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Title: Das Schweigen im Walde
Author: Ganghofer, Ludwig
Language: German
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Copyright Status: Not copyrighted in the United States. If you live elsewhere check the laws of your country before downloading this ebook. See comments about copyright issues at end of book.

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Notizen des Bearbeiters:

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^Das Schweigen im Walde^

        »Wer nur das Wirkliche gelten läßt,
        an der Sehnsucht nach dem Unmöglichen
        keine Freude findet und nie eine Minute
        übrig hat, um sie an einen schönen Traum
        zu verschwenden -- wie arm ist der!«


Das Schweigen im Walde

^Roman^

^von^

^Ludwig Ganghofer^

Vollständige Ausgabe

699000 Gesamtauflage aller Ausgaben



^Verlag von Th. Knaur Nachf.^
^Berlin^



^Alle Rechte, insbesondere das der Übersetzung, vorbehalten^

^Copyright by G. Grote'sche Verlagsbuchhandlung in Berlin^

Printed in Germany

^Druck: Bibliographisches Institut AG., Leipzig^



Inhalt


    Erstes Kapitel                    5

    Zweites Kapitel                  34

    Drittes Kapitel                  49

    Viertes Kapitel                  81

    Fünftes Kapitel                 101

    Sechstes Kapitel                127

    Siebtes Kapitel                 155

    Achtes Kapitel                  176

    Neuntes Kapitel                 210

    Zehntes Kapitel                 230

    Elftes Kapitel                  250

    Zwölftes Kapitel                272

    Dreizehntes Kapitel             286

    Vierzehntes Kapitel             306

    Fünfzehntes Kapitel             334

    Sechzehntes Kapitel             358

    Siebzehntes Kapitel             373

    Achtzehntes Kapitel             396

    Neunzehntes Kapitel             420

    Zwanzigstes Kapitel             447

    Einundzwanzigstes Kapitel       469

    Zweiundzwanzigstes Kapitel      490



^Erstes Kapitel^


Man hörte noch den Lärm des Dorfes, den Hall verschwommener Stimmen und
das Geläut einer Kirchenglocke, die zur sonntäglichen Vesper rief. Dann
verschwanden die letzten Häuser hinter Büschen und Bäumen. Entlang dem
zerrissenen Ufer eines Wildbaches ging's eine Weile an Bergwiesen und
zerstreuten Feldgehölzen vorüber, und sacht begann das schmale Sträßlein
zu steigen. Während die Kutsche mit langsamer Fahrt in den von
Sonnenglanz umwobenen Hochwald einlenkte, klang vom Dorfe her noch ein
letzter Glockenton, als möchte das im Tal versinkende Treiben der
Menschen Abschied von dem einsamen Manne nehmen, der sich aus dem Wirbel
des Lebens in die abgeschiedene Stille der Berge flüchtete.

Die Straße stieg in immer dichteren Wald hinein. Der klomm zur Rechten
gegen die Hochalmen empor, zur Linken senkte er sich in eine Schlucht,
aus deren Tiefe sich die Stimme des Wildbaches nur wie leises Murmeln
vernehmen ließ. Unter den Bäumen war Stille, als wollte der Wald nach
der drückenden Hitze des Julitages schon lange vor Abend in Schlummer
sinken. Man hörte nur den müden Hufschlag und das Räderknirschen im
groben Kies der Straße.

Vor die schwerfällige Landkutsche waren zwei Maultiere gespannt. Sie
machten dem alten, weißbärtigen Bauernknecht, der sie zu lenken hatte,
nur geringe Mühe. Er konnte ab und zu ein kleines Nickerchen erledigen,
aus dem ihn das Holpern des Wagens wieder aufrüttelte. Wurde er munter,
so versuchte er mit seinem Nachbar auf dem Bocksitz ein Gespräch
anzuknüpfen, verstummte aber bald wieder, eingeschüchtert durch das
vornehm ablehnende »Ach?« und »So!«, das er sich mit seiner gutmütigen
Redseligkeit als einzige Antwort verdiente. Man sah diesem Nachbar den
»hochherrschaftlichen Lakai« an der Nasenspitze an, die er trotz einer
siebenstündigen Wagenfahrt noch immer in würdevoller Höhe zu erhalten
wußte. Er trug einen Reiseanzug aus dunklem Cheviot, dazu ein schwarzes
Hütchen, unter dessen schmaler Krempe sich das peinlich frisierte
Blondhaar gleich einer polierten Bernsteinschale um den Kopf legte. Ein
noch junges Gesicht und hübsch, so daß es hätte gefallen können. Aber in
seiner rasierten Glätte und bei dem Bestreben, eine geheimnisvolle
Wichtigkeit in den Blick der graublauen Augen zu legen, glich es dem
stilvollen Antlitz eines mittelmäßig begabten Schauspielers, der seine
beste Rolle außerhalb der Bühne spielt. Es lag auch, neben halber
Ehrlichkeit, ein bißchen Komödianterie in der Art, wie der Diener sich
nach dem Fond der Kutsche umwandte, als wäre er in Sorge um das
Befinden seines jungen Herrn.

»Fühlen sich Durchlaucht von der langen Fahrt nicht sehr ermüdet?«

Der Fürst schien nicht zu hören -- wenigstens gab er keine Antwort.
Regungslos, den Kopf mit dem grauen Jägerhütchen seitwärts geneigt, lag
er in die Lederkissen der Kutsche geschmiegt und ließ die Hände auf der
Reisedecke ruhen, die um seine Knie geschlungen war -- zwei schlanke
Hände, deren durchscheinende Blässe von schwerer, kaum überstandener
Krankheit erzählte. So bleich wie die Hände war auch das schmale,
strenggeschnittene Gesicht, von dessen Blässe sich das dünne Bärtchen
über den herb geschlossenen Lippen und der linde Flaum, der sich um Kinn
und Wangen kräuselte, als tiefer Schatten abhob. Der seltsame
Widerspruch dieser Züge hatte etwas Fesselndes. Jede Linie so rein
gezeichnet wie das Erbteil einer schönen Mutter, das einer Tochter
geschenkt sein wollte und sich zu einem Sohn verirrte; und dennoch der
Ausdruck eines klar geprägten Willens, in jedem Zug das Merkmal einer
fest gefügten männlichen Natur; dazu ein Körper, schlank und sehnig
aufgeschossen, dessen jugendliche Kraft durch die überstandene Krankheit
nicht gebrochen, nur gebändigt schien und sich auch in der müden Haltung
noch verriet, mit welcher der Fürst im Wagen ruhte.

Er hielt die Augen geschlossen; doch er schlief nicht; das Leben, das
in seinen Zügen spielte, verriet es. Hatte er die Lider geschlossen,
weil ihn nach dem blendenden Sonnenglanz der langen Fahrt die Augen
schmerzten? Oder wollte er das Bild der Landschaft vor seinem Blick
erlöschen machen, um die Bilder seiner Gedanken ungestört vor seiner
Seele zu schauen? Freundliche Bilder schienen das nicht zu sein. Das
bittere Lächeln, das einen tiefen Zug um die Lippen schnitt, erzählte
von Leiden, die besiegt, doch nicht vergessen sind und in der Seele
nachwirken wie das Brennen einer Wunde.

Bei diesem Sinnen atmete der stille, freudlose Träumer in tiefen Zügen
die Waldluft, ihre Frische wie Erquickung genießend.

Da unterbrach ein heller Laut die Stille der Landschaft. Von einer
fernen Höhe tönte der schwebende Jodelruf einer Mädchenstimme,
verschwamm in den sonnigen Lüften und weckte an den Felswänden, die der
Wald verhüllte, noch ein leises Echo.

Der Fürst hörte nicht. Aber der Lakai auf dem Bocksitz lächelte
erwartungsvoll und fragte den Kutscher: »Gibt es hier Sennerinnen?«

»No freilich. Und eine is dabei, ja, vor der muß man 's Hütl ziehen. Die
Burgi von der Tillfußer Alm. Was wahr is, muß wahr sein. Dös is a
bildsaubers Madl.«

»Die Tillfußer Alm? Wo liegt die?«

»Gleich dem Jagdhaus vor der Nasen.« Der Wagen rollte aus dem
dichtgeschlossenen Wald auf eine offene Höhe hinaus, und der Kutscher
deutete mit der Peitsche. »Da schauen S' her! Jetzt kann man 's ganze
Geißtal überschauen drei Stund weit aussi bis gegen Ehrwald.«

Hastig wandte sich der Lakai: »Bitte, Durchlaucht, von dieser Stelle
kann man das ganze Jagdgebiet übersehen.«

Der Fürst schlug die Augen auf -- große, dunkle Augen von metallenem
Glanz -- und erhob sich im Wagen, den der Kutscher auf einen Wink des
Lakaien angehalten hatte.

Beim Anblick der weitgedehnten, in ihrer wundervollen Größe doch ruhigen
Landschaft stieg eine warme Röte in die bleichen Wangen des Fürsten. Es
war aber auch ein Bild, das einem für Schönheit der Natur empfänglichen
Menschen die Seele mit Staunen erfüllen mußte.

Zu Füßen der Straße zog sich ein schmales Hochtal mit fast ebener Sohle
bis in weite Ferne, kaum merklich gewunden, eine einzige große Linie,
gezeichnet von der weitausholenden Hand des Schöpfers. Durch das lange
Tal hin schlängelt sich die Geißtaler Ache, in enggedrängtem Bette
aus-und einbiegend um vorspringende Felsen und Waldecken, bald grünlich
schimmernd bei ruhigem Gefäll, bald wieder blitzend in der Sonne und
zersprudelt zu weißem Schaum. Das ganze Tal entlang reiht sich zur
Linken ein Felskoloß an den anderen; neben der ungestüm aufstrebenden
Munde erhebt sich die wuchtige Hochwand, hinter dem klobigen Igelstein
drängt sich der steile Tejakopf hervor, und den wirkungsvollen Abschluß
bildet die Sonnenspitze mit ihrer schlanken, auf breitem Sockel ruhenden
Pyramide. Von dunklem Blau umschleierte Kare schneiden in den Leib der
steinernen Riesen ein, und über die steilen Felsrippen klettern die
Fichtenwälder empor als schmale Zungen und verlieren sich mit einsam
vorgeschobenen Bäumen zwischen den Latschenfeldern, die um die Brust der
Berge hängen wie eine grüne Samtverbrämung. Verstaubter Schnee, den
immerwährender Schatten auch gegen die Sonne des Juli schützte, füllt
mit zerrissenen Formen alle tieferen Buchten im Gestein, und von ihm aus
ziehen, den lebenden Wald zersprengend, die Lawinengassen nieder mit
verwüstetem Gehäng. Der Stelle zu Füßen, wo der Wagen hielt, lagen
Hunderte von gebrochenen Stämmen wirr über den Bach geschleudert. In der
Tiefe sah dieser zerstörte Wald sich an wie Spielzeug, das Kinderhände
im Übermut durcheinander geworfen. Aus diesem Wirrsal streckte sich eine
seltsame Rute hervor: eine gewaltige, wohl hundertjährige Fichte, die
eine Lawine aus dem Grund gerissen, durch die Luft gewirbelt und mit dem
Gipfel wieder in die Erde gebohrt hatte, so daß der Stamm mit seinem
Wurzelwerk zum Himmel ragte.

Gegenüber diesem ernsten Bild des Schattens lag, von flimmerndem Glanz
umwoben, die Sonnenseite des Tales. Grüne Wälder wechselten mit goldig
überglänzten Almgehängen. Sanft verschwommen klangen die Glocken der
weidenden Rinder von den Höhen, und auf den lichten Weideflächen
erkannte man die zerstreuten Tiere der Herde als helle, bewegliche
Punkte. Über den Almen lagen wieder die Wälder, aus denen sacht
gerundete, nur selten von einer kahlen Wand durchschnittene Kuppen
aufwärts stiegen; und wie eine letzte steinerne Weltgrenze, stolz und
steil, erhob sich über diese grünen Wellen der gezahnte, stundenlange
Grat des Wettersteingebirges, im Glanz der Sonne wie ein goldenes Gebild
erscheinend. Je weiter die Wand sich hinzog, desto blauer tönten sich
die Felsen, so daß sie in der Ferne mit der golddurchwobenen Farbe des
Himmels in eins zerflossen.

»Wie schön!«

Tief atmend hatte der Fürst dieses Wort vor sich hin gesprochen; und als
die Kutsche über die fallende Straße niederrollte, lag er nicht mehr mit
stillem Brüten in die Kissen des Wagens versunken, sondern schickte in
lebhafter Achtsamkeit die Augen nach allen Seiten auf die Reise.

Eine Weile führte der Weg zwischen einem latschenbewachsenen Hang und
dem Ufer der Ache dahin, nun wieder durch schütteres Gehölz und dann im
Bogen über ein weites Almfeld gegen eine Waldfläche empor, in deren
Mitte, durch aufsteigenden Rauch verkündet, das von mächtigen Fichten
umschützte Jagdhaus stehen mußte. Der Fürst beugte sich aus dem Wagen,
in Spannung nach dem Jägerheim ausspähend, das ihm die Fürsorge eines
Freundes in dieser Bergeinsamkeit erworben und bereitet hatte. Als sich
die Kutsche einem aus Steinen am Waldsaum erbauten Stalle näherte, hörte
man unter den Bäumen eine erregte Männerstimme rufen: »Er kommt! Er
kommt!«

Der Fürst lächelte. Da waren wohl Vorbereitungen für einen feierlichen
Empfang getroffen?

Etwa hundert Schritte ging der Weg noch durch schattigen Hochwald, dann
traten die Bäume auseinander, im Kreis das sanft geneigte, von heller
Sonne überglänzte Weidefeld der Tillfußer Alm umschließend. Inmitten des
Feldes lag eine steinerne Sennhütte mit rauchendem Schindeldach, und vor
der Tür der Hütte stand mit gekreuzten Armen eine junge Sennerin, die
dem anfahrenden Wagen neugierig entgegenguckte.

Der Kutscher stieß den Lakai mit dem Ellbogen an und blinzelte gegen die
Hütte hinunter. Da wurde der Hoheitsvolle überraschend menschlich und
reckte neugierig den Hals; doch eines der Jägerhäuschen, die neben dem
Wege standen, verdeckte ihm die Aussicht.

Kleine Fähnchen mit den Tiroler Farben schmückten die Giebel der
Jägerhütten, eine Flagge wehte auf dem Dach des größeren Fremdenhauses,
und ein hoher, von grüner Fichtengirlande umschlungener Mast, auf dem
zwischen der deutschen und österreichischen Fahne eine Flagge mit den
Farben des fürstlichen Hauses flatterte, erhob sich vor dem
Staketenzaun, der den Hofraum des großen, zweistöckigen Jagdhauses
umschloß. Auf einem das Almfeld überblickenden Hügel ruhend und
angelehnt an den bergwärts steigenden Fichtenwald, grüßte das schmucke,
mit rötlichem Zirbenholz verschalte Gebäude freundlich seinem jungen
Herrn entgegen, leuchtend in der Sonne, mit blinkenden Fenstern, halb
versunken in einen gutgemeinten, aber nicht besonders zierlich geratenen
Aufputz von Kränzen, Girlanden und Zweigen, an denen in dicken Büscheln
die roten Tannenzapfen baumelten.

Neben der Haustür hatten in schmucker Feiertagstracht fünf Jäger
Aufstellung genommen, und vor ihnen, wie ein Korporal vor seinen
Rekruten, stand der Förster, eine klobig stramme Gestalt mit breiten
Schultern, ein derbes Gesicht mit rötlich gekraustem Vollbart und mit
braunen Augen, gutmütig wie Kinderaugen; doch ein paar verdächtig
angeschwollene Äderchen an Stirn und Schläfen ließen vermuten, daß der
Förster zeitweilig an »gachen Hitzen« zu leiden hatte.

Als die Kutsche in den Hofraum einfuhr, warf der Förster noch einen
musternden Blick über die Jäger, dann schwang er den Hut und rief mit
einer Stimme, die heiser gegen seine Aufregung kämpfte: »Unser neuer,
hochverehrter Jagdherr, Seine Duhrlaucht Fürst Heinrich
Ettingen-Bernegg, er lebe hoch!«

Die Stimmen der Jäger fielen ein. Nur ein einziger von ihnen schwieg und
blickte dem anfahrenden Wagen gleichgültig entgegen; als er den Fürsten
sah, streckte sich seine Gestalt, und der Blick seiner Augen schärfte
sich, als gäbe ihm der Anblick seines jungen Herrn zu denken.

»Hoch! Hoch!« klangen die Stimmen der anderen. Dann kam noch ein
unerwarteter Nachklang, drunten bei der Sennhütte, hell wie der Ton
eines Silberglöckleins: »Hooooch!« Und diesem Ruf folgte ein Jauchzer,
der hinaufkletterte bis in die höchste Stimmlage einer kräftigen
Mädchenkehle.

Die Jäger schmunzelten, während der Förster etwas aus der Fassung
geriet, denn er schien nicht recht zu wissen, ob diese programmwidrige
Zugabe zur Empfangsfeierlichkeit ernst oder spöttisch gemeint war. Aber
der Fürst lächelte, und freundlich grüßend nickte er der Sennerin zu,
die kichernd um die Ecke der Almhütte verschwand.

Der Lakai war vom Bock gesprungen und hatte den Wagenschlag geöffnet.

Fürst Ettingen stieg aus, und nun sah man erst, wie kräftig und schlank
er gewachsen war. Der Jagdanzug aus schottischem Loden, mit hohen
braunen Schnürschuhen, paßte kleidsam zu der jugendlichen Gestalt, aus
der alle Schwäche und Ermüdung verflogen schien.

Er bot dem Förster die Hand. »Ich danke Ihnen! Das ist ein lieber
Empfang, den Sie mir bereitet haben.« Freundlich bestaunte er den etwas
plump geratenen Schmuck des Hauses. »Und wie hübsch Ihnen das gelungen
ist! Wirklich, Sie haben mir die Ankunft im Jagdhaus zu einer Freude
gemacht.«

Der Förster bekam ein Gesicht so rot wie ein Krebs, der im besten Kochen
ist. »Is's wahr? Gfallt's Ihnen? No, Gott sei Dank! Da is mir a ganzer
Stein von der Seel! Denn daß ich's gradweg raussag, auf d'Letzt hab ich
schon selber a bissl gforchten, es gfallt Ihnen net. Unsereiner versteht
sich schlecht auf solchene Deggerazionsgschichten. Plagt haben wir uns
gnug, aber angstellt haben wir uns alle mitanand wie der Holzknecht,
wann er a Grillenhäusl macht. Aber Gott sei Dank, weil's Ihnen nur
gfallt!« Er nahm die Hand des Fürsten in den Schraubstock seiner Fäuste.
»Und da sag ich halt jetzt Grüßgott und Weidmanns Heil, Herr Fürst!
Jetzt lassen Sie's Ihnen recht gut gehn bei uns da heraußen! Wir haben
uns schon verzählen lassen, wie schwer krank als S' gewesen sind. Ja,
meiner Seel, a bißl gring schauen S' noch allweil aus am Leib -- wie a
Hirscherl, dös mit knapper Not über an schiechen Winter ummigrutscht
is!«

Der Lakai warf einen erschrockenen Blick auf seinen Herrn. Der aber
betrachtete den Förster mit Wohlgefallen.

»Passen S' nur auf, Duhrlaucht, unser Lüftl da heraußen, dös richt Ihnen
schon wieder zamm aufn Glanz!«

Der Fürst lächelte. »Ja, ich merke schon, ich werde mich wohlfühlen
hier! Die Luft, in der ^Sie^ sich so kerngesund ausgewachsen haben, wird
auch mir bekommen!« Er gab dem Lakai einen Wink, ins Haus zu treten.
»Und nun will ich meine Jäger kennenlernen. Ich bitte, mein lieber -- wie
heißen Sie, Herr Förster?«

»Kluibenschädl!«

Der Fürst schien nicht zu verstehen. »Wie, bitte?«

Verlegen schwieg der Förster, und sein rotes Gesicht wurde noch röter.
Dann platzte er heraus: »Wenn Duhrlaucht nix dagegen haben, heiß ich
halt amal Kluibenschädl! Da is nix dran z'ändern!«

Der Fürst konnte nur schwer seinen höflichen Ernst bewahren. »Mein Ohr
ist nicht gewöhnt an die hier üblichen Ausdrücke«, sagte er, »verzeihen
Sie also, Herr Förster, wenn ich nicht gleich verstanden habe.«

»Klui -- ben -- schädl!« buchstabierte mit etwas gereizter Deutlichkeit
der Förster, dem die Adern an Stirn und Schläfen schwollen.

»Jetzt hab ich verstanden!« Erheitert bot Ettingen dem Förster die Hand.
»Aber wollen Sie nun die Güte haben, mir die Jäger vorzustellen?«

Der Förster trat vor seine Leute hin. »Bitte, Duhrlaucht, die ersten
zwei, dös sind der Kassian Birmoser und der Krispin Ruef, die zwei Jager
von Leutasch draußen. Der dritte da, dös is der Silvester Beinössl, der
Jager von Ehrwald drunt. Und die letzten, dös sind die zwei Tillfußer
Jager, der Toni Mazegger und der Praxmaler-Pepperl.«

Der Fürst hatte jedem Jäger die Hand gereicht und jeden mit prüfendem
Blick betrachtet. Mazegger und Praxmaler schienen sein besonderes
Interesse zu erwecken. Die beiden standen nebeneinander, wie
unfreundlicher Schatten neben warmer, gesunder Helle. Mazegger, der
jüngste von allen, mochte etwa dreiundzwanzig Jahre zählen. Auffällig
unterschied sich seine Gestalt von dem derben, bäuerischen Typus der
anderen. Fast glich er einem Städter, der sich mit gesuchter Echtheit in
die malerische Tracht der Hochlandsjäger gekleidet hat. Das hagere, von
dunklem Flaum umkräuselte Gesicht war sonnverbrannt wie die Gesichter
der anderen, und trotzdem erschien es blaß und ohne Blut. Ein Zug von
unwilliger Verschlossenheit lag um den scharfgezeichneten Mund, und
unter dem Schatten, den die schwarzen, in dicken Büscheln vorfallenden
Haare über die Stirne warfen, brannten die tiefliegenden Augen mit
düsterem Feuer.

»Sind Sie hier in der Gegend geboren?« fragte der Fürst, dem der
südländische Typus des jungen Jägers auffiel.

»Nein, Durchlaucht!« erwiderte Mazegger in einem Hochdeutsch von kaum
merklicher Dialektfarbe. »Ich bin in der Nähe von Trient daheim.«

»Und Ihre Eltern? Was sind die?«

Dem Jäger schien die Frage seines Herrn nicht willkommen zu sein; er gab
seine Antwort zögernd, während er den Hut zwischen den Händen
zerknüllte. »Mein Vater war Lehrer. Als man bei uns im Dorf die deutsche
Schule aufhob und die italienische einführte, wurde mein Vater
abgesetzt. Das hat er nicht überlebt. Er ist ins Wasser gesprungen.«

Der Fürst trat einen Schritt zurück, peinlich berührt. Aber sein
Mitgefühl war stärker als das Befremden, das der gallige Ton des Jägers
in ihm geweckt hatte. »Sie haben Trauriges erlebt. Das trägt sich
schwer. Und deshalb verließen Sie Ihre Heimat?«

Eine Furche grub sich zwischen Mazeggers schwarze Brauen. »Nach dem Tod
meines Vaters hab ich nicht weiterstudieren können und bin zu Verwandten
gekommen, die draußen in der Leutasch wohnen. Ich hab verdienen müssen.
Die zwei letzten Jahre, solang der Herr Herzog die Jagd noch hatte, hab
ich Aushilfsdienste geleistet. Vor sechs Wochen, wie die Jagd an
Durchlaucht übergegangen ist, bin ich von Graf Sternfeldt als Jäger
angestellt worden.« Während er diese letzten Worte eintönig hersagte,
musterten seine schwarzen Augen den Fürsten mit einem halb scheuen, halb
feindseligen Blick, wie man einen Menschen betrachtet, von dem man in
unbehaglicher Ahnung eine Gefahr befürchtet.

