votre Majesté était au plus haut degré de la gloire et de
la puissance, j'avais le courage de lui dire la vérité, parce que
c'était la seule chose qui lui manquait. Aujourd'hui je la lui dois
également, mais avec plus de ménagement, puisqu'elle est dans le
malheur. Son discours au Corps législatif aurait fait une profonde
impression sur l'Europe et aurait touché tous les coeurs, si Votre
Majesté eût ajouté au désir qu'elle a manifesté pour la paix, une
renonciation magnanime à son ancien système de monarchie universelle.
Tant qu'elle ne se prononcera pas sur ce point, les puissances coalisées
croiront ou diront que ce système n'est qu'ajourné, que vous profiterez
des événemens pour y revenir. La nation française elle-même restera dans
les mêmes alarmes. Il me semble que si, dans cette circonstance, vous
concentriez toutes vos forces entre les Alpes, les Pyrénées et le Rhin;
si vous faisiez une déclaration franche de ne pas dépasser ces
frontières naturelles, vous auriez tous les voeux et tous les bras de la
nation pour défendre votre Empire; et certes, cet Empire serait encore
le plus beau et le plus puissant du monde; il suffirait à votre gloire
et à la prospérité de la France. Je suis convaincu que vous ne pouvez
avoir de véritable paix qu'à ce prix. Je crains d'être seul à vous
parler ce langage; défiez-vous des mensonges des courtisans,
l'expérience a dû vous les faire connaître. Ce sont eux qui ont poussé
vos armées en Espagne, en Pologne et en Russie, qui vous ont fait
éloigner de vous vos plus fidèles amis, et qui, dernièrement encore,
vous ont détourné de signer la paix à Dresde. Ce sont eux qui vous
trompent aujourd'hui et qui vous exagèrent votre puissance. Il vous en
reste assez pour être heureux et pour rendre la France paisible et
prospère; mais vous n'avez rien de plus, et toute l'Europe en est
persuadée; il serait même inutile à lui faire illusion, on ne la
tromperait plus.

Je conjure Votre Majesté de ne pas rejeter mes conseils, ils partent
d'un coeur qui n'a cesse de vous être attaché. Je n'ai point le sot
amour-propre de voir mieux qu'un autre; si chacun avait la même
franchise il vous tiendrait le même langage. Il vous aurait parlé comme
moi après la paix de Tilsitt, après la paix de Vienne, avant la guerre
contre la Russie, et, en dernier lieu, à Dresde.

Il est affligeant, pour la dignité de l'homme, que je sois le seul qui
ose vous dire ce qu'il pense. Si Votre Majesté éprouve de nouveaux
malheurs, je n'aurai pas à me reprocher d'avoir cessé de lui dire la
vérité. Au nom du ciel, mettez un terme à la guerre; faites que les âmes
puissent trouver un moment pour se reposer.»

Ma lettre était à peine partie, que Napoléon frappait son dernier coup
d'état: la dissolution du Corps législatif. De ce palais des Tuileries
qui n'aurait dû retentir que de voeux et d'hommages, et qui fut
transformé soudainement en une arène d'orgueil, de colère et de
scandale, on vit sortir, épouvantés, législateurs et magistrats,
généraux et fonctionnaires publics. Tous furent pénétrés d'une profonde
douleur de voir le chef de l'État et la nation se retirer l'un de
l'autre au moment où ils auraient le plus besoin de leurs secours
mutuels. Sous quels aupices allait donc s'ouvrir le troisième lustre de
l'Empire? cette année serait-elle la dernière de sa durée? Quels
funestes présages pour la défense de la patrie envahie par cinq armées
étrangères, marchant sous les drapeaux de tous les potentats de
l'Europe!

Pour continuer d'en imposer à l'Autriche, et se croyant maître de la
détacher, à son gré, de la coalition, l'empereur, au début de cette
campagne définitive, conserva la régence à Marie-Louise; de sorte que
l'Empire, dans son agonie, eût de fait deux gouvernemens, l'un au camp
de Napoléon, l'autre à Paris. Bientôt même il ajouta encore à tout ce
que cette régence avait d'absurde dans la pratique comme dans la
conception, en déférant à son frère Joseph, presqu'au moment où il
venait d'investir l'impératrice du pouvoir dirigeant, la lieutenance
générale de l'Empire. Ce n'était qu'un élément de division de plus qu'il
jetait dans son gouvernement.

Ce n'est pas ainsi que j'avais conçu la régence et que j'aurais fini
par la faire prévaloir si le mauvais génie de la révolution ne m'eut pas
tenu enchaîné au-delà des Alpes.

Je le demande, quelle était, dans cette incohérence du pouvoir, la
personne ou l'autorité qu'on pouvait réellement considérer comme
dépositaire de la pensée de Napoléon? Joseph n'était que le contre-poids
de l'archichancelier Cambacérès, qui l'était de l'impératrice et de
Joseph, et l'impératrice n'était là que pour la forme. Voilà donc
Cambacérès la cheville ouvrière de la régence de Paris; mais il ne
l'était que sous la surveillance du ministre de la police, véritable
inquisiteur domestique. En elle-même, la police n'est qu'une puissance
occulte, dont la force réside dans l'opinion qu'elle sait donner de sa
force; alors elle peut devenir l'un des plus grands ressorts de l'État;
mais dans les mains d'un Savary, le talisman de la police s'était brisé
à jamais.

On voit par ce qui précède que jamais gouvernement ne s'était tenu prêt
à succomber sous autant de précautions, et peut-être par excès de
précautions. Il est pourtant vrai de dire que toutes les autorités se
trouvaient d'accord sur un point, l'impossibilité de conserver le
gouvernement dans les mains de Napoléon. Personne n'a eu le courage de
le proclamer tout haut et d'agir en conséquence; mais aussi quelle honte
pour tant d'hommes capables et expérimentés d'avoir laissé consommer la
ruine de l'État, et opérer, sous l'influence de l'étranger, une
révolution dont la patrie en pleurs réclamait l'initiative!

Ô vous qui m'avez dit depuis et après coup; Pourquoi n'étiez-vous pas
là? Combien cette sorte de regret ne révèle-t-il pas votre lâcheté! Je
n'étais pas là, précisément parce que j'aurais dû y être, et qu'on avait
pressenti que, par la seule force des choses, tous les intérêts de la
révolution que je représentais à moi seul, auraient prévalu et paré à la
catastrophe.

Je me méprenais si peu sur notre état réel, que, voulant hâter mon
retour et mettre un terme à ma mission, j'écrivis à l'empereur une
seconde lettre où je lui représentai combien il était contraire à sa
dignité que je restasse en qualité de son gouverneur général à Rome,
envahi par les Napolitains, et sous leurs canons, pour ainsi dire; que
d'ailleurs il devenait impossible que Rome, la Toscane et l'État de
Gênes pussent être conservés, si le roi de Naples accédait à la
coalition, et que, selon moi, la politique commandait d'entrer, avec ce
prince, en arrangement pour lui abandonner l'occupation militaire
provisoire des pays qu'il nous serait impossible de garder ou de
défendre; que nous en retirerions le double avantage de sauver nos
garnisons et de rattacher indirectement le roi de Naples à la cause
française; que, du reste, trouvant ma dignité blessée à Rome où mon
autorité ne pouvait plus avoir aucun poids, je me dirigeais sur Florence
où j'attendrais ses dernières instructions.

Je trouvai Florence comme le reste de l'Italie, inquiète, en suspens,
partagée sur l'opinion qu'on devait se former des mouvemens de Murat,
vers la Haute-Italie. Les adhérens de Napoléon assuraient que les
Napolitains, restés fidèles et dévoués à sa cause, ne se portaient sur
le Pô que pour seconder nos efforts contre l'ennemi commun, et que Murat
viendrait les commander en personne. Les partisans de l'indépendance ne
voyaient, dans la marche des Napolitains, que la prochaine arrivée
d'auxiliaires qui les aideraient à s'affranchir du joug des Français.
D'autres enfin, ne voyaient pas sans inquiétude, sur le théâtre de la
Haute-Italie, une nouvelle armée qui n'était à leurs yeux qu'un ramassis
de vagabonds et de pillards enrôlés par force et tout-à-fait
indisciplinés. Qu'attendre, me disait-on, d'un Carascosa, médiocre
talent, mais plein de forfanterie; d'un Macdonaldo, ancien aide-de-camp
du vieux général cisalpin Trivulzi, dont il a épousé la concubine, et
qui, n'ayant pu obtenir d'emploi ni en France ni dans le royaume
d'Italie, s'est jeté de désespoir dans les troupes de Murat; d'un
ex-général lombard Lecchi, malheureusement connu pour ses cruautés, ses
exactions et ses rapines en Espagne, et qui, traduit en France devant un
conseil de guerre, fut renvoyé sans emploi. Peut-être viendra-t-on
vanter le jeune Lavauguyon, récemment rentré en grâce auprès de Murat,
qui, par une boutade de jalousie, l'avait disgracié en 1811, époque où,
à la tête des vélites à cheval de sa garde, il était, selon les uns trop
remarqué par la reine Caroline, et, selon d'autres, rival encore plus
heureux de Murat. Les autres généraux n'ont ni plus de consistance ni
plus de considération. Ainsi, je sus bientôt à quoi m'en tenir sur
cette armée napolitaine; elle se composait de quarante bataillons, vingt
escadrons, en tout vingt mille hommes et de cinquante pièces
d'artillerie; du reste, elle était d'une assez belle tenue, mais en
effet peu disciplinée.

Le gouvernement de Toscane était d'autant plus inquiet sur son avenir,
que, dès le 10 décembre, les Anglais avaient opéré un débarquement à
Via-Reggio, et de là s'étaient présentés devant Livourne; mais la bonne
contenance de la garnison française les avait décidés à se rembarquer.
Toutefois, cette tentative ne paraissait être de leur part qu'une
première reconnaissance.

Ce fut au milieu de ces circonstances que je me présentai à la cour de
la grande-duchesse, où je fus parfaitement accueilli; je trouvai en elle
une femme singulière, que pour cette fois j'eus le temps d'étudier.
Dépourvue de beauté et de charmes, Élisa n'était pas sans esprit, et les
premiers mouvemens de son coeur étaient bons; mais un défaut incurable
de jugement, et ses penchans à la lubricité, la jetaient dans des écarts
et dans l'extravagance. Son tic consistait à se modeler par imitation
sur les habitudes de son frère, affectant sa brusquerie, recherchant le
faste, l'appareil militaire, et négligeant les arts de la paix, les
lettres mêmes, dont jadis elle s'était érigée en protectrice par
engouement. Dans un pays où avait tant fleuri l'agriculture et le
commerce, elle ne s'était occupée qu'à se former une cour splendide et
servile, organisant des bataillons de conscrits, faisant et défaisant
les généraux; là où jadis les universités de Pise et de Florence, les
académies de la Crusca, del Cimento et del Disegno avaient jeté tant
d'éclat, elle avait laissé dépérir les études, n'accordant de protection
qu'à des histrions, des baladins et des joueurs de luth. En un mot,
Élisa était redoutée et n'était point aimée. Quant à moi, loin d'avoir à
m'en plaindre, je la trouvai prévenante, affectueuse, résignée même à
toutes les traverses dont elle était menacée, et déférant volontiers à
mon expérience et à mes conseils. Dès ce moment, je devins le directeur
de sa politique. Elle laissa percer devant moi son dépit de ce que
Napoléon était à la veille, non seulement de perdre peut-être l'Empire
par son obstination, mais encore de sacrifier sans hésiter les
établissemens dont sa famille était en possession. Je devinai alors
toutes ses craintes, et je compris combien elle était alarmée de l'état
précaire de la Toscane qu'elle s'attendait avec douleur à voir échapper
de ses mains. Je ne lui dissimulai pas qu'à Dresde j'avais donné à
Napoléon les avis les plus sincères et les plus à propos; que je l'avais
averti qu'il allait jouer sa couronne, seul, contre toute l'Europe;
qu'il devait céder l'Allemagne et se tenir ensuite derrière le Rhin, en
appelant la nation à son aide; qu'il serait forcé malgré lui d'en venir
là, mais qu'alors il prendrait trop tard un parti commandé par la
nécessité.

Cependant les différens corps de l'armée de Murat parvenaient
successivement à leur destination, soit à Rome, soit dans les Marches.
Le général Lavauguyon, son aide-de-camp, qui était à Rome même, à la
tête de cinq mille Napolitains, se déclarant tout-à-coup commandant des
États romains, prit possession du pays. Le général Miollis, qui n'avait
que dix-huit cents soldats français, se renferma dans le château
St.-Ange. Lavauguyon le somma inutilement de se rendre et fit cerner le
château; il demanda une entrevue à Miollis que celui-ci refusa
nettement.

Mais bientôt Murat lui-même, qui était parti de Naples le 23 janvier,
fit son entrée à Rome avec cette pompe qu'il recherchait avec tant
d'empressement; il fut reçu avec de grands témoignages de satisfaction
par les indépendans.

Murat fit proposer au général Miollis, ainsi qu'au général Lasal cette,
qui défendait Civita-Vecchia avec deux mille hommes, de retourner en
France eux et leur garnison; ces deux généraux s'y refusèrent, et le roi
laissa un corps d'observation chargé de bloquer ces deux places. En même
temps il avait fait commencer le siège de la citadelle d'Ancône, où
s'était retiré le général Barbou. Toutefois, il n'y avait point encore
d'hostilités ouvertes; mais le roi de Naples, suivi de neuf mille hommes
d'infanterie et de quatre mille chevaux, ayant fait son entrée à
Bologne, fit occuper Modène, Ferrare et Cento. Sa conduite équivoque, et
les mouvemens de ses troupes qui s'avançaient vers Parme et vers la
Toscane, ne laissaient plus de doute sur sa prochaine défection.
Joachim était entré dans Bologne le premier février. Le jour même il
détacha de son armée le général Minutolo, avec huit cents hommes, pour
prendre possession de la Toscane, dont il nomma gouverneur le général
Joseph Lecchi. A cette nouvelle, le trouble s'empara de la cour de la
grande-duchesse, qui se lamentait d'être ainsi dépouillée par son
beau-frère. Appelé au conseil, et d'ailleurs instruit que le peuple
allait partout au-devant des troupes napolitaines, je conseillai à la
grande-duchesse de céder à l'orage et de se retirer soit à Livourne soit
à Lucques. Cette résolution prise, elle enjoignit à son mari, le prince
Félix Baciocchi, d'opérer l'évacuation militaire de la Toscane.

Je fus témoin de cette débâcle qui, sur une moindre échelle, n'était que
la répétition de la grande scène dont Paris allait être prochainement le
théâtre. Mais en Toscane il n'y eut pas d'effusion de sang, ce ne fut
que fuite d'une part et de l'autre guerre dérisoire de jeux de mots et
de sarcasmes dont les Florentins poursuivirent les chefs et les agens du
gouvernement. Par exemple, le Baciocchi, en changeant de fortune, avait
cru devoir changer de nom; il s'était fait appeler _Félix_ (l'heureux)
au lieu de _Pascal_, nom aussi ridicule en Italie que celui de Jocrisse
en France. De là, ce jeu de mots des Florentins qui lui disaient au
moment de sa déconfiture: _Quando eri Felice, eravamo Pasquali; adesso
che sei ritornato Pasquale, saremo felici_.

Le préfet de Florence, mon ami intime, ne fut pas exempt des atteintes
de ce genre; comme il était très-rigide pour la conscription, et que
toutes les fois qu'un homme se présentait pour être réformé, il le
congédiait avec sa formule habituelle: _bon à marcher_; au moment où les
autorités furent contraintes d'abandonner la ville, on écrivit sur sa
porte en gros caractères: _bon à marcher_.

Tandis que la grande-duchesse et moi étions retirés à Lucques, Baciocchi
tenait encore la citadelle et les forts de la ville de Florence et celui
de Volterra. J'attendais de jour en jour les pouvoirs que j'avais
demandés pour l'évacuation militaire de la Toscane et des États romains.
La grande-duchesse désirait également voir la Toscane délivrée des
troupes françaises dans l'espoir d'un arrangement avec Murat, dont la
fortune lui paraissait offrir plus de chances que celle de Napoléon.
Elle se défiait surtout du petit Lagarde, que l'empereur lui avait
imposé en qualité de commissaire-général de police et qui m'était
redevable de sa fortune. Elle allait jusqu'à le soupçonner d'adresser à
Napoléon des rapports qui lui étaient contraires, de même qu'à moi.
Élisa s'en ouvrit franchement et me témoigna un jour combien était vif
son désir de s'emparer du porte-feuille de ce commissaire-général, afin
de vérifier si ses soupçons étaient fondés. Persuadé moi-même que la
correspondance de Lagarde devait m'être encore plus défavorable qu'à la
grande-duchesse, je ne cherchai point à la dissuader, quand elle me dit
qu'elle allait lui donner une mission pour se rendre à Pise, et qu'elle
le ferait ensuite arrêter par des hommes masqués et apostés sur la
route. Il me parut plaisant de voir ainsi détrousser sur le grand chemin
un commissaire-général de police, qui, tout en affectant de la rondeur
et de la bonhomie, se vantait d'être plus fin que l'Italien le plus
rusé. Il s'agissait de donner un démenti à sa suffisance. En effet, à
son retour de Pise, les hommes apostés l'arrêtent, le font descendre de
sa voiture; et tandis que deux d'entre eux le tiennent en joue sur le
bord d'un fossé, les autres lui enlèvent argent, bijoux, et surtout ses
papiers, qui étaient dans une caisse de l'avant-train. Quand nous vîmes
venir des gens tout effarés nous apprendre la mésaventure de M. le
commissaire-général, nous eûmes peine, la grande-duchesse et moi, à
conserver notre gravité, et il fallut nous retirer à l'écart pour donner
cours au rire qui nous suffoquait. Mais pourtant, dans cette _opéra
seria_, tout le monde fut mystifié; les prétendus papiers du
commissaire-général qu'on nous apporta, consistaient dans une liasse des
numéros du _Moniteur_ que Lagarde, ayant une voiture à double fond où
était cachés ses papiers secrets, avait fait placer dans la caisse
extérieure. Il en fut quitte pour son argent, ses bijoux et la peur, et
suivant toute probabilité pour la peur seulement, car il n'aura pas
manqué de s'indemniser, soit à Florence, soit à Paris.

Cependant Murat, qui déjà occupait les légations, s'efforçait de remplir
de son nom l'Italie entière. Il m'écrivait lettre sur lettre, me
répétant que son alliance avec la coalition lui paraissait le seul
moyen de conserver le trône, et m'engageant de dire à l'empereur toute
la vérité sur l'état actuel de l'Italie. Je lui répondis que je l'avais
prévenu sur ce point, et qu'il n'avait pas besoin de m'encourager pour
oser dire la vérité à l'empereur; que j'avais toujours pensé que c'était
trahir les princes que de la leur cacher; j'insistai sur la nécessité
pour le roi de Naples de se constituer une bonne armée comme moyen
d'influence dans la coalition; je lui recommandai surtout de bannir
toute indécision; il lui était très-essentiel, lui disais-je, de se
créer une grande considération et de faire estimer son caractère; et
puisque sa décision paraissait arrêtée, je devais à l'amitié qu'il avait
pour moi, de lui avouer que la moindre hésitation serait funeste;
qu'elle appellerait sur lui la défiance; qu'il pouvait, d'ailleurs,
servir sa patrie en contribuant à la pacification générale, et en
relevant la dignité des trônes et l'indépendance des nations. J'ajoutais
que je voyais avec peine les soulèvemens des campagnes; qu'il ne fallait
pas remuer les passions qu'on ne pouvait pas satisfaire. Invité aussi
par ce prince à lui envoyer, par écrit, les réflexions que je lui avais
présentées à Naples sur les constitutions que lui demandaient les
partisans de la liberté, je l'avertissais de ne pas se laisser entraîner
à jeter au milieu du peuple napolitain des idées auxquelles il n'était
point préparé; enfin, lui disais-je, je crains que ce mot de
constitution, que j'entends sur toute ma route, ne soit, dans le grand
nombre, qu'un prétexte mis en avant par le désir de s'affranchir de
toute obéissance.