Ettingen schien dieses Widerstreben zu fühlen. Leichte Röte glitt ihm
über die Stirn. Die Regung überwindend, sagte er freundlich: »Sie sollen
es gut bei mir haben. Ich hoffe, Ihr Beruf macht Ihnen Freude und läßt
Sie die Schule verschmerzen, die Sie aufgeben mußten.«

Mazegger schwieg. Und Förster Kluibenschädl sagte lachend: »Mir scheint
eher, die Schul hat ihn aufgeben! 's Parieren is bei ihm net die
stärkste Seiten. Aber er wird sich schon machen mit der Zeit.« Das war
gewiß gut gemeint, aber aus Mazeggers Augen huschte ein zorniger Blick
über das lachende Gesicht des Försters. »Ja, ja! Wenn er möcht, der
Toni, könnt er sich zu eim tüchtigen Jager auswachsen. Wenigstens hätt
er 's beste Beispiel an seim Tillfußer Kameraden. Unser
Praxmaler-Pepperl is a Jager, allen Respekt!«

»Aber, aber, Herr Förster!« stotterte Praxmaler so stolz verlegen wie
ein Kind, das der Lehrer vor der ganzen Schule lobt. Die Fußspitzen nach
einwärts drehend, wand er die Schultern unter der Joppe und blinzelte
verwirrt zu seinem Herrn auf.

Mit Wohlgefallen ruhten die Augen des Fürsten auf dem gesunden,
anheimelnden Bild des Jägers, der ein paar Jahre älter als Mazegger sein
mochte. Eine Gestalt wie aus Eisen gefügt, strotzend von Kraft und
Jugend. Die nackten Knie waren durchrissen von Narben, die verrieten,
daß Praxmaler beim Klettern über die Felsen um seine Haut nicht sehr
besorgt war. Das runde, dunkelgebräunte Gesicht war an Kinn und Wangen
rasiert, und auf der vollen Oberlippe, die bei stetem Lächeln die festen
Zähne sehen ließ, saß ein zausiges Blondbärtchen. Das Hübscheste an
diesem Gesicht waren die hellblauen Augen mit ihrem strahlenden Glanz.
Das aschblonde, schimmerige Haar umhüllte den Kopf mit hundert winzigen
Ringeln -- »Kreuzerschneckerln« nennt sie ein Volkswort --, und das war
anzusehen, als hätte man dem Praxmaler-Pepperl ein gekraustes Lammfell
über die Ohren gestülpt.

Immer verlegener wurde der Jäger, je länger ihn der Fürst mit
schweigendem Lächeln betrachtete. Und schließlich, als könnte er die
stumme Musterung nicht länger ertragen, stotterte er: »Herr Fürst! Wenn
S' morgen gleich an guten Gamsbock schießen möchten, ich weiß a paar
sichere. Mögen S'! Ja?«

»Ich danke, lieber Praxmaler! Mit dem Jagen hat es noch Zeit. Vorerst
muß ich ein paar Tage Ruhe haben. Aber wenn ich meinen ersten Pirschgang
mache, sollen Sie mich führen! Ja? Bis dahin auf Wiedersehen! Und macht
euch heut einen vergnügten Abend, laßt euch aus Küche und Keller geben,
was euch schmeckt! Aber trinkt nicht mehr, als ihr vertragen könnt! Ein
Jäger, der sich bekneipt? Das gefällt mir nicht.« Grüßend lüftete
Ettingen den Hut und schritt, vom Förster begleitet, zur Tür des
Jagdhauses. Während sie über die steinerne Treppe zum Flur
hinaufstiegen, fragte er: »Haben Sie Familie, Herr Förster?«

Kluibenschädl machte ein erschrockenes Gesicht. »Familli? Ich? So an
unguts Frauenzimmer im Haus? Na na! Da bleib ich lieber allein. Die
Weiberleut! Auf die bin ich gar net gut zum Reden. Bloß hinschauen därf
so a Frauenzimmer auf a gsunds Platzl, so schießt schon an Unkräutl in
d' Höh, und a bravs Mannsbild stolpert drüber. Na na! Da mag ich nix
wissen davon. Wenn S' gscheit sind, Duhrlaucht, machen Sie's grad so!
Hüten S' Ihr liebe, kostbare Jugend vor die Weiberleut! Man hat net viel
mehr davon als Wehdam und Ärger. Is schon wahr!« Der Förster lachte mit
breitem Behagen.

Schweigend wandte der Fürst sich ab und blickte von der Schwelle hinaus
über Wald und Berge.

»Hier, Duhrlaucht«, sagte Kluibenschädl, der im Flur des Jagdhauses die
erste Tür öffnete, »da hat der Herr Kammerdiener sein Stüberl.«

Der Fürst nickte zerstreut und warf einen flüchtigen Blick in das kleine
Zimmer.

»Und hier is die Gschirrkammer!« Der Förster öffnete die
gegenüberliegende Tür; man sah in einen weißgetünchten Raum, der rings
um die Wände bestellt war mit Schränken und Geschirrleisten. An der
nächsten Tür ging Kluibenschädl vorüber, ohne die Klinke zu berühren.
»Da schlaft die Jungfer Köchin. Und nebendran is die Holzleg. Dahinter
is der Hausmagd ihr Kammerl. Und die ander Tür da -- man merkt's schon am
feinen Grücherl -- die führt in die Kuchl. Die fürstlichen Zimmer --
bitte, Duhrlaucht, sich gefälligst hinaufbemühen zu wollen -- die liegen
droben im ersten Stock.«

Sie stiegen über die Treppe hinauf, und der Förster öffnete die
zunächstliegende Tür. Das wäre das Gastzimmer, in welchem Graf
Sternfeldt drei Wochen gewohnt hätte, um den Betrieb der neuübernommenen
Jagd zu ordnen und das Jagdhaus einzurichten. Es war eine freundliche
Stube, in ihrer Ausstattung für den Geschmack eines Mannes berechnet,
der keine Ansprüche macht.

Nun ging's zum Speisezimmer. Ein großer dreifenstriger Raum von heller,
blinkender Frische. Die weiße Kalkmauer war rings um das Zimmer bis über
die halbe Wandhöhe mit rötlichem Zirbenholz getäfelt. Aus dem gleichen
Holz waren die Möbel angefertigt. Um zwei Ecken zog sich -- die
Einrichtung einer Bauernstube nachahmend -- eine massive Holzbank, vor
der zwei Kreuztische standen, mit rotgestickten Leinwanddecken belegt.
Eine runde Bank umzog den weißen Tiroler Ofen, und in einer Wandecke war
ein »Herrgottswinkelchen« geschaffen, dessen Kruzifix mit grünen
Latschenzweigen und blühenden Alpenrosen geschmückt war. An der Wand,
die über der Täfelung frei blieb, hingen zwischen Gemskrickeln und
Hirschgeweihen zwölf Aquarelle, die in kräftigen Farben die Jagd des
ganzen Jahres von Monat zu Monat schilderten.

»Wie hübsch und gemütlich!« Die Hände in die Mufftaschen der Jagdbluse
vergrabend, ließ sich der Fürst auf die Ofenbank nieder. »Hier muß ich
mich behaglich fühlen.« Heiter begann er mit dem Förster zu plaudern,
bis ihr Gespräch durch den Lakai unterbrochen wurde, welcher fragen kam,
für welche Stunde Durchlaucht das Diner befehle. Der Fürst sah nach der
Uhr. »In zwei Stunden, gegen halb acht. Ich will mich noch in der
Umgebung des Jagdhauses umsehen. Für jetzt nur eine Tasse Tee!«

Eine Weile plauderte er noch mit dem Förster, dann ließ er sich
hinüberführen in die »Fürstenzimmer«, wie Kluibenschädl mit
unterstrichenem Respekt betonte.

Da gab es für den Fürsten eine Überraschung, die ihm Freude machte. In
seinem Stadtpalais befand sich ein kleines Jagdzimmer, in dem er sich
mit Vorliebe aufzuhalten pflegte. Die Einrichtung dieses Zimmers fand er
fast bis in das kleinste Detail hier nachgebildet, als sollte ihm der
schmucke Raum zum Willkommen sagen: Fühle dich hier zu Hause von der
ersten Stunde an!

Das war der gleiche Holzplafond, in hellem und dunklem Braun gehalten,
die gleiche Ledertapete mit eingepreßten Tierbildern, der gleiche
Waffenschrank -- sogar die beiden Jagdstücke von Snyders, die im
Stadtpalais den kostbaren Wandschmuck seines Lieblingszimmers bildeten,
fand er hier durch zwei treffliche Kopien ersetzt. Auch der gleiche
Diwan und die gleichen, mit Seehundsfell bezogenen Lehnstühle. Nur zwei
Möbelstücke des Stadtzimmers waren hier durch andere vertreten: statt
des Spieltisches ein Schreibtisch, und statt eines Schrankes, der eine
Sammlung Ridingerscher Holzschnitte und alter Stiche nach berühmten
Jagdbildern enthielt, stand hier eine kleine Bibliothek mit ein paar
hundert Bänden.

Und ^noch^ etwas war anders als in der Stadt: die Luft, die würzig
hereinströmte durch die zwei offenen Fenster, und der Ausblick, den sie
boten. In der Stadt lag vor den Fenstern die graue Häuserwand der von
Kohlendunst überschleierten Straße, hier zeigte das eine Fenster das
Almfeld mit der Sennhütte und darüber den von blauem Schattenduft
umwobenen Felskoloß der »Hochwand«, das andere den grünen Wald und über
seinen goldig umleuchteten Wipfeln die Spitzen und Wände sonnbeglänzter
Berge.

An dieses Fenster war der Fürst getreten. Er sah hinaus über Wald und
Berge und preßte die Fäuste auf seine Brust, die sich wölbte unter einem
trinkenden Atemzug. Lange stand er so, in Sinnen versunken, als
vergliche er das Bild, das in sonnigem Frieden vor seinen Augen glänzte,
mit dem Wirbel des Lebens und allem Sturm der Leidenschaft, der hinter
ihm lag. Er nickte vor sich hin, und ein müdes, bitteres Lächeln zuckte
um seinen Mund.

Geduldig stand der Förster neben der Tür und wartete.

Lautlose Minuten vergingen, bis ein Geräusch den Fürsten aus seinen
Gedanken weckte. Der Lakai hatte die Tür des anstoßenden Raumes geöffnet
und sich wieder entfernt; man sah in das große, weiße Schlafzimmer und
durch eine zweite Tür in ein kleines Badestübchen, in dem der Lakai bei
der Wanne beschäftigt war. Der Fürst hatte sich vom Fenster abgewandt.
»Verzeihen Sie, lieber Herr Förster --«

Kluibenschädl wurde dunkelrot über das ganze Gesicht. »Aber Duhrlaucht,
jesses na, ich hab eh schon gmerkt, daß ich überflüssig bin. Gern hätt
ich mich stad aussidruckt zur Tür. Aber wie ich Duhrlaucht so sinnieren
hab sehen, meiner Seel, da hab ich mich nimmer z'rühren traut.«

Dieses unbeholfen sich äußernde Zartgefühl schien den Fürsten warm zu
berühren. Lächelnd reichte er dem Förster die Hand. »Sie sind ein
lieber, guter Mensch! Und ich danke Ihnen für alle Mühe, die ich Ihnen
heute schon verursacht habe. Morgen früh, um neun Uhr, bitt ich Sie, mit
mir zu frühstücken. Dann machen wir zusammen einen Orientierungsmarsch
durch das Geißtal. Ja?«

»Dank der Ehr, Duhrlaucht! Werde pünktlich zur Stelle sein!«

Das Gesicht des Fürsten noch mit einem prüfenden Blick überhuschend,
schob sich Kluibenschädl zum Zimmer hinaus. Als er draußen stand und die
Tür zugezogen hatte, spitzte er gedankenvoll die Lippen. »Psssss, mir
scheint, mir scheint! Entweder ich kenn mich net aus, oder den hat a
Frauenzimmer in die Klupperln ghabt!« Bedächtig griff er sich an die
Nase. »Mannderl, Mannderl, dös laß dir wieder zur Warnung sein!« Auf
den Fußspitzen schlich er die Treppe hinunter.

Draußen im Hof traf er mit dem Praxmaler-Pepperl zusammen, der um die
Hausecke geschossen kam, die beiden Arme mit Weinflaschen vollgepackt.
»Da schauen S', Herr Förstner! Da hab ich was Kühls für a hitzigs
Züngerl. Den Wein trag ich nunter zur Burgi. Da sind die andern schon
drunt. Und die Burgi muß mittrinken. Der hängen wir heut a Schwipserl
an. Da müssen S' mithelfen!«

»Dank schön!« erwiderte Kluibenschädl mit Würde. »Machts eure Dummheiten
allein! Und beim Weintrinken bin ich Filosoff. Dös heißt auf deutsch: a
Freund der stillen Genüsse.« Sprach's, zog dem Praxmaler-Pepperl eine
Weinflasche unter dem Arm hervor und ging einer Jägerhütte zu.

Praxmaler lachte und sprang zur Sennhütte hinunter.

Eine Weile später trat der Fürst aus der Tür des Jagdhauses. Er hatte
sich umgekleidet und trug einen grünen Hausanzug mit verschnürtem Sakko
und eine kleine Mütze aus braunem Hirschleder. Langsam schritt er den
Fahrweg hinunter und durch den schmalen Waldstreif, der das Almfeld
umschloß. Er kam zu einer weiten Blöße, die schon im Schatten lag; nur
durch die Lücken, die sich zwischen den Wipfeln in den Waldkamm senkten,
warf die Sonne noch lange, schimmernde Goldbänder über das Weideland.
Weiße Kühe mit leise bimmelnden Glocken zogen durch das niedere
Gesträuch, andere lagen im Gras und wandten träg die Köpfe, wenn der
einsame Spaziergänger an ihnen vorüberschritt.

Ettingen wanderte über die Lichtung, bald mit stillen Augen die klare
Schönheit des Abends trinkend, bald wieder versunken in Gedanken, die
ihn der Umgebung und des Weges nicht achten ließen. Auf lindem Rasen
schreitend, merkte er nicht, daß er den schmalen, wenig ausgetretenen
Pfad verlor und aus farbiger Dämmerhelle in tiefen Schatten trat. Als
er, aus seinem Brüten erwachend, einmal aufblickte, sah er, daß er
mitten im Hochwald stand, der eine Strecke sich eben hinzog und dann
sacht zu steigen begann.

»Wie still dieser Wald! Wie schön in seinem Schweigen!«

Zwischen den Wurzeln einer mächtigen Fichte ließ sich der Einsame zur
Ruhe nieder. So saß er, den Kopf an den Stamm gelehnt, die Hände um das
Knie geschlungen. Lächelnd, als wäre die Ruhe und das Nimmerdenken über
ihn gekommen, staunte er träumend hinein in die wundersame Stille. Kein
Halm zu seinen Füßen und kein Zweig zu seinen Häupten bewegte sich. Auch
nicht der leiseste Lufthauch atmete durch den Wald. Stark und ruhig
stiegen die hundertjährigen Bäume zum Himmel auf, jeder ein König in
seiner sturmerprobten Kraft. Alle kleinen, niederen Gewächse waren
verkümmert und gestorben im Schatten dieser Großen; sie allein
bestanden, und bescheidenes Moos nur webte zwischen ihren
weitgespannten Wurzeln seinen grünen Samt über Grund und Steine. Sogar
vom eigenen Leibe hatten die Riesen alle niedrigstehenden Äste
abgestoßen und gesundes, saftiges Leben nur den strebenden Zweigen
bewahrt, die sich aufwärtsstreckten bis zur Höhe des Lichtes. Das
flutete goldleuchtend um die Wipfel her, ließ selten einen verlorenen
Schimmer niedergleiten in den Schatten, der zwischen den braunen Stämmen
lag, und dort nur, wo der Grund zu steigen anfing, brach es, einer
Lichtung folgend, mit breiter, brennender Welle quer durch den Wald.

»Wer das so könnte wie der Wald: alles Schwächliche und Niedrige von
sich abstoßen, nur bestehen lassen, was stark ist und gesund! So stolz
und aufrecht hinaussteigen über den Schatten der Tiefe und die Helle
suchen, die hohen, reinen Lüfte! Wer das so könnte!«

Langsam glitt der Blick des einsamen Träumers über einen der Stämme
empor zum grünen Wipfel, der sich in der Sonne badete. Da huschte
pfeilschnell ein kleiner Schatten durch den Sonnenglanz, in der Höhe
schwankte ein Zweig, wiegte sich eine Weile sacht und kam wieder in
Ruhe. Ein paarmal ließ sich ein leises Schnalzen vernehmen, und dann
schallte ein süßer Vogelruf durch das Schweigen des Waldes. Nach kurzer
Stille wiederholte sich der Ruf, und spielend kam der Vogel über die
Zweige niedergeflattert, immer tiefer, bis zu den dürren Stümpfen der
abgestorbenen Äste -- ein grauer Vogel, mit weißem Streif um die Kehle. Es
war eine Ringdrossel. Hurtig drehte sie das schlanke Körperchen, guckte
mit den kleinen Augen nach allen Seiten und flötete immer wieder ihr
schmachtendes Liedchen. Nun streckte sie aufmerksam den Hals. Fast im
gleichen Augenblick huschte sie davon und schwang sich schräg hinauf in
die sonnigen Wipfel.

Dort, wo der rote Schein den Schatten des Waldes durchschimmerte, hatte
Geröll sich bewegt, wie unter dem Tritt eines Tieres.

Was kam da? Hochwild, das bei sinkendem Abend auf Äsung zog?

Spähend neigte der Fürst das Gesicht, um zwischen den Stämmen einen
Ausblick zu finden. Und da sah er kommen, was er in dieser verlorenen
Waldeinsamkeit am wenigsten erwartet hätte -- eine Reiterin.

Er lächelte. »Sieh doch! Mein stiller Wald hat auch sein Märchen!«

Eine Reiterin! Und welch eine seltsame! Ein junges Mädchen, nach
ländlicher Art gekleidet, saß auf einem Esel, der mit roter Decke
gesattelt war. Wohl führte die Reiterin einen Zügel in den Händen, doch
sie hielt ihn lässig, versunken in die Betrachtung des Waldes. Und das
Grautier ging, wie es wollte, hier ein paar Halme von der Erde zupfend,
dort wieder von den Zweigspitzen der Stauden naschend, die mit wirrem
Astwerk den Saum der Lichtung verschleierten. Nun trat das Tier unter
den letzten Bäumen hervor in die Sonne, und durch eine Gasse zwischen
den Stämmen konnte der Fürst die ganze Gestalt der jungen Reiterin
gewahren, deren Haupt und Schultern er umschimmert sah vom Feuer des
Abendlichtes. Er lächelte. »So könnte ein Märchendichter die Bergfee
schildern, wie sie aus den Felsen tritt, umstrahlt von dem Goldglanz,
der geheimnisvoll aus den Tiefen des geöffneten Berges hervorglüht.«

Doch das Gewand der »Bergfee« war nicht aus Zindel gewoben, wie's bei
den Elfen Mode ist. Ein braunes, schlichtes Röcklein schwankte faltig
bis auf die Füße nieder, an deren kleinen, aber ländlich plumpen Schuhen
die Nägel blitzten. Ein rot und weiß geblümtes Leibchen, einem Mieder
ähnlich, umspannte die Brust; die bauschigen Ärmel des Hemdes, das mit
loser Krause den Hals umschloß, verhüllten die Arme bis zu den zarten
Handgelenken. Am braunen Ledergürtel hing ein kleiner Strohhut mit
weißer Hahnenfeder und daneben -- wie das Schulränzlein eines
Bauernkindes -- eine Tasche aus ungebleichter Leinwand mit roten Säumen.

Die Tochter eines Bauern? Nein! Dem widersprach nicht nur der tadellose
Schnitt und die saubere Frische des wohl ländlichen, aber doch von
auffälligem Sinn für malerische Wirkung zeugenden Gewandes. Solch einen
schlanken, bei jugendlicher Kraft doch zart geformten Körper hat keine
Bauerndirne -- noch weniger solch eine sichere, selbstbewußte Haltung, um
die eine Dame von Welt dieses Mädchen hätte beneiden können. Dazu dieses
stolze Köpfchen! Das Gesicht war von der Sonne gebräunt, doch es hatte
feingeformte Züge, ein klar und schön geschnittenes Profil. Das braune
Haar, das im roten Glanz der Sonne wie blankes Kupfer schimmerte, war in
zwei Zöpfe gebändigt, die sich wie ein schwerer Kronreif um die Stirne
schlangen.

Ohne sich um das Grautier zu kümmern, sah die Reiterin zu den
leuchtenden Wipfeln auf, und für nichts anderes schien sie Augen zu
haben als für das brennende Farbenspiel der abendlichen Lüfte. Aus
diesem Schauen erwachte sie erst, als das Tier, talabwärts schreitend,
wieder in den Schatten des Waldes trat. Mit ruhiger Hand lenkte sie den
Grauen zwischen den bemoosten Felsblöcken zu einer breiteren Waldgasse.
Dann wieder begann sie das träumende Schauen, mit einem Lächeln, so
innerlich und wissend, als vernähme sie aus dem Schweigen des Waldes
eine Stimme, die kein anderer hörte und verstand, nur sie allein.

Das Grautier stutzte. Und da gewahrte die Reiterin den Einsamen. Nicht
erschrocken, nur verwundert, machte sie mit dem Zügel eine Bewegung,
verhielt das Tier und betrachtete den Regungslosen mit einem Blick, der
zu fragen schien: Wer bist du? Was hast du in meinem Wald zu schaffen?

Und was für Augen sie hatte! Groß und klar und seetief. Recht die Augen,
wie das Märchen sie hat!

Der Blick dieser Augen verwirrte den schauenden Träumer. Halb sich
aufrichtend griff er nach der Mütze.

Da nickte die Reiterin einen stummen Dank -- unter einem Lächeln, als
hätte seine Verwirrung auch ihr sich mitgeteilt -- und mit leisem Zuruf
brachte sie das Grautier in Gang.

Er sah ihr nach. Wie der schlanke Leib beim Auf- und Niedersteigen des
Tieres sich elastisch bewegte, wie sie sich neigte und das Köpfchen bald
zur Rechten und bald zur Linken beugte, um den dürren Ästen auszuweichen
-- wieviel Schönheit lag in dieser Bewegung! Als sie talwärts ritt und
zwischen den Stämmen schon zu verschwinden drohte, erhob sich der Fürst,
um sie noch einmal zu sehen. Jetzt verschwand sie im Dämmerschatten des
tieferen Waldes. Manchmal war noch ein gedämpfter Tritt des Tieres zu
hören, immer ferner, immer leiser. Dann wieder Schweigen im Wald.

Die Drossel schlug.

Der Fürst hörte sie nicht. Er stand an die Fichte gelehnt und blickte
der Tiefe des Waldes zu, wo es grauer und immer grauer wurde zwischen
den Stämmen.

»Wo hab ich nur diese Augen schon gesehen?«

Er sann und forschte. Dann plötzlich fiel es ihm ein: auf einem Bild!

»Seltsam! Wie der phantastische Traum eines Künstlers sich in
Wirklichkeit erfüllen kann!«

Aufatmend hob er den Blick zu den Wipfeln, deren Glanz erloschen war.

»Es dunkelt?«

Das klang wie eine erstaunte Frage -- als könnte er nicht begreifen, daß
jetzt die Nacht beginnen sollte.

Ohne zu wissen, daß er es tat, stieg er durch den grauen Wald
bergaufwärts der Richtung zu, aus der die Reiterin gekommen war. Kaum
hundert Schritt hinter der Lichtung fand er einen breiten Pfad, der zur
Höhe führte -- man sah im Dunkel des Waldes die steigenden Serpentinen
schimmern.

»Von dort oben kam sie?«

In der Höhe des Waldes meinte er einen Schritt zu hören. Er lauschte.
Aber da war's wieder still.

»Ist jemand hier?«

Nur ein dumpfes Echo gab Antwort.

Eine Weile noch stand der Fürst und lauschte. Dann stieg er den Pfad
hinunter, der nach kurzer Strecke in den am Ufer des Wildbaches
laufenden Talweg einmündete. Hier stand ein Wegweiser, dessen Arm zur
Höhe zeigte, von welcher der Fürst gekommen war. Mit einiger Mühe
entzifferte er bei der sinkenden Dämmerung die Inschrift: »Zum
Steinernen Hüttl.«

Da hörte er eine rufende Stimme: »Durchlaucht!«

»Martin! Hier!«

Der Lakai kam atemlos gerannt. »Gott sei Dank! Ich war schon in Sorge,
daß Durchlaucht sich verirrt hätten.«

»Ich danke, Martin. Aber deine Sorge war überflüssig. Mich verirren?
Hier? Das ist unmöglich. Rechts und links die Berge. Man hat nur dem
Bach zu folgen. Du brauchst mir ein andermal nicht wieder nachzugehen.
Ich finde schon meinen Weg.«

Martin verneigte sich stumm und blieb zehn Schritte hinter seinem Herrn
zurück.