Les troupes de Murat étaient arrivées sur les rives méridionales du Pô.
En prenant possession de la Toscane et des États romains, il s'était
prononcé contre l'empereur, son beau-frère, en faveur de l'Autriche. Il
était engagé et on ne l'était pas vis-à-vis de lui; car le traité qu'il
avait signé à Naples, le 11 janvier, avec le comte de Neyperg, n'était
pas ratifié.

Je jugeai, d'après la gravité des événemens, devoir m'aboucher encore
avec Murat, et j'allai conférer avec lui secrètement à Modène. Là, je
lui fis sentir, puisqu'il avait pris un parti décisif, qu'il devait le
déclarer. Si vous aviez, lui dis-je, autant de fermeté dans le caractère
que votre coeur renferme de qualités, vous seriez plus fort en Italie
que la coalition. Vous ne pouvez la dominer ici que par beaucoup d'élan
et de franchise. Il hésitait encore: je lui communiquai mes nouvelles de
Paris les plus récentes. Déterminé par leur contenu, il me confia son
projet de proclamation, ou plutôt de déclaration de guerre, pour lequel
j'indiquai quelques changemens qu'il adopta. Cette proclamation, datée
de Bologne, était conçue en ces termes:

«Soldats! aussi long-temps que j'ai pu croire que l'empereur Napoléon
combattait pour la paix et le bonheur de la France, j'ai combattu à ses
côtés; mais aujourd'hui, il ne m'est plus permis de conserver aucune
illusion; l'empereur ne veut que la guerre. Je trahirais les intérêts de
mon ancienne patrie, ceux de mes États et les vôtres, si je ne séparais
pas sur-le-champ mes armes des siennes, pour les joindre à celles des
puissances alliées, dont les intentions magnanimes sont de rétablir la
dignité des trônes et l'indépendance des nations.

Je sais qu'on cherche à égarer le patriotisme des Français qui sont dans
mon armée par de faux sentimens d'honneur et de fidélité; comme s'il y
avait de l'honneur et de la fidélité à assujétir le monde à la folle
ambition de l'empereur Napoléon.

»Soldats! il n'y a plus que deux bannières en Europe; sur l'une vous
lisez: religion, morale, justice, modération, lois, paix et bonheur; sur
l'autre: persécutions, artifices, violences, tyrannie, guerre et deuil
dans toutes les familles: choisissez.»

J'eus aussi à traiter avec Murat d'une affaire particulière qui touchait
à mes intérêts; j'avais à réclamer, comme gouverneur-général des États
romains et ensuite de l'Illyrie, un arriéré de traitement qui s'élevait
à la somme de cent soixante et dix mille francs. Le roi de Naples
s'étant emparé des États romains et des revenus publics, à ce titre il
devait acquitter ma créance. Il en donna l'ordre; l'exécution souffrit
quelque retard; néanmoins, avant de partir d'Italie, je pus dire que je
n'y avais pas fait la guerre à mes dépens.

Je retrouvai à Lucques la grande-duchesse toujours en émoi et dans une
vive inquiétude sur la marche des événemens. Je lui annonçai que Murat
allait en venir enfin à sa levée de bouclier, mais que je doutais
néanmoins qu'il mît assez de vigueur et de rectitude dans ses opérations
pour s'attirer la confiance de ses nouveaux alliés; que les ministres
d'Autriche et d'Angleterre lui reprochaient d'être français et surtout
trop attaché à l'empereur; que les révolutionnaires qui gouvernaient
Florence en ce moment disaient hautement que le roi de Naples avait des
intelligences avec la France, et qu'il trompait les Italiens; qu'ils
allaient même jusqu'à imputer à mes conseils l'inaction des troupes
napolitaines, que les Autrichiens étaient impatiens de voir marcher
contre le vice-roi, lequel allait être incessamment attaqué par le
général comte de Bellegarde. Je lui dis enfin que j'avais laissé Murat
malade de chagrin; qu'il sentait dans quelle situation épineuse il
s'était placé; mais que désormais il me serait difficile de lui faire
parvenir mes avis.

Peu de jours après, je reçus du ministre de la guerre une dépêche
contenant les instructions de l'empereur relatives à l'évacuation de
l'État romain et de la Toscane. A ces instructions était jointe une
lettre pour le roi de Naples, que j'étais chargé de lui remettre
personnellement; il m'était prescrit de lui faire en même temps
certaines communications confidentielles, que je pouvais modifier selon
la position où je trouverais ce prince. Je partis aussitôt pour Bologne,
où se trouvait alors Murat. Jusqu'à Florence je n'éprouvai aucune
difficulté; mais à mon arrivée dans cette ville, les nouvelles autorités
me signifièrent que je ne pouvais ni continuer ma route, ni m'arrêter à
Florence, et que je devais me retirer à _Prato_ pour y attendre la
réponse du roi. Je lui expédiai aussitôt un courrier, et revins à
Lucques, préférant séjourner dans cette ville, _Prato_ étant déjà en
insurrection. Je reçus bientôt la réponse de Murat, qui m'annonçait
avoir donné l'ordre à ses généraux de traiter avec moi de l'évacuation
de la Toscane et des États romains.

Les pouvoirs dont m'avait investi l'empereur vinrent fort à propos. La
plupart des troupes françaises qui étaient en Toscane s'étaient
concentrées à Livourne; celles qui étaient à Pise faisaient mine de
résister. Déjà même le général napolitain Minutolo, s'étant porté avec
une colonne de l'armée de Murat, de Florence à Livourne, il y avait eu à
Pise des hostilités entre cette troupe et un détachement français:
elles allaient devenir sérieuses. Instruit de l'événement, je partis de
Lucques en toute hâte et je me présentai aux avant-postes. M'étant fait
reconnaître, je stipulai aussitôt une convention, par laquelle les
troupes françaises abandonneraient les postes et les forteresses
qu'elles occupaient, et rentreraient en France; je donnai l'ordre
aussitôt aux garnisons de Livourne et de la Toscane de se replier sur
Gênes.

Peu de jours après, je traitai, en vertu des mêmes pouvoirs, avec le
lieutenant-général Lecchi, gouverneur pour le roi de Naples en Toscane,
de l'évacuation des États romains. Cette nouvelle convention stipulait
la remise du château Saint-Ange et de Civita-Vecchia aux Napolitains.
Les garnisons françaises devaient être transportées par mer à Marseille,
aux frais du roi de Naples.

Ainsi se termina ma mission en Italie, dont j'étais si impatient de voir
arriver la fin, pour rentrer dans ma patrie alors dans un état si
déplorable; elle était inondée de troupes étrangères qui s'avançaient de
plus en plus vers la capitale, dont Napoléon était réduit à défendre
les approches. De loin j'avais quelque embarras à m'expliquer la marche
de certains événemens: par exemple, pourquoi les deux armées alliées
réunies s'étaient séparées de nouveau après avoir gagné sur Napoléon la
bataille de la Rhotière, au lieu de marcher ensemble sans délai sur
Paris. Par là on eût devancé de deux mois les événemens de la fin de
mars, ce qui aurait évité bien des désastres, bien du sang et des larmes
inutilement répandus. Mais les alliés n'avaient alors rien de prêt dans
Paris, et les cabinets qui ne penchaient pas pour la régence,
prolongèrent à regret, sans doute, les calamités de la guerre, afin
d'arriver à d'autres combinaisons et à d'autres résultats. Quant au
congrès de Châtillon, je pensais qu'il aurait l'issue du congrès de
Prague. Tout annonçait que le dénouement de ce grand drame ne se ferait
pas long-temps attendre.

Avant de prendre la route de France, je me transportai à Volta,
quartier-général du prince vice-roi; il avait opéré sa retraite sur le
Mincio; et au moment de la dénonciation de la guerre du roi de Naples
contre la France, il avait livré aux Autrichiens une de ces batailles,
qui ne décidant rien en politique, ne profitent qu'à l'honneur des
armes. J'eus avec le vice-roi deux conférences particulières, dans
lesquelles je lui représentai que donner des batailles devenait d'autant
plus inutile que tout allait se décider dans le rayon de Paris; je le
détournai de déférer à l'ordre de l'empereur de porter l'armée d'Italie
sur les Vosges; d'abord, parce qu'il était trop tard pour qu'une
jonction pût s'opérer, ensuite qu'en passant les Alpes il perdrait à
jamais son établissement en Lombardie. Eugène m'avoua que Murat lui
avait fait proposer secrètement de s'unir à lui pour se partager
l'Italie après avoir renvoyé toutes les troupes françaises, et qu'il
avait repoussé cette proposition extravagante; que sa déclaration de
guerre le mettait, lui Eugène, dans le plus grand embarras, et qu'il ne
croyait pas pouvoir tenir long-temps si Murat mettait quelque chaleur à
servir les Autrichiens. Je le rassurai à cet égard, connaissant le
caractère incertain de Murat, et sachant d'ailleurs que ses voeux pour
l'indépendance italienne étaient déjà contrariés par les alliés.

J'étais au quartier-général d'Eugène, lorsque je vis arriver, dépêché
par l'empereur, Faypoult, ancien préfet, en qui Murat avait une
certaine confiance, et que Napoléon lui envoyait, ainsi qu'à Eugène,
avec la nouvelle des succès recens obtenus dans la Brie et à Montereau.
Ces avantages étaient exagérés à dessein pour soutenir l'espoir d'Eugène
d'une part, et de l'autre, pour ralentir le zèle de Murat dans la cause
de ses nouveaux alliés. Un aide-de-camp d'Eugène, le comte Tacher, qu'il
avait envoyé à Napoléon, étant revenu aussi en toute hâte, lui rapporta
les propres paroles que l'empereur, enivré par quelques succès brillans,
mais passagers, lui avait adressées: «Retournez auprès d'Eugène, lui
avait dit Napoléon, racontez-lui comment j'ai arrangé tous ces gens-là;
c'est de la canaille que je chasserai à coups de fouet.» Tout le monde
en était dans la joie au quartier-général. Je pris Eugène à part, et je
lui dis que de telles fanfaronnades ne devaient inspirer de confiance
qu'à des hommes follement enthousiastes, mais qu'elles ne pouvaient rien
sur l'esprit de personnes raisonnables; que celles-ci voyaient dans
toute son étendue le danger imminent qui menaçait le trône impérial; que
ce n'était point les bras qui manquaient au gouvernement, mais bien le
sentiment pour les faire mouvoir, et qu'en se séparant de la nation,
l'empereur, par son despotisme, avait tué l'esprit public. Je donnai
quelques conseils à Eugène, et je me mis en route pour Lyon, laissant
l'Italie en proie, pour ainsi dire, à quatre armées différentes,
française, autrichienne, napolitaine et anglaise; car, cette fois, lord
Bentinck avait réellement débarqué à Livourne; de là, signifiant à Élisa
qu'il ne reconnaissait ni l'autorité de Napoléon, ni la sienne comme
grande duchesse; et, dictant ainsi des lois à la Toscane, il vint se
réunir aux Napolitains, qui occupaient Bologne, Modène et Reggio.

Ainsi je laissai l'Italie dans un état équivoque, embarrassé; et rien de
plus précaire alors que nos établissemens au-delà des Alpes. Ni le
vice-roi, ni Murat, et certes ils ne manquaient ni l'un ni l'autre de
bravoure, n'avaient assez de talens politiques, ni même assez de
consistance aux yeux même des Italiens, pour soutenir les restes de
notre puissance en Italie, surtout en marchant tous les deux dans des
directions opposées.

Du reste, j'étais bien plus inquiet de l'état alarmant de la France que
de la situation chancelante du vice-roi et même de Murat; au fond, le
sort de l'Italie allait dépendre du résultat de la lutte, alors si
vivement engagée entre Napoléon et les monarques alliés, qui
s'efforçaient de le resserrer entre la Seine et la Marne.

Ce fut au milieu de ces circonstances que j'entrai dans Lyon, vers les
premiers jours de mars. Tout y était dans une sorte de confusion et
d'incertitude sur le résultat de la campagne. Le préfet, le
commissaire-général de police et quelques généraux secondaires voulaient
défendre Lyon, par suite de la persuasion où l'on était à Lyon qu'on
défendrait Paris, et c'était avec des ouvrages de campagne qu'on
prétendait arrêter l'ennemi devant la seconde ville de l'Empire, menacée
par l'arrivée d'un renfort de quarante cinq mille Allemands. On
circonvint Augereau, détracteur de Napoléon, mais guerrier peu
politique, et qui, dans cette crise, cédant à de mauvais conseils, ne
voyait de salut pour la France qu'en l'identifiant à sa destinée. Une
ligne de fortifications fut tracée à la hâte, et tous les moyens furent
employés pour donner un caractère national à cette résistance parmi le
peuple. Mais les mêmes dispositions, qui alors se faisaient apercevoir
dans Paris, siége du gouvernement, prévalaient aussi à Lyon. Le préfet
Bondy se battait les flancs pour exalter le patriotisme des Lyonnais
assoupis, et détruit par les mêmes causes qui le faisaient tomber en
langueur dans le reste de la France.

La nuit même de mon arrivée, je fus admis aux conférences des principaux
fonctionnaires publics, qui avaient lieu tous les soirs chez le maréchal
Augereau. Je m'aperçus, dès l'abord, que tout ce qui ressemblait à des
partis désespérés, n'étaient plus accueillis que par le préfet, par
quelques-uns des officiers généraux accourus avec un corps de l'armée
d'Aragon, et par le commissaire-général de police Saulnier. J'annonçai
franchement la défection du roi de Naples, et qu'un million d'hommes
allait se précipiter sur la France, qu'il n'était plus possible de
sauver que par une grande mesure politique; je vis que mes opinions,
aussi bien que mes révélations, contrariaient les fonctionnaires, qui,
par zèle pour l'empereur, ne reculaient pas devant les horreurs d'un
siége. Ils ne déguisèrent pas la gêne qu'ils ressentaient de ma
présence, et je m'aperçus bientôt qu'ils avaient des instructions
secrètes à mon égard. Augereau, n'ayant point prêté l'oreille au seul
projet de délivrance qui fût dans les intérêts de la révolution dont il
était pourtant un zélateur sincère, finit par donner les mains à la
mesure provoquée par le préfet et le commissaire-général de police, qui
tendait à me forcer de quitter Lyon pour aller résider provisoirement à
Valence. Je cédai, quoiqu'à regret, et je pris la route du Dauphiné, en
jetant un regard d'impatience sur celle de Paris, la seule que j'aurais
voulu pouvoir traverser en poste.

Ce fut à Valence que j'appris l'arrivée à Vesoul de MONSIEUR, comte
d'Artois, et les terreurs de Napoléon aux premières lueurs de royalisme
qui venaient de percer à Troyes en Champagne. J'appris peu de jours
après, coup sur coup, l'arrivée du duc d'Angoulême au quartier-général
de lord Wellington, la perte de la bataillé d'Orthez par Soult, la perte
de la bataille de Laon par Napoléon, et l'entrée du duc d'Angoulême à
Bordeaux. Combien alors mes regrets devinrent plus vifs de me voir à
plus de cent lieues de la capitale, où une révolution politique devait
nécessairement éclater à la suite de tant de désastres! L'occupation de
Lyon par les Autrichiens, ayant eu lieu presqu'aussitôt, et le maréchal
Augereau, reculant son quartier-général à Valence, je me rendis à
Avignon dans l'attente des événemens, et toujours à la veille de
m'élancer vers Paris au premier signal. Mais, entouré par différens
corps d'armée, réduit à des conjectures et à des bruits vagues par
l'interruption des courriers, et par la difficulté des communications,
je balançai trop sans doute à prendre un parti décisif. Que je me suis
repenti, dans la suite, de ne pas m'être rapproché furtivement de Paris
par le centre de la France, libre encore de l'invasion étrangère! Une
seule considération put m'arrêter; je craignis que les instructions
secrètes qui me concernaient n'eussent été transmises à chaque préfet
individuellement.

J'étais à Avignon sans aucun caractère politique, et j'habitais les
mêmes appartemens où fut assassiné un an plus tard le malheureux Brune.
Là, je trouvai l'esprit public monté contre Napoléon, au point que je
pus faire afficher que je recevrais tous les corps, toutes les
autorités constituées, auxquels j'annonçais le renversement prochain du
gouvernement impérial, mais que Murat, dans la Haute-Italie, travaillait
pour la bonne cause. Plus qu'à Lyon et à Valence, il se manifestait à
Avignon des dispositions à voir Napoléon déchu, remplacé par une
autorité quelconque. Enfin, la nouvelle des événemens du 31 mars me
parvint. Forcé de faire un long détour, de prendre la route de Toulouse
et de Limoges, je n'arrivai à Paris que dans les premiers jours d'avril,
mais il était trop tard. La formation d'un gouvernement provisoire dont
j'aurais dû faire partie, la déchéance de Napoléon que j'eusse
ambitionné de prononcer, mais effectuée sans moi; enfin, la restauration
des Bourbons, à laquelle je me fusse opposé pour faire prévaloir le plan
de régence qui était mon ouvrage, anéantissaient mes projets et me
rejetaient dans la nullité politique, en présence de princes que j'avais
offensés; je sentais que la clémence pouvait être d'accord avec la bonté
de leur coeur, mais qu'elle n'en était pas moins incompatible avec le
principe de la légitimité.

J'ai entendu agiter depuis cette double question: si le duc d'Otrante se
fût trouvé à Paris, eût-il fait partie du gouvernement provisoire, et
dans cette supposition quel eût été le résultat de la révolution du 31
mars?

Ici je dois à mes contemporains quelques éclaircissemens relatifs à des
circonstances secrètes que j'ai jugé à propos de ne point morceler dans
mes récits, afin de les mieux présenter dans tout leur jour, car il est
des aveux qui ne peuvent être justifiés que par les conjonctures, et
qu'on ne doit se permettre qu'à la faveur des temps. Je confesserai
d'abord que, pénétré de la nécessité de prévenir la réaction de l'Europe
et de sauver la France par la France, les événemens de 1809,
c'est-à-dire la guerre d'Autriche et l'attaque des Anglais sur Anvers,
n'étaient que les premiers moyens d'exécution d'un plan de révolution,
qui avait pour but le détrônement de l'empereur. Je confesserai aussi
que j'avais été l'âme de ce plan, seul capable de nous réconcilier avec
l'Europe, et de nous ramener à un gouvernement raisonnable. Il demandait
le concours de deux hommes d'état, l'un dirigeant le cabinet de Vienne,
l'autre, le cabinet de St.-James, je veux parler du prince de
Metternich et du marquis de Wellesley, à qui j'avais envoyé, à cet
effet, M. de Fagan, ancien officier au régiment irlandais de Dillon, que
son caractère insinuant rendait propre à une mission si délicate.

Avant d'en venir à de pareilles ouvertures, je n'avais point négligé,
dans l'intérieur, de me rapprocher du seul homme dont la coopération me
fut indispensable: on devine qu'il s'agit du prince Talleyrand. Notre
réconciliation avait eu lieu dans une conférence à Surêne, chez la
princesse de Vaudémont. Dès les premiers épanchemens, nos idées
politiques s'étaient accordées, et une sorte de coïncidence s'était
établie entre nos plans pour l'avenir. Pourtant je n'avais pu échapper à
la morsure épigrammatique de mon noble et nouvel allié qui, après
l'entrevue, questionné par ses affidés sur ce qu'il pensait à mon égard,
répondit: «Oui, oui, j'ai vu Fouché, c'est du papier doré sur tranche.»

On ne manqua pas de me rapporter le propos; je ne m'en montrai pas
offensé; les considérations de politique dominant toujours chez moi
l'irritabilité de l'amour-propre.

J'avais également senti la nécessité de me mettre en rapport direct avec
l'un des sénateurs les plus influens, M. de S....., qui, lui-même, était
en relation intime avec la secrétairerie d'état par l'entremise de
Maret, son ancien compagnon de captivité. Une pareille conquête m'était
d'autant plus précieuse que, depuis la disgrâce de Bourienne, je n'avais
plus à la secrétairerie d'état, dans mes intérêts, que des subalternes,
à qui les fils des hautes intrigues échappaient souvent. Mais quel moyen
de m'attacher un personnage que je comptais depuis long-temps au nombre
de mes antagonistes déclarés! La sénatorerie de Bourges étant venue à
vaquer, j'y vis aussitôt le prix de la réconciliation; je manoeuvrai en
conséquence: S........ l'obtint; j'eus dès-lors un ami de plus au Sénat,
et comme un oeil toujours ouvert dans le cabinet de Napoléon.