^Zweites Kapitel^


Der letzte Dämmerschein des Abends war erloschen, und über dem Jagdhaus
lag eine sternschöne Nacht.

Im Wohnzimmer des Fürsten standen die Fenster offen, und die Lampenhelle
warf rötliche Lichtbänder über das dunkle Almfeld hinaus. Das Gebimmel
der Glocken war verstummt, doch in Burgis Sennhütte ging es noch lustig
zu; Schwatzen und Lachen wechselte mit Gesang und Zitherspiel.

In einem Lehnstuhl saß der Fürst am offenen Fenster, und während er den
Rauch der Zigarette vor sich hinblies, lauschte er bald dem
unermüdlichen Frohsinn, der durch die Nacht zu ihm heraufklang, bald
wieder blickte er sinnend über die schwarzen Wipfel hinüber zu den
Felswänden, die sich grau emporhoben in das tiefe Stahlblau des Himmels.
Wie stark und feurig in der reinen Höhenluft die Sterne funkelten! Als
wären es andere, schönere Sterne als jene, die man dort unten sieht, in
der staubigen Ebene und im Ruß der Stadt!

Tief atmend erhob sich der Fürst. Ein paarmal wanderte er durch das
Zimmer, dann setzte er sich an den Schreibtisch, um einen Brief zu
beginnen:

               »Mein lieber, treuer, väterlicher Freund!

     Ich danke Dir von Herzen! Und ich kann nicht schlafen gehen, bevor
     ich Dir das nicht gesagt habe. Als meine Ärzte befahlen: drei
     Monate nach dem Süden und dann ungestörte Ruhe in reiner
     Höhenluft! -- und als Du sagtest: Bis du wiederkommst, will ich für
     dich einen Fleck Erde aussuchen, der dir Ruhe gibt! -- da wußt' ich
     schon, wie gut Du für mich sorgen würdest. Aber heute hab' ich mehr
     gefunden, als ich selbst bei einer ungebührlichen Rechnung auf
     Deine Freundschaft erwarten konnte. Welch ein schönes Waldheim hast
     Du mir da bereitet! Und Dank für die behagliche Stube! In ihr sitz'
     ich und schreibe. Ich habe mich hier daheim gefühlt von der ersten
     Stunde an. Und so viel Ruh ist hier! Sie beginnt auch schon zu
     wirken. Kein Brennen meiner Wunde mehr. Und wenn mich eins noch
     quält, so ist es Bitterkeit gegen mich selbst. Von einem kalten
     Grauen durchrieselt, betrachte ich den Taumel, der mich ausgestoßen,
     und atme auf. Jetzt fühl ich mich erlöst von der letzten Kette dieser
     wahnsinnigen Leidenschaft. Jetzt bin ich frei.

     Frei! Könntest Du dieses kleine Wort so lesen, wie ich es im
     Niederschreiben fühle! Frei! Das war ich noch gestern nicht. Noch
     weniger in den Tagen zuvor. Diese Irrfahrtswochen im Süden! Der
     Ekel schüttelte mich bis auf die Knochen. Doch mitten im bitteren
     Nachgeschmack immer wieder eine Erinnerung, die sich wie Sehnsucht
     fühlte! Dann fragte ich mich erschrocken: lieb' ich sie noch,
     ^kann^ ich sie denn noch lieben? Dazu diese Menschen, diese
     Begegnungen! Als hätte sich unser ganzer Kreis von zu Hause
     systematisch über meine Reiseroute verteilt, um mich zu martern. In
     Capri, Amalfi, Rom, Bordighera, überall lief mir einer über den
     Weg, und die erste Frage war immer eine Frage nach ^ihr^! Man
     wird in unserer guten Gesellschaft durch keine Großtat so berühmt,
     als wenn man sich vergißt und vom sauberen Bürgersteig des Lebens
     hinuntertappt in die Gosse.

     Heute früh noch, bei der Abfahrt, in Innsbruck, wer steht vor mir?
     Der Edle von Sensburg! Der >kleine süße Mucki_Vous seul, mon
     prince?_< Ich hätte ihn mit der Faust ins Gesicht schlagen mögen.
     Und als er mir's abgequetscht hatte, wohin ich ging, schien er auf
     eine Einladung zur >Gamsjagd< zu warten -- er sagt natürlich nicht
     Gemse, sondern >Gams<, immer echt, der kleine süße Mucki! Während
     der ganzen Fahrt verfolgte mich sein Kattungesicht, und immer roch
     ich seine _peau d'Espagne_ -- er hatte, während er mit mir sprach,
     den Arm auf die Wagenlehne gestützt. Um das Parfüm loszuwerden, nahm
     ich mir in Leutasch eine Bauernkutsche. Es half nicht. Nun quälte
     mich die Erinnerung an die Tage und Nächte, die ich mit diesem
     Menschen verbringen mußte, weil ^sie^ es als lustigen Sport
     betrachtete, ihren scheckigen Narren aus ihm zu machen. Ach, zum
     Teufel mit dem ganzen Ekel! Ich bin ihn doch los, bin erlöst, bin
     frei! Seit heute, seit ich hier bin! Und ich fühl' es wie ein
     Wunder, das an mir gewirkt wurde. Der Wald aus seinem schönen
     Schweigen hat zu mir gesprochen: sieh, wie ruhig ich bin, sei du es
     auch! Und ich hab's gehört, verstanden und befolgt.

     Wie ganz genesen ich bin, mag Dir beweisen, daß ich fragen kann:
     >Hast Du schon mit ihr gesprochen?< Ich bitte Dich, spare da nicht
     in meine Tasche! Ich will nicht, daß sie >darben< muß, und sie
     >darbt<, wenn sie nicht mindestens die Revenue einer Million zur
     Verfügung hat. Dir hab' ich es vor einem Jahr nicht glauben wollen.
     Jetzt weiß ich es: mein Name, meine Stellung, mein Besitz -- das
     war's, was ihre >große Feuerseele< bezwang. Sie soll sich in ihren
     >stolzen Hoffnungen< nicht ganz getäuscht haben. Du weißt, für die
     Enttäuschten im Leben hab' ich immer ein schwaches Herz gehabt.
     Das ist gewiß Ironie, aber es gesellt sich zu ihr auch ein Hauch
     von Ernst und Heiterkeit. Feilsche nicht! Und dann ist's vorüber.
     Für immer!

     Aber was soll ich nun mit mir beginnen? Ich habe noch ein Leben vor
     mir. Was soll ich ihm geben? Heut und für lange Wochen bin ich
     zufrieden mit der Ruhe, die ich hier gefunden habe. Doch wenn mich
     der Winter von hier verjagt? Was dann? Arbeit? Gewiß! Doch welche
     Arbeit? >Da stock ich schon< -- und muß mir erst überlegen, was ich
     schreiben will.«

Er legte die Feder fort und trat ans Fenster. --

Aus der Stube, die unter dem Jagdzimmer des Fürsten lag, fiel ebenfalls
die Helle einer Lampe über den Hof hinaus, doch nur als matter Schein,
denn am Fenster waren die Gardinen vorsichtig zugezogen.

In dieser Stube saß Martin vor einer Briefmappe. Er hatte eine schon
halbgeleerte Flasche Bordeaux vor sich stehen, schmauchte eine Zigarette
seines Herrn und hielt studierend den Federstiel in der Hand.

Der Klang der Schritte, die über seinem Kopfe hin und her wanderten,
ließ ihn zur Decke blicken.

»Wenn ich wüßte, was er denkt da droben, dann wüßt ich auch, was ich
schreiben soll!«

Bedächtig blies er eine Rauchwolke über den Briefbogen hin und begann
mit zierlichem Schnörkel die Überschrift:

                         »Hochverehrte Frau Baronin!

                          Meine gnädigste Gönnerin!

     Obwohl ich Bemerkenswertes nicht zu melden habe, erlaube ich mir,
     Frau Baronin doch heute noch eine Nachricht zu senden, um kurz zu
     berichten, daß unsere allverehrte Durchlaucht heute nachmittag,
     etwas angegriffen von der langen Fahrt, aber doch bei wünschenswert
     gutem Gesundheitszustand im Jagdhaus eingetroffen sind. Selbes
     liegt in einer vollständig unkultivierten Berggegend, was vermuten
     läßt, daß es Durchlaucht nicht sehr lange hier aushalten werden.
     Für den Komfort Seiner Durchlaucht im Jagdhause haben Graf
     Sternfeldt leidlich gesorgt. Dagegen befinden sich die Zimmer im
     Fremdenhaus und auch das einzige Gastzimmer im Fürstenhaus in einem
     sehr primitiven Zustand. Letzteres Zimmer, welches von den Jägern
     das >Grafenstüberl< genannt wird, wurde durch mehrere Wochen von
     Graf Sternfeldt bewohnt. Das Meublement genügt kaum den
     bescheidensten Ansprüchen, und da bei einem Besuche der gnädigen
     Frau Baronin nur dieses Zimmer in Betracht kommen kann -- es liegt
     auf dem gleichen Flur mit den Zimmern Seiner Durchlaucht --, so
     werde ich einem verläßlichen Menschen in Innsbruck sofort den
     Auftrag geben, bis zum Eintreffen der gnädigen Frau Baronin alles
     Nötige zu beschaffen, damit das Zimmer würdig des zu erwartenden
     Gastes gestaltet werden kann. Da diese Änderung ohne Wissen Seiner
     Durchlaucht ausgeführt werden muß, bitte ich gnädige Frau Baronin
     untertänigst, meine Eigenmächtigkeit Seiner Durchlaucht gegenüber
     zu vertreten und die Sache so darzustellen, als hätte ich mich nur
     deshalb für diesen delikaten Auftrag gewinnen lassen, weil es sich
     um eine freudige Überraschung für Seine Durchlaucht gehandelt
     hätte.

     Sonst habe ich nur zu melden, daß Durchlaucht heute früh in
     Innsbruck mit Herrn von Sensburg zusammentrafen und selben sehr
     ungnädig behandelten, wofür sich Herr von Sensburg in gewohntem
     Takt mit doppelter Liebenswürdigkeit revanchierten. Hier in dieser
     menschenverlassenen Wildnis sind Begegnungen, welche die gnädige
     Frau Baronin beunruhigen könnten, nicht zu befürchten. Doch hatten
     wir heute abend, bei der Vorliebe Seiner Durchlaucht für einsame
     Spaziergänge, bereits einen kleinen Schreck zu überstehen.
     Durchlaucht hatten gegen sechs Uhr das Jagdhaus verlassen, um etwas
     Motion zu machen. Für halb acht war das Diner befohlen, aber es
     wurde acht Uhr, es wurde finster --«

Martin hielt im Schreiben inne und blickte zur Decke hinauf.

Dort oben waren die hin-und herwandernden Schritte verstummt. --

Der Fürst hatte sich wieder zum Schreibtisch gesetzt, um seinen Brief zu
vollenden:

     »Mir will die Erleuchtung nicht kommen. Arbeit? Ja! Mich sehnt nach
     ihr. Ich glaube doch wohl, daß sie fürs Leben eine Notwendigkeit
     ist, wie Luft und Freude. Aber da seh' ich Dich lächeln, Du
     liebenswürdigster aller Residenzbummler, und höre Dein paradoxes
     Lieblingswort: Arbeit ist ein Fluch, das hat schon die Bibel
     gesagt, und das ist ein kluges Buch! Aber ich weiß auch, daß Du im
     Grunde Deiner Seele anders denkst. Das ist ja überhaupt Deine Art
     so: anders zu sprechen, als Du denkst -- nein, so gesagt wär's eine
     Unhöflichkeit, ich hätte schreiben sollen: anders zu denken, als Du
     sprichst! Und mir gegenüber hast Du immer eine Ausnahme gemacht. Tu
     es auch jetzt! Gib mir einen Rat! Was soll ich beginnen, um aus
     meinem in die Irre geratenen Leben einen Zweck zu machen? Und gibt
     es für mich keine Arbeit, welche Ziel und Zweck hat, gut, so will
     ich das Zwecklose schaffen. Nur etwas leisten! Und hätt' ich auch
     keinen besseren Dank davon als einen müden Abend und einen festen
     Schlaf. Aber was soll ich? Ins Regiment zurück? Noch heute, wenn
     Krieg in Aussicht wäre! Für die Parade und den bewaffneten Frieden?
     Nein! Oder soll ich mich ins Parlament wählen lassen? Ich wüßte
     nicht, für welche Partei. Was ich politisch denke, verträgt sich
     mit keiner. In mir mischt sich der Absolutist mit dem extremen
     Republikaner. Ich müßte heute mit den Junkern stimmen, morgen mit
     den Sozialisten. Eine parlamentarische Unmöglichkeit. Und
     überhaupt, das Parlament! Soll ich arbeiten für eine Sache, von der
     ich überzeugt bin, daß sie sich überlebt hat? Und bei aller
     Freiheit meines Denkens -- ich bin empfindlich gegen Ungezogenheiten.
     Wer sich heute ins Parlament wählen läßt, muß unter dem Schutze der
     mißbrauchten Immunität sich Verdächtigungen, Grobheiten und
     Ausdrücke gefallen lassen, die man im gewöhnlichen Leben mit einer
     Kugel oder besser noch mit einer Ohrfeige erwidert. Nein, ich
     danke! Aber Holzhacken, wörtlich und bildlich genommen, kann ich
     doch nicht. Dazu sind meine Hände nicht robust genug. Es wird mir
     also nichts anderes übrigbleiben, als mich auf meine Scholle zu
     setzen. Seinen Acker bewirtschaften und seinen Besitz bei gesundem
     Leben zu erhalten, ist schließlich auch eine Arbeit. Auf meinen
     Gütern beschäftige ich ein paar hundert Menschen. Für die als Herr
     zu sorgen, ihr Dasein zu einem menschlich erträglichen, nach
     Möglichkeit zu einem behaglichen zu machen? Ist das nicht auch ein
     Zweck? Dazu noch ein guter? Für die große Menschheit arbeiten zu
     wollen, ist Donquichotterie -- aber meine paar hundert Leute daheim,
     das ist eine Menschheit im kleinen, und für die ^kann^ ich
     arbeiten.

     Daheim? Hab' ich denn noch ein Daheim? Mein Haus in der Stadt ist
     mir verleidet. Und unser schönes Bernegg? Seine Mauern sind mir tot
     geworden, seit das Leben erlosch, das in ihnen wirkte -- seit meine
     Mutter starb. Ich kann mir nicht denken, wie ich dort leben soll,
     ich, allein! Das wirst gerade Du mir nachfühlen können. Ich weiß,
     wie groß Du von meiner Mutter dachtest.

     Wenn ich mit Dir plaudre von ihr, wird Dein spottendes Auge ernst
     und Dein sarkastische Lächeln ein anderes. Und vor Jahren, wenn Du
     mir von allem Lob das beste sagen wolltest, dann sagtest Du zu mir:
     >Du Sohn deiner Mutter!< Das Lob war unverdient. Was sie aus ihrer
     Seele gab, das hab' ich nur äußerlich angenommen. Die klare
     Harmonie des Lebens, die willensstarke Fähigkeit, eine Freude auch
     noch im bittersten Weh zu finden -- das war dem Wesen meiner Mutter
     angeboren. Sie ^hatte^ das, wie man Augen hat, mit denen man sieht.
     Dieses Ruhige floß von ihr auf den verschüchterten Knaben über, aus
     jedem Blick, der mit Liebe auf mir ruhte. Aber es wurzelte nicht in
     meinem Herzen, es war bei mir nur ein Angelerntes und war vergessen
     bei der ersten verwirrenden Frage, mit der mich das Leben prüfte.

     Ob es auch so gekommen wäre, wenn ich die Mutter nicht verloren
     hätte? Nein! Ihre lebende Nähe wäre mir ein Schutz gegen jeden
     häßlichen Aufruhr meines Blutes gewesen. Denkst Du noch an unseren
     alten Suttner, der früher als Förster in der einsamen Hirschau
     diente? Im Jähzorn mißhandelte er seine Frau und seine Kinder und
     machte seinen Untergebenen den Dienst zu einer Marter. Da nahm ihn
     meine Mutter als Parkmeister ins Schloß -- und ihr Blick verwandelte
     den Wildfang in einen ruhigen Menschen. Hätte meine Mutter noch
     gelebt, es wäre nie geschehen, was ich jetzt, da ich mit allem
     Katzenjammer einer Menschenseele von diesem Rausche ernüchtert
     bin, mit Fäusten hinausstoßen möchte aus meinem besudelten Leben.

     Aber als dieser Irrsinn meines Herzens begann, da ahnte ich nicht,
     wie er enden würde. Das war in mir, als hätt' ich das Heiligste und
     Herrlichste des Lebens gefunden. Und wenn ich zurückdenke an den
     Feuersturm jenes ersten Gefühls, dann wird es mir schwer, zu
     wünschen: ich hätte besonnen meine glatte Straße gehen und mir ein
     temperiertes >Glück< mit ruhiger Überlegung schaffen können, um
     Sommer für Sommer als guter Mann meiner guten Frau kohlbauend auf
     meinem Gute zu sitzen und während des Winters in der Stadt keine
     Opernpremiere, keinen Rout und keinen Hofball zu versäumen. Der
     Gedanke, daß solch ein >wohlgeordnetes< Glück mich hätte treffen
     können, weckt in mir ein gelindes Grauen. Dennoch steckt in mir ein
     schmerzliches Bedauern, daß es ^nicht so^ kam! Aber wenn ich es
     >so gut< gefunden hätte? Wäre dieses windstille Treibhausglück von
     Dauer gewesen? Bis zu einem sanften, in Gott ergebenen Lebensabend?
     Vielleicht hätte sich auch dann einmal in dunkler Stunde das Blut
     meines Vaters in mir geregt, um die gläserne Herrlichkeit in
     Scherben zu schlagen, irgendeinem Unwert oder einer Häßlichkeit
     zuliebe?

     Mein Vater! ---- Das Wort ist kalt für mich. Als mein Vater jenen
     tödlichen Sturz auf der Rennbahn tat, war ich noch ein halbes Kind.
     Sein Tod hatte keinen Schmerz für mich, nur einen Schreck, den ich
     halb verstand, als ich einen unserer Gäste sagen hörte: >Der gute
     Ettingen hat sich den Hals recht _à propos_ gebrochen, sonst hätte
     er noch seinen Namen und seinen Besitz, seine Frau und seinen Jungen
     in den Sumpf geritten!< Dieses böse Wort brachte das ^eine^ Gute,
     daß ich mich noch zärtlicher an die Mutter anschloß, wie in der
     Ahnung, daß meine Liebe sie vor einem Leid zu beschützen hätte.
     Weiß Gott, lieber Freund, es geht mir warm durchs Herz, wenn ich
     mir sage: ich habe meiner Mutter, solange sie lebte, keine
     Enttäuschung bereitet. Sie konnte lächelnd die Augen schließen und
     sterbend glauben, daß sie in ihrem Sohn ein wohlgebautes Werk ihrer
     Liebe und ihres Lebens hinterließe.

     Und nun? Wie steht es vor Dir, dieses Werk meiner Mutter? In meiner
     Seele sieht es aus wie in den löcherigen Taschen eines Bettlers.
     Ich hätte leben sollen als meiner Mutter Sohn und hab's meinem
     Vater nachgetan. Übel hat mich bei diesem Rennen um das Glück das
     zügellose Tier meiner Leidenschaft in den Sand geworfen! Sand? Wie
     höflich das Wort gewählt ist! Wohl hab ich mich leidlich wieder
     aufgerichtet. Aber ich spüre den Sturz an Leib und Seele. Und da
     konnt' ich vor einer halben Stunde noch schreiben: ich bin genesen,
     ich fühle mich frei. Nein! Ich bin es nicht. Oder weiß ich nur die
     quälende Stimmung dieses Augenblickes nicht klar zu erkennen? Was
     mich mit so brennender Unruhe bedrückt? Eine letzte Kette, die
     mich noch fesselt an das Vergangene? Nein! Es kann auch das Grauen
     sein -- vor der Leere und dem Unwert meines kommenden Lebens! Eine
     heiße Sehnsucht, die begehrt und dennoch weiß, daß sie unstillbar
     ist! Heiliges Glück -- das ist Finden auf reinem Weg. Wer durch Sumpf
     gewatet ist, darf keinen Tempel mehr betreten.

     Ein böser Gedanke! Der hätte mir nicht kommen sollen! Ich will's
     versuchen, ihn wieder aus mir hinauszustoßen, will zufrieden sein,
     nur weil ich einsam bin, stadtferne und mir selbst gegeben. Und wie
     häßlich auch das Leben ist, dem ich entfloh und das mich erwartet --
     schön ist doch die sommerduftende Stille, in der ich hier atme.
     Schön ist die Nacht, die da draußen mit großen Sternen leuchtet.
     Schön ist das tiefblaue Rätsel des schlafenden Himmels und das
     graue Wunder der nachtverschleierten Berge!

     Hättest Du nur den Abend gesehen, der dieser Nacht voranging! Aber
     solche Schönheit läßt sich nur fühlen, nicht mit Worten sagen! Und
     wie sicher vor allen bösen Gedanken, wie ruhig war ich, als ich
     einsam da draußen unter den alten Bäumen saß!«

Da stockte dem Schreibenden die Feder. Er lehnte sich in den Stuhl
zurück und blickte nach dem offenen Fenster, in dessen Rahmen sich der
schwarzgezahnte Wipfelkamm des nahen Waldsaumes und darüber ein Stück
des stahlblauen Himmels mit zwei funkelnden Sternen zeigte.

So saß er eine Weile. Dann schüttelte er unter leisem Lächeln den
Kopf -- und begann wieder zu schreiben:

     »Die schöne Ruhe, die ich draußen gefunden habe, überkommt mich
     wieder! Ein Trost für die Nacht -- ich glaube, daß ich schlafen
     werde.

     Nun Gott befohlen, lieber Goni! Wüßt' ich nicht, daß Du in der
     Stadt bleibst, um als Freund für mich zu handeln, so würd' ich Dir
     schreiben: komm, und laß uns die Schönheit teilen, die mich hier
     umgibt! Aber ich hoffe doch, daß dieser unbehagliche
     Freundschaftsdienst Dich nicht allzulange zurückhalten wird und daß
     ich Dich bald bei mir begrüßen kann. Mit diesem Herzenswunsche bin
     ich Dein

                                               dankbar getreuer Heinz.«


Der Fürst schloß den Brief und schrieb die Adresse: »Graf Egon von
Sternfeldt -- Wien.« Er wollte dem Diener läuten, doch lächelnd nahm er
den Brief noch einmal aus dem Kuvert.

     »Als Nachschrift eine Bitte. Ein Zufall hat mich heut an Arnold
     Böcklins Bild >Das Schweigen im Walde< erinnert. Du kennst das
     Bild: auf dem Einhorn reitet die weiße Waldfee unter den Bäumen,
     mit großen Märchenaugen, und lauschend, als hätte das Waldschweigen
     redende Stimmen, die kein Menschenohr vernimmt, nur sie allein.
     Schon vor drei Jahren, als ich das Bild in einer Ausstellung sah,
     hätt' ich es gerne gekauft. Es hatte schon seinen glücklichen
     Besitzer. Wie schade! Nun sind Erinnerung und Wunsch in mir wieder
     wach geworden. Aber wer einen solchen Schatz besitzt, überläßt ihn
     keinem anderen. Ich werde mich mit einer Reproduktion begnügen
     müssen. Willst Du mir die besorgen? Einen Stich oder eine
     Radierung. Willst Du? Ja? Meinen Dank im voraus.

                                                            Heinz.«


Der Fürst siegelte den Brief und läutete dem Diener, dann trat er ans
offene Fenster.

Drunten in der Sennhütte ging es lustig zu. Der Wein schien in den
Köpfen der Jäger seine Wirkung zu üben, ihre fröhliche Stimmung hatte
sich in wirres Kreischen und Lachen aufgelöst. Das schwieg zuweilen.
Dann klang's wieder auf. Und der Übermut dieser konfusen Stimmen hörte
sich seltsam an in der schwarzen, schweigenden Einsamkeit der Bergnacht.

Der Lakai trat in das Zimmer. »Durchlaucht befehlen?«

»Dort liegt ein Brief. Hast du dich schon erkundigt, wie die Post
besorgt wird?«

»Die Leutascher Jäger sind noch hier. Einer von ihnen wird den Brief zur
Besorgung übernehmen. Von morgen an wird ein regelmäßiger Postdienst
eingerichtet.«

Der Fürst nickte und ging zur Tür des Schlafzimmers; als ihm der Lakai
folgen wollte, sagte er: »Danke, Martin, geh nur, ich brauche dich nicht
mehr.«

Von der Sennhütte klang eine Lachsalve herauf, so toll und lärmend, daß
der Fürst aufblickte.

Martin runzelte die Stirn. »Ich werde die Leute sofort zur Ruhe
verweisen.«

»Nein! Laß sie nur! Sie sollen sich amüsieren, solang es ihnen Freude
macht. Ich werde deshalb nicht schlechter schlafen. Morgen früh sieben
Uhr das Bad. Für neun Uhr hab' ich den Förster zum Frühstück gebeten.
Gute Nacht!« Der Fürst trat in das Schlafzimmer und zog hinter sich die
Tür zu.

Martin schloß die beiden Fenster; dann glitt er lautlos auf den
Schreibtisch zu. Er nahm den Brief, las die Adresse und lächelte.
Vorsichtig, um das Siegel nicht zu verletzen, drückte er den Brief an
den Kanten zusammen, so daß sich die Klappe des Kuverts ein wenig
ausbauchte. Da konnte er ein paar Worte lesen: »-- heut an Arnold
Böcklins Bild >Das Schweigen im Walde< erinnert. Du kennst das Bild; auf
dem Einhorn reitet --«

Beruhigt schob Martin den Brief in die Brusttasche und blies auf dem
Schreibtisch die Lampe aus.



^Drittes Kapitel^


In der Sennhütte schien die weinfröhliche Stimmung in bedenkliche Wärme
zu geraten. Man hörte zwei streitende Stimmen, neben einem rauhen Baß
den kräftigen Tenor des Praxmaler-Pepperl. Aber die beiden Gegner
schienen ihre Fehde nicht sonderlich ernst zu nehmen. Ihr Zankduett
löste sich bald wieder in Gelächter auf, die Gläser klapperten, und ein
übermütiger Jauchzer tönte in die stille Nacht hinaus.

Förster Kluibenschädl, der in einem der Jägerhäuschen noch lesend bei
einer trüb brennenden Petroleumlampe saß, tat beim Hall dieses Jauchzers
einen tiefen Zug aus der Pfeife, ohne zu merken, daß sie schon erloschen
war, und las mit erregter Spannung weiter. Sein rundes Gesicht glühte,
obwohl die Sommernacht nicht allzu schwül und der eiserne Sparherd, auf
dem er sich zum Nachtmahl den gewohnten Schmarren bereitet hatte, schon
längst erkaltet war. Förster Kluibenschädl war ein Freund literarischer
Genüsse, hatte eine unglückselige Leidenschaft für »schöne Bücheln«,
dazu eine leicht zu rührende Seele, und obwohl er in der Praxis des
Lebens dem schönen Geschlechte nicht sonderlich freund war, bevorzugte
er in der Kunst gerade jene »Büchlein«, die von treuer Liebe handelten.
Die aufregende Geschichte, die er just verschlang, heizte seinem in
Spannung zitternden Herzen so schrecklich ein, daß ihm die innerliche
Glut den Schweiß auf die Stirne trieb.

Die Erregung des Lesers war aber auch begründet. Man denke nur: in dem
dreibändigen »frei nach dem Englischen bearbeiteten« Roman »Das
Geheimnis von Woodcastle« hielt er soeben bei der wichtigen Szene, in
welcher Lord Fitzgerald, der enterbte, von Unglück und Feinden verfolgte
Held, die heimliche Botschaft seiner Geliebten empfängt und in
mitternächtiger Stunde sich aufmacht zur heißersehnten Unterredung mit
Lady Maud, der holdseligen, von Haß und Eifersucht bewachten Herrin von
Woodcastle. Die Nacht ist rabenschwarz, eine Eule wimmert um die
zerfallenen Zinnen, unheimlich murmelt der Fluß, und geheimnisvoll
flüstern die alten Rüstern des Parkes. Wohl ahnt der Lord die Gefahr,
die ihn umlauert; doch keine Macht der Welt kann ihn zurückhalten, in
die Arme der Geliebten zu eilen, und so schreitet er furchtlos durch die
finstere Nacht, nur begleitet von seinem treuen Neufundländer, der
gleich dem Schatten eines Löwen an seiner Seite wandelt. Rosige Träume
von Glück und Liebe erfüllen die große, stolze Seele »unseres Helden«,
und so ganz versunken ist er in die Gedanken an seine holde Maud, daß er
die zischelnde Stimme überhört, die sich plötzlich im schwarzen Schatten
der alten Mauer hören läßt: »Das ist er!« Doch Lion, der treue zottige
Freund, hat blitzschnell die Gefahr erkannt, die seinen Herrn bedroht;
seine Haare sträuben sich, er stößt ein drohendes Knurren aus, aber im
gleichen Augenblick --

»Mar' und Joseph!« stotterte Kluibenschädl, dessen Augen sich
erweiterten. »Jetzt gschieht ihm ebbes!« Wütend schlug er die Faust auf
den Tisch. »Aber gleich hab ich mir's denkt, und grad heut muß er sein
Revolver daheimlassen! So a verliebts Rindviech, so an unvorsichtigs!«
Schnaubend legte er sich mit beiden Ellbogen über den Tisch und beugte
die glühende Nase auf das Heft.

-- Im gleichen Augenblick stürzen vier vermummte Gestalten aus der
Mauernische hervor. Wohl springt der treue Hund dem ersten der Banditen
heulend an die Kehle, doch ein wohlgezielter Dolchstoß streckt das
mächtige Tier zu Boden.

»Ah, da hört sich aber doch alles auf!« Dem Förster traten vor Erbarmen
um das schöne Tier die Tränen in die Augen. »Jetzt bringen s' mir den
Hund um, der mir der liebste von alle gwesen is!« Nur mit Mühe konnte er
durch den Schleier seiner tropfenden Zähren weiterlesen.

Schon ist Lord Fitzgerald an Händen und Füßen gefesselt, ein Knebel
erstickt seine Stimme, und während die Schurken ihn zu dem »in der Nähe
bereitstehenden, dichtverschlossenen Wagen« schleppen, verblutet der
arme Lion verlassen und hilflos im Staube. Noch einmal richtet er sich
mit letzten Kräften auf, versucht der Spur seines geliebten Herrn zu
folgen, doch die Füße tragen ihn nicht mehr; mit einem matten Winseln,
welches »fast dem Todeslaut einer schmerzgebrochenen Menschenseele«
gleicht, bricht er zu Boden und haucht auf den Fußtapfen seines Herrn
die treue Seele aus.

Zwei große Tirolertränen fielen auf das schauerliche Geheimnis von
Woodcastle nieder. Sie zerflossen auf dem schlechten Papier, und die
Flecken wurden so schwarz, als hätte der Förster nicht klares Wasser,
sondern Tinte geweint. In atemloser Beklemmung überflog er die nächsten
Seiten, aber da half nichts mehr, der Hund war tot, kein Wunder geschah,
um ihn wieder lebendig zu machen.

»Meiner Seel! Jetzt is er richtig hin!« Aus Kluibenschädls tiefer
Ergriffenheit brach es mit heiligem Zorn heraus: »Die Raubersbuben, die
gottverfluchten! Und dös will a Dichter sein? Der so a treus,
unschuldigs Tierl z'grund gehn laßt? Ah na! Der kann mir gstohlen
werden!« Er packte mit grober Faust das Heft. »So martern muß ich mich
doch net lassen!« Wütend schleuderte er das Heft in die Tischschublade,
in deren schwarzem Schatten das Geheimnis von Woodcastle zwischen
aufgedröseltem Rollknaster und alten Patronenhülsen verschwand.

Seufzend erhob er sich vom Tisch und ging auf die große zweischläfrige
Bettstatt zu, um seine Ruhe zu suchen. Er war nun auch soweit schon Herr
seiner Sinne, um den fidelen Spektakel nicht mehr zu überhören, der von
der Sennhütte heraufklang. »Is denn da noch allweil net Feierabend?« Er
sah nach der Uhr. »Halb zwölfe! Da muß ich Polizeistund machen!«

Aus der Almhütte quoll ein matt beleuchteter Qualm hervor, als wäre
Feuer in der Sennstube ausgebrochen.

Der große, von einem flackernden Talglicht und dem schon erlöschenden
Herdfeuer beleuchtete Stubenraum war so dick mit Pfeifenrauch erfüllt,
daß Kluibenschädl, als er auf die Schwelle trat, die Gestalten der
Sennerin und der vier Jäger, die um den mit Flaschen und Gläsern
bestellten Tisch saßen, kaum zu unterscheiden vermochte. »A saubers
Dampfl! Da könnt einer ersticken, da herin!«

Er wurde von der fidelen Kneipgesellschaft mit lautem Hallo begrüßt. Die
junge Sennerin, die dem »kleinen Schwipserl«, das ihr der
Praxmaler-Pepperl zugedacht hatte, schon bedenklich nahe schien, empfing
den unerwarteten Gast mit einem trillernden Juhschrei, und Pepperl, das
gefüllte Schoppenglas in der Hand, sprang auf, daß der dreibeinige Stuhl
einen Purzelbaum machte. »Jeh, der Herr Förstner!« jubelte er und
schwang das Glas, wobei er seine zerzausten »Kreuzerschneckerln« mit
einem ausgiebigen Spritzer taufte. »Der Herr Förstner soll leben!
Hoooch!«

Burgi und die drei anderen Jäger fielen lachend ein, so daß der Förster
den fröhlichen Spektakel kaum zu überbrüllen vermochte: »Stad, sag ich!
Himmelkreuzteufel! Seids denn ganz verruckt? Droben im Fürstenhaus sind
lang schon d' Lichter ausglöscht, und ös machts in der Nacht um halb
zwölfe noch an Aufruhr wie a Träupl Rekruten! An unsern guten Herrn
Fürsten denkt wohl gar keiner nimmer, was? Ös Lackeln überanand!« Bei
diesem Schlußwort knöpfte der Förster energisch seine Joppe zu.

In der Sennstube war es mäuschenstill geworden. Burgi fuhr sich verlegen
mit der Schürze über das glühende Gesicht, und Pepperl stand so
erschrocken, als hätte man ihm unversehens einen Kübel eiskalten Wassers
über den Kopf gegossen. Und weil man bei solchem Stimmungswechsel, wenn
man sein Gewissen nicht völlig rein weiß, die erste Schuld immer gern
auf einen anderen schiebt, fuhr er mit heiserem Geflüster einen der
Leutascher Jäger an: »No also, da hast es jetzt! Mit deiner Streiterei!«

»Ah, da schau!« brummte Birmoser in seinem tiefen Baß. »Du selber hast
ja viel ärger gschrien als ich!«

Pepperl kam aus der Fassung. Er schien zu fühlen, daß seine Ausrede auf
krummen Füßen ging; dazu begann der Wein unter seinen Kreuzerschneckerln
zu rumoren. In Zerknirschung warf er einen Trauerblick auf die beiden
noch ungeleerten Flaschen und stotterte: »Tuts mir die zwei Flaschen
zustöpseln! Heut trink ich kein Tröpfl nimmer!«

Dieser ehrlichen Reue gegenüber hielt Kluibenschädls Ärger nicht stand.
»No no no no! Übers Knie muß man auch net alles abbrechen! Bleibts halt
in aller Ruh noch a halbs Stündl sitzen, bis der Wein austrunken is. Und
damit's gschwinder geht, hilf ich a bißl mit, in Gottsnamen!« Er füllte
ein Schoppenglas und leerte es auf einen Zug. »Sooooo!« Als er das Glas
niederstellte, gewahrte er, daß nur vier Jäger am Tische saßen. »Wo is
denn der ander«, fragte er verwundert, »der Mazegger-Toni?«

»Fort is er«, antwortete Beinößl, der Jäger von Ehrwald, »schon gleich
am Nachmittag, wie der Fürst kommen is.«

»Was? Fort? Da muß ich a bißl nachschauen.« Kluibenschädl ging zur Tür
und brummte über die Schulter: »Also! Gscheit sein! Um zwölfe is
Polizeistund!«

»Ja, ja! Gut Nacht, Herr Förstner!« erwiderten die Jäger. Nur Pepperl
schwieg. Er hatte seinen Stuhl wieder aufgerichtet, saß mit gespreizten
Beinen und machte ein Gesicht, als ginge ihm ein widerhaariger Wirbel im
Kopf herum. Die Sennerin brach, als sie die trübselig verwandelte
Gesellschaft sah, in Kichern aus. »Ui jegerl! Der hat enk bei der
Kittelfalten derwischt! Und du?« Sie puffte den Praxmaler-Pepperl mit
der Faust in den Rücken. »Was is denn mit dir?«

»Gnug hab ich, scheint mir!« gestand Pepperl in ehrlicher
Selbsterkenntnis »Dir hätt ich 's Räuscherl gern anghängt, und ich
selber hab's kriegt!«

Das Mädel lachte, daß ihr die Jäger beschwichtigend zuwinkten. Da
drückte sie die Hand auf den Mund, huschte zur Hüttentür und guckte in
die schwarze Nacht hinaus.

Der Förster war in der Finsternis verschwunden. Nur seine stolpernden
Schritte waren noch zu hören.

Aus dem kleinen Fenster des Hegerhäuschens, auf das er zutappte,
schimmerte Licht. »No also, er muß ja daheim sein!« Kluibenschädl ging
auf das offene Fenster zu, packte die Gitterstäbe und steckte den Kopf
hinein.

Eine rußende Petroleumlampe brannte in dem Stübchen, das mit den zwei
Betten, dem Tisch und dem eisernen Kochherd so reichlich angeräumt war,
daß knapp noch schmaler Platz verblieb, um aus-und einzugehen. Das eine
Bett war leer, auf dem anderen lag Toni Mazegger ausgestreckt, völlig
angekleidet, die Hände hinter dem Kopf verschlungen, mit offenen Augen,
die zur Decke starrten.

»He! Du!«

Mazegger fuhr auf. Als er den Förster am Fenster sah, nickte er wortlos.

»Was is denn mit dir? Wo warst denn am Abend?«

»Dienst hab ich gemacht.«

»So? Wo denn? Leicht draußen beim Sebensee?«

»Nein!« Glühende Röte flog über das bleiche Gesicht des Jägers. »Im
Hämmermoos.«

»Gegen Leutasch naus?« Kluibenschädl zog die Augenbrauen hoch. »Die
Gschicht kommt mir a bißl brenzlig vor. Die gnädig Duhrlaucht gibt enk
an freien Abend, und derweil sich deine Kameraden amassieren, schießt
dir gahlings der Pflichteifer ein? Und du machst Dienst bis in d' spate
Nacht? Und dös soll ich glauben?«

Mazegger hob die Schultern und trat zum Tisch, um die rußende Flamme der
Petroleumlampe herunterzuschrauben. Kluibenschädl musterte den Jäger
mißtrauisch. »Leg dich nieder! 's Petroli für nix und wieder nix
verbrennen? Dös leid ich net.«

Mazegger blies die Lampe aus, stieß in der finsteren Stube die Schuhe
von den Füßen und warf sich aufs Bett.

Der Förster schüttelte seufzend den Kopf; mehr gutmütiges Bedauern als
Ärger sprach aus seiner Stimme: »Paß auf, Toni, 's Leben wird dich noch
zwiefeln! Und morgen in der Fruh machst Dienst gegen Leutasch zu, ins
Hämmermoos! Verstanden!« Während Kluibenschädl langsam davonging,
kalkulierte er: »So is er doch sonst net gwesen! Möcht nur wissen, was
er hat die ganze Zeit her?« Ein paar Ländlertakte pfeifend, nickte er
vor sich hin. Nun lachte er. »O du narrische Welt! Der Lapp, der dumme!
Was der sich einbildt!« Da sah er vom Fürstenhaus das Licht einer
kleinen Blendlaterne durch die Finsternis einherschwanken, gleich einem
Stern, der auf unsichtbaren Stelzen wandert. »He? Wer kommt denn da?« Es
war der Lakai des Fürsten. »Sie, Herr Kammerdiener? Was suchen S' denn
so spat in der Nacht?«

»Zwei Briefe hab ich zu bestellen. Sind die Leutascher Jäger noch hier?«

»Ja, drunt bei der Sennerin.«

Vorsichtig leuchtete Martin auf die Erde, um nicht über die Steine und
Krautbüschel des Almfeldes zu stolpern. Vor der Tür der Sennhütte nahm
er das kleine Lodenmäntelchen ab, das er um die Schultern trug.
Vermutete er in wärmere Luft zu kommen? Oder wollte er durch Enthüllung
seiner kleidsamen Dienstgala den Eindruck seiner Persönlichkeit
verstärken?

Sein lautloser Schritt störte die kleine Zechgesellschaft nicht in ihrer
tuschelnden Heiterkeit.

Zum Gaudium der anderen Jäger hatte Pepperl, dem die weinselige Stimmung
aus den Augen leuchtete, die Sennerin an beiden Armen gefaßt und suchte
sie auf seinen Schoß zu ziehen. Unter Lachen und Schelten wehrte sich
das Mädel. Aber Pepperl hielt fest, und seine derben Fäuste drückten,
als hätte er nicht zwei warme, mollige Mädchenarme, sondern ein paar
Holzscheite unter den Händen.

»Au weh! Du Narr du! Brichst mir ja d' Arm ausanander!« Um sich frei zu
machen, zerrte die Sennerin wie eine Forelle, die am Haken hängt.
Dennoch schien sie dieses grobe Neckspiel nicht übelzunehmen. Jeder
Wehlaut, den sie ausstieß, wurde durch neues Kichern abgelöst.
»Auslassen! Oder --«

»Oder was?« Lachend griff Pepperl noch derber zu. »Her da! Deiner Lebtag
bist noch nie auf eim schönern Bankl gsessen.«

»Au weeeh -- ich weiß mir a bessers! Mein hölzerns Bankl hat feste Füß.
Die deinigen wackeln schon!«

»So? Wackeln? Meinst?« Pepperl zog, daß der schwere Tisch, gegen den
das Mädel sich stemmte, ins Rutschen kam. »Wenn s' wackeln, kannst dich
schön hutschen drauf!«

»Ich mag net, 's Hutschen vertrag ich net. Au! Du Narr du! Jesses Maria,
mein Arm!«

Ein paar leere Flaschen rollten über den Tisch, die Gläser klirrten, und
das gab einen Lärm, daß Beinößl mahnte: »Der Förstner!« Um die Neckerei
zu beenden, wollte er der Sennerin zu Hilfe kommen. Aber das war
überflüssig. Pepperl, von einem blendenden Lichtstrahl ins Gesicht
getroffen, hatte die Arme der Sennerin fahren lassen. Burgi taumelte und
wäre über die hölzerne Bank hinübergepurzelt, wenn sie nicht flink noch
die Tischkante hätte erhaschen können. Das lustige Lachen, mit dem sie
sich aufrichtete, erstickte zu einem leisen Schrei, als sie plötzlich
die schwarze Gestalt mit der Blendlaterne gewahrte. »Alle guten
Geister --« Sie wollte schon mit dem Daumen zur Stirn fahren, um sich zu
bekreuzen. Da erkannte sie den Gast, kicherte vor sich hin und bestaunte
den Lakai vom glattfrisierten Kopf bis zu den blinkenden
Schnallenschuhen. Für die vornehme Erscheinung, die er in dem
rundgeschweiften Frack, in den Eskarpins aus schimmerndem Atlas und in
den schwarzen Seidenstrümpfen machte, hatte sie augenscheinlich nicht
das richtige Verständnis. Wohl sprach aus ihren verdutzten Augen etwas
wie Respekt und Scheu. Dennoch mußte sie schmunzeln.

Schweigend saßen die drei Jäger hinter dem Tisch und kauten an den
Pfeifen. Pepperl hatte die Fäuste in die Joppentaschen geschoben, saß
zurückgelehnt auf dem Sessel, die Beine lang ausgestreckt, und machte
mit aufgerissenen Augen ein höchst sonderbares Gesicht. Er wußte wohl,
daß droben im Fürstenhaus ein Kammerdiener eingezogen war. Aber hier in
der Hütte sah er zwei Kammerdiener, und die beiden hatten die
wunderliche Eigenschaft, daß sie sich im Kreis um ihn herumdrehten.
Dabei hatten sie ein verdächtiges Lächeln, das dem Praxmaler-Pepperl, je
länger er es ansah, das Blut immer heißer in die Stirn trieb. Schwül
atmend griff er nach seinem Kopf und wühlte in den Kreuzerschneckerln.
Da sah er plötzlich nur einen Kammerdiener. Der lächelte noch immer
so -- und in prüfender Beschaulichkeit hob er die Blendlaterne, um das
Gesicht der Sennerin besser zu beleuchten. Wie hübsch dieses Mädel war!
In dem strahlenden Lichtkreis, mit dem kirschroten Schnabel, mit den
Schmunzelgrübchen in den runden, brennenden Wangen, mit den dunklen
Feueraugen und dem wirrgezausten Braunhaar über der glühenden Stirn! Und
von der Nachwirkung des energischen Widerstandes, den Burgi im lustigen
Ringkampf mit Pepperl geleistet hatte, atmete der feste Busen so
ungestüm, als möchte er den groben Kittel sprengen. Gleich einem
wissenschaftlichen Forscher ließ Martin den Schein der Blendlaterne über
die Sennerin gleiten. Er verstand sich in solchen Dingen genügend aufs
Rätsellösen, um den jungen, strammgesunden Mädchenkörper zu erraten, der
sich in dem derben Arbeitskleid versteckte. Der Kenner nickte zustimmend
und lächelte.

Burgi verstand dieses Lächeln nicht. Aber das Schweigen währte ihr zu
lang. Lustig sagte sie: »Der Herr Kammerdiener? Gelt? Und ich hab schon
gmeint, der Leibhaftige steht vor mir in der schwarzen Stiefelwichs!«
Kichernd drückte sie das Kinn auf die Brust.

Martin wurde verdrießlich. »Na, hören Sie, mein schönes Kind, das ist
gerade kein Kompliment. Ich glaube eher, daß ich Ihnen als rettender
Engel erschien, um Sie aus den Fäusten dieses groben Lümmels zu
befreien.«

»Oho!« Pepperls Gesicht war anzusehen, als hätte man ihm Zinnober auf
die Stirn gestrichen.

»Sie wünschen?« Martin hob die Laterne. »Ist das einer von unseren
Jägern?« fragte er die Sennerin und musterte wieder mit kühlem Blick die
stumme Gesellschaft am Tisch. »So viel Manier könntet ihr wohl haben, um
zu wissen, daß man aufsteht, wenn jemand von der Herrschaft eintritt.«

Die Jäger hinter dem Tische guckten einander mit großen Augen an und
erhoben sich schwerfällig.

Pepperl blieb sitzen. Seine Augen funkelten. »Da muß schon wer andrer
kommen, bis ich aufsteh. Wegen Ihnen reiß ich mir kein Haxen aus.«

»Aber Pepperl, geh, was hast denn?« stotterte Burgi erschrocken. Und
Beinößl griff über den Tisch hinüber und schüttelte den Erregten mit
derber Faust an der Schulter: »Peppi? Bist denn verruckt?«

»Na! Ich net. Aber in Ruh lassen soll er mich! Der!« Die Mahnung zum
Frieden schien Pepperls Zorn noch geschürt zu haben. »Wenn er auch so
pikfein dreinschaut wie an auszogener Tintenspritzer, deswegen is er
doch net mehr als wie a Stiefelputzer, der sei' Bürsten daheim lassen
hat!«

Martin legte vornehm den blonden Kopf zurück.

Der kalte Blick rührte in Pepperl den Zorn zum Sieden auf. »Sie!
Bleankeln S' net so mit Ihrem ausgwaschnen Gschau! Mich verschlucken S'
noch lang net! Und mit solchene Augen können S' enkere Frauenzimmer in
der Stadt drin anschauen, aber kein Madl bei uns da heraußen!«

Ohne auf Pepperl zu hören, war Martin zum Tisch getreten. »Geht einer
von den Leutascher Jägern noch heut nach Hause?«

»Jawoll!« erwiderten Birmoser und Ruef.

Dem letzteren, der von beiden der minder bekneipte zu sein schien,
reichte Martin ein großes Kuvert, das er aus der Brusttasche zog.
»Übergeben Sie dieses Kuvert, das zwei Briefe enthält, morgen früh in
Leutasch dem Postboten. Die Briefe sollen erst auf der Post in Seefeld
aus dem Kuvert genommen werden. Das ist strenger Befehl Seiner
Durchlaucht. Haben Sie verstanden?«

»Jawoll!«

Mit gnädigem Lächeln wandte sich Martin zur Sennerin, die wortlos
dastand. »Gute Nacht, mein schönes Kind!« Freundlich klopfte er sie auf
die Wange, dann hob er die Laterne, um seinen Weg zu beleuchten, und
verließ die Hütte.