Un homme me manquait encore; le maréchal M......, chef de la
gendarmerie. Jusqu'alors il m'avait été contraire; nommé au commandement
d'un corps d'armée en Catalogne, mais quoique dans les grands emplois,
dénué de ressources pécuniaires pour entrer en campagne; je connus son
embarras, et je lui envoyai, d'après le conseil d'un ami, une réserve de
quatre-vingt mille francs dont je pouvais disposer, et pour la remise de
laquelle j'obtins l'autorisation de l'empereur. Ainsi, dans l'espace de
très-peu de mois, de tous mes ennemis je me fis des amis. J'avais deux
ministères dans mes mains: l'intérieur et la police; j'avais la
gendarmerie à ma disposition et une nuée d'observateurs à mes ordres;
j'avais de plus pour levier dans l'opinion la clientelle immense des
vieux républicains et des royalistes persévérans, qui trouvaient une
égide dans mon crédit. Tels étaient les élémens de mon pouvoir, quand
Napoléon, engagé dans la double guerre d'Espagne et d'Autriche, et
désormais jugé perturbateur incorrigible, me parut dans une position
tellement inextricable que je formai le plan que j'ai révélé plus haut.
Soit que son instinct m'eût deviné, soit que des indiscrétions
inhérentes au caractère français eussent éveillé ses soupçons: car, pour
trahi, je ne le fus pas; ma disgrâce presque subite, comme je l'ai
raconté dans la suite des événemens de 1809, reculèrent de cinq années
la ruine du trône impérial. Et c'était, protégé par de tels souvenirs,
soutenu par une puissance d'opinion qui ne m'avait abandonné ni lors de
ma défaveur, ni dans mon exil; c'était, en outre, secondé par la
réputation d'homme d'état qui avait prophétisé la chute de Napoléon avec
la précision d'un calculateur froid et prévoyant, que je me trouvai
surpris par les événemens du 31 mars. Si j'eusse été à Paris alors, sans
aucun doute le poids de mon influence et ma connaissance parfaite des
secrets de tous les partis m'auraient permis d'imprimer à ces événemens
extraordinaires une toute autre direction. Ma prépondérance et ma
décision prompte auraient prévalu sur l'influence plus mystérieuse et
plus lente de M. de Talleyrand. Cet homme si élevé n'aurait pu cheminer
qu'attelé avec moi au même char. Je lui aurais révélé toutes les
ramifications de mon plan politique; et en dépit de l'odieuse police de
Savary, du ridicule gouvernement de Cambacérès, de la lieutenance
générale du mannequin Joseph et de la lâcheté du Sénat, nous aurions
redonné la vie à ce cadavre de la révolution; et ces patriciens
dégradés n'auraient plus songé, comme ils l'ont fait trop tard, qu'à se
conserver eux mêmes. Par notre impulsion ils auraient prononcé, avant
l'intervention étrangère, la déchéance de Napoléon, et proclamé le
conseil de régence, tel que j'en avais arrêté les bases. Ce dénouement
était le seul qui pût mettre à couvert la révolution et ses principes.
Mais les destins en avaient autrement décidé.[37]. Napoléon lui-même
conspira contre son propre sang. Que de ruses de sa part; que de
prétextes pour me tenir éloigné de la capitale, où il redoutait même la
présence de son fils et de sa femme! car, on ne doit pas s'y méprendre,
l'ordre laissé à Cambacérès de faire partir immédiatement pour Blois
l'impératrice et le roi de Rome, à la moindre apparition des alliés,
n'eut pas d'autre motif que de parer à une révolution qui pouvait être
opérée par l'établissement d'une régence nationale. Lorsqu'après s'être
laissé, pour ainsi dire, escamoter sa capitale par l'empereur Alexandre,
il voulut avoir recours à la régence pour dernier expédient, il était
trop tard. Les combinaisons de M. de Talleyrand avaient prévalu, et ce
fut lorsqu'un gouvernement provisoire était déjà tout formé, que je vins
me présenter devant la restauration. Quelle position, grands dieux!
Agité par la conscience de tant de titres qui me reportaient au pouvoir,
et par le sentiment d'un remords qui m'en repoussait; frappé moi-même
d'un spectacle tout nouveau pour la génération; l'entrée publique d'un
fils de France, qui, jouet de la fortune pendant vingt-cinq ans,
revoyait, au milieu des acclamations et de l'allégresse publique, la
capitale de ses aïeux, décorée des drapeaux et des emblêmes de la
royauté; ému, je l'avoue, par ce tableau touchant d'une bonté royale, se
mêlant à une ivresse royaliste, je fus subjugué[38]; je ne dissimulai
ni mon regret ni mon repentir; je les manifestai en plein Sénat, en le
pressant d'envoyer une députation à S. A. R. MONSIEUR, et me déclarant
indigne d'en faire partie, de paraître moi-même devant le représentant
du monarque; m'élevant avec force contre ceux de mes collègues qui
prétendaient imposer des chaînes aux Bourbons.

[Note 37: Dites plutôt qu'en dépit de tant d'intrigues, de toute la
puissance militaire de Bonaparte, et des longues aberrations de la
politique européenne, la Providence a voulu enfin que les Bourbons, que
nos princes du sang français pussent reprendre leur sceptre. Nous sommes
consolés aujourd'hui de tant de guerres et de calamités par le règne de
Charles X, que la haute sagesse de Louis XVIII a su nous ménager. (_Note
de l'éditeur_.)]

[Note 38: Voyez ici les effets de cette même Providence: Quel
sublime et touchant spectacle que celui de la rentrée du fils de France
dans l'immortelle journée du 12 avril 1814! Ce spectacle touche l'âme
d'un régicide; le sentiment du remords l'oppresse; il reconnaît dans ce
grand dénouement la main de la divine Providence, qui préparait, dix
années à l'avance, la douce et paternelle domination de Charles X, de ce
roi chevalier, salué par les acclamations des Parisiens dans les
préludes de notre restauration. (_Note de l'éditeur_.)]

Le mois n'était pas écoulé que, tourmenté d'une secrète inquiétude que
m'inspirait le voisinage de Napoléon à l'île d'Elbe, voisinage que
j'entrevoyais pouvoir devenir fatal à la France, je pris la plume et je
lui adressai la lettre suivante que je livre à l'impartialité de
l'histoire:

«Sire, lorsque la France et une partie de l'Europe étaient à vos pieds,
j'ai osé vous faire entendre constamment la vérité. Maintenant que vous
êtes dans le malheur, j'éprouve plus de crainte de blesser votre
sensibilité, en vous parlant le langage de la sincérité; mais je vous le
dois, puisqu'il vous sera utile et même nécessaire.

»Vous avez accepté, comme retraite, l'île d'Elbe et sa souveraineté. Je
prête une oreille attentive à tout ce qui se dit au sujet de cette
souveraineté et de cette île. Je crois qu'il est de mon devoir de vous
assurer que la situation de cette île, en Europe, ne vous convient pas,
et que le titre de souverain de quelques acres de terre convient encore
moins à celui qui a possédé un Empire immense.

»Je vous supplie de peser ces deux considérations, et vous sentirez
combien elles sont fondées.

»L'île d'Elbe est à très-peu de distance de l'Afrique, de la Grèce et de
l'Espagne; elle touche presqu'aux côtes d'Italie et de France. De cette
île, la mer, les vents et une petite felouque peuvent vous amener
subitement dans les pays les plus exposés à l'agitation, aux événemens,
aux révolutions. La stabilité n'existe encore nulle part; dans cet état
de mobilité des nations, un génie comme le vôtre peut toujours exciter
de l'inquiétude et des soupçons parmi les puissances européennes; sans
être criminel, vous pouvez être accusé, et sans être criminel, vous
pouvez aussi faire du mal, car l'alarme est un grand mal tant pour les
gouvernemens que pour les nations.

»Un roi qui monte sur le trône de France désire régner uniquement par la
justice; mais vous savez de combien de passions un trône est entouré, et
avec quelle adresse la haine donne à la calomnie les couleurs de la
vérité.

»Les titres que vous conservez, en rappelant à chaque instant ce que
vous avez perdu, ne peuvent servir qu'à augmenter l'amertume de vos
regrets; il ne paraîtront pas des débris, mais une vaine représentation
de tant de grandeurs qui se sont évanouies. Je dis plus, sans vous
honorer, il vous exposeront à de plus grands dangers. On dira que vous
ne gardez les titres que parce que vous conservez toutes vos
prétentions. On dira que le rocher de l'île d'Elbe est le point d'appui
sur lequel vous voulez placer le levier, d'où vous chercherez à soulever
de nouveau le monde entier.

»Permettez-moi de vous dire toute ma pensée. Il serait plus glorieux et
plus consolant pour vous de vivre comme un simple particulier; et, à
présent, l'asile le plus sûr et le plus convenable pour un homme comme
vous, est dans les États-Unis de l'Amérique. Là, vous recommencerez
votre existence au milieu d'un peuple encore neuf, qui saura admirer
votre génie sans le craindre. Vous serez sous la protection de lois
également impartiales et inviolables, comme tout ce qui respire dans la
patrie de Francklin, de Washington et de Jefferson. Vous prouverez aux
Américains que si vous étiez né parmi eux, vous auriez pensé et voté
comme eux; et que vous auriez préféré leurs vertus et leur liberté à
toutes les dominations de la terre.»

Cette lettre, dont je crois pouvoir m'honorer, fut mise plus tard, par
des royalistes, sous les yeux de MONSIEUR, comte d'Artois, avec la
lettre suivante que j'adressai à Son Altesse Royale.

    »Monseigneur,

»J'ai voulu rendre un dernier service à l'empereur Napoléon, dont j'ai
été dix ans le ministre. Je crois devoir communiquer à Son Altesse
Royale la lettre que je viens de lui écrire. Ses intérêts ne peuvent
être pour moi une chose indifférente, puisqu'ils ont excité la pitié
généreuse des puissances qui l'ont vaincu. Mais le plus grand de tous
les intérêts pour la France et pour l'Europe, celui auquel on doit tout
sacrifier, c'est le repos des peuples et des puissances après tant
d'agitations et de malheurs; et le repos, même alors qu'il serait établi
sur de solides bases, ne serait jamais suffisamment assuré; on n'en
jouirait jamais tant que l'empereur Napoléon serait dans l'île d'Elbe.
Napoléon sur ce rocher serait pour l'Italie, pour la France, pour toute
l'Europe, ce que le Vésuve est à côté de Naples. Je ne vois que le
Nouveau-Monde et les États-Unis auxquels il ne pourra pas donner de
secousses.»

Par cette lettre, le prince, dont la sagacité ne peut être révoquée en
doute, put juger ce qu'il ne savait qu'imparfaitement peut-être, que je
ne devais pas être rangé au nombre des adhérens de Napoléon.

Consulté par des courtisans et par des ministres, je leur répétai
plusieurs fois: «Gardez le silence sur tous les torts; placez-vous à la
tête du bien qui s'est fait depuis vingt-cinq ans; rejetez le mal sur
les gouvernemens qui vous ont précédés, et plus justement encore sur les
événemens; servez-vous à la fois de la vertu qui a éclaté dans
l'oppression, de l'énergie qui s'est développée dans nos discordes, et
des talens qui se sont produits dans le délire. Si le roi ne prend pas
la nation pour point d'appui, son autorité s'affaiblira, ses courtisans
seront réduits à provoquer autour de lui de stériles hommages qui le
perdraient. Gardez-vous, ajoutais-je, de toucher à la couleur de la
cocarde et du drapeau; cette question n'est pas bien comprise, elle
n'est frivole qu'en apparence, elle décide de tout, c'est la question
de l'étendard sous lequel la nation se ralliera; la couleur du ruban
semblera décider de la couleur du règne. Ce sacrifice est pour le roi ce
que fut pour Henri IV celui de la messe.» On voit que dans mes conseils
je n'hésitais pas à constituer le roi chef de la révolution, à qui se
fut offerte ainsi une garantie plus sûre que celle de la Charte
elle-même; mes opinions, les intérêts de ma patrie et les miens m'en
prescrivaient la loi; mais si j'avais pour moi de nombreux partisans,
soit parmi les royalistes, soit parmi les hommes de la révolution,
j'avais contre moi les bonapartistes et les restes de la police de
Savary. Ceux-ci me représentaient comme rongé de chagrin de n'avoir pu
aider au renversement de l'édifice que je m'étais complu à élever, comme
étant accouru auprès du trône légitime, affectant des remords et offrant
à tout prix mes services à l'auguste famille que j'avais outragée;
ceux-là, au contraire, me désignaient comme le seul homme capable de
fonder la sécurité des Bourbons, comme un chef plein de sagacité,
pouvant disposer d'une partie des élémens du corps politique. Je ne
crois pas m'abuser en affirmant que telle était l'opinion de la
majorité du faubourg St.-Germain.

J'entrai en correspondance avec plusieurs personnages importans de la
cour; entre autres avec mon ami Malouet, qui, de son exil à Tours,
venait d'être appelé par le roi au ministère de la marine. Toutes les
lettres que je lui écrivais étaient mises sous les yeux du roi; je lui
recommandais, ainsi qu'à tous ceux qui venaient de la part du monarque
me demander des conseils, de ne point établir de lutte entre les
anciennes passions et les nouvelles, entre la nation et les émigrés;
mais on n'avait la force de suivre aucun de mes avis; on se laissait
entraîner par le torrent.

Vers la fin de juin, le roi ayant ordonné à M. de Blacas de venir
conférer avec moi, j'eus la visite de ce ministre que je reçus avec
froideur; je le savais entouré de personnes qui étaient mes ennemis, et
qui ne jouissaient d'aucun crédit dans l'opinion, telles que Savary,
Bourienne, l'ancien préfet de police Dubois, et une certaine madame
P****, femme décriée et affichée; je savais que tous réunis, ils
s'efforçaient de circonvenir et d'égarer M. de Blacas. Le peu de liant
de son esprit, son inexpérience des affaires, jointe à l'aversion que
m'inspirait ses entourages, firent qu'il ne put me comprendre et que je
ne m'ouvris pas entièrement. Toutefois, comme Louis XVIII allait être
instruit que j'avais apporté de la réserve et de la défiance dans mes
communications avec son ministre, je pris la plume, et j'écrivis le
lendemain à M. de Blacas une lettre détaillée, bien sûr que le roi en
aurait bientôt connaissance. Je lui disais que l'agitation de la France
avait pour cause dans le peuple la crainte du retour des droits féodaux;
dans les possesseurs des biens d'émigrés, l'inquiétude pour leurs
domaines; dans ceux qui s'étaient prononcés fortement, soit pour la
république, soit pour Bonaparte, le doute sur leur sûreté personnelle;
dans l'armée, la perte et le regret de tant d'espérances, de gloire et
de fortune; et enfin dans les constitutionnels, l'étonnement où les
laissait la Charte, dont le roi avait voulu faire une émanation de la
puissance héréditaire de son trône. Parmi ces causes, la plus dangereuse
était précisément celle dont toute la sagesse du roi et de ses ministres
n'aurait pu prévoir ni empêcher entièrement l'action; je veux parler du
mécontentement des troupes, et j'en déduisais les motifs; je disais,
entr'autres, qu'une armée, et une armée surtout formée par la
conscription, prend toujours l'esprit de la nation au milieu de laquelle
elle vit, et qu'elle finit toujours par être contente ou mécontente avec
la nation et comme elle. J'ajoutais que dans cette cause de mécontement,
se mêlait encore le génie de Bonaparte. «Une nation, observais-je
encore, où depuis vingt-cinq ans les esprits et les âmes ont été dans
une action assez forte pour donner des secousses à l'univers, ne peut
pas, sans de longues gradations, rentrer dans un état doux et paisible;
il ne faut donc pas entreprendre d'arrêter son activité; il faut donner
à cette activité, devenue dévorante, d'autres alimens; il faut ouvrir et
élargir de toutes parts les carrières sans bornes de toutes les
industries, de toutes les branches de commerce, de tous les arts, de
toutes les sciences et de leurs découvertes; enfin de tout ce qui étend
la raison et la puissance de l'homme. Le dix-neuvième siècle commence à
peine; il faut qu'il porte le nom de Louis XVIII, comme le dix-septième
siècle porta le nom Louis XIV.» Je plaidais également la cause de la
liberté de la presse et de la liberté individuelle; et je terminais
ainsi: «Une multitude de Français, dévoués à tous les malheurs des
Bourbons comme ils l'avaient été à leur puissance, sont revenus avec la
dynastie de leurs rois; ils ne peuvent plus prétendre à rentrer dans
leurs domaines sans exciter de violentes commotions et une guerre
civile: eh bien! qu'un des ministres du roi, avec la logique d'un esprit
sain et l'éloquence d'une âme qui sent tout ce qu'on doit à de grands
malheurs et à de grandes vertus, demande aux deux Chambres une somme
annuelle destinée à servir d'indemnité à des infortunes et à des
indigences si dignes d'être assistées par une nation héroïque et
sensible; j'en réponds, la proposition, dans les Chambres, serait
transformée en loi par acclamation.»

Mais de tels avis ne pouvaient être que stériles, tant qu'ils
partiraient d'un homme hors de la sphère du pouvoir. J'avoue que, poussé
et appuyé par un parti loyaliste nombreux, et dont les ramifications
s'étendaient jusqu'à la cour; j'avoue qu'on m'avait laissé entrevoir la
possibilité d'arriver au ministère pour dominer les circonstances; mais
j'avais contre moi M. de Blacas livré à l'influence astucieuse de
Savary, qui, vendu à Bonaparte, tremblait qu'une porte me fût ouverte
aux conseils du roi. J'avais de plus à combattre trop de souvenirs,
d'intérêts, et surtout de prétentions rivales. Je ne me dissimulai pas
que l'argument qu'on reproduisait sans cesse contre moi était
malheureusement sans réplique. Je jugeai ma position, et je partis avec
ma famille pour mon château de Ferrières, d'où je me proposais
d'observer les événemens. Il me fallut résister aux voeux de mes amis,
pour me tenir ainsi à quelque distance de la capitale.

J'étais persuadé d'avance que les hommes faibles ou incapables qui
tenaient le timon de l'État, continueraient à suivre de fausses maximes
de politique, et à donner aux affaires une fâcheuse direction.

Ainsi, que de sérieuses réflexions venaient m'assiéger sur la position
équivoque et bizarre du nouveau gouvernement! Comme homme d'état, il ne
pouvait m'échapper qu'il s'était opéré une restauration sans
révolution, puisque tous les rouages du gouvernement impérial
subsistaient encore, et qu'il n'y avait de changé, si je puis m'exprimer
ainsi, que l'_individualité_ du pouvoir. Et en effet, que retrouvait-on
dans un laps de vingt années qui fût resté immuable? Clergé, noblesse,
institutions, corporations diverses, grandes propriétés héréditaires,
rien n'avait échappé au bouleversement. En remontant sur le trône, les
Bourbons trouvèrent de l'appui dans les coeurs, mais non dans les
intérêts. Telle fut l'origine et la cause première de la commotion dont
les indices précurseurs commençaient dès-lors à se révéler à mes yeux.
La France était partagée en partisans et en adversaires de la
restauration; Louis XVIII régnait sur une nation divisée et souffrante;
tous les fauteurs de la domination impériale, tous les hommes qui
avaient marqué dans nos crises révolutionnaires, appréhendèrent d'entrer
en partage de dignités avec l'ancienne noblesse; ils avaient cherché des
garanties, ils en avaient obtenu, ou du moins ils avaient cru en trouver
dans cette déclaration réclamée du roi, et promulguée par ce prince
avant son entrée dans la capitale.

Mais, d'un autre côté, les revers de Napoléon s'étaient succédés avec
tant de rapidité, que les possesseurs des hauts emplois et des grandes
fortunes n'avaient pas eu le temps de réformer leur luxe. Quand les
Bourbons furent rappelés, il fallut compter avec soi-même, et arrêter
subitement le cours de ces dépenses effrénées. Quelle source de
mécontentement et d'irritation dans les notabilités sociales! Une autre
cause bien plus alarmante d'instabilité pour le nouveau gouvernement,
résidait dans l'armée encore intacte; on ne l'avait point licenciée,
faute énorme! car tous les vieux soldats, tous les prisonniers rendus à
la France étaient animés d'un esprit opposé à la restauration, et
dévoués aux intérêts de l'ex-empereur.