Mit keinem Blick sah Burgi dem Abziehenden nach, sondern hielt die
zornblitzenden Augen auf Pepperl gerichtet. Die drei Jäger hinter dem
Tisch begannen zu lachen und wollten mit derben Späßen über den
unbehaglichen Augenblick hinüberturnen. Da trat die Sennerin vor Pepperl
hin. »Du! Jetzt will ich dir was sagen!« Ihre Stimme zitterte. »Wir sind
zwei gute Freund gwesen in aller Lustbarkeit. Net mehr und net weniger.
Aber von heut an hat's an End. Solchene Sachen leid ich net in meiner
Hütten. Da kannst dir an anders Platzl suchen!«

»So? So?« kollerte Pepperl. »Is dir am End schon Angst um ihn, weil ich
ihm seine schmalzigen Haar a bißl aufkampelt hab?« Höhnend deutete er
mit beiden Armen nach der Tür. »So geh doch, geh -- main scheenes Gindd
-- und führ ihn am Armerl, daß er net stolpert. Wann er sich's
Nasenspitzl verstaucht, wer weiß, leicht gfallt er dir morgen nimmer.«

Den Ärger verbeißend, sagte das Mädel ruhig: »Sei stad, gelt! Du
rauschiger Unfürm du! Und kümmer dich lieber, daß du an Helfer findst,
der dich heut noch auf'n Strohsack lupft! Und der ander? Der soll mich
anschaun wie er mag! Dich frag ich noch lang net drum. Net heut und net
morgen. Und überhaupt, heut hab ich gnug -- von enk alle mitanander!« Sie
packte den hölzernen Wassereimer und goß seinen Inhalt über das müd
flackernde Herdfeuer, so daß unter dem plätschernden Guß auch das letzte
Flämmlein erlosch. Es wurde ein bißchen duster in der Hütte. Das
tränende Kerzenlicht, das die große Stube nicht aufzuhellen vermochte,
sah aus wie das hilflose Waisenkind einer verlorengegangenen
Sternmutter.

»Aber Madl, geh!« fiel Beinößl beschwichtigend ein. »Der ander gibt eh
schon Ruh. Jetzt sei net ^du^ die Narrische.«

Burgi warf den Eimer zu Boden, ging zum Tisch und pustete das in einer
leeren Flasche steckende Talglicht aus.

»So! Polizeistund!« grollte sie in der Finsternis. »Gut Nacht mitanand!«

Die Jäger lachten, nur Pepperl nicht. Als er in der Dunkelheit die
Kammertür gehen und drinnen den schweren Eisenriegel klirren hörte,
sprang er auf. »He! Burgi! Du! Ich muß dir was sagen!« Als keine Antwort
kam, begann er mit beiden Fäusten gegen die Kammertür zu trommeln.

Während Birmoser auf dem Tisch herumtappte, um die noch ungeleerte
Flasche für sich zu retten, legten sich Ruef und Beinößl bei der
Kammertür ins Mittel und lotsten den Praxmaler-Pepperl unter gütlichem
Zureden hinaus in die stille, sternschöne Sommernacht.

Pepperl wehrte sich wie ein Wilder. »Laßts mich aus! Ich rat's enk im
guten! Ich muß ihr was sagen! Laßts mich aus!«

Die beiden hielten fest und zogen, daß Pepperl auf den vorgestemmten
Füßen eine Rutschpartie übers Almfeld machte.

»Na! Und na! Und ich geh net heim! Ich muß ihr was sagen!«

»Jetzt halt dein Schnabel, du Giftgockel, du eifersüchtiger!« schnauzte
ihn Beinößl an.

»Was? Eifersüchtig? Daß ich net lach!« Und richtig, Pepperl lachte laut
in die Nacht hinaus. »Was geht denn mich die Burgi an! Die is mir net
mehr als der Wind hinterm Ohrwaschel! Auf Ehr und Seligkeit! Und ich
will und ich mag nix von ihr! Und net um d' Welt! Ös seids mir die
richtigen Freund! Dös muß ich sagen! Saubere Freund! Und bringen eim
solchene Sachen auf! Was? Helfts am End auch schon zum anderen? Ja?«

»Geh, du Narr! Was hast denn davon? Der wird dich ghörig verklampern
beim Fürsten!«

»Verklampern? So? Meintwegen! Soll er mich halt verklampern! Und meine
Freunderln, meine guten? Die machen ihm leicht noch an Zeugen? Ja? Ös
seids mir die richtigen Freund! Laßts aus! Mit enk will ich nix mehr
z'schaffen haben! Auslassen! Himmelherrgottsackerment!«

Mit einem Athletenruck befreite Pepperl seine Arme und rückte trotzig
das Hütl übers Ohr, wie einer, der weiß: jetzt hat mich alles verlassen,
jetzt bin ich auf mich allein gestellt! Und während ihm die Jäger
lachend nachsahen, stolperte er einsam durch die Finsternis seiner nahen
Hütte zu.

In seinen Ohren war ein böses Wort zurückgeblieben. »Verklampern! Der
wird dich ghörig verklampern beim Fürsten!«

Aus bedrückter Seele seufzend, erreichte Pepperl die Tür des
Försterhäuschens. Ohne zu prüfen, ob sie offen oder geschlossen wäre,
suchte er eine Viertelstunde lang in allen Taschen nach dem Schlüssel.
Als er ihn nicht fand -- weil der Schlüssel im Schlosse steckte --,
ließ er sich in einem Anfall dumpfer Seelenzerknirschung auf die
Schwelle nieder und nahm seinen sumsenden Kopf in die Hände. Verworren
tauchten die Ereignisse, die sich in der Sennhütte abgespielt hatten,
vor seinem wachgerüttelten Gewissen auf, an dem schon die Reue zu nagen
begann wie die Maus an der Speckschwarte. »Teufi, Teufi, Teufi! Was hab
ich denn da für Sachen gmacht! Jetzt glaub ich schon selber, daß ich a
bißl z'viel derwischt hab!«

Schwül atmend erhob er sich, tappte unter den Bäumen bis zum
Röhrenbrunnen und steckte den heißen Kopf in den Wasserstrahl. Unter
Schnauben und Prusten stand er über den Rand des Troges gebückt. Das
eiskalte Wasser, das ihm die Ohren und das Gesicht umpritschelte und
durch den Joppenkragen über den Rücken rann, machte ihn schauern und
zittern. Geduldig hielt er den kalten Guß so lange aus, bis es in seinen
vom Wein umdusterten fünf Sinnen wieder hell zu werden begann. Dann zog
er die Joppe herunter und rüppelte mit ihr den Kopf, bis die
Kreuzerschneckerln wieder leidlich trocken waren. Seufzend kehrte er zur
Hütte zurück. Und da war es ihm fast leid, daß er die radikale Wasserkur
unternommen hatte. Im Weindusel hätte er bald den Schlaf gefunden und
wäre die verwünschten Gedanken losgeworden. Jetzt, da er zur klaren
Erkenntnis der »Dalkerei« gekommen war, die er in der Sennhütte
angestiftet hatte, jetzt wußte er, daß es für diese Nacht vorbei war mit
Schlaf und Ruhe.

Ob's nicht am besten wäre, gleich alles dem Förster ehrlich zu beichten?

Trotz dieser Einsicht zog Pepperl vor der Tür die Schuhe herunter, um
durch kein Geräusch den Förster aus seinem Schlaf zu wecken. Als er in
das finstere Stübchen trat, hörte er dumpfes Stöhnen und abgerissene
Worte, wie sie ein Kranker im Fieber redet. Erschrocken machte er Licht
und leuchtete mit der Kerze über das Bett.

Kluibenschädl, der halb entkleidet, mit der Lederhose, auf der Matratze
lag, hatte die wollene Decke über die Knie hinuntergestrampelt und
arbeitete mit den Fäusten in der Luft herum. Sein Gesicht war dunkelrot,
und röchelnd sprach er im Schlaf: »Raubersbuben! Abfahren! Laßts mir
den treuen Hund in Ruh! Abfahren, sag ich! Oder es kracht!«

Pepperl griff zu und rüttelte, bis der Förster wach wurde und mit
schlaftrunkenen Augen aufblickte. »Was -- was is denn?«

»Ich hab Ihnen wecken müssen. An schiechen Traum haben S' ghabt. Von
Raubersbuben haben S' gredt, und von eim treuen Hundl!«

Kluibenschädl setzte sich auf und rieb die Augen.

»Schau, da is mir jetzt richtig der arme Lion im Schlaf kommen! Weißt,
heut aufn Abend hab ich noch a bißl im Geheimnis vom Wohdekastel
glesen -- ja, denk dir, Pepperl, jetzt haben s' mir den guten Lion
derstochen, die Haderlumpen!«

»Geh? Is's wahr?«

»Und den Lord Fitzgerald haben s' überfallen und knebelt und bunden und
davongschleppt -- der Teufel weiß, wohin.«

»No mein, trösten S' Ihnen, es wird ihm schon wieder einer helfen!«
meinte Pepperl sanguinisch.

»Dös will ich hoffen! Wenn so a bravs Mannsbild z'grund gehn muß, nacher
wird's mir z'dumm! Nacher schreib ich dem Buchhändler in Innsbruck a
Briefl! Der soll sich gfreun! Und 's Geld muß er mir wieder zruckgeben.
Für so was zahl ich net. Derschlagen und derstechen und betrügen und
belügen tun sich d'Leut sowieso schon im Leben gnug. Was brauch ich
denn da noch a Büchl dazu? Wenn ich a Büchl lies, möcht ich mei' Freud
dran haben. Daß ich 's ganze Sauleben drüber vergessen kann! Und 's Herz
muß mir sein, als hätt's a frischgwaschens Hemmed an und a
Feiertagsgwandl! Sonst pfeif ich auf die ganze Dichterei!« Kluibenschädl
zog die Decke bis zum Hals herauf, mummelte sich ein und drehte sich
gegen die Wand. »Sei froh, Pepperl, daß du net der Dichter vom Geheimnis
vom Wohdekastel bist! Sonst tätst heut deine Prügel kriegen!«

Pepperl seufzte. »Wer weiß, ob ich's net so auch verdient hätt!«

»Na na! Ich bin dir schon wieder gut! Ös seids halt lustig gwesen!
Schwamm drüber! Gut Nacht!«

Schweigend starrte Pepperl die Kerze an und stocherte mit dem kleinen
Finger in die Flamme. Dann seufzte er wieder, blies das Licht aus, legte
die Joppe über einen Stuhl, streifte die Hosenträger von den Schultern
und kroch unter die Decke.

Schon nach kurzer Weile verriet ein sanftes Schnarchen, daß Förster
Kluibenschädl seinen Schlummer wiedergefunden hatte. Pepperl lag mit
offenen Augen und kaute an einem Seegrasstengel, den er aus der Matratze
gezogen hatte.

»Teufi, Teufi, Teufi! Morgen in der Fruh, bis ich heimkomm von der
Pirsch, da hat er mich schon verklampert!« -- Und was der Herr Fürst wohl
sagen würde? -- »Nobel, Pepperl, nobel! Fein hast dich aufgführt!«

Er dachte sich diese Worte nicht, nein, er hörte sie, hörte so klar die
ernste Stimme seines Herrn und sah so deutlich seine vorwurfsvollen
Augen auf sich gerichtet, daß ihm vor Zerknirschung und Reue der Schweiß
aus den Schläfen brach. Und wie sollte er sich verteidigen? Wie seinen
Herrn wieder freundlich stimmen? »Teufi, Teufi, Teufi! Was tu ich denn
nur?« Da fiel ihm der herrliche Vierzehnender ein, der in den
Latschenfeldern über dem Sebensee seinen Standort hatte. Wenn es das
Glück wollte, daß er den Fürsten auf diesen Staatshirsch zu Schuß
bringen könnte, gleich bei der ersten Pirsch! Solche Weidmannsfreude
würde den Groll seines Herrn gewiß besänftigen, oder ihn doch in eine
Stimmung bringen, in der sich Pepperl alle Reue über seine »rauschige
Lümmelei« vom Herzen schwatzen und sich halbwegs verteidigen konnte.

Aber wie verteidigen?

Daß ihm der Blick, mit dem der Kammerdiener die Sennerin gemustert
hatte, wie Feuer ins Blut gefahren war? Das konnte er doch dem Fürsten
unmöglich sagen. Was hat sich ein Jäger um die Augen zu kümmern, die der
fürstliche Herr Kammerdiener macht? Und was ging den Praxmaler-Pepperl
die Burgi an? Gott behüt! Das wär doch die reine Narretei! Wenn ein
Jäger, der selber nicht viel mehr als seine Büchse hat, an so was
denkt, muß er doch ein bißchen rechnen, muß schauen, daß er sich ein
Bröserl einheiratet. Die Burgi? Ui jegerl! Wenn sich die nicht im Winter
ein Paar Strümpfe strickt, dann kann sie im Sommer barfuß laufen! Das
Mädel eine hungrige Sennerin und der Vater ein alter Notnickel, der für
fünfzig Kreuzer Monatszins in einem Stüberl hauste, in dem die Mäuse am
Strohsack nagen mußten, weil's was anderes nicht zu knuspern gab! »Na!
Da dank ich schön! So was fallt mir net ein!« Und was seine Mutter sagen
würde, wenn er eines Tages mit der Nachricht käme: »Du, Mutter, ich denk
mir, ich nimm die Burgi!« Das alte Weibl würde vor Schreck und Jammer
die Hände über dem Kopf zusammenschlagen: »Ja Bub, ja Pepperl, bist denn
narrisch? Hast selber nix zum Beißen, vierhundert Gulden liegen vom
Vater her noch Schulden auf unserem Häusl, und da bringst mir so a
Weibsbild, dös bloß an einzigen Rock für Kirch und Arbet hat!«

Gott bewahre! Für solch einen Narrenstreich war der Praxmaler-Pepperl
viel zu gescheit! Und überhaupt, wenn er an die Burgi hätte denken
wollen -- sie war doch auf der Tillfußer Alm schon Sennerin im zweiten
Sommer -- da hätte er doch nicht warten müssen bis ^heut^! Bis ihm der
fürstliche Herr Kammerdiener die Nase auf das Butterlaibl stieß! Daß die
Burgi ein mudelsauberes Mädel war, das brauchte sich Pepperl von keinem
anderen sagen zu lassen, am allerwenigsten von so einem. Er hatte doch
selber Augen im Kopf. Aber zum Heiraten gehört eben mehr als ein rotes
Göscherl. Diese praktische Weisheit steckte dem Pepperl so tief im Blut,
daß er an die Burgi gar nicht denken ^konnte^!

Wo käme da die Eifersucht her? Zum Lachen! Eifersucht! Die Burgi und er,
sie waren halt zwei junge, lustige Leut, und da sitzt man gern beisammen
und kudert und lacht. Mehr will man nicht voneinander. Gott bewahr! Auf
Ehr und Seligkeit! Und das Lachen ist noch lang keine Sünd. »'s Leben is
eh nur lauter Plag, und hätt man dös bißl Lachen net, wär gar nix dran.«
Und aufs Lachen verstand sich die Burgi! Mit ihren Grübchen und ihren
Blitzäugerln! Wenn einer aufs Heiratsgut nicht anstehen müßt und könnt
die Burgi nehmen, wie sie geht und steht -- »Teufi, Teufi, Teufi! Der
krieget a lustigs Leben! Der wär zum Neiden!«

Als Pepperl zu diesem Gedanken kam, verspürte er auf der linken
Brustseite einen merkwürdig schmerzenden Druck. Er meinte, das käme von
der unbequemen Lage auf der harten Matratze, und wälzte sich auf die
andere Schulter. Aber das Mittel half nicht -- ganz natürlich, denn die
Matratze wurde nicht linder, weil der Praxmaler-Pepperl sich umgedreht
hatte.

Er atmete schwer, und unter der wollenen Decke begann ihm schwül zu
werden. So viel wie in dieser nächtlichen Stunde hatte er schon lange
nicht gedacht. Die ungewohnte Kopfarbeit machte ihn völlig schwitzen.
Aber nach aller Gedankenmühe war er doch wenigstens zu der beruhigenden
Überzeugung gekommen, daß er »von der Burgi nichts wollte« und daß es
»reine Narretei« war, wenn ihn seine Kameraden mit der Eifersucht
aufzogen. Was ihn zu der »rauschigen Wut« gegen den fürstlichen Herrn
Kammerdiener verführt hatte, war etwas ganz, ganz anderes! Der
Praxmaler-Pepperl war mit einem »gschamigen Gmüt« behaftet, und da hatte
jener Blick des Lakaien auf ihn gewirkt, als hätte man ihm eine Handvoll
Schmutz ins Gesicht geworfen. Das wäre auch so gewesen, wenn es sich um
ein Nannerl oder um eine Stasi gehandelt hätte. Wenn Menschen in der
Einsamkeit nebeneinander hausen, müssen sie füreinander einstehen in Not
und Gefahr, jedes ist verantwortlich für das Wohl und Wehe des anderen.
Und da sitzt nun solch ein junges, bildsauberes, dummes Ding in der
unbewachten Sennhütte, ist an nichts anderes gewöhnt als an den
gefahrlosen Verkehr mit »so unfürmigen Lümmeln«, wie der
Praxmaler-Pepperl einer war -- und da kommt nun so ein Pikfeiner aus der
Stadt, mit silbernen Schnallen auf den Schuhen, mit seidenen Strümpfen
und mit süßen Redensarten wie »Main scheenes Gindd!« -- ja du lieber
Herrgott, da ist doch ein Unglück geschehen, eh man sich umschaut! Und
da sollte Pepperl nicht die heilige Pflicht haben, das zu verhindern?
Der Burgi zulieb? Gott bewahr! Aber nun hatte das arme Mädel doch schon
die Mutter verloren, und ihr alter Vater stand auch nur noch ein
Katzensprüngl vom Grab entfernt! Freilich hatte Pepperl sich in den
vergangenen Jahren sehr wenig um den alten Brenntlinger gekümmert. Jetzt
aber war der gewissenhafte, unter Verantwortungsdruck und selbstlosem
Pflichtgefühl heftig schwitzende Praxmaler-Pepperl in seinen Gedanken
plötzlich ein Herz und eine Seele mit dem »guten, braven Mannderl«. Wohl
hatte der alte Brenntlinger eine bedenkliche Vorliebe für den
Doppeltgebrannten, aber er trug doch auch ein richtiges Vaterherz in
seiner Brust! Und was wird er sagen, wenn er's einmal erfahren muß -- das
ganze schreckliche Unglück der Burgi!

Bei dieser Vorstellung krampfte sich Pepperls Herz in stechender Qual
zusammen, wie sich ein Igel rollt, wenn der Hund ihn apportieren will.
Er dachte mit keinem Gedanken an die Burgi, Gott behüt, nur an den
armen, alten, braven Vater! Er sah ihn durch den Wald einherkommen,
wankend und gebeugt, wie zu Boden gedrückt durch die Last dieses
Kummers. Und nun stand der Unglückselige vor dem Praxmaler-Pepperl,
schaute ihn todestraurig mit den rotgeränderten Säuferaugen an, in denen
das Wasser glitzerte, und sagte mit seiner Stotterstimme: »Aber,
Pepepepepperl, hörst, das hätt ich mir doch net denkt von dir, daß d'
mir gar net aufpassen tust aufs Madl! Und jetzt schschschau dir dös
Unglück an!«

Dem Pepperl wurde fürchterlich weh um die selbstlose Menschenseele.
»Himmelkreuzteufi noch amal!« Er streckte drohend die Arme in die
Finsternis. »Zerreißen und schlitzen tu ich den Kerl in der Luft, wann
er 's Madl net in Ruh laßt!« Schnaufend schob er die wollene Decke von
der Brust. »Herrgott, so was von Hitz! Da steh ich schon lieber auf.
Schlafen kann ich eh nimmer.«

Achtsam, um den schnarchenden Bettkameraden nicht zu wecken, erhob er
sich, strich ein Zündholz an und sah nach der Uhr. Ein paar Minuten
fehlten noch bis drei. »No also, is ja eh schon Pirschzeit!« Sinnend
stand er in der finsteren Stube und starrte das Zündholz an, das sich im
Erlöschen krümmte wie ein feuriger Wurm. Dann packte er mit der einen
Hand seine Joppe und die Schuhe, mit der anderen den Hut, die Büchse und
den Rucksack.

Lautlos zog er hinter sich die Tür zu und machte sich unter freiem
Himmel zum Pirschgang fertig.

Schon begann im Osten ein mattes Dämmern, und die Sterne wollten
erlöschen. Schwarzgrau dehnte sich das betaute Almfeld, der Brunnen
plätscherte, und halblaut bimmelte die Glocke eines Rindes, das irgendwo
im Grase lag. Ganz deutlich unterschied man schon im Zwielicht die grobe
Mauer der Sennhütte und in dem trüben Morgengrau das schwarze
Fensterchen.

Dieses Fenster betrachtete Pepperl unter angestrengtem Nachdenken. Das
heilige Pflichtgefühl, die Verantwortung, die er dem alten Brenntlinger
gegenüber zu tragen hatte, war ihm mit solcher Heftigkeit
»eingeschossen«, daß er ganz unmöglich zur Morgenpirsche ausziehen
durfte, ohne dem »dalketen Madl« eine ernste Warnung zu erteilen.

Mit langen Sprüngen rannte er über das Almfeld hinunter, wie einer, der
gestohlen hat. Da hörte er im nahen Hegerhäuschen den rasselnden Wecker
gehen. Erschrocken hielt Pepperl inne. »Dös braucht ja keiner z'wissen,
daß ich ihr a bißl predigen muß!« Und just, als hinter den trüben
Scheiben des Jägerstübchens der Lichtschein aufging und Mazeggers
Silhouette im hellen Fenster erschien, drückte Pepperl sich um die Ecke
der Almhütte. Die verriegelte Tür verursachte dem Tugendwächter mit den
Kreuzerschneckerln nicht das geringste Kopfzerbrechen. Er kannte den
primitiven Mechanismus dieses Schlosses. Mit dem Messer fuhr er durch
eine Spalte der Bretter und hob innen ohne Mühe den Riegel auf. In der
Sennstube herrschte rabenschwarze Finsternis. Da war der Weg zu Burgis
Kammertür ohne einiges Stolpern und Gepolter nicht zu finden.

Hätte die junge Sennerin auch den Schlaf einer alten Bärin gehabt, sie
hätte bei diesem Spektakel erwachen müssen. »Mar und Joseph! Was is
denn?« klang die schlaftrunkene Stimme des Mädels aus der Kammer.