Le roi, au lien d'accepter la Charte, l'avait octroyée; autre sujet de
mécontentement de la part de cette grande masse de Français dont l'ère
politique datait de la révolution. La Charte confirmait, il est vrai,
les titres, les honneurs, et en quelque sorte les places; elle
légalisait les acquisitions des propriétés nationales; ce n'était point
encore assez pour tant d'hommes inquiets et prévenus. D'ailleurs, la
Charte trouvait une foule de contradicteurs. Selon les uns, elle n'était
point assez libérale; selon les partisans de l'ancien régime, la vieille
constitution du royaume eût été préférable. Qu'on ajoute à cet état de
choses la mollesse et l'incertitude de ministres qui, n'étant ni
royalistes, ni patriotes, s'imaginaient pouvoir rendre la France
ministérielle. Qu'on y joigne enfin les appréhensions qu'entretenait le
congrès de Vienne, qui, en voulant reconstruire l'Europe, menaçait les
États devenus le domaine de la révolution de les soumettre à un ordre
politique anti-révolutionnaire. C'est ainsi que s'alarmèrent les
intérêts émanés de vingt-cinq années de troubles. Les royalistes
s'affaiblissaient et se divisaient à mesure que leurs adversaires,
frémissant au nom seul des Bourbons, mettaient plus d'opiniâtreté à
méconnaître leurs droits. La possibilité du retour de Napoléon, rangée
d'abord parmi les chimères, devint l'idée favorite de l'armée; on forma
des complots, on se joua de la police royale. Il est facile de
concevoir qu'ayant occupé tant de postes élevés dans l'État, conservant
encore dans les affaires de si nombreuses relations, et dans la capitale
une clientelle si dévouée, mes observations s'étendaient sur toutes les
trames qu'on y préparait.

J'étais dans ces dispositions, lorsqu'un homme qui avait eu beaucoup
d'influence, et qui commençait à la perdre, m'écrivit pour m'engager à
faire partie d'un comité secret où il s'agissait d'un projet de
bouleversement. Je fis sur le billet même d'invitation cette seule
réponse, qui ne resta point inconnue: «Je ne travaille point en _serres
chaudes_; je ne veux rien faire qui ne puisse paraître au _grand air_.»

Cependant il se formait des affiliations; des hommes influens
contractaient entre eux des engagement politiques. Il me parut bientôt
évident que l'État marchait vers une crise, et que les adhérens de
Napoléon s'étaient coalisés pour la faire éclore. Mais aucun succès
n'était possible sans ma coopération; je n'étais rien moins que décidé à
l'accorder à un parti contre lequel je couvais de longs ressentimens. On
revint plusieurs fois à la charge, divers plans me furent proposés; tous
tendaient à détrôner le roi et à proclamer ensuite, soit un prince
d'une autre dynastie, soit une république provisoire. Un parti militaire
vint me proposer de déférer la dictature à Eugène Beauharnais. J'écrivis
à Eugène, croyant la partie déjà liée: je n'en reçus qu'une réponse
vague. Dans l'intervalle, tous les intérêts de la révolution vinrent se
grouper autour de moi et de Carnot, dont la lettre au roi produisit une
sensation qui accusait de plus en plus l'impéritie du ministère.
L'affaire d'Excelmans vint ajouter à la conviction qu'un parti
considérable, dont le foyer était à Paris, voulait rétablir Napoléon et
le gouvernement impérial.

Quand, aux approches de l'hiver, je rentrai dans la capitale, le
gouvernement royal me parut miné par deux partis ennemis de la
légitimité, et désormais sans ressource. Le roi, dans sa haute sagesse,
avait chargé M. le duc d'Havre de remplacer M. de Blacas dans ses
communications confidentielles avec moi. La noblesse du caractère de ce
seigneur, autant que sa franchise, lui concilièrent toute ma confiance;
je lui ouvris mon coeur, et je me trouvai entraîné à une expansion que
je n'avais jamais connue; jamais je n'avais eu dans aucun instant de ma
vie autant d'abandon; jamais je ne trouvai dans mon âme une éloquence
aussi vraie, une sensibilité aussi profonde que celles qui
accompagnèrent le récit des circonstances par lesquelles j'avais été
fatalement entraîné à voter la mort de Louis XVI. Je puis le dire, cet
épanchement arraché à mon coeur, tenait à la fois du remords et de
l'inspiration. Je ne me rappelle pas moi-même, sans être ému, les larmes
que je vis répandre à mon vertueux interlocuteur, à ce noble duc, type
de la vraie chevalerie française et loyale.

Nos entretiens politiques étaient tous recueillis pour être ensuite
communiqués au roi. Mais les plaies de l'État étaient sans remède, un
grand coup était inévitable. Placé, d'un côté, entre les Bourbons, qui
ne m'accordaient qu'une demi-confiance, dont le système me fermait
toutes les routes du pouvoir et des honneurs, envers qui je me trouvais
dans une fausse position, et d'ailleurs sans aucune espèce d'engagement;
de l'autre, entre le parti auquel j'étais redevable de ma fortune, et où
me poussait une communauté d'opinions et d'intérêts, au moment où une
incertitude prolongée de ma part pouvait m'isoler de l'un et de l'autre,
je me jetai tout entier dans ce dernier. Intérieurement ce n'était point
aux Bourbons que je me décidai à faire la guerre, mais au dogme de la
légitimité. J'étais pourtant contrarié dans mes combinaisons par
l'existence d'un parti bonapartiste, qui, usant de toute son influence
sur l'armée, nous tenait tous sous sa dépendance. Ce fut mon ancien
collègue Thibaudeau qui, le premier, me révéla les progrès de la faction
de l'île d'Elbe, dont il était le principal agent. Je vis qu'il n'y
avait pas de temps à perdre; je jugeai d'ailleurs que Napoléon servirait
au moins de point de ralliement à l'armée, sauf à le culbuter ensuite,
ce qui me parut d'autant plus facile que l'empereur n'était plus à mes
yeux qu'un personnage usé, dont le premier rôle ne pouvait pas être joué
une seconde fois. Je consentis alors que Thibaudeau fît des ouvertures
aux affidés de Napoléon, et je fis admettre aux conférences Regnault,
Cambacérès, Davoust, S*, B*, L*, C*, B* de la M, M. de D*; mais
j'exigeai des concessions et des garanties, refusant de me joindre à ce
parti si leur chef, abjurant le despotisme, n'adoptait pas un système
de gouvernement libéral. Notre coalition fut cimentée par la promesse
d'un partage égal de pouvoir, soit dans le ministère, soit dans le
gouvernement provisoire un moment de l'explosion. D'après le plan arrêté
avec Thibaudeau, je me hâtai d'envoyer mon émissaire J***** à Murat,
pour le presser de se déclarer l'arbitre de l'Italie; en même temps le
grand comité dépêcha le docteur R****** à l'île d'Elbe. Lyon et Grenoble
devinrent dans le Midi les deux pivots de l'entreprise; dans le Nord, un
mouvement militaire, dirigé par d'Erlon et Lefèvre-Desnouettes, devait
déterminer la fuite ou l'enlèvement de la famille royale, ce qui eût
amené la formation d'un gouvernement provisoire dont je devais faire
partie avec Carnot, Caulaincourt, Lafayette et N..... Ressaisir le
pouvoir suprême au milieu de la confusion générale, tel était le but de
nos combinaisons. Pressé de se réconcilier avec Napoléon, et dans
l'espoir de rester maître de l'Italie, Murat, quoique allié de
l'Autriche, prit le premier les armes sous des prétextes insidieux;
cette levée de boucliers, en apparence dirigée contre Louis XVIII, jeta
le trouble dans le conseil du roi. Trente mille hommes furent aussitôt
dirigés vers Grenoble et les Alpes, ou plutôt ainsi jetés au devant de
Napoléon. L'habileté de cette tactique ne fut point pénétrée. Sur ces
entrefaites se fit, à Cannes, le débarquement de l'empereur; et ce qui
prouve que nous ne sommes point une nation conspiratrice, c'est que,
depuis plus de quinze jours, le renversement des Bourbons était
publiquement avoué par tous les partis et un sujet de conversation
universel; la cour seule s'obstinait à ne pas voir ce qui n'avait plus
de nuage que pour elle.

Avant d'aborder les événemens du 20 mars, jetons un regard en arrière.
On a dû voir que je n'avais eu d'abord aucune intention d'embrasser le
parti de la révolte; j'avais eu seulement le dessein d'amener le cabinet
des Tuileries à se saisir des rênes de la révolution et à les maîtriser
en les dirigeant d'une main forte au milieu de tous les obstacles. Je
crois pouvoir l'avouer sans trop d'orgueil, j'étais seul capable de me
mettre à la tête d'un pareil système et de le maintenir; à la cour, à
Paris et dans les provinces, tout le monde me désignait pour cette
tentative hardie. J'eus à lutter contre des rivalités à qui mes
antécédens paraissaient fournir des armes invincibles; mais jusqu'au
dernier moment, je ne cessai de chercher quelque _mezzo-termine_,
quelque voie de conciliation, qui pût dispenser de recourir à
l'expédient désespéré du retour de l'empereur. On a vu comme en cela je
n'avais fait que céder à la nécessité. Ce ne fut qu'au moment du
débarquement de Napoléon que j'eus une parfaite connaissance de la
fatale combinaison qui le ramenait sur notre rivage. Son but embrassait
trois parties distinctes: le retour de Napoléon à Paris, l'enlèvement du
roi et de la famille royale, l'évasion de Marie-Louise et de son fils
retenus à Vienne. La première partie de ce plan était celle dont
l'exécution offrait le plus de facilité, vu la disposition à la
défection de presque toutes les troupes. Il n'en était pas de même de
l'enlèvement du roi et de la famille royale; il aurait fallu qu'une
armée vînt fondre sur la capitale, ce qui excluait la possibilité du
secret; aussi la tentative de Lefèvre-Desnouettes échoua-t-elle. Quant à
l'évasion de Marie-Louise et de son fils, elle fut aussi tentée, et peu
s'en fallut avec succès. Reculant avec une sorte de saisissement contre
l'idée de sacrifier à un coup de main militaire la famille d'un monarque
qui avait témoigné assez de déférence à mon égard pour prendre mes avis,
je fis demander une audience au roi aussitôt que j'appris que Napoléon
marchait sur Lyon. Cette entrevue ne me fut point accordée, mais deux
gentilshommes vinrent de la part du roi recevoir mes communications. Je
les avertis du péril que courait Louis XVIII, et je me fis fort
d'arrêter les progrès du fugitif de l'île d'Elbe, si la cour voulait
consentir aux conditions que j'exigeais. Mes propositions ressortaient
de la nature même des événemens qui se développaient. Un parti patriote,
non moins ennemi que moi du despotisme impérial, venait de s'organiser
subitement; il avait pour chefs MM. de Broglie, Lafayette, d'Argenson,
Flaugergues, Benjamin-Constant, etc.; ils avaient arrêté de demander au
roi: le renvoi de ses ministres, la nomination à la Chambre des pairs de
quarante nouveaux membres, l'élite des hommes de la révolution, et celle
de M. de Lafayette au commandement de la garde nationale. On proposait,
en outre, l'envoi dans les provinces de commissaires patriotes, pour
arrêter la défection des troupes, et stimuler dans leur âme une énergie
nationale. Je n'étais pas étranger au mouvement de ce parti, par lequel
j'arrivais de suite au ministère. Je sentais pourtant qu'il fallait
réunir tous les élémens de la révolution pour les opposer en corps à
l'envahissement du pouvoir du sabre; qu'il fallait opposer un nom à un
nom, et le prestige des souvenirs que réveilleraient dans les coeurs des
hommes libres, l'héritier du premier moteur de la révolution, à celui
d'une gloire qui, en se ravivant tout-à-coup, éblouissait les camps.
Lorsque les ministres du roi me firent demander quels étaient les moyens
que je me proposais d'employer pour empêcher Napoléon d'arriver jusqu'à
Paris, je refusai de les communiquer, ne voulant les révéler qu'au roi
lui-même; mais je protestai que j'étais sûr du succès. Les deux
conditions principales que je réclamais étaient la nomination du premier
prince du sang à la lieutenance générale du royaume, et la remise dans
mes mains, et dans celles de mon parti, de la puissance et du mouvement
des affaires. On refusa l'essai de mes moyens politiques, et nous nous
vîmes forcés, en quelque sorte, de seconder l'essor du parti que
j'aurais voulu paralyser, me croyant d'ailleurs en mesure de substituer
au gouvernement que menaçait de faire revivre Napoléon, un gouvernement
plus populaire.

Les alarmes dans le palais des Tuileries croissant d'heure en heure, à
mesure que la marche de Napoléon devenait plus rapide et plus certaine,
la cour tourna de nouveau ses regards de mon côté. Quelques royalistes
s'entremirent pour me ménager du moins une entrevue avec _Monsieur_,
frère du roi, chez M. le comte d'Escars. Je demandai seulement qu'il me
fût permis de me rendre au château la nuit à la dérobée, la publicité
d'une telle démarche pouvant compromettre mon influence dans mon parti.
Tout fut réglé en conséquence. MONSIEUR ne se fit pas long-temps
attendre. Il n'était accompagné que de M. le comte d'Escars.
L'affabilité du prince, son abord gracieux, son accueil empressé, où se
peignait sa sollicitude sur les destinées de la France et de sa famille,
enfin ses paroles nobles et touchantes m'émurent le coeur et
redoublèrent mon regret de ce qu'on s'était décidé trop tard à une
entrevue d'une si haute importance; je déclarai avec douleur à ce
prince franc et loyal qu'il n'était plus temps, et qu'il m'était
désormais impossible de servir la cause du roi. Ce fut à la suite d'un
entretien qui ne s'effacera point de mon souvenir que subjugués par le
charme d'une confiance auguste, et puisant dans le douloureux dépit de
mon impuissance une subite inspiration, je m'écriai en effet, au moment
de prendre congé du prince: «Sauvez le roi, je me charge de sauver la
monarchie.»

Qui aurait pu croire qu'après des communications d'un intérêt si élevé,
il se tramerait presqu'immédiatement contre moi, contre ma liberté, une
sorte de complot, car ce n'était pas autre chose, complot tout-à-fait
étranger d'ailleurs aux véritables intentions d'un souverain magnanime
et de son noble frère: j'en signalerai les auteurs. Quoi qu'il en soit,
j'étais sans nulle défiance dans mon hôtel, lorsque des agens de la
police de Paris, à la tête de laquelle venait d'être placé un Bourienne,
parurent tout-à-coup accompagnés de gendarmes pour m'arrêter. Prévenu à
temps; je pris à la hâte des mesures à l'effet de m'échapper. Déjà les
agens de police se livraient à une recherche active dans mes
appartemens, lorsque les gendarmes chargés de mettre à exécution l'ordre
du nouveau préfet, se présentèrent devant moi. Ces hommes, qui m'avaient
si long-temps obéi, n'osant porter la main sur ma personne, se bornèrent
à me remettre le mandat qui les faisait agir. Je prends ce papier, je
l'ouvre, et à peine ai-je feint de le parcourir, que je dis avec
assurance: «Cet ordre n'est point régulier; restez-là, je vais protester
contre.» Je passe dans mon cabinet, dont la porte était ouverte; je me
place devant mon secrétaire et j'écris; je me lève un papier à la main,
et faisant une soudaine conversion, je descends précipitamment à mon
jardin par une porte secrète. Là, je trouve une échelle appliquée contre
un mur contigu à à l'hôtel de la reine Hortense. Je grimpe lestement; un
de mes gens élève l'échelle, dont je m'empare et que je laisse tomber
sur ses pieds de l'autre côté du mur; je l'escalade aussitôt, et je
descends avec encore plus de promptitude; j'arrive en fugitif près
d'Hortense, qui me tend les bras, et, comme dans le merveilleux d'un
conte arabe, je me vois tout-à-coup au milieu de l'élite des
bonapartistes, dans le quartier-général d'un parti où je trouve
l'hilarité, et où ma présence apporte l'ivresse.

Cette circonstance impromptu, acheva de dissiper la défiance que ce
parti nourrissait contre moi, et ceux-mêmes qui m'avaient regardé
jusqu'alors comme un partisan presque acquis aux Bourbons, ne virent
plus en moi qu'un ennemi proscrit par les Bourbons.

Qu'on sache donc à présent que les considérations politiques n'entraient
pour rien dans la tentative de mon arrestation. S. A. R. MONSIEUR alla
même jusqu'à faire dire à des membres influens de la seconde Chambre,
que c'était contre son aveu qu'on avait tenté de m'arrêter, et qu'elle
répondait de la sûreté de ma personne.

Cette tentative n'était que le résultat d'une connivence intéressée
entre Savary, Bourienne, et B....; quel que fût l'événement du 20 mars,
ce _triumvirat_, ou plutôt les trois membres de ce tripot, voulaient
s'assurer l'exploitation des jeux, et ils étaient convaincus qu'il
fallait me sacrifier pour que leur cupide ambition pût acquérir une
sorte de garantie et d'affermissement.

Une fois dans leurs mains, qu'auraient-ils fait de moi? On a dit qu'ils
devaient me transférer à Lille; non, ce n'était point à Lille, je l'ai
su depuis, c'était au château de Saumur; et là, je le demande encore,
quoi sort me réservaient-ils? Si j'en crois des révélations que fit
éclore mon retour au pouvoir, l'un de mes ennemis, car tous les trois
n'étaient point capables d'un crime, voulait m'y faire poignarder, et
l'on aurait ensuite imputé ma mort aux royalistes, qui en auraient subi
tout l'odieux.

Telle était ma position singulière, qu'il me fallut le départ de Louis
XVIII et l'arrivée de Napoléon pour me rendre une entière liberté.
Instruit, l'un des premiers, que les Tuileries étaient vacantes,
j'appris en même temps que Lavalette avait envoyé un courrier à
Fontainebleau, où Napoléon venait d'arriver, pour l'informer du départ
du roi. Madame Ham...., qui avait tant intrigué dans ce bouleversement,
fut contrariée de cette avance qu'on prenait sur elle, et dépêchant
elle-même un courrier en toute hâte pour gagner l'autre de vitesse, se
donna ainsi le mérite du premier avis.

Porté par les soldats et par quelques flots de peuple, Napoléon reprit
possession des Tuileries, au milieu des siens, qui firent éclater une
joie bruyante. Je ne me trouvais point parmi les autres dignitaires de
l'État, avec lesquels il s'entretint tout d'abord de la situation des
affaires. Napoléon m'envoya chercher: «On a donc voulut vous enlever; me
dit-il en l'abordant, pour vous empêcher d'être utile à votre pays? eh
bien, je vous offre l'occasion de lui rendre de nouveaux services; le
moment est difficile, mais votre courage ainsi que le mien sont
supérieurs à la crise; acceptez encore une fois le ministère de la
police.» Je lui représentai que le porte-feuille des affaires étrangères
serait plus que tout autre l'objet de mon ambition, dans la persuasion
où j'étais de pouvoir là, mieux qu'ailleurs, rendre service à ma patrie.
«Non, me dit-il, chargez-vous de la police, vous avez appris à juger
sainement l'esprit public; à deviner, à préparer, à diriger les
événemens; vous connaissez la tactique, les ressources, les prétentions
des partis: la police est votre fait.» Il n'y eut pas moyen de reculer.
Je lui fis connaître dans toute leur étendue le danger de la situation
des choses. Comme s'il eût voulu me faire entrer plus avant dans ses
intérêts, il me donna l'assurance que l'Autriche et l'Angleterre, afin
de balancer la prépondérance de la Russie, approuvaient secrètement son
évasion et sa rentrée en France; sans y ajouter beaucoup de foi,
j'acceptai le ministère.

Dès le lendemain, j'appris par Regnault qui m'était dévoué, que
Bonaparte, toujours soupçonneux et défiant à mon égard, aurait voulu ne
point me voir mettre un pied dans le gouvernement; mais qu'il avait cédé
aux instances de Bassano, de Caulaincourt, de Regnault lui-même, et de
ses principaux affidés, qui, en lui exposant leurs engagemens avec moi,
lui firent sentir combien il lui importait de se fortifier de ma
popularité et de l'adhésion du parti dont je disposais.