»Nix is 's! Gar nix! Na na! Bloß ich bin's!« flüsterte Pepperl durch die
Klumsen der Kammertür, sanft und freundlich, wie ein guter Hirte zu
seinem Schäflein reden muß. »A bißl was sagen muß ich dir! Ganz ebbes
Wichtigs! Geh, sei gscheit und komm a bißl aussi!«

»Fahr ab, du da draußen! Und laß mich schlafen!«

Diese widerspenstige Antwort brachte dem Praxmaler-Pepperl die bittere
Erkenntnis bei, welch eine undankbare Aufgabe es ist, den Menschen das
Gute zu predigen. Einige Sekunden blieb er lautlos vor der schwarzen Tür
stehen. Dann pochte er schüchtern mit dem Knöchel an die Bretter und
flüsterte: »Schau, Burgerl, tu net trutzen! Sei gscheit und mach a bißl
auf! Ich mein' dir's gut. Soviel sorgen tu ich mich um deintwegen.«

»Schlafen laß mich!«

»Na, Burgerl! Heut därf ich dich net schlafen lassen! Ich muß dir a paar
Wörtln sagen. Ich hab die Verpflichtigung.«

»Was? Verpflichtung? Ja, freilich«, klang es gereizt aus der Kammer,
»die Verpflichtung hast, daß dich niederlegst auf deine Ohrwaschln und
dein Dampus verschlafst!«

»Auf Ehr und Seligkeit, Madl, ich bin so nüchtern wie der Pfarr vor der
Fruhmeß!«

»Laß die heiligen Sachen aus'm Spiel! So was vertrag ich net. Z'mittelst
in der Nacht schon gar net!«

»Madl, ich sag dir's im guten, tu mich net abweisen! Dein Glück is am
Spiel. Mach auf, sag ich! Oder es reut dich noch amal, daß d' ein'
abgwiesen hast, der's ehrlich mit dir gmeint hat.«

»Jetzt wird's mir aber z' dumm!« Heißer Unmut bebte in der Stimme der
Sennerin. »Bis um Zwölfe hab ich enker rauschige Metten in der Hütten
leiden müssen. In der Früh muß ich wieder frisch bei der Arbeit sein.
Und da soll ich net amal die paar Stündln schlafen können? Fahr ab! Mit
dir bin ich fertig! Verstehst! Dös is 's letzte Wörtl gwesen. Gut
Nacht!«

Pepperls Geduld war zu Ende. Er sah es ein: bei dieser verstockten Seele
war in Güte nichts auszurichten. Dem heiligen Zweck zuliebe mußte er
»sanfte Gewalt« gebrauchen. Also faßte er mit beiden Fäusten die Klinke
und rüttelte an der Kammertür, daß die Bretter rasselten. »Mach auf! Ob
d' willst oder net. Anhören mußt mich! In meiner Verpflichtung steh ich
da, als ob ich dein armer, alter Vater wär. Oder als ob d' an Bruder
hättst an mir, der sich in Kümmernis um d' Schwester sorgen tut! Zum
letztenmal sag ich dir's: mach auf!«

Das wirkte. Noch ehe Pepperl völlig ausgesprochen hatte, öffnete sich
die Kammertür, freilich nur um einen schmalen Spalt. Aus diesem Spalt,
in welchem undeutlich etwas Weißes schimmerte, kam etwas Schwarzes
herausgeflogen, wie eine Nachteule aus ihrem finsteren Felsenschlupf.
Dieser sonderbare, aber sehr gewichtige Vogel flog dem Praxmaler-Pepperl
grob in die Kreuzerschneckerln, fuhr ihm wie mit scharfen Klauen übers
Ohr und klatschte zu Boden. Im gleichen Augenblick schloß sich die
Kammertür wieder, und der Riegel klirrte.

»Da hört sich aber die Gemütlichkeit auf!« brummte Pepperl, weniger
beleidigt als verblüfft. In begreiflicher Neugier bückte er sich,
tappte mit den Händen auf dem Boden herum -- und als er den merkwürdigen
Vogel haschte, zeigte es sich, daß er keine Flügel hatte, sondern sich
anfühlte wie ein Pantoffel mit genagelter Sohle. Bei dieser Entdeckung
schoß dem Praxmaler-Pepperl eine »gache Hitz« bis unter die zerzausten
Schneckerln hinauf, wie überschürtes Feuer in den Schornstein fährt. »So
also? So dankst mir du?« Seine Stimme klang, als wäre ihm die Kehle
zugeschnürt. »Meintwegen!« Dabei schleuderte er den Pantoffel gegen die
Kammertür, daß es krachte wie ein Schuß. »So renn halt ins Verderben,
wie 's Hehndl in' Fuchsenbau! Dir sag ich nix mehr!«

Er griff nach seiner Büchse und stürmte zur Hüttentür hinaus. Da vernahm
er Schritte. Um nicht gesehen zu werden, duckte er sich hinter den
Holzstoß, der an der Hüttenmauer aufgeschichtet war.

Im fahlen Grau des Morgens schritt Mazegger an der Hütte vorüber, die
Büchse auf dem Rücken, das bleiche Gesicht tief vorgebeugt und zu Boden
starrend, wie einer, der sucht, was sich nimmer finden läßt.

Trotz allem Aufruhr, den Pepperl in seiner enttäuschten Hirtenseele
toben fühlte, hatte er doch noch Augen für das Gedrückte, das aus
Mazeggers Haltung sprach. »Mir scheint, der spinnt schon wieder! Der
arme Narr!« Den fremden Kummer nicht minder schwer als die eigene Sorge
fühlend, guckte er dem Jäger nach, bis Mazegger zwischen den Bäumen
verschwunden war. Dann schlich er um den Holzstoß herum, warf einen
spähenden Blick zum Fürstenhaus hinauf und rannte mit langen Sprüngen
dem nahen Walde zu.

Sobald ihn die Bäume deckten, fiel er in ruhigen Schritt, als wäre jäh
aller Sturm in seinem Innern still geworden.

Er konnte sich sagen, daß er seine »Verpflichtigung« gewissenhaft
erfüllt hatte. Wenn er nicht dazu gekommen war, seine Warnung
auszusprechen, so war das nicht ^seine^ Schuld! Und sollte, Gott behüt,
der alte Brenntlinger einmal kommen und ihn ansehen mit den traurigen
Vateraugen, so konnte Pepperl mit reinem Gewissen erklären: »Ich kann
nix dafür!« Das war unleugbar ein Trost. Dennoch war dem
Praxmaler-Pepperl so seltsam schwül zumute, daß er das Hütl lüften und
mit dem Ärmel über die Stirn wischen mußte.



^Viertes Kapitel^


Förster Kluibenschädl machte am Morgen keine Pirsche, nur einen kleinen
Waldmarsch gegen Leutasch hinaus, um sich für das Frühstück im
Fürstenhaus den pflichtschuldigen Appetit zu holen.

Im Hochwald, der das Weidefeld der Hämmermoosalpe umschließt, traf er
mit Mazegger zusammen, der in Gedanken versunken daherkam.

»He! Toni!«

Der Jäger fuhr auf wie ein Träumer, der unsanft geweckt wird.

Mißmutig schüttelte der Förster den Kopf. »Wie schaust denn aus? Bist
denn du noch a Jager? Schamst dich denn gar net?«

Mazegger, über dessen bleiches Gesicht eine Spur von Röte huschte,
schien nicht recht zu wissen, wie ihm geschah. Er betrachtete seine
Büchse. Die war spiegelblank, ohne Rost. Er guckte suchend an seinen
Kleidern hinunter. Die waren tadellos sauber. »Was ist denn?« murrte er,
und seine schwarzen Augen schossen einen gereizten Blick auf den
Förster. »Wo fehlt's denn schon wieder?«

»Dein Hütl schau dir an!«

Toni nahm den Hut ab und sah, daß er von seiner Spielhahnfeder die
Sichel verloren hatte.

»Die muß ich mir gestern am Abend abgestoßen haben! Aber wenn der Herr
Förstner schon wegen so was brummt --«

»So? Meinst? Laß an Heiligen sein' Heiligenschein verlieren, und er is
halt kein Heiliger nimmer!« Der Förster drehte dem Jäger den Rücken und
wanderte durch den Wald hinunter ins Bachtal.

Auf dem Heimweg hörte er aus einem nahen Jungholz die Stimme der
Sennerin, die ihre Kühe zum Melken eintrieb. Sonst pflegte Burgi bei
diesem Geschäft vergnügt zu singen und zu jodeln; heut schalt sie
mißlaunig auf das widerspenstige Vieh.

Das fiel dem Förster auf. »Was hat denn dös Madl heut?«

Als er gegen neun Uhr die Tillfußer Alm erreichte und ins
Försterhäuschen trat, sah er den Praxmaler-Pepperl, mit einem nassen
Handtuch um die Stirn, in schwerem Schlaf auf der Matratze liegen.

»No also! Jetzt brummt ihm der Schädl! Ja ja, 's Leben hat allweil seine
Zwidrigkeiten, und aller Zucker schmeckt eim sauer auf d'Letzt!«

Lautlos, um den Schläfer nicht zu wecken, machte er Toilette zum
Frühstück, das heißt, er wischte mit einem Handtuch die Schuhe sauber
und bürstete einen Scheitel ins Haar.

Als er hinaufkam ins Herrenhaus, hatte er seine Freude an dem frischen
Aussehen des Fürsten, der fest und gut bis in den Morgen geschlafen
hatte. Und da gab's gleich was zu lachen. Weil der Fürst versicherte, er
hätte einen Schlaf getan wie ein Bauer, philosophierte der Förster
lustig: »Duhrlaucht, dös is gspaßig! Sie sagen: wie a Bauer! Und
unsereiner, wann er gut gschlafen hat, unsereiner sagt: heut hab ich
gschlafen wie a Fürst! Bschaut man's gnau, so hat's im Leben jedweder
gleich. Und jeder meint, der ander hat's besser.«

Während des Frühstücks behielt das Gespräch die heitere Stimmung, mit
der es begonnen hatte, und Ettingen amüsierte sich über die drollig
derben und doch von einem gesunden Kern erfüllten Lebensweisheiten, die
ihm dieser rauhborstige Philosoph in der Jägerjoppe zu hören gab.

Nach dem Frühstück machte Ettingen sich fertig für den
»Orientierungsmarsch«, der bis zum Abend dauern sollte. Martin war dem
Fürsten beim Umkleiden behilflich, und als er ihm die Schuhe zuschnürte,
sagte er mit dem süßesten seiner Töne: »Ich bitte um Vergebung, wenn ich
Durchlaucht eine Unbehaglichkeit bereite, aber ich sehe mich leider
gezwungen, gegen den Jäger Praxmaler Beschwerde zu führen. Der Mann hat
sich gestern mehr als ungehörig gegen mich benommen. Die Art, in der er
sich mit mir zu sprechen erlaubte --«

»War jedenfalls begründet!« unterbrach der Fürst. »Ich kenne dich, mein
guter Martin! Deshalb sag ich dir ein für allemal: Verschone mich hier
im Jagdhaus mit deinem Klatsch! Und laß die Jäger in Ruhe! So! Jetzt
kannst du mir den Hut bringen.«

Als der Fürst aus dem Jagdhaus trat, stand Kluibenschädl schon wegbereit
vor der Tür, mit der Büchse hinter dem Rücken.

Auf der Schwelle blieb der Fürst eine Weile stehen und blickte lächelnd
hinaus in den reinen Glanz des Morgens. »Wie schön! Und diese Luft!«

»Ja, bei uns, da schnauft man sich leicht! Und a Tagerl is dös heut! Da
müssen wir schon a bißl auffisteigen, damit S' die richtig Aussicht
kriegen. Gleich hinterm Jagdhaus haben wir den schönsten Reitsteig bis
zum Steinernen Hüttl!«

Der Fürst blickte auf, als wäre bei diesem Namen eine Erinnerung in ihm
wach geworden. »Zum Steinernen Hüttl?« Er lächelte. »Gut! Steigen wir
hinauf! Wohnen Leute da droben -- beim Steinernen Hüttl?«

»Aber freilich! Der Senn und sein Bub.«

»Sonst niemand?«

»Na! Kein Mensch sonst. Es steht bloß die einzig Sennhütten droben.«

»Aber gestern am Abend, als ich den kleinen Spaziergang machte, kam
jemand von dort oben herunter.« Wieder lächelte der Fürst. »Das war
nicht der Senn. Auch nicht sein Bub.«

»Wird halt a Tourist gwesen sein. Da droben is an Übergangl von der
Zugspitz rüber. Da kommen oft Touristen vom Bayrischen her. Der Weg is
net grob und is gut zum Gehn.«

»Auch für Damen?«

»Ah ja! Ich bin schon öfters einer begegnet. Und dös muß ich sagen: die
haben mir allweil gfallen. Ich bin net gut auf d' Weiberleut z'reden.
Aber wenn ich merk, daß eine ihr Freud an der lieben Natur und an die
Berg hat, da lupf ich mein Hütl net ungern. A bißl Grechtigkeit muß der
Mensch auch bei die Weiberleut gelten lassen.«

Sie waren zum Försterhäuschen gekommen, unter dessen Tür der
Praxmaler-Pepperl stand, mit hängenden Armen und einwärts gedrehten
Fußspitzen: das verkörperte schlechte Gewissen. Scheu blickte er seinem
Herrn entgegen, und dieser Blick schien in banger Sorge zu fragen: »Bin
ich jetzt schon verklampert oder net?«

Lächelnd nickte der Fürst ihm zu. »Ausgeschlafen, Pepperl?«

Die freundliche Ansprache verwandelte den Jäger in einen anderen
Menschen. Seine Gestalt streckte sich, als wäre ihm alle Müdigkeit der
durchwachten Nacht aus den Gliedern geblasen. »Grad hab ich noch a
Stünderl nachgholt«, sagte er mit verlegenem Lachen, »denn dös is wahr,
Herr Fürst, heut nacht hab ich a bißl z'viel derwischt.« Kleinlaut, als
bedürfte diese Tatsache einer Entschuldigung, fügte er bei: »Enker Wein
is so viel stark. Allweil brummt's mir noch a wengerl unter die Haar.«

Das kam so drollig heraus, daß Ettingen lachen mußte. Auch der Förster
lachte und sagte gutmütig: »No also, leg dich halt wieder nieder auf
d'Ohrwaschln! Die gnädig Duhrlaucht gibt dir dienstfrei übern Tag. Aber
bis zur Abendpirsch mußt wieder a lichts Köpfl haben. Oder ich wasch dir
deine Schneckerln!«

»Wird's net brauchen!« stotterte Pepperl. »Und schlafen? Dös gibt's net!
Jetzt pack ich zamm und marschier aussi zum Sebensee.« Er wandte sich an
den Fürsten. »Wissen S', Duhrlaucht, beim Sebensee draußen, da steht
unser bester Hirsch. A Vierzehnergweih hat er droben, nix Schöners
gibt's nimmer auf der Welt. Heut am Abend schau ich mir sein Auszug an,
und wenn er am richtigen Fleckl steht, so müssen S' mit, Duhrlaucht,
gleich morgen in der Früh! Die Freud, Herr Fürst, daß S' Enkern ersten
Hirsch mit'm Pepperl schießen -- die Freud, die ^müssen^ S' mir machen!
Recht schön tät ich bitten drum. Gelten S', ja?«

»Ja, Pepperl, den holen wir uns morgen.«

In seiner Glückseligkeit schrie Pepperl einen klingenden Jauchzer in die
Sonne. Dabei fuhr er mit dem Kopf so derb gegen einen vorspringenden
Balken der Hütte, daß der Förster rief: »Hö, hö, hö, laß mir wenigstens
's Häusl noch stehn!«

»Ja, schiergar hätt ich's mit umgrissen!« lachte Pepperl, rieb sich die
Haare und verschwand mit brennendem Eifer in der Hütte.

Als er nach einer Weile, fertig für den Pirschgang, wieder aus der Tür
trat, war der Förster mit dem Jagdherrn schon im Wald verschwunden.
Lustig blinzelnd lugte Pepperl zum Fürstenhaus hinauf und gewahrte an
einem offenen Fenster den Kammerdiener. »Ja, Mannderl! Morgen fallt der
Vierzehner. Nacher kannst mich verklampern, wie d' magst!« Schon wollte
er mit langen Schritten seinen Weg beginnen. Da blieb er erschrocken
wieder stehen und blickte sorgenvoll zur Sennhütte hinunter. »So,
schön! Jetzt bleibt dös dumme Madl den ganzen Tag ohne Aufsicht! Mar und
Joseph, was tu ich denn da?« Zu dieser Sorge bekam der Praxmaler-Pepperl
zu merken, daß es im Himmel einen gütigen Herrgott und draußen in der
Leutasch einen gestrengen Bauern gab, der wöchentlich von der Tillfußer
Alm seine zwanzig Pfund Butter sehen wollte.

Drunten an der Sennhütte wurde die Türe gesperrt, und Burgi, mit der
hohen, gegen die Sonnenwärme dick vermummten Butterkraxe auf dem Rücken,
schritt über das Almfeld hinunter.

Ein Aufglänzen selbstloser Schutzengelfreude leuchtete über das Gesicht
des Jägers. »Gott sei Lob und Dank! 's Madl muß abtragen. Da kommt's vor
Abend nimmer zruck!« So rechnete Pepperl in Gedanken. »Derweil is der
Herr Fürst wieder daheim. Und da muß er bei der Arbeit sein, der
Gschniegelte!« Mit einem seelenvergnügten Jauchzer quittierte er das
Ergebnis dieser Rechnung und rief -- unverkennbare Schadenfreude im Ton
der Stimme -- über das Almfeld: »He! Burgi! Tu dein braven Vatern schön
grüßen, gelt!« Und mit langen Sprüngen hetzte er schräg durch den Wald
hinunter.

Es dauerte nicht lang, da erschien unter der Türe des Fürstenhauses der
Herr Kammerdiener in weiß und grün gestreifter Hausjacke, eine Zigarre
zwischen den Zähnen und ein weißes Hütchen auf dem schön frisierten
Kopf. Den Rauch in die Sonne blasend und dazwischen eine Arie aus
Rigoletto pfeifend, spazierte er über das Almfeld hin und her. Wie
zufällig geriet er vor die Sennhütte -- und fand die Tür verschlossen.

»Fräulein Burgi!« rief er leis durch die Ritzen der Bretter. »Fräulein
Burgi!«

Als er keine Antwort erhielt, wanderte er verstimmt davon. Beim
Jägerhäuschen blieb er stehen und blickte durch das offene Fenster.

Drinnen lag Mazegger angekleidet auf dem Bett, das Gesicht in die Arme
vergraben.

»Heda! Sie!«

Der Jäger erhob sich. Seine Augen waren heiß gerötet.

»Halten Sie sich fertig bis in einer Stunde. Sie haben einen Brief nach
Leutasch zu bringen, der noch heut mit der Post nach Innsbruck muß.«

Mazegger biß die Zähne übereinander.

Als gält' es ein hochwichtiges und unaufschiebbares Geschäft zu
erledigen, eilte Martin ins Fürstenhaus hinauf, holte aus seiner Kammer
ein Notizbuch und ein Zentimeterband, begab sich in das »Grafenstübchen«
und verriegelte hinter sich die Tür. Hier saß er eine Weile und
betrachtete nachdenklich den anspruchslos möblierten Raum und die
weißgetünchten Wände. Dann maß er alle Mauern und Fenster ab -- und begann
in sein Notizbuch eine lange Liste zu schreiben:

1. Zartgeblumte Seidentapete auf mattblauem Fond, für 46 qm Wandfläche;
Plafond 16 qm.

2. Für zwei Fenster seidene Gardinen von etwas tieferem Blau; Spitzen
als Unterlage; Leisten in Weiß und Silber; Stores in gedämpftem Rosa
oder zartem Heliotrop, mit allem Zubehör.

3. Portieren für eine Tür, Stoff und Farbe der Gardinen; ohne Spitzen;
mit allem Zubehör.

4. Englischer Teppich, 16 qm, 4:4, dem Blumenmuster der Tapete
entsprechend.

So schrieb und schrieb er, bis die Liste über fünf Seiten seines
Notizbuches angewachsen war. Dann verließ er das Stübchen, versperrte
die Tür und steckte den Schlüssel zu sich.

Eine halbe Stunde später trug Mazegger einen Brief davon, der an einen
Hotelier in Innsbruck adressiert war. --

Für fünf Uhr nachmittags war das Diner befohlen. Wenige Minuten früher
kehrte der Fürst zurück.

Trotz der siebenstündigen Wanderung, die kreuz und quer durch Wälder und
Latschenfelder und über steile Almen gegangen war, verriet seine Haltung
keine Spur von Müdigkeit. Sein Gang war fester als am Morgen, seine
Augen hatten Leben und Feuer, und die heiße Julisonne hatte ihm das
Gesicht verbrannt, daß es glühte -- nur die Stirne, soweit sie im
Schatten der Hutkrempe lag, war weiß geblieben.

»Martin!« rief er dem Diener zu, der in seiner schwarzen Gala schon
wartend am Zauntor stand. »Nur flink die Suppe! Mich hungert.«

Mit einem Sprung nahm der Fürst die drei Stufen, die zur Haustür
hinaufführten.

Eine minder gute Laune schien Förster Kluibenschädl von dem weiten Weg
nach Hause zu bringen. Beim Steigen mußte ihm ein kleines Malheur
passiert sein: von der Lederhose, die auch sonst sehr übel zugerichtet
war, hing ein handgroßer Rißlappen herunter. Ohne beim Försterhäuschen
anzuhalten, ging er auf die Jägerhütte zu; es gewitterte in seinen
kleinen Blitzaugen. Als er die Hütte leer fand, lachte er.

»So so? Net daheim bist? Aber wart nur, Bürscherl, auf d' Nacht, da
kommst mir schon!«

Nach einer Weile kräuselte sich vom Dach des Försterhäuschens der blaue
Rauch mit spielenden Ringeln hinauf in die linde, reine, sonnige
Abendluft.

Der einsame Koch -- an Stelle der blessierten Lederhose trug er ein graues
Beinkleid von wahrhaft vorsintflutlichem Schnitt, mit großen Buckeln an
den Knien -- hatte den Schmarrenteig angerührt und ließ ihn aus der
Holzschüssel in das prasselnde Schmalz rinnen.

Nachdem er gespeist und das Geschirr wieder säuberlich gespült hatte,
nahm er das Geheimnis von Woodcastle aus der Schublade und begann zu
lesen. Recht zum Übel für seine ärgerliche Stimmung kam er da gerade an
das Kapitel, in dem die Feinde Lord Fitzgeralds, über ihren gelungenen
Schurkenstreich triumphierend, sich zu einem üppigen Mahl
zusammenfanden, bei dem die Austern mit Chablis, der Lachs mit Burgunder
und die gebratenen Fasanen mit Champagner begossen wurden. Den Leser
empörte diese ungerechte Verteilung der irdischen Freuden: während der
gute, schuldlose Lord im tiefsten Kerker »lechzete«, inzwischen
schwelgten und schlemmten die »ruchlosen Buben« auf seine Kosten!

»Himmelkreuzteufel noch amal! Da sollt doch der liebe Herrgott
dreinfahren mit'm Dreschflegel. Müssen denn die schlechten Kerln allweil
obenauf sein und die Guten allweil unterliegen? Meiner Seel! Da könnt
ein' 's Leben verdrießen!« Das Geheimnis von Woodcastle sauste wieder in
einen finsteren Winkel der Schublade.

Seufzend erhob sich der Förster, nahm die zerrissene Lederhose vom
Zapfenbrett und betrachtete den Schaden. »Flicken wir s' halt wieder!«
Aus einer Truhe, die unter dem Bett stand, holte er sein
»Nahtereischachterl« hervor, und da es im Stübchen schon dämmerig wurde,
setzte er sich mit seiner Flickerei auf die Schwelle der Hüttentür.

Es wurde ihm schon heiß, noch ehe die Arbeit recht begonnen hatte. Auch
die gröbste Nadel, die er besaß, war zu »gring« für seine dicken Finger;
er konnte sie kaum fassen und halten; der grobe Zwirn wollte nicht durch
die Öse gleiten und dröselte sich auf; und weil der Förster den doppelt
genommenen Faden zu stark gewichst hatte, glitschte er ihm beim
Schlingen des Knotens immer wieder aus. Endlich war er soweit, um den
ersten Stich zu machen. Da stach er sich auch gleich in den Finger.
Seufzend leckte er den kleinen Blutstropfen ab, hielt den Finger übers
Knie und klopfte ihn mit der Faust. Dann nähte er weiter. Nach jedem
Stich zog er so grimmig an, daß der Faden sich spannte wie eine Saite.
Dabei wurde die Naht so pfriemig wie ein schlecht geheilter
Studentenschmiß.

Als die harte Arbeit mit Not und Seufzen vollendet war, begann es schon
zu dunkeln. Da sah er am Fenster der Jägerhütte den Lampenschein
aufblinken. »So, Bürscherl, bist daheim? Jetzt kommst mir aber grad in
Wurf!« Er trug die geflickte Hose und das Nähzeug in die Stube und ging
hinüber zum Jägerhaus.

Mazegger kniete vor dem eisernen Sparherd, um Feuer anzuschüren.

»Du? Wo warst denn heut?«

Zögernd erhob sich der Jäger. Er schien es gleich zu merken, daß sich
ein Gewitter über ihm entladen sollte. »Der Kammerdiener hat mir einen
Brief übergeben. Den hab ich nach Leutasch getragen.«

»So? Da kannst freilich aufs Wild net aufgschaut haben. Aber was hast
denn gestern gsehen? Auf der Abendpirsch?«

»Nichts.«

»So? Gar nix? Und gegen Leutasch naus bist gwesen? Im Hämmermoos?«

Mazegger wandte sich zum Herd und nickte.

Da brach das Gewitter los. »Du Lugenschüppel, du gottverlassener! Da
schau her!« Der Förster griff in die Joppentasche und warf dem Jäger die
Sichel einer Spielhahnfeder vor die Füße. »Da hast dein Federl wieder!
Am Steig zum Steinernen Hüttl droben hab ich's gefunden. Warum lügst
mich denn so an?«

Brennende Röte war über das bleiche Gesicht des Jägers geflogen. Seine
Augen funkelten.