Cambacérès, qui pressentait l'issue fatale de ce nouvel intermède,
n'accepta qu'auprès beaucoup d'hésitation le ministère de la justice. Le
porte-feuille de la guerre fut donné à Davoust, encore plus attaché à sa
fortune qu'à Napoléon. Caulaincourt, persuadé qu'on ne pourrait rétablir
aucune relation avec les puissances, refusa d'abord les affaires
étrangères; Napoléon les offrit à Molé qui n'en voulut point et refusa
de même l'intérieur. Trop dévoué à l'empereur pour le laisser sans
ministre, Caulaincourt accepta enfin. De chute en chute l'intérieur
tomba dans les mains de Carnot, choix considéré comme une garantie
nationale. La marine fut rendue au cynique et brutal Decrès, et la
secrétairerie d'état à Bassano, connu pour penser avec les idées de
Napoléon et ne voir qu'avec ses yeux. Par déférence pour l'opinion
publique on éconduisit Savary; toutefois, Moncey ayant refusé la
gendarmerie, on la lui donna; au moins là était-il à sa place. Champagny
et Montalivet, qu'on avait vus sur le pinacle revêtus des plus hauts
emplois, quand Napoléon, presque maître du monde, ne marchait point
encore sur un terrain mouvant, furent se caser modestement, l'un à
l'intendance des bâtimens, l'autre à celle de la liste civile. Bertrand,
également aimable, insinuant et dévoué, remplaçait Duroc dans les
fonctions de grand-maréchal du palais. Napoléon replaça près de sa
personne presque tous les chambellans, écuyers, maîtres de cérémonies
qui l'entouraient avant son abdication. Peu corrigé de sa passion
malheureuse pour les grands seigneurs d'autrefois, il lui en fallait à
tout prix; il se serait cru au milieu de la république, s'il n'eût pas
été environné de l'ancienne noblesse.

Et pourtant ceux qui lui avaient tendu la main pour franchir la
Méditerranée, prétendaient qu'il avait songé autant à rétablir la
république ou le consulat que l'Empire; mais je savais à quoi m'en
tenir; je savais combien j'avais eu besoin d'insister auprès de ses
adhérens, pour qu'ils le contraignissent à abandonner son système
oppressif et à fournir des gages aux libertés de la nation. Ses décrets
de Lyon n'avaient pas été volontaires; il y avait pris l'engagement de
donner une constitution nationale à la France. «Je reviens, avait-il
dit, pour protéger et défendre les intérêts que notre révolution a fait
naître. Je veux vous donner une constitution inviolable, et qu'elle soit
l'ouvrage du peuple et de moi.» Par ses décrets de Lyon, il avait
renversé la Chambre des pairs d'un seul coup et aboli la noblesse
féodale. C'était aussi de Lyon que, dans l'espoir de prévenir le
ressentiment des puissances, il avait chargé son frère Joseph, alors en
Suisse, de leur faire connaître, par l'intermédiaire de leur ministre
près la Confédération helvétique, qu'il était dans l'intention positive
de ne plus troubler le repos de l'Europe et de maintenir loyalement le
traité de Paris.

Cette disposition forcée de sa part, la défiance qu'il trouva dans
l'intérieur sur la franchise de ses arrière-pensées, et, je puis le
dire, mon attitude répressive, arrêtèrent l'élan de cet homme prêt à
embraser de nouveau l'Europe. En effet, la nuit même de son arrivée aux
Tuileries, il mit en délibération s'il ne rallumerait pas tous les
brandons de la guerre par l'invasion de la Belgique. Mais un sentiment
de répulsion s'étant manifesté dans ceux qui l'environnaient, il lui
fallut abandonner ce projet; il fléchit sous la main de la nécessité,
quoiqu'il fût armé encore une fois de son pouvoir militaire. D'ailleurs,
depuis les décrets de Lyon, ce pouvoir avait changé de nature.

Par décret du 24 mars, supprimant la censure et la direction de la
librairie, il compléta ce qu'on était convenu d'appeler la restauration
impériale. La liberté de la presse, parmi nous si agitatrice, et qui
n'en est pas moins la mère de toutes les libertés, venait d'être
reconquise; je n'y avais pas peu contribué, en présence même de son
plus grand ennemi. Napoléon m'objecta que les royalistes, d'une part,
allaient en user pour servir la cause des Bourbons, et les jacobins, de
l'autre, pour rendre suspects ses sentimens et ses projets. «Sire, lui
dis-je, il faut aux Français des victoires, ou les alimens de la
liberté.» J'insistai aussi pour que ses décrets ne continssent plus
d'autres qualifications que celle d'empereur des Français, l'amenant
ainsi à supprimer les _et coetera_ remarqués avec inquiétude dans ses
proclamations et ses décrets de Lyon.

Mais il se regimbait à l'idée d'être redevable aux patriotes de sa
réinstallation aux Tuileries. «Certains meneurs, me dit-il avec
amertume, voulaient s'approprier l'affaire et travailler pour leur
propre compte. Ils prétendent aujourd'hui m'avoir frayé le chemin de
Paris; je sais à quoi m'en tenir: c'est le peuple, les soldats, les
sous-lieutenans qui ont tout fait; c'est à eux, à eux seuls que je dois
tout.» Je vis à quoi ces paroles avaient trait, et qu'elles mordaient
sur mon parti et sur moi-même.

On sent bien qu'avec de telles dispositions, il lui fallait s'assurer
d'une police autre que la mienne. Il mande Réal, qu'il venait d'établir
préfet de police; et après l'avoir alléché par de belles promesses et
des dons effectifs, il l'abouche avec Savary, pour aviser aux moyens de
suivre à la piste et de déconcerter mes projets: mais j'étais en mesure.

Dans ces entrefaites, il apprit avec peine que Louis XVIII se proposait
de rester en observation sur les frontières de la Belgique. Il eut un
autre chagrin. Ney, Lecourbe et d'autres généraux voulaient lui faire
acheter leurs services et le rançonner; il s'en indigna. L'issue de
l'échauffourée royale vint le calmer un peu. Il fut étonné du courage
que déploya le duc d'Angoulême dans la Drôme, et surtout MADAME royale à
Bordeaux; il admira l'intrépidité de cette héroïque princesse, que
n'avait pu abattre la défection d'une armée entière. Je dois ici rendre
justice à Maret. Instruit que Grouchy venait de faire prisonnier le duc
d'Angoulême au mépris de la capitulation de la Palud, à laquelle
manquait seulement la ratification de Napoléon, obtenue alors, mais non
encore expédiée, Maret cèle l'arrestation du Prince à Napoléon,
transmet ses premiers ordres, et ne l'instruit de l'annullation de la
convention que lorsque l'obscurité de la nuit eut rendu impossible toute
transmission télégraphique.

Le lendemain, dans le conseil, il fut question d'obtenir en échange du
duc d'Angoulême les diamans de la couronne, qui étaient un objet de
quarante millions. Je proposai à l'empereur de donner M. de Vitrolles
par-dessus le marché, si l'on consentait à les restituer. «Non, dit
Napoléon avec colère, c'est un intrigant et l'agent de Talleyrand; c'est
lui qui a été dépêché à l'empereur Alexandre, et qui a ouvert les portes
de Paris aux alliés. Cet homme a été arrêté travaillant à Toulouse
contre moi, on aurait dû le fusiller, et Lamarque n'aurait fait que son
devoir.» Je lui représentai pourtant que si l'on en était venu à des
exécutions militaires de part et d'autre, la France eût été bientôt
couverte de sang; que la politique lui prescrivait d'autres ménagemens,
et qu'en rendant à la liberté le duc d'Angoulême, on pouvait bien
stipuler pour M. de Vitrolles, qui n'était que l'agent avoué des
Bourbons. Il y consentit enfin, et j'entamai à l'instant une
négociation à ce sujet.

Nous avions bien d'autres sollicitudes. Caulaincourt venait d'avoir,
chez Mme de Souza, une entrevue avec le baron de Vincent, ministre
d'Autriche, auquel on retardait à dessein la délivrance d'un passe-port.
Ce ministre ne dissimula point la résolution des puissances alliées de
s'opposer à ce que Napoléon conservât le trône; mais il laissa entrevoir
que son fils n'inspirerait pas la même répugnance. On a vu que c'était
sur cette même base que j'avais combiné le plan d'un édifice que je me
crus alors plus en état d'élever.

Napoléon fit écrire à l'empereur Alexandre et au prince de Metternich
par Hortense, et encore à ce dernier par sa soeur, la reine de Naples,
espérant par ce moyen amortir les coups qu'il n'était point encore prêt
de parer. Il chargea également Eugène et la princesse Stéphanie de Bade
de ne rien négliger pour les détacher de la coalition. En même temps il
fit faire des ouvertures au cabinet de Londres, par un agent que je lui
indiquai. Croyant enfin captiver les suffrages du parlement et de la
nation anglaise, il abolit par un décret la traite des nègres.

Cependant toutes nos communications au-dehors étaient interceptées par
les ordres des cabinets. Ce qui se passait au congrès de Vienne était
pour les Tuileries un objet d'attente et d'une pénible anxiété. Nous
connûmes enfin, d'une manière certaine, ce que le public savait déjà: la
déclaration du congrès de Vienne du 13 mars, qui mettait Napoléon hors
de la loi des nations. La France fut dès-lors effrayée des malheurs que
lui présageait l'avenir; elle gémit d'être exposée à subir Une nouvelle
invasion pour un seul homme. Napoléon affecta de ne pas en être ému; il
nous dit en plein conseil: «Cette fois ils sentiront qu'ils n'auront
point affaire à la France de 1814, et que leurs succès, s'ils
parvenaient à en obtenir, ne serviraient qu'à rendre là guerre plus
meurtrière et plus opiniâtre, au lieu que si la victoire me favorise, je
puis redevenir aussi redoutable que jamais. N'ai-je pas pour moi la
Belgique, les provinces en-deçà du Rhin? Avec une proclamation et un
drapeau tricolore, je les révolutionnerai en vingt-quatre heures.»

J'étais loin de me laisser endormir par de telles fanfaronnades. A peine
eus-je connaissance de la déclaration, que je n'hésitai pas un moment à
faire demander au roi, par un intermédiaire sûr, qu'il daignât consentir
à ce que je me dévouasse, quand il en serait temps, à son service. Je
n'y mettais d'autre condition que de conserver ma tranquillité et ma
fortune dans ma retraite de Pont-Carré. Tout fût accepté et sanctionné
par lord Wellington, qui arrivait alors à Gand du congrès de Vienne;
cette espèce de convention avait déjà été arrêtée, en ce qui me
concernait, entre le prince de Metternich, le prince de Talleyrand et le
généralissime des alliés.

Il n'est pas hors de propos d'expliquer ici cette disposition de
bienveillance que je rencontrais dans la famille Wellesley,
non-seulement en la personne du marquis, mais encore en celle de lord
Wellington. Elle avait son origine dans l'empressement que je mis, lors
de mon second ministère, à faire cesser la captivité d'un membre de
cette famille honorable détenu en France, par suite des mesures
rigoureuses qu'avait ordonné Napoléon.

Le traité du 25 mars, par lequel les grandes puissances s'engageaient,
de rechef, à ne point déposer les armes tant que Napoléon serait sur le
trône, ne fut que la conséquence naturelle de l'acte du 13. Les
ouvertures indirectes avaient échoué complètement, «Point de paix, point
de trève avec cet homme, avait répondu l'empereur Alexandre à la reine
Hortense: tout, excepté lui.» Flahaut, envoyé à Vienne, n'avait pu
dépasser Stuttgard; et Talleyrand refusait de se rattacher à Napoléon.
Toutefois, malgré la défaveur de ses premières ouvertures, il se
détermine à en faire de nouvelles auprès de l'empereur d'Autriche. En
même temps qu'il lui envoie le baron de Stassart, il dépêche à M. de
Talleyrand, MM. de S. L*. et de Monteron, connus par leurs relations
avec cet homme d'état, le dernier étant son ami le plus intime et le
plus dévoué. Mais ces tentatives de second ordre ne pouvaient guères
changer le cours des choses. Je devenais de plus en plus, pour Napoléon,
un sujet d'ombrage, d'autant que je ne manquais aucune occasion de
m'opposer à l'essor que voulait reprendre son génie despotique et aux
mesures révolutionnaires qu'il promulguait. On ne me désignait déjà
plus, parmi ses familiers, qu'avec l'épithète du _ministre de Gand_.
Voici quels étaient ses nouveaux griefs: M. de Blacas, sourd à tous les
avis, ayant laissé faire le 20 mars, sans y croire et sans s'en douter,
oublia, dans son cabinet, par un effet du trouble et de la précipitation
de son départ, une masse de papiers qui auraient compromis un grand
nombre de citoyens respectables. Instruit de ce fait, je chargeai, dès
le 21 mars, par un esprit de prévoyance, le notaire Lainé, colonel de la
garde nationale, de s'établir dans le cabinet de M. de Blacas, de
classer tous les papiers, et de détruire ceux qui auraient pu servir à
inquiéter les signataires. Savary et Réal m'ayant dépisté dans cette
opération, l'empereur me fit redemander ces papiers que je lui
représentai en liasse. N'y trouvant que des choses insignifiantes, il ne
manqua pas de me soupçonner d'en avoir soustrait ceux qu'il y cherchait.

Le 25 mars il avait exilé, par un décret, à trente lieues de Paris, les
royalistes, chefs vendéens, volontaires royaux et gardes-du-corps.
Opposé à cette mesure générale, je fis appeler chez moi les principaux
d'entr'eux; et, après leur avoir témoigné l'intérêt que je prenais à
leur position, et exposé les efforts que j'avais tentés pour prévenir
leur exil, je les autorisai assez généralement à rester à Paris.

L'humeur que donnait à Napoléon les menées royalistes, et ma tendance à
tout mitiger, le portèrent à promulguer son fameux décret, censé né à
Lyon, quoiqu'il n'ait vu le jour qu'à Paris, par lequel il ordonnait la
mise en jugement et le séquestre des biens de MM. de Talleyrand, Raguse,
d'Alberg, Montesquiou, Jaucourt, Beurnonville, Lynch, Vitrolles, Alexis
de Noailles, Bourienne, Bellard, Laroche-Jacquelein, et Sosthène de
Larochefoucauld. Sur cette liste se trouvait, en outre, le nom
d'Augereau; mais il en fut rayé à la prière de sa femme, et en
considération de sa proclamation du 23 mars. Je m'exprimai vertement
dans le conseil sur cette nouvelle table de proscription, pour laquelle
on avait éludé toute délibération privée. Je soutins que c'était un acte
de vengeance et de despotisme, une première infraction des promesses
faites à la nation, et qui provoquaient les murmures publics. En effet,
ils avaient déjà des échos dans l'intérieur même du palais des
Tuileries.

Cependant l'Angleterre et l'Autriche allaient adopter successivement
une politique ouverte, ayant pour objet d'isoler de plus en plus
Napoléon. Dans son _mémorandum_ du 25 avril, l'Angleterre déclara
«qu'elle ne s'était pas engagée, par le traité du 29 mars, à rétablir
Louis XVIII sur le trône, et que son intention n'était point de
poursuivre la guerre dans la vue d'imposer à la France un gouvernement
quelconque.» Une déclaration semblable de la part de l'Autriche, parut
le 9 mai suivant. Dans l'intervalle, je faillis me trouver compromis
d'une manière grave au sujet de l'Autriche. Un agent secret du prince de
Metternich m'ayant été dépêché, cet homme, par suite de quelques
indiscrétions, fut deviné, et l'empereur donna ordre à Réal de le faire
arrêter. On ne manqua pas de l'effrayer pour en tirer des aveux. Il
déclara qu'il m'avait remis une lettre de la part du prince, et un signe
de reconnaissance qui devait servir à l'agent que je lui enverrais à
Bâle, à l'effet de conférer avec M. Werner, son délégué confidentiel.
L'empereur me mande à l'instant même, comme s'il avait eu à m'entretenir
d'affaires d'état. Sa première idée avait été de faire saisir mes
papiers, mais il l'abandonna bientôt, persuadé que je n'étais pas homme
à laisser des traces qui pussent me compromettre. N'ayant pas le moindre
indice qu'on eût arrêté l'envoyé de M. de Metternich, je ne montrai ni
embarras ni inquiétude. L'empereur, inférant de mon silence au sujet de
ces relations secrètes, que je le trahissais, réunit ses affidés, et
leur dit que j'étais un traître, qu'il en avait la preuve, et qu'il
allait me faire fusiller. Mille réclamations s'élevèrent; on lui observa
qu'il faudrait des preuves plus claires, que le jour pour en venir à un
acte qui produirait, dans le public, la plus vive sensation. Carnot
voyant qu'il insistait: «Vous êtes le maître, lui dit-il, de faire
fusiller Fouché; mais demain, à pareille heure, vous n'aurez plus aucun
pouvoir.--Comment! s'écria l'empereur.--Oui, sire, reprend Carnot; il
n'est plus temps de feindre: les hommes de la révolution ne vous
laissent régner qu'avec l'assurance que vous respecterez leurs libertés.
Si vous faites périr militairement Fouché, qu'ils regardent comme une de
leur plus forte garantie, demain, soyez-en sûr, vous n'aurez plus aucune
puissance d'opinion. Si Fouché est réellement coupable, il faut en
acquérir une preuve convaincante, le dénoncer ensuite à la nation et lui
faire son procès en règle.» Cet avis réunit toutes les opinions; il fut
résolu toutes les preuves nécessaires pour me confondre. L'empereur
confia cette mission à son secrétaire Fleury[39]. Muni de tous les
signes de reconnaissance, il partit aussitôt pour Bâle, et se mit de
suite en communication avec M. Werner, comme s'il eut été envoyé par
moi-même. On sent bien que la première question qu'il lui fit, eut pour
objet de s'informer des moyens que les alliés comptaient employer pour
se défaire de Napoléon. M. Werner dit qu'il n'y avait encore rien
d'arrêté à ce sujet, que les alliés n'auraient voulu employer la force
qu'à la dernière extrémité, qu'ils auraient désiré que j'eusse pu
trouver le moyen de délivrer la France de Bonaparte sans répandre
de nouveaux flots de sang. Fleury, continuant l'esprit de son rôle:
«il ne reste alors, dit-il, que deux moyens, le détrôner ou
l'assassiner.--L'assassiner! s'écria M. Werner avec indignation, jamais
un tel moyen ne s'offrit à la pensée de M. de Metternich ni des alliés.»
Fleury, malgré tous ses artifices et ses questions captieuses, ne put
tirer contre moi d'autre témoignage, si ce n'est que M. de Metternich
était convaincu que je détestais l'empereur, et que cette conviction lui
avait fait naître l'idée d'entrer en relation avec moi. J'avais si peu
caché ma pensée à M. de Metternich à cet égard, que l'année précédente
(1814), à pareille époque, l'ayant revu à Paris, je lui reprochai
vivement de n'avoir point fait enfermer Bonaparte dans un château fort,
lui prédisant qu'il reviendrait de l'île d'Elbe ravager de nouveau
l'Europe. Fleury et M. Werner se séparèrent, l'un pour se rendre à
Vienne et l'autre à Paris, afin de se munir de nouvelles instructions,
avec promesse de se retrouver à Bâle sous huit jours.

[Note 39: Le baron Fleury de Chaboulon.]

Mais Fleury venait à peine de se mettre en route pour Bâle, qu'un second
émissaire direct m'ayant donné l'éveil et conduit à découvrir tout ce
qui se passait, je mis dans mon porte-feuille la lettre du prince de
Metternich; et après mon travail avec l'empereur, feignant de me
recorder: «Ah! sire, dis-je du ton d'un homme qui revient d'un long
oubli, à quel point les affaires m'accablent! Je suis assiégé dans mon
cabinet; voilà cependant plusieurs jours que j'oublie de mettre sous vos
yeux cette lettre de M. de Metternich. C'est à Votre Majesté de décider
si je dois lui envoyer l'agent qu'il me demande. Quel peut être son but?
Je ne doute pas que les alliés, pour éviter les calamités d'une guerre
générale, ne cherchent à vous amener à une abdication en faveur de votre
fils; je suis convaincu que tel est en particulier le désir de M. de
Metternich; j'ose vous le répéter, sire, tel est aussi le mien; je ne
vous l'ai point caché, et je suis encore d'avis qu'il vous est
impossible de résister aux armes de l'Europe entière.» Je vis à
l'instant, par les mouvemens de sa physionomie, qu'il était
intérieurement partagé entre l'humeur que lui causait ma franchise et le
contentement qu'il ressentait de l'explication de ma conduite.

Quand Fleury fut de retour, l'empereur me l'envoya pour me tout avouer,
comme s'il eût voulu lui-même subjuguer ma confiance. Je me jouai
légèrement de ce jeune homme, plein d'élan et de feu, qui mit une
finesse grave et étudiée à m'empêcher de deviner le second rendez-vous
qu'il avait à Bâle. Je le laissai partir; il y arriva très-empressé, et
en fut pour les fatigues de son voyage et la chaleur de son beau zèle.
Cependant Monteron et Bresson, qui venaient de Vienne, chargés pour moi
de communications confidentielles de la part de M. de Metternich et de
M. de Talleyrand, renouvelèrent les défiances de Napoléon à mon égard.
Il les manda l'un et l'autre, les questionna longuement, et n'en put
rien tirer de positif. Inquiet, il voulut les faire mettre en
surveillance; mais il apprit avec beaucoup de mécontentement que Bresson
venait de partir subitement pour l'Angleterre, avec une mission
apparente de Davoust, pour l'achat de quarante mille fusils proposés par
un armateur. Il ne manqua pas de soupçonner une connivence de Davoust
avec moi, et que Bresson n'était que notre instrument.

Dans ma position, je ne devais rien négliger pour me conserver l'opinion
dominante. J'avais aussi mes véhicules de popularité, par mes
circulaires et mes rapports anti-royalistes. Je venais d'établir dans
toute la Franco des lieutenans de police qui m'étaient dévoués; à moi
seul était réservé le choix des agens secrets: je m'emparai des
journaux, et je devins ainsi maître de l'esprit public. Mais j'eus
bientôt sur les bras une affaire bien autrement importante,
l'insurrection intempestive de la Vendée qui dérangeait tous mes
calculs. Il m'importait d'avoir pour moi les royalistes, mais non pas de
les laisser intervenir dans nos affaires. Ici mes vues se trouvèrent
d'accord avec les intérêts de Napoléon. Il se montra très-contrarié de
cette nouvelle fermentation d'un vieux levain. Je me hâtai de le
tranquilliser en l'assurant que je l'aurais bientôt éteinte; qu'il me
donnât seulement carte blanche, et mit à ma disposition douze mille
hommes de vieilles troupes. Certain que je ne les sacrifierais pas aux
Bourbons, il me laissa toute liberté d'agir. Je persuadai sans peine aux
idiots du parti royaliste, dont je disposais à mon gré, que cette guerre
de quelques écervelés était inopportune; que les mesures qu'elle allait
suggérer, ramèneraient la terreur et causeraient le déchaînement des
révolutionnaires; qu'il fallait absolument obtenir un ordre du roi pour
faire poser les armes à toute cette cohue; que la grande question ne se
déciderait pas dans l'intérieur, mais aux frontières. A l'instant même
je fis partir trois négociateurs, Malartic, Flavigny et Laberaudière,
munis d'instructions et de l'ordre de s'aboucher avec ceux des chefs que
l'effervescence n'avait point entraînés dans ce parti, et qui auraient
saisi volontiers un prétexte plausible d'attendre les événemens. Toute
cette affaire fut bien conduite; on en fut quitte pour quelques
escarmouches, et au moment décisif la Vendée se trouva tout à la fois
comprimée et presque assoupie.

La levée de boucliers de Murat me causa une inquiétude d'un autre genre,
et d'autant plus grave, que ni l'empereur ni moi n'avions nul moyen
efficace de le seconder ou de le diriger. Malheureusement l'impulsion
venait de nous, car il avait bien fallu que quelqu'un _attachât le
grelot_. Mais cet homme, toujours hors de mesure, n'avait pas su
s'arrêter à temps; récemment je lui avais écrit en vain, ainsi qu'à la
reine, de se modérer et de ne pas trop presser des événemens auxquels
on serait peut-être trop tôt obligé d'obéir. Quand j'appris que ses
troupes étaient déjà engagées contre les troupes de l'Autriche, je me
dis: Cet homme est perdu, la lutte n'est pas égale. Et en effet il
s'abîma dans les flots qu'il avait soulevés. Vers la fin de mai, il
débarqua en fugitif au golfe de Juan. Cette nouvelle produisit l'effet
d'un funeste présage, et jeta la consternation autour de l'empereur.

De son côté, Napoléon se trouvait embarrassé dans un dédale d'affaires,
plus sérieuses les unes que les autres, et au milieu desquelles tous ses
esprits étaient absorbés dans la pensées de faire face aux armemens de
l'Europe. Il aurait voulu transformer la France en un camp et les villes
en arsenaux. Les soldats lui appartenaient; mais les citoyens restaient
partagés. Ce n'était d'ailleurs qu'en tremblant qu'il mettait en oeuvre
les instrumens de la révolution, en autorisant le rétablissement des
clubs populaires et la formation des confédérations civiques, ce qui lui
faisait craindre d'avoir exhumé l'anarchie, lui qui s'était tant vanté
de l'avoir détrônée. Aussi que de soins, que d'inquiétudes, que de
contrainte dans toute son allure pour modérer ces associations si
dangereuses à manier.

Cette affectation de popularité l'avait protégé dans l'opinion nationale
jusqu'au moment de la promulgation de son acte additionnel aux
constitutions de l'Empire. Napoléon les regardait comme les titres de
propriété de sa couronne, et en les annullant, il aurait cru recommencer
un nouveau règne. Lui qui ne pouvait dater que d'une possession de fait,
il préféra se modeler d'une manière ridicule d'après Louis XVIII, qui
supputait les temps sur les bases de la légitimité. Au lieu d'une
constitution nationale qu'il avait promise, il se contenta de modifier
les lois politiques et les sénatus-consulte qui régissaient l'empire. Il
rétablit la confiscation des biens, contre laquelle s'élevaient presque
tous ses conseillers. Enfin il s'obstina, dans un conseil tenu à ce
sujet, à ne point soumettre sa constitution à des débats publics et à la
présenter comme un acte additionnel. Je combattis fortement son idée,
aussi bien que Decrès, Caulaincourt, et presque tous les membres
présens. Il persista, en dépit de nos efforts, à renfermer toutes ses
concessions dans cette ébauche informe; Ce mot _additionnel_ désenchanta
les amis de la liberté. Ils y virent le maintien maladroitement déguisé
des principales institutions créées en faveur du pouvoir absolu. Dès
lors on ne vit plus dans Napoléon qu'un despote incurable; et moi je le
regardai comme un fou livré pieds et poings liés à la merci de l'Europe.
Réduit à ce genre de suffrages populaires dont Savary et Réal avaient
l'entreprise, il fit convoquer les hommes de la plus basse classe, qui,
sous le nom de fédérés, vinrent défiler sous les balcons des Tuileries,
aux cris répétés de _vive l'empereur_! Là, il annonce lui-même à ce
ramas qu'il se porterait aux frontières si les rois osaient l'attaquer.
Cette scène humiliante indigna jusqu'aux soldats. Jamais cet homme, qui
avait revêtu la pourpre avec tant d'éclat, ne l'avait si fort rabaissée.
Il ne fut plus aux yeux des patriotes qu'un histrion soumis à la _criée_
de la plus vile populace.

Des scènes aussi dégradantes m'affectèrent vivement; certain d'ailleurs
que toutes les puissances, unanimes dans leur résolution, se disposaient
à marcher contre nous, ou plutôt contre lui, je me rendis aux Tuileries
le lendemain de bonne heure; et, pour la seconde fois, je représentai à
Napoléon, avec des couleurs encore plus fortes, qu'il était de
l'impossibilité la plus absolue que la France divisée soutînt le choc de
toute l'Europe réunie; qu'il convenait qu'il s'expliquât franchement
avec la nation; qu'il s'assurât des dernières intentions des souverains;
et que s'ils persistaient, comme tout le donnait à penser, alors il n'y
avait plus à balancer; que ses intérêts et ceux de la patrie lui
faisaient une loi de se retirer aux États-Unis.

Mais à sa réponse qu'il balbutia, où il entremêla des plans de
campagnes, des terreurs, des batailles, des soulèvemens de peuples, des
inspirations gigantesques, des décrets de la fatalité, je vis qu'il
était résolu à remettre au sort des armes les destins de la France, et
que la faction militaire l'emportait malgré mes conseils.

L'assemblée du Champ-de-Mai ne fut qu'un spectacle d'une pompe vaine, où
Napoléon, déguisé en citoyen, espéra séduire la multitude par le
prestige d'une cerémonie publique. Les différens partis n'en furent pas
plus satisfaits qu'ils l'avaient été par l'acte additionnel; les uns
auraient désiré qu'il eût rétabli la république; les autres qu'en se
démettant de la couronne, il eût laissé à la nation souveraine le droit
de l'offrir au plus digne; et enfin, la coalition des hommes d'état dont
j'étais l'âme lui reprochait de n'avoir point profité de cette solennité
pour proclamer Napoléon II, événement qui nous eût fait trouver de
l'appui dans certains cabinets, et vraisemblablement nous eût préservés
de la seconde invasion. On ne niera pas que dans la position critique de
la France, ce dernier expédient ne fût le plus raisonnable.

Dès que nous eûmes acquis la conviction que toute tentative pour obtenir
ce résultat dans l'intérieur resterait sans succès, à moins d'en venir à
une déposition que le parti militaire n'eût pas laissé consommer, il
fallut se résoudre à voir se rouvrir toutes les portes de la guerre. Mon
impatience s'accrut alors, et je travaillai à précipiter les événemens.
En vain Davoust, dans le conseil, avait répété à plusieurs reprises à
Napoléon que sa présence à l'armée devenait indispensable; trop peu sûr
de la capitale pour la laisser long-temps derrière lui sans défiance,
il ne prit la résolution de partir que lorsque tout fut prêt à frapper
un grand coup sur les frontières de la Belgique, dans l'espoir de
débuter par un triomphe et de reconquérir la popularité par la victoire.
Il part; il part, dis-je, laissant à Réal le soin de ses fédérés;
beaucoup d'argent pour faire crier _Napoléon ou la mort_; et la
haute-main sur la promulgation de ses bulletins militaires avec un plan
de campagne arrêté pour l'offensive, et dont le secret me fut communiqué
par Davoust.

Dans un moment aussi décisif, ma position devint et bien délicate, et
bien difficile; je ne voulais plus de Napoléon; et s'il fût resté
victorieux, il m'eût fallu subir son joug ainsi que toute la France,
dont il eût prolongé les calamités. D'un autre côté, j'avais des
engagemens avec Louis XVIII, non pas que je fusse porté à le rétablir,
mais la prudence exigeait que je me ménageasse d'avance une garantie.
D'ailleurs mes agens auprès de M. de Metternich et de lord Wellington
avaient promis monts et merveilles. Le généralissime s'attendait à ce
que je lui livrasse au moins le plan de campagne.

Dans le premier moment....? mais la voix de ma patrie, la gloire de
l'armée française qui ne fut plus à mes yeux que celle de la nation,
enfin le cri de l'honneur me firent horreur de l'idée que le mot de
traître pût jamais servir d'épithète au nom du duc d'Otrante, et ma
résolution resta pure. Cependant quel parti devait prendre, en de telles
conjonctures, un homme d'état auquel il n'est point permis de rester
sans ressources? Voici celui auquel je m'arrêtai. Je savais positivement
que le choc inopiné de l'armée de Napoléon aurait lieu du 16 au 18 au
plus tard; Napoléon voulant même livrer bataille le 17 à l'armée
anglaise, séparée des Prussiens, après avoir marché sur le ventre à ces
derniers. Il était d'autant plus fondé à espérer la réussite de son
plan, que Wellington, trompé par de faux rapports, croyait pouvoir
retarder l'ouverture de la campagne jusqu'au premier juillet. Le succès
de Napoléon reposait donc sur une surprise. Je combinai mes démarches en
conséquence; je dépêchai, le jour même du départ de Napoléon, Mme.
D...... munie de notes écrites en chiffres et révélant le plan de
campagne. En même temps je suscitai des obstacles sur la partie de la
frontière qu'elle devait, franchir, de manière à ce qu'elle ne pût
arriver au quartier-général de Wellington qu'après l'événement. Voilà
l'explication de l'inconcevable sécurité du généralissime, qui fit
naître un étonnement universel et des conjectures si diverses.

Si Napoléon a succombé qu'il s'en prenne donc à son destin; la trahison
n'eut point de part, à sa défaite; lui-même avait fait tout ce qu'il
devait pour vaincre, mais il ne couronna pas dignement sa chute; si l'on
me demande ce que je voulais qu'il fît, je répondrai comme le vieil
Horace:....... Qu'il mourût!

C'était à condition qu'il sortirait vainqueur de la lutte, que les
patriotes avaient consenti à lui prêter leur appui; il était vaincu, ils
jugèrent le pacte dissous. J'appris en même temps son arrivée nocturne à
l'Élysée, et qu'à Laon, après sa déroute, Maret, par son impulsion,
avait ouvert l'avis de quitter l'armée et de se rendre à Paris sans
perdre de temps, dans la crainte d'un revirement subit. Je fus informé
aussi dans la matinée que Lucien, soutenant son courage, s'efforçait de
chercher des ressources dans un parti désespéré; qu'il le poussait à
s'emparer de la dictature, à ne s'environner que d'élémens militaires,
et à dissoudre la Chambre.

C'est alors que je sentis la nécessité de mettre en oeuvre toutes les
ressources de ma position et de mon expérience. La déroute de
l'empereur, sa présence dans Paris, qui soulevait l'indignation
générale, me plaçaient dans la circonstance la plus favorable pour
arracher de lui une abdication, à laquelle il s'était refusé quand elle
aurait pu le sauver. Je mis en campagne tous mes amis, tous mes
adhérens, tous mes agens avec le mot d'ordre. Moi-même, je m'abouchai,
avant le conseil, avec l'élite de tous les partis. Aux membres inquiets,
défians et ombrageux de la Chambre, je leur dis: «Il faut agir, faire
peu de phrases et courir aux armes; il est revenu furieux, décidé à
dissoudre la Chambre et à saisir la dictature. Nous ne souffrirons pas,
je l'espère, ce retour à la tyrannie.» Je dis aux partisans de Napoléon:
«Ne savez-vous pas que la fermentation contre l'empereur est à son
comble parmi un grand nombre de députés. On veut sa déchéance, on exige
son abdication. Si vous êtes résolus à le sauver, vous n'avez qu'un
parti sûr, c'est de leur tenir tête avec vigueur, de leur montrer quelle
puissance il lui reste encore, et qu'il ne lui faut qu'un mot pour
dissoudre la Chambre.» J'entrai ainsi dans leur langage et dans leurs
vues; ils se se montrèrent alors à découvert, et je pus dire aux chefs
des patriotes qui se groupaient autour de moi: «Vous voyez bien que ses
meilleurs amis n'en font pas mystère; le danger est pressant; dans peu
d'heures les Chambres n'existeront plus; vous seriez bien coupables de
négliger le seul moment de vous opposer à leur dissolution.»

Le conseil assemblé, Napoléon fit lire par Maret le bulletin de la
bataille de Waterloo, et finit en nous déclarant qu'il avait besoin,
pour sauver la patrie, d'être revêtu d'un grand pouvoir, d'une dictature
temporaire; qu'il pourrait s'en emparer, mais qu'il croyait plus utile
et plus national qu'il lui fût donné par les Chambres. Je laissai, à
ceux de mes collègues, qui pensaient et agissaient comme moi, le soin de
combattre cette proposition déjà décréditée et battue en ruines.

Ce fut alors que M. de La Fayette, instruit de ce qui se passait au
conseil, et sûr de la majorité, fit sa motion de la permanence des
Chambres, motion qui déconcerta tout le parti militaire, et, ralliant le
parti patriote, lui donna une grande force morale.

Attaqué par les Chambres, Napoléon n'ose prendre aucun parti; il sonde
Davoust pour opérer militairement la dissolution; Davoust s'y refuse.

Le lendemain nous manoeuvrâmes tous pour arracher son abdication; il y
eut une foule d'allées et de venues, de pourparlers, d'objections, de
répliques, en un mot des évolutions de tout genre; il y eut du terrain
pris, abandonné, repris de nouveau; enfin, après une journée chaude,
Napoléon se rendit en plein conseil, persuadé qu'une plus longue
résistance serait inutile; alors, se tournant vers moi, il me dit avec
un rire sardonique: «Écrivez à ces messieurs de demeurer en repos, ils,
seront satisfaits.» Lucien prit la plume, et rédigea, sous la dictée de
Napoléon, l'acte d'abdication tel qu'il fut rendu public.

Ici, changement de scène; le pouvoir n'étant plus dans les mains de
Napoléon, qui donc allait rester le maître du terrain? Je pénétrai
bientôt les desseins secrets du cabinet: je découvris que le parti
bonapartiste, dirigé alors par Lucien, voulait faire envisager comme
conséquence de l'abdication, la proclamation immédiate de Napoléon II,
et l'établissement d'un conseil de régence. C'eût été laisser triompher
le camp ennemi. En effet, cette régence, depuis si long-temps le but de
tous mes calculs, et l'objet de tous mes voeux, venant à s'organiser
sous une autre influence que la mienne, m'excluait du gouvernement. Je
dus alors recourir à de nouvelles combinaisons et dresser des
contre-batteries pour écarter, avec la même adresse, le système de
régence et le rétablissement des Bourbons. J'imaginai la création d'un
gouvernement provisoire établi d'après mes indications, et qu'en
conséquence je dirigerais selon mes vues. Je me présentai à la Chambre
pour lui persuader de se conduire avec fermeté, en consacrant les
principes et les lois de la révolution.

La Chambre ayant accepte l'abdication de Napoléon sans faire aucune
mention de la clause qu'elle renfermait, Lucien s'agita pour obtenir la
proclamation de Napoléon II. Il avait pour lui les fédérés, les
militaires, la populace et un grand parti dans la Chambre des pairs.
J'avais pour moi la majorité de la Chambre des représentans, un parti
aussi dans la Chambre des pairs, la garde nationale, la plupart des
généraux, et les royalistes qui me ménageaient et me circonvenaient,
dans l'espoir que je dirigerais la chance en faveur des Bourbons.

Déjà Lucien avait mandé Réal à l'Elysée pour rassembler les fédérés sous
les croisées de Napoléon. Ce ne fut pas sans peine qu'on obtint le
consentement de l'ex-empereur; on n'y parvint qu'en lui faisant observer
que mon parti voulait faire considérer son abdication comme pure et
simple; que s'il ne conservait pas au moins l'ombre de la puissance, on
ne pourrait assurer ni sa fuite, ni le transport de ses richesses; que
d'ailleurs l'abdication en faveur de son fils amènerait peut-être
l'Autriche à lui procurer un traitement plus favorable de la part des
alliés. Réal entre aussitôt en campagne et ameute, aux Champs-Elysées,
toute la canaille de Paris. De son côté, Lucien monte en voiture, court
à la Chambre des pairs et leur dit, dans un discours préparé:
_L'empereur est mort, vive l'empereur! proclamons Napoléon II_! La
majorité semble accéder à cette proposition. Lucien revient triomphant
aux Champs-Elysées, y endoctrine les deux à trois mille bandits que Réal
avait ameutés autour du palais, et leur fait promettre de se transporter
à la chambre des représentans pour décider la proclamation de Napoléon
II. Il rentre dans l'Elysée et amène, sur la terrasse, son frère, dont
la physionomie offrait déjà des marques d'abattement. Là, Napoléon fait
quelques signes de la main, salue la bande des exaltés, qui défile
devant lui aux cris de _vive notre empereur et son fils, nous n'en
voulons pas d'autres!_

Mais ces démonstrations et ce dévouement de commande m'inquiétèrent peu.
Je surveillais les moindres mouvemens, et le seul fil solide était dans
mes mains. Je m'étais d'ailleurs assuré l'initiative, et, au moment même
de ce brouhaha ridicule, les Chambres nommaient une commission exécutive
provisoire, dont la présidence m'était dévolue.