Der Förster betrachtete ihn vom Kopf bis zu den Füßen. Dabei verrauchte
sein Zorn, und er sagte mit ruhigem Ernst: »Toni! Jetzt will ich dir die
letzte Verwarnung geben. 's Lugen vertrag ich net. Alles kann ich eim
Jager verzeihen, a Jager is auch nur a schwacher Mensch. Aber 's Maul
wenn er aufmacht im Dienst, muß ich a wahrs Wörtl hören. Und drum sag
ich dir's jetzt als dein Fürgsetzter: lügst noch an einzigsmal, so
kannst deine sieben Zwetschgen packen.«

Schweigend starrte der Jäger in die Lampenflamme und nagte an der Lippe.

»So! Und jetzt reden wir noch von was anderm mitanander, weißt, Tonerl,
als Mensch und Mensch.«

Mazegger drehte langsam das Gesicht über die Schulter, und seine Augen
wurden klein.

»Ich bin dir gut gwesen, Toni, wie ich gut bin zu alle Leut. Ost, wenn
du deine gachzornigen Streich so gmacht hast, hab ich mir denkt: trag's
ihm net nach, er is verwildert, hat als Kind viel Unglück erfahren, hat
d' Mutter hergeben müssen und hat den Vater verloren. Aber wer in
verstandsame Jahr kommt, muß in ihm a bißl aufrichten, was bucklet
graten is. In dir, Toni, wachst sich was aus, was mir Sorgen macht. Und
da fallt dir jetzt noch so an Unsinn ins Blut --«

Der Jäger fuhr auf: »Herr Förster!« Es blitzte in seinen Augen. »Sagen
Sie mir meintwegen als Vorgesetzter, was Sie wollen. Das muß ich
anhören. Was über den Dienst hinaus und mich allein angeht, bitt ich in
Ruh zu lassen!«

»So?« Dem Förster schwollen an den Schläfen die Adern; seine Stimme
blieb ruhig. »So sag ich dir's halt im Dienst: mach du deine Pirschweg
und lauf net allweil deiner Narretei nach, statt dem Jagdschutz! Meinst,
ich weiß net, warum mich gestern wieder anglogen hast und heimlich beim
Steinernen Hüttl droben warst? Ich müßt ein' Eselstritt von einer
Hirschfährten net unterscheiden können. 's Fräuln wird auf der Alm
droben gmalt haben, und da bist ihr wieder nachgstiegen. Toni! Denk a
bißl, wer du bist und wer dös Fräuln is! Ja, schau mich nur an! Und laß
mir dös Fräuln in Ruh! Sonst hast es mit mir z'tun. Brock dir a Blüml,
dös für dich gwachsen is am Weg! Aber streck deine Hand net aus nach eim
Sterndl, dös am Himmel glanzt.«

Mazegger lachte, und ein häßlicher Zug legte sich um seinen Mund. »Ein
Sterndl? So? Da muß freilich ein anderer kommen! Vielleicht so einer wie
unser gnädiger Herr Fürst? Bieten Sie 's ihm doch an! Er hat ihr gestern
eh schon nachspekuliert mit seine hochfürstlichen Augen --«

Weiter kam Mazegger nicht; eine schallende Ohrfeige schnitt ihm die
höhnische Rede ab. Einen Augenblick stand er mit aschfahlem Gesicht.
Dann sprang er wie ein wütendes Raubtier dem Förster an den Hals.

»Du! Ah, schau! So einer bist du!« Sie rangen miteinander, und es
gehörte die zähe Kraft des schweren Mannes dazu, um die Fäuste von sich
abzuwehren, die seinen Hals umschlossen. Ein Ruck, ein Schwung dieser
stählernen Arme, und Mazegger taumelte gegen die Wand. »So, du!« Schwer
atmend brachte Kluibenschädl den aufgerissenen Hemdkragen wieder in
Ordnung. »Über vier Wochen such dir an anderen Dienst! Müßt ich mich net
schenieren, daß ich dem Herrn Fürsten den Grund sag, so tät ich dich
heut auf d' Nacht noch davonjagen. Dem Herrn Fürsten z'lieb soll's
heißen, daß du selber kündigt hast! Verstehst? Und solang 's Fräuln am
Sebensee draußen is, gehst mir nimmer aussi! Dös sag ich dir!« Er drehte
dem Jäger den Rücken und schritt zur Tür.

Leichenblaß und zitternd an allen Gliedern starrte Mazegger ihm nach.
Als der Förster schon in der Tür verschwinden wollte, riß der Jäger das
Messer von der Hüfte. Er machte auch einen Schritt. Dann sank ihm der
Arm. Er schleuderte das Messer fort und preßte die Faust an seine Stirn.

Das hatte der Förster nicht mehr gesehen. Er stand schon draußen in der
Nacht und spuckte aus, als hätte er damit einen symbolischen Punkt
hinter die erledigte Geschichte der letzten Minuten gesetzt. Unschlüssig
blickte er zum Fürstenhaus hinauf, dessen Fenster hell in den dunklen
Abend leuchteten. Ob er nicht doch seinem Herrn den Vorfall melden
sollte? Er schüttelte den Kopf zu diesem Gedanken, ging in seine Hütte
und zündete in dem finsteren Stübchen die Lampe an. Als er auf dem Bett
die geflickte Lederhose liegen sah, nahm er sie und betrachtete beim
Lampenschein die wulstige Naht. »Sakra, Sakra«, brummte er seufzend vor
sich hin, »die wird mich drucken!« Er hängte die Lederhose an den
Kleiderrechen und sah sie mißtrauisch noch einmal an. Dann holte er das
Geheimnis von Woodcastle aus der Tischlade.

Im gleichen Augenblick kam der Praxmaler-Pepperl zur Tür hereingestürmt,
atemlos von einem zweistündigen Dauerlauf. »Herr Förstner! Der Hirsch is
heut am richtigen Fleck! Wenn der Herr Fürst morgen in der Früh mit mir
aussi marschiert zum Sebensee, kommt ihm der Hirsch auf hundert
Schritt.«

»No also, geh nur gleich nauf und mach Rapport!« Pepperl stellte die
Büchse fort und rannte davon. Als er nach einer Viertelstunde
zurückkam, berichtete er mit aller Freude, deren er in seiner
Erschöpfung noch fähig war: »Morgen kracht's. Der Herr Fürst geht mit.
Um zwei in der Fruh wird abmarschiert.« Ans Kochen und Essen dachte er
nimmer. So müde war er. Nur den Wecker stellte er. Dann stieß er die
Schuhe von den Füßen und warf sich angekleidet auf die Matratze.

Eine Minute, und er schlief bereits. Wohl war ihm droben im Fürstenhaus
der »Schwarzlackierte« begegnet. Aber der Gedanke an das »dumme
unbetreute Madl« und an Burgis »armen alten Vater« ging ihm unter in
diesem Bärenschlaf seiner Müdigkeit. Und während Pepperl sägte, saß
Kluibenschädl bei der Lampe und las im Geheimnis von Woodcastle das
spannende Kapitel von Lord Fitzgeralds wunderbarer Rettung. Und die
standhafte Liebe der jungen, »berückend schönen« Lady Maud wirkte so
zaubermächtig auf das Herz des Lesers, daß er dem Dichter sogar den Tod
des armen Lion verzieh.

Er las noch immer, als gegen halb zwei Uhr morgens mit Gerassel der
Wecker ging.

»He! Pepperl! Auf!«

Der Erwachende machte große Augen. »Mar und Joseph! Herr Förstner! Halb
zwei? Und Sie schlafen noch net?«

»Na!« Kluibenschädl wischte sich die Tränen seiner Rührung aus den
Augen. »Aber jetzt haben s' anander, der Lord und die Laadi. Jetzt kann
ich meine Augen zumachen!« Langsam begann er sich zu entkleiden.
»Pepperl, dös Büchl mußt lesen! So was is schön: wenn zwei treue
Liebsleut nach aller Gfahr anander kriegen. Da könnt man schier selber
wieder ans Heiraten denken!« Er seufzte. »Wenn alle Weibsbilder so wären
wie die Laadi!« Trübselig schüttelte er den Kopf und tauchte, während
Pepperl in die Schuhe fuhr, bis an die Nasenspitze unter die Decke.

Ein paar Minuten, und Praxmaler war wegfertig. Als er die brennende
Kerze in die Laterne steckte, fragte er plötzlich: »Bleiben Sie heut
daheim, Herr Förstner?«

»Ja.«

»Da sollten S' Ihnen doch a bißl um den Herrn Kammerdiener kümmern.«

»Warum denn?« klang's mit Gähnen unter der Decke hervor.

»Weil er Langweil haben muß, wenn der Herr Fürst net daheim is.«

»Soll er halt 's Gheimnis vom Wohdekastl lesen!«

»Plauschen, mein' ich, tut er lieber.«

»Soll er mit der Köchin plauschen!«

»Oder mit der Burgi? Net?« Pepperls Hände zitterten, daß die Laterne
klirrte.

»Meintwegen! Mir is alles recht.«

»Aber wissen S', der Burgi gfallt er net recht. Die kann die Stadtischen
net leiden. Und wann er plauscht mit ihr, da könnt s' ihm leicht an
unbschaffens Wörtl sagen, dös ihn verdrießt. Ich mein', da sollten S'
dabei sein. Daß sich 's Madl a bißl zruckhalt, wissen S'!«

»Ja, ja, is schon recht! Laß mich nur jetzt in Ruh! Und schau, daß der
Herr Fürst den Hirsch kriegt! Und halt dich ordentlich auf der Pirsch,
gelt! Daß d' mir kei' Schand net machst!«

»Na, na, da wird sich nix fehlen!« Pepperl holte noch einen schweren
Seufzer aus dem tiefen Brunnen seiner Sorge herauf. Dann ging er. Vor
dem Jagdhaus wartete er mit der Laterne, bis der Fürst aus der Tür trat.

»So, da bin ich, Praxmaler! Es scheint, wir werden gutes Pirschwetter
haben.«

»A Morgen, Duhrlaucht, wie er net schöner sein könnt!«

Martin war hinter dem Fürsten in der Tür erschienen und fragte: »Bis um
welche Stunde werden Durchlaucht wieder zurück sein?«

»Das weiß ich nicht. Pepperl, was meinen Sie?«

Pepperl zog diplomatisch die Achseln auf und schmunzelte, wie man bei
einem glücklichen Einfall lächelt. »Da wird sich was Gnaus net sagen
lassen. Jagd is Jagd. Da kann's gehn, wie's mag. Es kann lang dauern,
aber wir können auch in aller Fruh schon daheim sein. Ja, Herr
Kammerdiener, rühren S' Ihnen nur net weg von Ihrem Posten, damit S' net
am End den Herrn Fürsten verpassen, wann er gahlings heimkommt. So! Und
jetzt geben S' mir Ihr Büxl, Duhrlaucht! Da marschieren S' leichter.
So! Hab die Ehre, Herr Kammerdiener!«

Auch Martin lächelte, während er geschmeidig den Rücken krümmte.
»Weidmanns Heil, Durchlaucht!«

»Weidmanns Dank!«



^Fünftes Kapitel^


Sie wanderten hinaus in die Nacht, Pepperl mit der gesenkten Laterne
voran und hinter ihm der Fürst, etwas unsicher auf dem holprigen Weg,
über den die schwankende Laterne ihren trüben, gaukelnden Schimmer warf.
Aber es währte nicht lang, und das Auge des Fürsten hatte sich an die
Dunkelheit gewöhnt, sein Schritt an den rauhen Pfad.

»Sie können die Laterne löschen«, sagte er, »das Licht stört mich nur.
Ich hab es gerne, in der Nacht zu gehen.«

Pepperl blies die Kerze aus, verbarg die Laterne in einem Busch und ließ
seinen Herrn vorangehen auf dem Weg, der sich in dem schütteren Walde
mit mattem Grau von dem schwarzen Rasen abhob.

Die Nacht war windstill; bald laut, bald wieder leiser werdend,
plauderte der Wildbach wie im Halbschlaf; in tiefer Schwärze stieg der
schweigende Wald bergan, und über den grauen Wänden funkelten am
stahlblauen Himmel die zahllosen Sterne. Die Milchstraße, die draußen
in der dunstigen Ebene auch in hellen Nächten nur matt erkennbar ist,
schlängelte sich über den Sternenhimmel hin wie ein lichter Silberstrom,
unterbrochen von schwarzen Inseln.

Zuweilen ging ein sanftes Hauchen durch die finsteren Bäume, als hätte
die Natur im Schlummer wohlig aufgeatmet. Und wenn es kam, dieses kurze
linde Hauchen, trug es von den Almen den Wohlgeruch der Brunellen ins
Tal herunter, einen süßen Duft, der an köstliches Gewürz erinnerte.

Immer wieder blieb Ettingen stehen, auf den Bergstock gestützt, und
träumte hinein in das nächtliche Schweigen des Waldes.

»Wie schön! Und soviel Ruhe!«

Als er leis diese Worte vor sich hin murmelte, zuckte es über die langen
Bergwände der Hohen Munde wie ein falbes Leuchten. Das währte nur einen
Augenblick, doch alle Farben des Waldes, der Felsen und Almen erwachten
in dieser Sekunde, um mit der nächsten wieder in Schlaf und Finsternis
zu versinken.

»Was war das? Der Himmel ist klar --«

»Weit draußen im Flachland muß a Wetter stehn. Da draußen hat's blitzt.
Dös war der Widerschein.«

Ettingen lauschte, als müßte er den fernen Donner hören. In den
sternfunkelnden Lüften blieb's ruhig und still.

Er lächelte. »Sturm und Wetter da draußen. Hier die Ruhe! Das Schweigen
im Wald!«

Sie schritten weiter.

Zwei Stunden waren sie fast gewandert, und über den östlichen Bergen
begann sich schon der Himmel zu lichten, als ihnen durch den Wald, in
dem der Weg immer steiler wurde, leichte Nebelschleier langsam
entgegenschwebten.

»Das Wetter von da draußen schickt seine Vorreiter in die Berge herein«,
sagte Ettingen, »der Tag wird trüb werden.«

»Gott bewahr, Duhrlaucht! An schönern Tag haben S' noch nie net gsehn!
Der Nebel da, dös is bloß der Seedampf. Wissen S', zwischen die Felsen
droben, da liegt der Firnschnee umanand. Da bleibt auch im heißen Sommer
d'Nacht schön frisch. Und in der Fruh, da fangt der Sebensee zum Rauchen
an. Dös muß so sein, dös is 's allerfeinste Wetterzeichen.«

Es währte nicht lang, und sie waren völlig eingehüllt von den ziehenden
Dämpfen. Man konnte auf zwanzig Schritte kaum noch einen Baum
unterscheiden. Daß in den Lüften der Tag erwachte, sah man nur an dem
Grau des Nebels, der immer lichter und lichter wurde.

»Wie lange haben wir noch zu steigen?« fragte Ettingen.

»A Viertelstündl. Da is schon der See.«

Aber vom See war keine Spur zu gewahren. Es hoben sich nur ein paar
grobe Felsblöcke des Ufers von dem weißlichen Rauch mit verschwommenem
Dunkel ab, man hörte das leise Geplätscher, mit dem das Wasser die
Steine umspülte, und tief aus dem Ehrwalder Tal herauf summte das
Brausen des Wasserfalles, der den Abstrom des Sees hinunterwarf über
turmhohe Wände.

Der Pfad stieg immer mehr und verlor sich in ein steiles Latschenfeld.
Als die Jäger einmal rasteten, hörten sie auf dem Weg die Steine
klirren. Wie ein dunkler Schatten huschte ein großes Tier an ihnen
vorüber und verschwand im Rauch.

»War das ein Stück Hochwild?«

»Ja, ja, wird schon so was gwesen sein!« Pepperl schmunzelte. Er brachte
es nicht übers Herz, seinem Jagdherrn ins Gesicht zu sagen, daß er im
Nebel einen Maulesel für Hochwild angesehen hätte. »Gar weit haben wir
nimmer hin bis zum Hirsch, jetzt müssen wir d' Füß a bißl in acht
nehmen.«

Lautlos kletterten die beiden Jäger zwischen den Latschen hinauf. Je
höher sie kamen, desto häufiger schüttelte Pepperl den Kopf. »Jetzt
dürft sich der Nebel bald verziehen! Oder es spuckt in der Fechtschul!«

Minute um Minute verging, und es wurde nicht lichter. Wohl hauchte
manchmal ein frischer Windzug von den unsichtbaren Wänden nieder, aber
der Nebel lag fest und wollte nicht weichen.

Sie hatten im steilen Latschenfeld einen Rasenbuckel erreicht, als
Pepperl flüsternd im Klettern innehielt: »Jetzt können wir nimmer
weiter! Der Hirsch muß in der Näh sein, auf'n schönsten Schuß. Was
machen wir jetzt? Teufi, Teufi, Teufi! Wenn's schief geht, Duhrlaucht,
kann ich nix dafür! So a Hundsnebel, so a miserabliger!«

Ettingen tröstete leise: »Machen Sie sich keine Sorgen, Pepperl! Wenn
auch die Pirsche fehlschlägt, der Weg war wunderschön und hat mir Freude
gemacht.«

»Der Weg? No ja, a schöner Weg is auch was Schöns. Aber lieber wär mir
der Hirsch. Wenn nur der Teufel den Nebel kreuzweis reiten möcht!«

Als wäre der fromme Wunsch des Jägers an die richtige Adresse geraten,
so fuhr im gleichen Augenblick ein scharfer Windstoß über das
Latschenfeld herunter und riß die wallenden Schleier entzwei.

»Mar und Joseph!« lispelte Pepperl. »Duhrlaucht! Der Hirsch!«

Kaum hundert Schritte von den Jägern entfernt, kam der Hirsch gemächlich
durch die Latschen gezogen und gabelte mit dem mächtigen Geweih wie
spielend in die Büsche. Doch ehe Praxmaler die Büchse spannen und dem
Fürsten reichen konnte, war der Nebel schon wieder zusammengeflossen,
alles grau verhüllend.

Pepperl zitterte vor Aufregung an allen Gliedern und flüsterte: »Teufi,
Teufi, Teufi, jetzt is gfehlt! Jetzt hat er uns gleich im Wind. Und
nacher bhüt dich Gott, Hirscherl!«

Da hörten sie in nächster Nähe das Brechen von Zweigen und den Schritt
des Wildes. Wie ein großer, grauer Schemen tauchte dicht vor ihnen der
Hirsch im Nebel auf. Nun verhoffte er und wandte sich zur Flucht -- aber
da krachte auch schon der Schuß. Im Nebel war der Hall der Büchse dumpf
und kurz, man hörte kein Echo, nur ein mattes Gepolter im Geröll, über
das der Hirsch gegen das Seetal hinunter flüchtete. Dann Stille.

Dem Praxmaler-Pepperl klopfte das Herz, daß man es hören konnte wie
dumpfen Hammerschlag. Und die Hände um die Ohren höhlend, lauschte er
talwärts.

Scharf blies der Wind von den Felsen. Der Nebel kräuselte sich um die
Büsche und flatterte, wurde lichter und lichter, und in der Höhe begann
es schon zu schimmern wie mattes Blau und wie ein Rätsel des
Sonnenglanzes. Da rissen die Schleier entzwei -- wie sich ein Vorhang
teilt, der ein heiliges Wunder verhüllte. Leuchtende Matten sah man, ein
steiles Latschenfeld in blauem Schatten, hier eine graue Wand und dort
eine Reihe scharfgeschnittener Spitzen, rosig angeflogen vom Schein der
Morgensonne. Nur wenige Minuten, und die Höhe, auf der die Jäger ruhten,
war völlig nebelfrei. Groß und schweigend dehnte sich rings um sie her
die Felsenwildnis, in mächtigem Halbkreis umzogen von starrendem Gewänd.
Ihnen zu Füßen lag der Nebel ausgegossen, flach und weiß wie Milch, und
drüben stiegen aus dem Meer dieser silbernen Dünste die Steinkolosse der
Wetterschrofen auf, über deren wild zerrissenen Grat die goldleuchtenden
Schneegehänge der Zugspitze herüberblinkten.

Immer rascher zog und streckte sich der Nebel, und während seine
tieferen Massen gegen Osten hinausströmten über das Geißtal, lösten
seine höheren Ränder und Zungen sich auf in blaue Luft. Allmählich
enthüllten sich im Westen die schön gewellten Waldberge von Lermoos und
Reutte, das Ehrwalder Tal entschleierte sich mit seinem blitzenden Bach,
mit seinen Wiesen und ausgestreuten Häusern. Schon sah man die Ehrwalder
Alm, auf der sich mit dem fernen Gebrüll der Rinder die jauchzende
Stimme eines Hirtenbuben mischte. Schon stachen die Wipfel des
Sebenwaldes schlank und spitz aus dem Nebel heraus. Noch eine kurze
Weile, und aus den in Luft und Sonne zerfließenden Dünsten leuchtete ein
stilles grünes Wasserauge aus der Tiefe herauf: der Sebensee, ein
kreisrundes Felsenbecken, erfüllt mit einer Flut von so kristallener
Klarheit, daß man jeden Steinblock und jeden versunkenen Baum auf dem
Grunde deutlich unterscheiden konnte. Steinhalden und flache Almfelder
umsäumten auf der einen Seite den See, auf der anderen wurde sein Ufer
gebildet durch mächtige Felsklötze, durch schroffe Wände und steile
Latschenbeete, zwischen deren vereinzelten Zirbenbäumen und Fichten das
Schindeldach einer kleinen Hütte leuchtete.

»Solch einen Morgen zu sehen! Ist das nicht schöner als alle Jagd?«

Zum Glück für den weidmännischen Respekt, den ein Jäger vor seinem
Jagdherrn haben soll, überhörte Pepperl diese stille, lächelnde
Weisheit. Denn ehe der Fürst noch ausgesprochen hatte, war Praxmaler
aufgesprungen, als hätte er plötzlich bemerkt, daß er auf glühenden
Kohlen säße.

»Mar und Joseph! Duhrlaucht! Der Hirsch! Da drunten liegt der Hirsch!«
Die Freude schien den Pepperl in einen Wahnsinnigen verwandelt zu haben.
»Jesses Maria! Da liegt der Hirsch! Da liegt er ja! Da liegt er! Da
liegt er!« Ein Jauchzer, daß alle Wände widerhallten von diesem
jubelnden Schrei. Und in der einen Hand den Bergstock, in der anderen
die Büchse, hetzte Pepperl über Büsche und Geröll hinunter, daß es
anzusehen war, als müßte er sich bei jedem Sprung überstürzen, um Hals
und Beine zu brechen. Jetzt verschwand er in den Latschen. Ein heller
Jauchzer kündete, daß er mit gesunden Gliedern den Hirsch erreicht
hatte.

Nun stieg auch Ettingen hinunter, und als er die Mulde erreichte,
zwischen deren Büschen der Hirsch, mit der Kugel im Herzen, verendet
niedergebrochen war, kam Pepperl ihm schon entgegen, mit einem Sträußl
blühender Almrosen in der zitternden Hand. Die Augen des Jägers blitzten
vor Freude, seine Wangen brannten vor Erregung. »Gratalier, Herr Fürst!
Gratalier zum ersten Hirsch bei uns! Da kommen S' her! Schauen S' ihn
an! Was dös für a Hirsch is! A Gweih hat er droben -- Teufi, Teufi,
Teufi, is dös a Gweih! Und den Schuß, den er hat! Im Nebel so an Schuß
machen! Wie naufzirkelt aufs Blatt! Gelten S', Duhrlaucht? Gelten S',
dös freut Ihnen? Gelten S', ja? Und schauen S', Duhrlaucht -- weil S'
jetzt die allerschönste Freud haben -- jetzt muß ich gleich was
raussagen! Gestern auf d' Nacht, meiner Seel, es is wahr: da hab ich
mich schauderhaft aufgführt! An Rausch hab ich ghabt, daß ich mich
selber schenier! Und im Rausch, da bin ich mit'm Herrn Kammerdiener
zammgwachsen und hab ihm schieche Sachen gesagt. Schieche Sachen,
Duhrlaucht, schieche Sachen!« Er schnaufte wie ein von schwerer Bürde
Erlöster. »Jetzt is's heraußen! Gott sei Dank!« In Zerknirschung guckte
er an seinem Herrn hinauf. »Ich bitt schön, Duhrlaucht, tun S' mir halt
gnädig verzeihen! Gschehen soll's nimmer, da leg ich mei Hand dafür ins
Feuer! Tun S' mir halt verzeihen! Gelten S', ja?«

Lächelnd hatte Ettingen diese drollig wirkende Beichte angehört. Nun
klopfte er dem Jäger freundlich auf die Schulter. »Ja, Pepperl, die
Sünde soll vergeben und vergessen sein! Aber nehmen Sie ein andermal
Ihren Durst in festere Zügel! Und nun sagen Sie mir -- hat Ihnen Martin
Ursache gegeben, daß Sie grob gegen ihn wurden?«

Eine dunkle Blutwelle schoß dem Jäger ins Gesicht, aber er sagte
entschieden: »Na, na, Duhrlaucht, gwiß net! Der angfangt hat, der bin
schon ich gwesen!« Ein Glück, daß sich Ettingen zu dem erlegten Hirsch
wandte, um das Geweih zu betrachten. Länger hätte Pepperl den
forschenden Blick seines Herrn kaum ertragen, ohne in Verlegenheit zu
geraten. Nun atmete er erleichtert auf, kreuzte die Fäuste über der
Brust und tat einen dankbaren Blick zum Himmel, wie einer, der sagen
will: »Gott sei Dank, jetzt bin ich wieder gsund!« Dann warf er die
Joppe ab und zog das Messer, um an dem erlegten Hirsch das weidmännische
Handwerk zu üben.