Cependant, Réal avait donné le mot d'ordre aux fédérés pour qu'ils
allassent défiler devant le palais du Corps législatif; ils s'y
rendirent en tumulte, mais il n'était plus temps. Les législateurs
effrayés venaient de déserter leur salle, après avoir nommé la
commission. La nuit dissipa l'attroupement, qui, en traversant les rues
de Paris, répandait la terreur parmi les citoyens par la décharge de
leurs armes, et faisait entendre hautement des cris de mort contre
quiconque ne reconnaîtrait pas Napoléon II.

L'agitation du jour se termina par des conciliabules nocturnes, préludes
d'une séance des plus animées pour le lendemain. Dès le matin j'étais
entré en possession avec mes collègues, Caulaincourt, Carnot, Quinette
et le général Grenier, des rênes du gouvernement. Nous procédions à
notre organisation quand j'appris que le député Bérenger, à l'ouverture
de la séance, venait de demander que les membres de la commission
fussent responsables collectivement. Cette proposition avait évidemment
pour objet de porter chacun d'eux à s'isoler de mon vote, et à me
surveiller par suite de la défiance que j'excitais dans la faction
bonapartiste. Comme s'il n'en avait pas dit assez, il ajouta: «Si ces
hommes étaient inviolables, en supposant que l'un d'eux vînt à trahir
ses devoirs, vous n'auriez aucun moyen de le faire punir.»

Je ne redoutais rien de ces attaques détournées; je l'ai déjà dit, mon
parti était le plus fort.

Le conseiller Boulay de la Meurthe, l'un des adhérens les plus exaltés
de Buonaparte, en vint à une philippique, où il signala et dénonça la
faction d'Orléans; c'était avertir les amis des Bourbons et les
bonapartistes qu'un troisième parti apparaissait à la faveur de la
doctrine du gouvernement de fait, que, depuis trois mois, nous opposions
au dogme de la légitimité.

Il est certain que, me trouvant embarqué avec un nouveau parti plus
d'accord avec mes principes que ceux qui n'offraient d'autre perspective
que le gouvernement absolu ou la contre-révolution, et pressantant
l'impossibilité de conserver le trône à Napoléon II, je me sentis plus
disposé à seconder les efforts de ce nouveau parti, pour peu que les
cabinets ne s'y montrassent pas trop contraires. La déclamation de
Boulay avait pour principal objet de faire proclamer Napoléon II par la
Chambre. La partie était fortement liée, il fallut de l'adresse pour
esquiver l'attaque. M. Manuel se chargea de ce soin délicat dans un
discours qui emporta tous les suffrages, et où l'on crut reconnaître le
cachet de ma politique. Il conclut en s'opposant à ce qu'aucun membre de
la famille de Bonaparte fût appelé à la régence; c'était le point
décisif, c'était m'abandonner le champ de bataille. L'assentiment de la
Chambre fut pour la commission du gouvernement une nouvelle garantie, et
me donna dans les affaires, en ma qualité de président, une
prépondérance incontestée.

Installés dès le 23 juin, notre première opération fut de faire déclarer
la guerre nationale, et d'envoyer cinq plénipotentiaires[40] au
quartier-général des alliés, avec la mission de traiter de la paix et
d'adhérer à toute espèce de gouvernement, excepté celui des Bourbons.
Leurs instructions secrètes portaient de laisser placer la couronne, à
défaut de Napoléon II, sur la tête du roi de Saxe ou du duc d'Orléans,
dont le parti s'était renforcé d'un grand nombre de députés et de
généraux. J'avoue que je faisais ainsi une concession un peu large aux
meneurs actuels, et qu'au fond je doutais très-fort qu'on parvînt au but
qu'on se proposait; j'avais même d'autant plus lieu de croire que la
cause des Bourbons était loin d'être désespérée, qu'un de mes agens
secrets vint bientôt m'annoncer l'entrée de Louis XVIII à Cambray, et
m'apporter sa déclaration royale. Aussi nos plénipotentiaires furent-ils
d'abord amusés par des réponses dilatoires.

[Note 40: Ces plénipotentiaires étaient M. de Lafayette, Laforêt,
Pontécoulaut, d'Argenson et Sébastiani. M. Benjamin-Constant les
accompagnait en qualité de secrétaire d'ambassade. (_Note de
l'éditeur_.)]

Qu'on juge de ma position! Le parti de Napoléon, toujours vivace, se
recrutait, pour ainsi dire, de quatre-vingt mille soldats qui venaient
se rallier sous les murs de Paris, tandis que les armées confédérées
s'avançaient rapidement sur la capitale, chassant devant elles tous les
bataillons, tous les corps qui essayaient de leur barrer le passage. Il
me fallut à la fois contenir les fédérés, m'assurer des généraux pour
maîtriser l'armée, déjouer les nouveaux plans de Bonaparte, qui ne
tendaient à rien moins qu'à le replacer à la tête des troupes, et
refréner l'impatience des royalistes, qui auraient voulu ouvrir les
portes de Paris à Louis XVIII, au milieu même du déchaînement de tant
de passions contraires d'où pouvaient naître encore d'horribles
convulsions.

Je ne raconterai point ici une foule de petites intrigues, de détails
accessoires, de contrariétés et de chicanes qui, pendant cette
tourmente, m'infligèrent toutes les tribulations du pouvoir. Avant
l'abdication, j'étais épié et continuellement sur le _qui vive_
vis-à-vis les adhérens les plus chauds de Napoléon, tels que Maret,
Thibaudeau, Boulay de la Meurthe, Regnault lui-même, qui m'était tantôt
favorable et tantôt contraire; maintenant j'avais à me défendre des
exigeances d'un autre parti; j'avais à me prémunir contre les défiances
de mes propres collègues, de Carnot entr'autres, qui de républicain
était devenu tellement zélé pour Napoléon, qu'il l'avait pleuré à
chaudes larmes en ma présence, après avoir opiné seul, mais vainement,
contre l'abdication.

On sent bien que je n'étais parvenu à museler cette tourbe de hauts
fonctionnaires, de maréchaux, de généraux, qu'en leur garantissant, pour
ainsi dire sur ma tête, la sûreté de leur personne et de leur fortune.
C'est ainsi que j'eus, pour ainsi dire, carte-blanche pour négocier.

J'expédiai d'abord, au, quartier-général de Wellington, mon ami M. G*,
homme probe, qui jouissait de toute ma confiance. Il était porteur de
deux lettres cousues dans le collet de son habit, l'une pour le roi,
l'autre pour le duc d'Orléans, car, jusqu'au dernier moment, et dans
l'incertitude prolongée sur les intentions des alliés, il ne fallait
négliger aucun des moyens de rentrer au port. Mon envoyé fut introduit
de suite auprès de lord Wellington, et lui dit qu'il désirait être
présenté au duc d'Orléans, «Il n'est point ici, lui répondit lu
généralissime, mais vous pouvez vous adresser à votre roi» et, en effet,
il prit la route de Cambray et alla au-devant du roi. Ne le voyant pas
revenir, je fia partir, pour la même destination, le général de
T*******, homme de coeur et de tête, à qui je donnai la commission
expresse de sonder les intentions de lord Wellington, de lui faire
connaître ma position particulière, combien les esprits étaient
exaspérés, et les passions tellement enflammées, que je ne répondais
point de préserver la France d'être mise à feu et à sang, si l'on
s'opiniâtrait à vouloir rendre le trône aux Bourbons. J'offrais de
traiter directement avec lui sur tout autre bâse. Cette fois la réponse
du généralissime fut absolue et négative; il déclara qu'il avait ordre
de ne traiter que sur l'unique base du rétablissement de Louis XVIII.
Quant au duc d'Orléans, ce n'eût été, selon l'expression de Wellington,
qu'un usurpateur de bonne famille. Cette réponse, que je cachai
soigneusement à mes collègues, rendit ma position bien autrement
délicate.

D'un autre côté, nos plénipotentiaires, sortis de Laon le 26 juin,
étaient arrivés le 1er juillet au quartier-général des souverains
alliés, à Haguenau. Là, les souverains, ne jugeant pas convenable de
leur accorder audience, nommèrent une commission pour les entendre. On
ne manqua pas de leur faire la question que j'avais prévue: «De quel
droit la nation prétendait expulser son roi et se choisir un autre
souverain?....» Ils répondirent par un exemple tiré de l'histoire même
d'Angleterre.

Avertis par cette question des dispositions des alliés, les
plénipotentiaires nationaux s'attachèrent moins à obtenir Napoléon II
qu'à repousser Louis XVIII. Ils insinuèrent enfin que la nation pourrait
agréer le duc d'Orléans ou le roi de Saxe, s'il ne lui était pas
possible de conserver le trône au fils de Marie-Louise. Après quelques
pourparlers insignifians, ils furent congédiés par une note pourtant que
les cours alliées ne pouvaient entrer, quant à présent, dans aucune
négociation; qu'elles regardaient comme une condition essentielle que
Napoléon fût hors d'état, pour l'avenir, de troubler le repos de la
France et de l'Europe; et que, d'après les événemens survenus au mois de
mars, les puissances devaient exiger qu'il fût remis à leur garde.
Ainsi, la commission du gouvernement se voyait frustrée de l'espoir
d'obtenir le duc d'Orléans ou Napoléon II. Avant même le retour des
plénipotentiaires, j'étais directement instruit des véritables
intentions des puissances.

Je ne m'occupai plus, dès-lors, qu'à donner un cours aux événemens, tel
qu'ils pussent aboutir au dénouement qui serait le plus favorable pour
la patrie et pour moi-même. J'avais demandé un armistice, et envoyé, à
cet effet, des commissaires[41] aux généraux alliés qui venaient de
commencer l'investivement de la capitale. Blucher et Wellington
éludèrent toute proposition à ce sujet, élevant plus que des objections
contre le gouvernement de Napoléon II, parlant de Louis XVIII comme du
seul souverain qui leur semblait réunir toutes les conditions qui
empêcheraient l'Europe d'exiger des garanties pour sa sécurité et se
plaignant vivement de la présence de Bonaparte à Paris, au mépris de son
abdication. Cet homme, comme si la fatalité l'eût poussé à se précipiter
de lui-même dans l'abîme, s'était d'abord obstiné, au lieu de gagner
précipitamment un de nos ports, à rester au palais de l'Élysée, puis à
la Malmaison, toujours dans l'espoir de ressaisir l'autorité, non plus
comme empereur, mais au moins comme général. Il alla même, excité par de
fanatiques amis, jusqu'à nous en adresser la demande formelle. Ce fut
alors que je m'écriai en plein conseil de la commission: «Cet homme est
fou sans doute, veut-il donc nous entraîner dans sa perte?» Et je dois
le dire, toute la commission, Carnot lui-même, votèrent avec moi pour
une résolution définitive à son égard. Il était gardé à vue, et Davoust
était déterminé à le faire arrêter à la moindre tentative de sa part
pour nous débaucher l'armée. Il était d'autant plus urgent de prendre un
parti décisif à son égard, que la cavalerie ennemie, poussant des partis
jusque dans les environs de la Malmaison, pouvait l'enlever d'un moment
à l'autre, et l'on n'aurait pas manqué de m'imputer une part dans cet
événement. Il nous fallut négocier son éloignement, et envoyer un
officier général pour y présider. Le reste est connu. Cette courte
explication des faits suffira pour répondre aux accusations de ces
détracteurs aveugles et passionnés, qui, apercevant quelque similitude
entre la captivité de Napoléon et de Persée, roi de Macédoine, ont
attribué celle du premier à des combinaisons perfides qui, en calculant,
les jours et les heures, l'aurait livré aux Anglais par des moyens
détournés et habilement ménagés.

[Note 41: MM. Andréossy, Boissy-d'Anglas, Flaugergues, Valence et
Labesnardière. (_Note de l'éditeur_.)]

Nous espérâmes, après le départ de Napoléon, pouvoir obtenir
l'armistice; il n'en fut rien. Ce fut alors que j'écrivis, à chacun des
généraux en chef des armées assiégeantes, les deux lettres qui ont été
rendues publiques. On put remarquer, dans ces lettres où je feignis, par
la nécessité des circonstances, de plaider la cause de Napoléon II, que
je regardais la question comme irrévocablement décidée en faveur des
Bourbons; mais, pour endormir la vigilance des partis, il me fallut
paraître pencher tour-à-tour pour la branche cadette ou pour la branche
régnante. J'espérais d'ailleurs qu'en aidant Louis XVIII à se rétablir,
ce prince consentirait à écarter quelques hommes dangereux et à faire à
la France de nouvelles concessions, sauf, si je ne pouvais rien obtenir,
à recourir plus tard à d'autres combinaisons.

J'eus alors des conférences nocturnes soit avec M. de Vitrolles, à qui
je venais de procurer la liberté, soit avec plusieurs autres royalistes
éminens et deux maréchaux qui inclinaient pour les Bourbons; j'envoyai à
la fois des émissaires au roi, au duc de Wellington et à M. de
Talleyrand. Je savais que M. de Talleyrand, après avoir quitté Vienne,
s'était transporté à Francfort, puis à Wisbad, pour être plus à portée
de négocier soit à Gand, soit à Paris. Très-ardent contre Napoléon, il
jugea pourtant, après son entrée à Paris, devoir s'entendre avec moi, me
promettant de son côté de me garantir auprès des Bourbons, dont le
rétablissement, après la bataille de Waterloo, lui parut infaillible. Je
pensais qu'il devait être alors auprès du roi, et je savais, à n'en pas
douter, que pour rester maître dès affaires; il réclamerait
l'éloignement de M. de Blacas; je manoeuvrai aussi en conséquence. Mais
il m'était presque impossible de ne pas exciter la défiance de mes
collègues. Mes démarches étant observées, j'eus à supporter des bordées
de reproches et des déclamations amères de la part de quelques meneurs
révolutionnaires et bonapartistes, dont je repoussai froidement les
imputations. Telle était ma position, que j'avais à entretenir des
négociations avec tous les partis, et à transiger avec toutes les
opinions dans mon intérêt, non moins que dans celui de l'État. Je ne me
dissimulai pas que cette conduite, où il entrait nécessairement quelque
chose de ténébreux, et dirigée, en quelque sorte, par des voies
souterraines, soulèverait contre moi tous les soupçons et toutes les
haines des partis blessés dans leurs plus chères espérances. Le moment
redoutable devait être celui où le jour pénétrerait dans ce chaos
d'intrigues si diverses et si opposées.

Ce qui était plus grave encore et plus dangereux, c'était l'exaltation
des fédérés et la violence des énergumènes de la Chambre qui ameutaient
contre moi ceux de mon parti, les soldats et la populace. J'écrivis à
lord Wellington qu'il était temps de mettre fin à leurs fureurs et à
leurs excès, car bientôt ils ne me laisseraient plus le maître d'agir.
Mais Wellington était contrarié par son intraitable collègue Blucher; ce
Prussien, si impatient et si fougueux, voulait pénétrer dans Paris,
afin, disait-il, de mettre les honnêtes gens à l'abri du pillage dont
les menaçait la populace; ce n'était que dans les murs de la capitale
qu'il prétendait conclure un armistice. Sa lettre nous indigna; mais que
faire? il fallait soutenir un siège, livrer bataille sous les murs de
Paris, ou capituler. Découragés par l'abdication, les soldats
paraissaient irrésolus; les généraux eux-mêmes étaient rendus timides
par l'incertitude de l'avenir. Le ministre de la guerre, général en
chef de l'armée, Davoust, m'écrivait qu'il avait vaincu ses préjugés et
reconnaissait qu'il n'existait plus d'autre moyen de salut que de
proclamer sur-le-champ Louis XVIII. Je mis ma réponse à cette lettre
sous les yeux de la commission. Elle pensa que je jugeais implicitement
la question du rappel de Louis XVIII, et que je laissais trop de
latitude à Davoust. Je passai par-dessus cette mince difficulté, la
détermination de ce maréchal m'ayant paru devoir être d'un si grand
poids que je lui avait fait promettre un sauf-conduit, de la part du
roi, par M. de Vitrolles.

Pressé de délibérer sur notre situation militaire, la commission,
d'après mon avis, s'entoura des lumières, des conseils, et de la
responsabilité des hommes les plus expérimentés dans l'art de la guerre.
Les principaux généraux furent appelés en présence des présidens et des
bureaux des deux Chambres. Ce fut par l'organe de Carnot qui, lui-même,
avait visité nos positions et celles de l'ennemi, que se fit un rapport
sur la situation de Paris. Carnot déclara que la rive gauche de la Seine
se trouvait entièrement à découvert et offrait un vaste champ aux
entreprises des généraux en chef des deux armées combinées, qui
venaient d'y porter la majeure partie de leurs forces. J'avoue que
j'attachai un grand intérêt national à ce que la défense de Paris ne fût
pas prolongée. Nous étions dans un état désespéré: le trésor était vide,
le crédit éteint, le gouvernement aux abois; enfin, par le choc et le
heurtement de tant d'opinions contraires, Paris se trouvait placé sur un
volcan. D'un autre côté, le territoire était chaque jour inondé de
nouveaux débordemens de troupes étrangères. Si, dans de telles
circonstances, la capitale venait à être enlevée de vive force, nous
n'avions plus à espérer ni capitulation, ni arrangement, ni concessions.
Dans une seule journée qui eût été le complement des journées de
Leipsick et de Waterloo, tous les intérêts de la révolution pouvaient
être engloutis dans des flots de sang français. Voilà cependant ce
qu'auraient voulu les frénétiques d'un parti aux abois.

Dans une telle crise, n'était-ce pas mériter de la patrie que de
replacer la France, sans effusion de sang, sous l'autorité de Louis
XVIII? Devions-nous d'ailleurs attendre que les armées étrangères nous
livrassent pieds et poings liés à nos adversaires? Je parvins, à force
d'insinuations et de promesses, à ramener des hommes jusqu'alors
intraitables.

On arrêta que la question militaire serait soumise, dès la nuit
suivante, à un conseil de guerre convoqué par le maréchal Davoust. Ainsi
on allait décider s'il était possible de défendre Paris. Capituler,
sauvait Paris, mais compromettait la cause nationale; combattre, offrait
de grands et inévitables dangers pour la capitale en proie à tous les
excès de la fureur populaire si nous étions vaincus. Et, en effet, à
quelles chances funestes ceux qui voulaient livrer bataille,
auraient-ils exposé cette immense cité et la France elle-même, dans le
cas d'une défaite!

Les débats furent solennels; et, sur la réponse négative et unanime du
conseil de guerre, la commission statua que Paris ne serait pas défendu
et qu'on remettrait la ville aux alliés, puisqu'ils ne consentaient à
suspendre les hostilités qu'à ce prix. Mais Blucher voulut aussi la
reddition de l'armée; une telle condition n'était pas proposable:
c'était vouloir tout mettre à feu et à sang. Je dépêchai à la hâte, aux
deux, généraux ennemis, MM. Tromeling et Macirone, à qui je remis, à
l'insu de la commission, une note confidentielle conçue en ces termes:
«L'armée est mécontente parce qu'elle est malheureuse; rassurez-la, elle
deviendra fidèle et dévouée. Les Chambres sont indociles et par la même
raison. Rassurez tout le monde, et tout le monde sera pour vous. Qu'on
éloigne l'armée; les Chambres y consentiront en promettant d'ajouter à
la Charte les garanties spécifiées par le roi. Pour se bien entendre, il
est nécessaire de s'expliquer; n'entrez donc pas dans Paris avant trois
jours. Dans cet intervalle, tout le monde sera d'accord. On gagnera les
Chambres; elles se croiront indépendantes et sanctionneront tout. Ce
n'est point la force qu'il faut employer auprès d'elles, c'est la
persuasion.»

Blucher devint aussitôt plus maniable, et on consentit à traiter de la
reddition militaire de Paris, qui fut conclue à Saint-Cloud dans h
journée du 3 juillet. Je m'opposai à ce qu'on donnât le nom de
capitulation à ce traité; j'y fis substituer celui de convention qui me
parut moins dur et plus acceptable.

La faction était encore trop exaspérée pour qu'on pût éviter le tumulte
et le désordre. Il fallut opposer la garde nationale aux fédérés, qui ne
furent pas contenus sans peine par la masse des citoyens paisibles.
Réal, qui avait la direction des fédérés, et que je savais facile à
effrayer, cédant à mes conseils, fit le malade, laissant là sa place de
préfet de police. La faction y mit Courtin, le protégé de la reine
Hortense, qui, montrant elle-même, pendant toute cette crise, une grande
exaltation, s'efforçait en vain de soutenir les restes du parti
bonapartiste expirant. Toutes ces manoeuvres vinrent échouer devant le
plus grand de tous les intérêts, l'intérêt public. On ne tarda pas
d'imputer aux généraux et à la commission d'avoir livré Paris et trahi
l'armée. Pour justifier la conduite du gouvernement, j'adressai aux
Français une proclamation explicative, où j'invoquais l'union de tous
les citoyens, sans laquelle nous ne pouvions toucher au terme de tous
nos maux.

Après avoir capitulé avec les étrangers, il fallut capituler avec
l'armée, qui, au moment de se diriger vers la Loire, se mutina pour nous
arracher la solde qui lui était due; grâces à quelques millions avancés
par le banquier Lafitte, on désarma les mutins et l'on satisfit les
cupides. Cependant tous les émissaires et les agens du roi, entr'autres
M. de Vitrolles, avec qui Davoust et moi nous avions eu des conférences,
nous assuraient que le roi fermerait les yeux sur tout ce qui s'était
passé, et qu'une réconciliation générale serait le gage de son retour.
J'avais déjà vaincu bien des répugnances à l'aide de ces promesses,
quand parurent, imprimées par ordre des Chambres, les proclamations
royales datées de Cambray. Ce fut un nouvel embarras de ma position
devant la Chambre des représentans qui se montrait de plus en plus
hostile à l'égard des Bourbons. Bientôt nous apprîmes, par le retour de
nos agens et de nos commissaires, que Blucher et Wellington déclaraient
hautement que l'autorité des Chambres et des commissions émanaient d'une
source illégitime, qu'en conséquence elles n'avaient rien de mieux à
faire que de donner leur démission et de proclamer Louis XVIII.

Alors, sur la proposition de Carnot, la commission délibéra s'il ne lui
convenait pas de se rallier avec les Chambres et l'armée, derrière la
Loire. Je combattis vivement cette proposition, qui aurait
infailliblement rallumé la guerre étrangère et la guerre civile. Je
soutins que ce moyen désespéré perdrait la France; que j'étais sûr
d'ailleurs que la plupart des généraux n'y souscrirait pas, et je
déclarai que je serais le dernier à quitter Paris. Ramenée par mes
raisonnemens, la commission prit le parti plus prudent et plus sage
d'attendre dans Paris l'issue des événemens.

La convention de Paris une fois signée, le duc de Wellington, instruit
de mon désir de m'aboucher avec lui, témoigna la volonté de s'entendre
avec moi sur l'exécution de la convention. La commission du gouvernement
ne s'opposa pas à notre entrevue, qui eut lieu au château de Neuilly.
Là, je m'expliquai avec franchise devant le généralissime des alliés. Je
savais que les mots de modération et de clémence étaient propres à
séduire une grande âme, et sans chercher à diminuer les torts de ceux
qui avaient trahi les Bourbons, je soutins que le trône rétabli ne
pouvait être consolidé que par l'entier oubli du passé. Je représentai
combien était encore menaçante et redoutable l'énergie des patriotes, et
je parlai des ménagemens dont il fallait user pour calmer leur
effervescence; je ne dissimulai pas la faiblesse des royalistes, leur
routine et leurs préjugés, et j'affirmai qu'on ne pourrait ramener la
tranquillité qu'en s'opposant aux réactions, aux vengeances, et en ne
laissant à aucune faction l'espoir de dominer l'État. Je réclamai
l'exécution des deux déclarations authentiques de l'Angleterre et de
l'Autriche, portant que leur intention n'était point de continuer la
guerre dans la vue de rétablir les Bourbons ou d'imposer à la France un
gouvernement quelconque. Le généralissime m'objecta que cette
déclaration n'avait eu lieu que dans le but de prévenir la guerre et
dans l'espoir que la France ne s'armerait point pour la cause de
Napoléon, frappé alors d'anathême par le congrès; mais que, s'étant
levées en sa faveur, nous avions dégagé les alliés d'une disposition
purement conditionnelle. Ce sophisme ne me laissa aucun doute que nous
avions été joués. Lord Wellington me déclara sans détour que les
puissances s'étaient prononcées formellement en faveur de Louis XVIII,
et que ce souverain ferait son entrée à Paris le 8 juillet. Le général
Pozzo-di-Borgo, qui était présent, me répéta la même déclaration au nom
de l'empereur de Russie; il me communiqua une lettre du prince de
Metternich et du comte de Nesselrode, exprimant la volonté de ne
reconnaître que Louis XVIII, et de n'admettre aucune proposition
contraire aux droits de ce monarque. Alors j'insistai pour une amnistié
générale, et réclamai des garanties. A ces conditions, je consentais à
servir le roi et à donner même des gages compatibles avec ma réputation
et mon honneur. Le généralissime me répondit qu'il était décidé qu'on
écarterait M. de Blacas, et que je ferais partie, ainsi que M. de
Talleyrand, du conseil, le roi ayant daigné consentir à me confirmer
dans le ministère de la policé générale; mais il ne me dissimula point
que toutes les mesures étaient prises pour que Napoléon tombât comme
otage au pouvoir des alliés, et qu'on exigeait de moi que je ne fisse
rien pour favoriser son évasion; qu'on exigeait aussi que l'armée se
soumît au roi, et même qu'on punît pour l'exemple quelques-uns des
chefs. Je me récriai, je protestai que si Bonaparte n'était pas venu, il
y aurait eu également une crise. Toutes mes objections échouèrent devant
une résolution bien arrêtée. Je jugeai le mal sans remède, mais
susceptible de palliatifs par ma présence dans le conseil. Le duc
m'annonça que le lendemain il me présenterait lui-même à S. M., ou du
moins qu'il me conduirait, dans sa voiture, au château d'Arnouville. Je
lui répondis que mon intention était d'adresser au roi une lettre que
j'avais préparée et que je lui communiquai. Elle était conçue en ces
termes:

«Sire, le retour de Votre Majesté ne laisse plus aux membres du
gouvernement d'autres devoirs à accomplir que celui de se séparer. Je
demande, pour l'acquit de ma conscience personnelle, à lui exposer
fidèlement l'opinion et les sentimens de la France.

»Ce n'est pas Votre Majesté que l'on redoute; elle a vu pendant onze
mois que la confiance dans sa modération et dans sa justice soutenait
les Français au milieu des craintes que leur inspiraient les entreprises
d'une partie de sa cour.

»Tout le monde sait que ce ne sont ni les lumières ni l'expérience qui
manquent à Votre Majesté; elle connaît la France et son siècle, elle
connaît le pouvoir de l'opinion; mais sa bonté lui a trop souvent fait
écouter les prétentions de ceux qui l'ont suivie dans l'adversité.

»Dès lors, il y a eu deux peuples en France. Il était pénible sans doute
à Votre Majesté d'avoir sans cesse à repousser ces prétentions par des
actes de sa volonté. Combien de fois elle a dû regretter de ne pouvoir
leur opposer des lois nationales.

»Si le même système se reproduit, et que, tirant tous les pouvoirs
d'hérédité, Votre Majesté ne reconnaisse aucun des droits du peuple
autres que ceux qui viennent des concessions du trône, la France, comme
la première fois, sera incertaine dans ses devoirs; elle aura à hésiter
entre son amour pour la patrie et son amour pour le prince, entre son
penchant et ses lumières. Son obéissance n'aura d'autre base que sa
confiance personnelle dans Votre Majesté; et si cette confiance suffit
pour maintenir le respect, ce n'est pas moins ainsi que les dynasties
s'affermissent et qu'on écarte tous les dangers.

»Sire, Votre Majesté a reconnu que ceux qui entraînaient le pouvoir
au-delà de ses limites, sont peu propres à le soutenir quand il est
ébranlé; que l'autorité se perd elle-même dans le combat continuel qui
la force de rétrograder dans ses mesures; que moins on laisse de droits
au peuple, plus sa juste défiance le porte à conserver ceux qu'on ne
peut lui disputer; et que c'est toujours ainsi que l'amour s'affaiblit
et que les révolutions se préparent.

»Nous vous en conjurons, sire, daignez cette fois ne consulter que votre
propre justice et vos lumières. Croyez que le peuple français met
aujourd'hui à sa liberté autant d'importance qu'à sa propre vie. Il ne
se croira jamais libre, s'il n'y a pas entre les pouvoirs des droits
également inviolables. N'avions-nous pas sous votre dynastie des
États-généraux qui étaient indépendans du monarque?

»Sire, voue sagesse ne peut attendre les événemens pour faire des
concessions; c'est alors qu'elles seraient nuisibles à votre intérêt, et
peut-être même plus étendues. Aujourd'hui les concessions rapprochent
les esprits, pacifient et donnent de la force à l'autorité royale; plus
tard, les concessions prouveraient sa faiblesse: c'est le désordre qui
les arracherait; les esprits resteraient aigris.»

Cette lettre fut adressée, le jour même, à Sa Majesté. De retour à
Paris, je déclarai à la commission que la rentrée de Louis XVIII était
inévitable, que telle était la volonté immuable des puissances alliées,
et que le jour en était même fixé au surlendemain. Je lui celai que
j'étais conservé au ministère de la police générale, circonstance qui,
au lieu d'être considérée comme une garantie pour les patriotes et une
espèce de transition qui ferait succéder, avec une secousse moins
violente, le gouvernement légitime au gouvernement de fait, n'eût paru
aux énergumènes que le salaire de ma trahison, quand elle n'était, en
effet, que la récompense méritée du salut de Paris. Le soir même cette
nouvelle s'ébruita; ces mêmes hommes m'accablèrent, dans leurs discours,
d'injures et de malédictions; les royalistes seuls m'en adressèrent des
félicitations; oui, les royalistes, et parmi les écrivains distingués de
ce parti, il en est qui ont avoué depuis que, de toutes parts, on avait
crié que sans moi il n'y avait ni de sûreté pour le roi, ni de salut
pour la France, et que tous les partis s'étaient entendus pour me
porter au ministère. Le lendemain je me dirigeai vers St.-Denis, et me
présentai au château d'Arnouville pour avoir ma première audience du
roi. Je fus introduit dans son cabinet par le président du conseil, qui
s'appuyait sur mon bras. Je suppliai le roi d'apaiser les esprits en
tranquillisant chacun sur sa sûreté personnelle; je représentai que la
clémence avait sans doute des inconvéniens, mais que la capitulation
qu'on venait de conclure semblait devoir faire rejeter tout autre
système; qu'une amnistie pleine et entière, et sans condition, me
paraissait le seul moyen de donner de la stabilité à l'État et de la
durée au gouvernement; que le pardon faisait ici partie de la justice;
que par amnistie j'entendais, avec l'oubli des injures, la conservation
des places, des biens, des honneurs et des dignités. Mon discours parut
avoir fait impression sur le roi, qui me prêta une attention soutenue.
Ce prince sentait combien nous avions besoin d'habileté et de repos pour
rassembler les élémens que le temps et les circonstances avaient
dispersés. Je crus voir qu'il comprenait la nécessité de voiler les
fautes commises et de gagner la confiance par une modération et une
loyauté exemplaires. Je m'efforçai de rendre public cet entretien pour
laisser entrevoir le terme de nos discordes et de nos malheurs.

Je ne me bornai point à des supplications; j'osai représenter au roi que
Paris était dans l'état le plus violent d'effervescence; qu'il y aurait
pour sa personne du danger de se montrer aux portes de la capitale avec
la cocarde blanche, et seulement accompagné des émigrés de Gand. Mon
plan consistait à maintenir les Chambres, à faire prendre au roi la
cocarde tricolore, et à licencier toute sa maison militaire; en un mot,
j'aurais voulu, comme je l'avais toujours désiré, voir Louis XVIII
marcher à la tête de la révolution et la consolider.

On délibéra sur ces différens objets dans le conseil, où mes
propositions ne furent rejetées qu'à la majorité d'une seule voix. Le
roi, d'ailleurs, resta inébranlable; il déclara qu'il aimerait mieux
retourner à Hartwell. Ainsi sa maison militaire ne fut point dissoute,
et on décida que dès le lendemain on chasserait la Chambre des
représentans. Cette chambre venait de consigner, dans un nouveau bill
des droits, les principes fondamentaux de la constitution, qui, dans sa
pensée, pouvaient seuls satisfaire le voeu public. Quoique je n'eusse
pas espéré beaucoup de succès de mes démarches, parce que mon tact des
affaires m'avait assez montré qu'elle était leur tendance, il me sembla
que je ne devais rien négliger pour l'acquit de ma conscience.

Le soir même du 7 juillet, plusieurs bataillons prussiens forcèrent les
portes des Tuileries, envahirent les cours et les avenues du palais. La
commission du gouvernement n'étant plus libre, cessa ses fonctions, ce
qu'elle annonça par un message. Une circonstance particulière signala
cette séparation de mes collègues; Carnot, l'un des plus révoltés de ma
conservation au ministère, et de se voir sous ma surveillance, pour
ainsi dire, en attendant qu'on lui assignât un lieu de résidence,
m'écrivit le billet suivant: _Traître, où veux-tu que j'aille_? je lui
répondis tout aussi laconiquement: _Imbécille, où tu voudras_. Il faut
dire que j'avais eu, dans le conseil, plus d'une altercation avec
Carnot, qui ne me pardonnait pas de l'avoir appelé vieille femme.

Le jour suivant, dès huit heures du matin, les députés se présentèrent
pour entrer dans la salle de leurs délibérations; mais, trouvant les
portes closes, entourées de gardes et de gens d'armes, ils se
retirèrent. Quelques-uns d'entre eux se rendirent chez leur président,
où ils consignèrent une protestation. Le roi fit son entrée dans Paris;
rien ne troubla l'ivresse portée au comble de la part des royalistes,
qui accoururent au-devant du monarque, et se montrèrent fort nombreux.
J'avoue que ma prévoyance fut trompée en partie, et que toutes mes
appréhensions ne furent pas confirmées. Ici finit l'ère des cent-jours,
et recommence le cours d'un règne interrompu dès sa première année. Mais
quels auspices accompagnent ce nouvel avènement? Toutes les passions qui
fermentent, toutes les vengeances qui cherchent à s'assouvir, tous les
intérêts qui s'agitent et se combattent, tous les esprits qui s'exaltent
avec fureur, enfin toutes les haines ulcérées qui réagissent! Dans de si
déplorables conjonctures, je ne refusai pas mes efforts et mes travaux
à mon pays.

La reddition de Bonaparte, la soumission successive de toutes les villes
et de toutes les provinces annoncèrent bientôt que la France était
pacifiée sous tous les rapports qui pouvaient intéresser les souverains;
mais elle ne pouvait l'être pleinement eu égard au repos et au bonheur
du roi, si tout notait pas oublié, s'il n'y avait pas une égale
répression de toutes les opinions extrêmes, de quelque hauteur que
pussent partir ces opinions; et enfin, si tous les partis ne jouissaient
pas de la protection des lois avec la même certitude et la même
sécurité.

Tels étaient les conseils de modération et de clémence que je donnais à
Louis XVIII, comme je les avais donnés à Napoléon, toutefois en
proposant des mesures efficaces, en écartant toutes les causes qui
auraient pu plonger la France dans une nouvelle révolution. Mais tout le
monde, soit dans le conseil, soit hors du conseil, ne partageait pas mes
idées; on voulait des exemples et des punitions. Je faisais partie,
depuis quinze jours, du ministère royal, lorsque parut l'ordonnance du
24 juillet; cinquante-sept individus, divisés en deux catégories, y
étaient frappés sans jugement. On demandera comment j'ai pu
contre-signer un tel acte, qui atteignait des hommes dont la plupart
avaient suivi la même route que moi. Qu'on sache donc que, dès le
lendemain du 8 juillet, le besoin de proscrire envahit toutes les
classes du parti royaliste, depuis les salons du faubourg Saint-Germain
jusqu'aux anti-chambres du palais des Tuileries; et que des milliers de
noms, autant ignorés que connus, furent signalés au ministère de la
police pour être enveloppés dans une mesure générale de proscription. On
demandait des têtes au ministre de la police, comme preuve de son
affection sincère pour la cause royale. Il n'y avait plus pour moi que
deux partis à prendre: celui d'être le complice des vengeances, ou de
renoncer au ministère. Je ne pouvais souscrire au premier; j'étais
engagé trop avant pour que je pusse renoncer au second. Je trouvai un
troisième expédient: ce fut de faire réduire les listes à un petit
nombre de noms pris parmi les personnages qui avaient joué un rôle plus
actif dans les derniers événemens; et je dois le dire ici, je rencontrai
dans le conseil, et surtout dans les sentimens éminemment français du
monarque, tout ce qui pouvait adoucir ces mesures d'une rigueur outrée
et diminuer le nombre des victimes.

Mais le torrent de la réaction menaçait d'entraîner toutes les digues
qu'on lui opposerait. J'avais conçu le dessein d'être médiateur entre le
roi et les patriotes; je m'aperçus bientôt qu'on voulait seulement se
servir de moi comme de l'instrument nécessaire au rétablissement d'une
autorité royale sans contre-poids et sans limites, laquelle n'aurait
plus offert de garantie aux hommes de la révolution. Les deux
ordonnances sur les collèges électoraux et sur les élections qui
allaient donner à la France la Chambre de 1815; ne me laissèrent plus
aucun doute à cet égard. On a cru que j'avais apporté une insouciance
coupable à la formation des collèges électoraux, et on a dit qu'il
n'était pas permis à un homme d'état tel que moi, vielli dans
l'expérience et dans l'exercice des grands emplois, de commettre une
telle faute politique, ni de se méprendre sur la direction que
s'efforçait de donner à l'opinion la faction royaliste qui venait de
ressaisir l'influence. Mes principes et ma conduite antérieure auraient
dû me mettre à l'abri d'une telle imputation. Cette, accusation de
légèreté imprévoyante et d'indifférence funeste dans de si gravés
circonstances, il faut la reporter, sur l'aimable égoïsme et sur
l'incurie nonchalante du président du conseil qui se berçait d'illusions
sensuelles, et n'aimait à voir dans le fauteuil d'un ministre qu'un lit
de repos.

Je me réveillai; ce fut alors que parurent mes notes, adressées aux
puissances alliées et mes rapports faits au roi en plein conseil. Je les
avais rédigés sur la demande des souverains, pour leur faire connaître
l'état de la France. La divulgation de ces documens produisit une
sensation profonde sur les esprits éclairés, mais leur contenu excita,
au plus haut point, la fureur du parti _ultra-royaliste_[42] qui
regardait son influence comme perdue, si mes révélations amenaient un
changement de système. Le roi, lui-même, vit avec déplaisir la publicité
donnée à des rapports d'une nature confidentielle; mais j'avais jugé ma
position; trompé par M. de Vitrolles que j'avais introduit dans le
cabinet du roi, délaissé parlé président du conseil que le passé
n'obligeait pas de sacrifier le présent, je voyais ma chute inévitable,
à moins que je ne parvinsse à faire prévaloir mes desseins.

[Note 42: C'est Fouché qui, le premier, s'est servi de cette
expression, avec laquelle on s'est familiarisé depuis, et qu'on a même
usée. (_Note de l'éditeur_.)]

L'avouerai-je ici? oui.... j'ai promis de ne rien dissimuler. Mes notes,
mes rapports avaient pour but de remettre de l'ensemble et de l'unité
dans les partis disjoints et comme dispersés de la révolution, et
surtout de faire craindre à l'Europe une insurrection nationale; par là,
j'espérais l'effrayer tellement des suites d'une explosion, qu'elle
consentît, pour prix d'un traité de paix définitif, à nous accorder ce
que je n'avais cessé de solliciter depuis le congrès de Prague, la
dynastie de Napoléon, devenue l'objet de nos réclamations sécrètes, de
nos voeux et de nos efforts. L'abouchement de deux puissans monarques
fit évanouir des espérances fondées; c'est à l'histoire à recueillir et
à rapprocher des circonstances qu'il ne m'appartient pas de produire au
grand jour. Je crois résumer ma vie en déclarant que j'ai voulu vaincre
pour la révolution et que la révolution a été vaincue dans moi.

FIN DE LA SECONDE PARTIE





*** End of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Mémoires de Joseph Fouché, Duc d'Otrante, Ministre de la Police Générale - Tome II" ***

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