»Das seh ich nicht gerne«, sagte Ettingen, »bei dieser Arbeit laß ich
Sie lieber allein. Ich steige zum See hinunter und warte dort, bis Sie
nachkommen.«

Die Büchse zurücklassend, folgte er einem Almsteig, der in Windungen
durch das Latschenfeld zum Seeufer hinunterführte. Als er zu den lichter
stehenden Bäumen kam, vernahm er den süßen Schlag einer Ringdrossel. Er
lächelte. Der zärtliche Vogelruf erweckte in ihm die Erinnerung an jenen
ersten Abend, an jene seltsame Begegnung im schweigenden Wald.

In Gedanken versunken, folgte er dem Pfad und blickte erst wieder auf,
als er den See erreichte. Still und schimmernd lag die grüne Flut zu
seinen Füßen, durchsichtig wie Glas. Die glatte Oberfläche war
durchzogen von langen Silberstrichen und spiegelte mit reinen Linien
und grün behauchten Farben alle Felsblöcke des Ufers, die Bäume und
einen sonnbeglänzten Berg. Hunderte von den kleinen Blütenkelchen der
Alpenrose waren ausgestreut über den See und schwammen gleich winzigen
Blutstropfen im stillen Grün.

Lange stand Ettingen in Schauen vertieft, bevor er dem linken Ufer
folgte, auf dem sich zwischen Wasser und steilem Berggehäng ein
halbverschütteter Pfad erkennen ließ.

Durch eine tiefgeschnittene Bergscharte glänzte schon die Sonne herein
ins Seetal und durchleuchtete am Ufer einen breiten Streif des Wassers.
Große Forellen standen so dicht am Spiegel, daß ihre sacht spielenden
Rückenflossen halb aus dem Wasser ragten. Wenn sie den einsamen Wanderer
gewahrten, machten sie eine jähe Wendung, schwammen pfeilschnell der
grünen Tiefe zu, und wo sie gestanden, blieb eine silberblitzende Linie
zurück.

Ettingen hatte den Pfad verloren und konnte nicht mehr weiter. Ein
hoher, überhängender Felsblock stieg vor ihm aus dem Wasser auf und
sperrte den Weg. Aber die Nische, die der mächtige Steinwall bildete,
bot ein freundliches Plätzchen zum Rasten -- und das mußte auch schon ein
anderer gefunden haben, denn unter dem Fels war eine Bank aus Steinen
zusammengetragen und mit Fichtenzweigen und Moos belegt.

Er ließ sich nieder. Hatte der Weg ihm so warm gemacht? Er fühlte ein
heißes Brennen auf den Wangen und schöpfte mit der Hand von dem kalten
Wasser, um die Glut seines Gesichtes zu kühlen.

Dann saß er, die Arme übers Knie gelegt, und während er träumend in die
stille grüne Flut blickte, spann er lächelnd die Gedanken weiter, die
ihn begleitet hatten, seit er den Schlag der Drossel vernommen.

Und seltsam! Wie kann nur eine Erinnerung sich so lebhaft vor den Augen
gestalten? Als wäre sie aus seiner Seele herausgetreten in die Luft, vor
seinen Füßen versunken im See! Zwischen dem Spiegelbild der Alpenrosen,
die über den Saum des Felsens niederhingen, sah das schöne »Schweigen im
Walde« aus der Flut zu ihm herauf wie ein ernstes Nixengesichtchen mit
großen Augen! Die lockig aufgelösten Haare, die das Gesicht
umschwankten, schienen im grünen Wasser zu schwimmen und aus der Tiefe
heraufzustreben. Jetzt kam eine Hand und strich die Locken zurück -- im
gleichen Augenblick verschwand das Gesicht, und jäh erweckt aus seiner
träumenden Märchenstimmung, fuhr Ettingen betroffen auf. Nicht seine
eigenen Gedanken hatte er gesehen, sondern ein Spiegelbild der
Wirklichkeit. Und als er hinaufspähte zum Rand des Felsens, hörte er das
Rieseln kleiner Steine und einen leichten Schritt, der sich entfernte.
Dann wieder Stille. Von den überhängenden Büschen flatterten ein paar
Almrosenkelche wie rote Käferchen durch die Luft herunter und fielen in
die Flut.

»Das schöne Wunder geht um! Auf jedem meiner Wege!« murmelte Ettingen
lächelnd vor sich hin und wanderte am Ufer zurück, um den verlorenen Weg
zu suchen.

Da fühlte er wieder jenes Brennen im Gesicht, und wieder schöpfte er
Wasser mit der Hand, um die schmerzenden Wangen zu kühlen.

Er fand den Pfad, der steil durch die Latschen hinaufkletterte und zur
Höhe des überhängenden Felsens führte. Und da versperrte ihm ein
lebendiger Riegel den Weg -- ein Esel, der von den dürren Ästen einer
altersmüden Fichte die zarten Fäden der Bartflechte herunterschmauste.

»So? Bist du auch da? Guten Morgen!«

Ettingen streckte die Hand, um das Grautier zu locken. Aber der Esel
machte scheue Augen, schüttelte trotzig die langen Ohren, schlug mit den
Hinterfüßen aus und sauste durch die Latschen gegen den See hinunter.

Lachend sah ihm Ettingen nach: »Wenn deine märchenhafte Herrin nicht
freundlicher ist --«

Über den Zweigen einer Erlenstaude sah er ein dunkelblaues, noch
feuchtes Schwimmkleid und einen weißen Bademantel zum Trocknen
ausgebreitet.

Besonders empfindlich und verzärtelt schien sie nicht zu sein, die
schweigsame Waldfee! An solch einem frischen Bergmorgen in 1600 Meter
Höhe ein Seebad mit zehn Grad Reaumur? Das war ein etwas gruseliges
Vergnügen, gegen das sich unter Umständen auch eine gesunde Männerhaut
energisch wehren konnte. Und solch ein knospenhaftes, zierlich schlankes
Ding, das die Zwanzig kaum überschritten haben konnte. Schon
überschritten? Nein! Aus den großen, ruhigen Augen blickte wohl ein
klarer Lebensverstand, wie ihn frühe Jugend nicht besitzt. Doch die
schmalen Wangen hatten noch etwas Kindhaftes, und der schöne Mund
erzählte von der unberührten Reinheit einer Mädchenseele, die nur Sonne
erlebt habt konnte, keinen Sturm und Schmerz.

Wer sie sein mochte? Und was suchte und trieb sie hier? Daß sie die
Natur liebte, sich selbst genug war und sich wohl fühlte in der
Einsamkeit, das war ein gutes Zeugnis für ihr Wesen und ihre
Geistesbildung. Wer die Welt nicht nötig hat, ist immer reicher als die
Welt. Und die Einsamkeit verträgt nur jener, der sich selbst in jeder
Stunde etwas zu sagen hat.

Wer war sie? Vielleicht die Tochter stadtmüder Leute, die dort unten im
Ehrwalder Tal ihre Sommerfrische genossen? Nein! Wenn sie noch Eltern
hätte? Die würden ihrem Kinde solche Freizügigkeit nicht gestatten, auch
nicht einem Kinde, das neben eigenen Gedanken auch Mut und eigenen
Willen hat. Denn Mut gehört dazu, wenigstens für ein Mädchen, so einsam
in menschenferner Bergwildnis zu hausen.

Aus dem dichten Latschenfeld war Ettingen auf eine von wenigen alten
Wetterfichten überschattete Lichtung getreten, die einen freien,
herrlichen Ausblick bot über den See und gegen das Geißtal hinaus, über
den Sebenforst und das Ehrwalder Tal. Inmitten des Platzes erhob sich
ein kleines Blockhaus, aus dessen eisernem Kaminrohr sich milchblaue
Rauchwölklein emporkräuselten in die sonnige Morgenluft. Überall an den
Balken der Hütte schlangen sich Efeuranken bis unter das vorspringende
Dach, bildeten über der halboffenen Tür eine kleine Laube und ließen von
den Holzwänden nicht viel mehr gewahren als zwei kleine, mit grünen
Läden versehene Fenster, hinter deren blanken Scheiben rote Vorhänge
schimmerten. Neben der Tür zog sich an der Wand eine Holzbank hin, auf
der eine Messingpfanne zwischen hölzernen Tellern und weißem Teegeschirr
zum Trocknen in der Sonne stand. Ein Stangenzaun, an dem eine Zeile
junger Fichtenbäumchen angepflanzt war, zog sich im Geviert um die Hütte
und umschloß einen sorgsam gepflegten Garten, der sich mit seinen
leuchtenden Blumenbeeten und seinen weißen, kiesbestreuten Wegen gleich
einer lieblichen Oase von der wilden Unkultur der Umgebung abhob. Auf
diesen Beeten blühten keine Zierblumen, wie sie in den Gärten des Tales
heimisch sind. Eine kundige Gärtnerhand hatte hier gesammelt und durch
Pflege veredelt, was zwischen der Waldgrenze und den Schneefeldern der
Berge an Blumen gedeiht. Neben feurigen Alpenrosen schimmerten die
blauen Glocken des Enzian; Speik und Edelraute blühten neben dem
Almrausch, dessen zarte, rosige Dolden schon zu verwelken begannen,
Mardaun und Brunellen neben Arnika und zierlichen Orchisarten, und ein
aus Felsen aufgebauter Hügel trug in seinen mit Erde ausgefüllten
Spalten die kleinen blaßgrünen Stauden des Edelweiß, dessen Stöcke, nach
den frischen saftigen Blättern zu schließen, hier gut zu gedeihen
schienen, obwohl sie ohne Blüten waren. Die Farben dieser Bergblumen,
die hier in reicher Fülle gesammelt waren, hatten etwas Ungewöhnliches
und Seltsames, und zu dem überraschenden Anblick gesellte sich der
fremdartige, süße Duft, den die blühenden Beete in den reinen Morgen
hauchten.

Ein einziger Baum stand im Garten, in einer Ecke des Zaunes. Und der
wunderliche Wuchs dieses Baumes stimmte zu allem übrigen, als hätte ihn
die romantische Laune eines Künstlers unter Tausenden ausgewählt und
hierhergestellt, um den ungewöhnlichen Eindruck dieses Gartenbildes noch
zu erhöhen. Es war kein Baum -- es waren sieben Bäume in einem: eine
uralte riesige Zirbe, auf deren harfenförmig ausgebogenem Hauptstamm
sieben senkrecht nebeneinander aufsteigende Äste sich zu starken Stämmen
ausgewachsen hatten. Der Baum war anzusehen wie eine gewaltige grüne
Leier. Und diese Leier klang auch! Wenn der sachte Wind die Äste
bewegte, ging ein lindes Rauschen durch die zottigen Nadelbuschen, und
mit diesem Grundton klangen feine Glockenstimmchen zu einem weichen,
traumhaften Akkord zusammen.

Verwundert -- recht wie einer, der im Märchen die Pforte einer bezauberten
Stätte betritt -- zur Neugier gereizt und doch von einer seltsamen Scheu
zurückgehalten, stand Ettingen vor der Umfriedung des Gartens. Bald
glitt sein Blick über die Blumen hin, bald suchten seine Augen in den
Wipfeln des Harfenbaumes die tönenden Glöckchen, bald wieder musterte er
die Hütte und spähte nach Tür und Fenstern.

Er lächelte. »Hier muß es wohnen -- mein Märchen!«

Da kam es auch schon gegangen, auf der anderen Seite des Gartens, vom
See herauf, nicht schwebenden Schrittes, nicht mit dem Lilienstab, gar
nicht märchenhaft, sondern festen Ganges, gut ausholend bei jedem
Schritt. Und während sie den linken Arm, um das Gleichgewicht zu halten,
seitwärts streckte, trug sie in der rechten Hand eine große,
wassergefüllte Gießkanne, deren schwere Last jede Linie des
geschmeidigen Mädchenkörpers straffer spannte -- ein Bild gesunden, jungen
Lebens, kraftvoll und schön zugleich.

Auch anders gekleidet war sie als an jenem Abend im schweigenden Wald.
Sie trug eine helle Bluse aus leichtem Flanell und dazu einen braunen
Lodenrock, unter dessen Saum noch ein Stücklein jener grauen Wollstutzen
zu sehen war, wie die Sennerinnen sie zu tragen pflegen. Das reiche
Haar, nach dem Bade noch nicht völlig getrocknet, fiel ihr mit wirrem
Geringel über Nacken und Schultern bis auf die Hüften nieder, und die
um Stirn und Schläfen sich kräuselnden Härchen leuchteten in der Sonne
so goldig, daß der schöne Mädchenkopf wie von einem zitternden
Schimmerkranz umgeben war.

Als sie mit dem Knie das Gartentürchen vor sich aufstieß, gewahrte sie
drüben am Zaun den stillen, lächelnden Gast. Kaum merklich zuckte es um
ihren Mund, als hätte sie in Gedanken zu sich gesagt: Das ist er wieder,
der von neulich, aus dem Geißtaler Wald!

Ettingen lüftete das Hütchen. »Guten Morgen, mein Fräulein!«

Schweigend dankte sie, wohl freundlich, aber doch nicht anders, als man
auf der Straße den höflichen Gruß eines Fremden erwidert.

»Wollen Sie einem müden Sterblichen erlauben, daß er Ihren blühenden
Zaubergarten betritt, um eine Minute zu rasten? Dort, unter Ihrem
singenden Baum?«

Eine Furche lag zwischen ihren Brauen. Hatte ihr seine Frage wie Spott
geklungen? Oder wie die Redensart eines Zudringlichen? Doch als ihr Auge
dem seinen begegnete, lächelte sie und sagte ruhig: »Treten Sie nur ein!
Das Türchen hat keinen Riegel. Man sieht Ihnen an, daß Sie heute schon
einen Weg hinter sich haben, der Ihnen warm gemacht hat. Dort bei der
Zirbe finden Sie eine Bank. Die hat Schatten.«

Während sie das sagte, ging sie auf die Hütte zu. Nun stellte sie die
Kanne nieder und verschwand in der Tür.

Welch einen linden Klang ihre Stimme hatte!

Ettingen umschritt die Fichtenhecke und betrat den Garten. Gerne hätte
er einen Blick in das Innere der Hütte geworfen, aber die Tür war
zugelehnt. Einem der weißen Kieswege folgend, ging er auf die Zirbe zu,
in deren Schatten er einen schwer gezimmerten Holztisch fand und eine
aus bizarr gewachsenen Latschenzweigen geformte Bank, deren Holz unter
dem Schnee vieler Winter schon völlig schwarz geworden war.

An diesem Tische mußte schon manch ein müder Wanderer gerastet haben;
zahlreiche Buchstaben, ganze und halbe Namen, Jahreszahlen und
absonderliche Zeichen waren in die morsche Tischplatte eingeschnitten.
Auch der Stamm des Harfenbaumes war bedeckt mit solchen Zeichen, alten
und neuen, unter denen eine Reihe von Einschnitten, die in der Mitte des
Baumes regelmäßig übereinander angebracht waren, eine Art von
Hausherrenrecht auf dieser Rinde zu beanspruchen schien. Da stand zu
oberst in der Reihe: »_Lolo, aetatis suae XIV -- Papa, aetatis suae
XLV_« -- dabei eine Jahreszahl, und diese Zeichen waren umzogen von einer
tiefeingeschnittenen Herzlinie mit einer Flamme. Diese Inschrift war
sieben Jahre alt, die Schnitte begannen schon in der Rinde zu vernarben.
Darunter standen noch, ersichtlich von der gleichen Hand geschnitten,
die Zahlen von fünf aufeinanderfolgenden Jahren, und die letzte dieser
Zeilen -- sie schimmerte noch weiß im Holz und hatte erst einen einzigen
Winter überstanden -- war umgeben von einem Kränzlein frischer Alpenrosen.
Das berührte, als hätte die Spenderin dieser Blumen sagen wollen: »Du
letztes Jahr! Wie warst du schön! Ich werde dich nie vergessen! Nie!«

Von seltsamer Stimmung umfangen, betrachtete Ettingen die Zeichen und
Blumen, während der Wind durch die buschigen Zweige der Zirbe strich und
leis die melodischen Glockenstimmchen tönen machte.

»Lolo? Ob das ^ihr^ Name ist?« Dann hatte ihr Vater dieses kleine
Paradies geschaffen, hier in der einsamen, friedlichen Wildnis der
Berge? Und mit ihrem Vater lebte sie hier? Sieben Sommer? Sieben schöne
Sommer, so schön und reich, daß ihre Freude sich in die Rinde dieses
Baumes grub, um ein Zeichen der Dauer zu haben? Und weshalb war dieses
jüngste Jahr noch nicht eingeschnitten? Zählte es nicht mehr? War die
Hand erkaltet, welche die anderen Zeichen eingegraben? Hatte sie den
Vater verloren im vergangenen Jahr? Deshalb diese Blumen um die letzte
Zahl?

Da weckte ihn ein leises Klirren aus seinen Gedanken.

Drüben, beim Blockhaus, ging das Mädchen langsam an der Holzwand
entlang, um den Efeu zu begießen.

Ettingen hatte überhört, daß sie aus der Hütte getreten war. Nun trug
sie die Haare aufgesteckt, nur lose über dem Scheitel zu einem Knoten
geschlungen. Das stand ihr noch besser zu Gesicht als das offene
ungezügelte Gelock. Wie der Knoten die Fülle des Haares nicht bändigen
wollte, wie die kleinen widerspenstigen Ringeln sich lösten und bei
jedem Schritt um Stirn und Schläfen zitterten gleich zartem
Goldgespinst, wie fein das anzusehen war!

Sie hatte die letzten Wassertropfen über den Efeu gesprengt und stellte
die Kanne nieder, um einige der langen Grasschmelen zu brechen, die bei
der Hecke wuchsen. Achtsam zog sie die zarten Halme durch die Finger, um
sie geschmeidig zu machen, und begann mit ihnen die herabhängenden
Efeuranken an der Hüttenwand anzubinden.

»Wie gut Sie das verstehen!« sagte Ettingen. »Als ob Sie eine gelernte
Gärtnerin wären!«

»Ach nein! Meine Gärtnerkünste sind recht bescheiden. Daheim, in unserem
Gemüsegärtchen, ist mir die Mutter über. Aber hier, was der kleine
Garten da verlangt, das hab ich gelernt in sieben Jahren. Das versteh
ich.« So plauderte sie, ohne ihre Arbeit zu unterbrechen. »Sehr viel
Mühe verlangen diese Beete nicht. Das sind keine verzärtelten
Gartenpflänzchen. Das sind kräftige, dauerhafte Bergblumen. Nur der
Efeu -- den haben wir aus dem tieferen Walde heraufgebracht, und drum hält
er im Hochsommer die Hitze nicht gut aus und will immer Wasser haben.
Anfangs glaubten wir nicht, daß er durchzubringen wäre. Erst seit drei
Jahren ist er so kräftig in die Höhe gegangen und hat die großen vollen
Blätter bekommen, deren saftiges Grün mit dem rötlichen Holzton der
Balken so warm zusammenstimmt.«

Sie trat ein paar Schritte zurück, wie um die Harmonie dieser
leuchtenden Farben besser genießen zu können.

»Sie sind Künstlerin, Fräulein?«

»Ich? Künstlerin?« sagte sie fast erschrocken. Sie schüttelte den Kopf.
Und schweigend nahm sie die Arbeit wieder auf.

Ettingen saß zu entfernt, um sehen zu können, daß ihre Hände zitterten.
»Verzeihen Sie meine Frage! Sie kam mir so, weil Ihre letzten Worte mich
an die Sprache erinnerten, die ich manchmal von Malern habe reden hören.
Und weil mir der erste Eindruck, den dieser entzückende Fleck Erde mit
seiner blühenden Schönheit auf mich machte, den Gedanken eingab: das
kann nur ein Künstler geschaffen haben!«

Der Ernst ihrer Züge wandelte sich in ein stilles Lächeln. Und so leise,
daß Ettingen es kaum noch hören konnte, fragte sie: »Weshalb glauben Sie
das?«

»Der wunderbare Baum! Steht er nicht schon ein paar hundert Jahre hier?
Und der schöne Bergsee da drunten hat wohl im Laufe der Zeiten schon
viele Besucher aus dem Tale heraufgelockt. Mancher von ihnen mag diesen
Baum gefunden haben. Und blieb eine Minute stehen, betrachtete den Baum
und schüttelte den Kopf und dachte: Merkwürdig, was für sonderbare Bäume
wachsen! Aber dann kam einmal ein anderer, keiner mit Alltagsgedanken
unter der Stirn, einer mit träumerischer Künstlerseele, die sich von der
Natur um so inniger angezogen fühlt, je unbehaglicher ihr der Lärm des
Marktes ist. Der sah den Baum. Und da muß er in seiner bilderschauenden
Art doch gleich gedacht haben: Wie eine Harfe! Und diesen Gedanken spann
er fort: Eine Harfe soll tönen, ich will ihr Stimme geben! Vielleicht
war es zuerst nur eine heitere, naive Künstlerlaune, welche die sieben
Glocken dort hinaufhängte in die Wipfel. Dann aber, als er hier im
Schatten saß, an einem Tag wie heute, als über ihm die Zweige der grünen
Harfe rauschten und die Glocken klangen -- wieviel schöne, reine
Künstlerträume mögen da in seinem Herzen erwacht sein, schnell reifend
in der Stille, die ihn umgab, ins Große wachsend beim Anblick der
Steinriesen dort oben, beim Anblick dieser herrlichen Natur. Wie
selbstverständlich, daß er denken mußte: Hier möchte ich bleiben, hier
träumen und schaffen, hier wohnen, nur mir gehören und die Welt
vergessen! So baute er sich diese Hütte. Und da gefiel ihm der kahle
Grund nicht mehr, auf dem sie stand. Er hatte Augen, die nach Farbe
dürsteten, und muß wohl ein Freund der wilden Bergblumen gewesen sein.
So begann er den Schmuck dieser Beete zu sammeln ...«

»Nein, das ^kann^ man nicht so erraten!« unterbrach sie ihn
plötzlich. Mit der einen Hand sich an die Hüttenwand stützend, stand
sie in der leuchtenden Sonne und sah zu ihm hinüber mit einem Blick,
dessen Glanz ihm verriet, daß seine Worte ihr Freude bereitet hatten.
»Jemand muß Ihnen das erzählt haben! Draußen in der Leutasch? Oder
einer von den Jägern? Die haben meinen Vater gekannt. Sagen Sie mir,
wer hat Ihnen das erzählt?«

»Niemand, Fräulein! Das hab ich mir so gedacht, vorhin, als ich da
draußen stand und über den Zaun hereinschaute in dieses blühende Idyll.
Und wirklich? Ich habe erraten, wie es war?«

»Ja! So war es!« Langsam kam sie einige Schritte näher. Ihre Augen
glitten über die Wände der Hütte, über die Blumen hin und hinauf zu den
Wipfeln des klingenden Baumes. »So war es! So hat mein Vater den Baum
gefunden. So hat er die Hütte gebaut. Aber das mit den Glocken, nein,
das haben Sie nicht erraten. Das war keine Spielerei, keine
Künstlerlaune. Das war eine Freude, die seine Liebe sich ausdachte -- für
mich. Ich war damals noch ein Kind. Aber der Baum ist mir heute noch
lieber als damals. Wenn er so klingt wie jetzt -- das erzählt mir.«

Sie verstummte. Wie schön sie war! Und wieviel rührend Kindliches redete
aus der still versunkenen Art, mit der sie regungslos zwischen den
blühenden Blumen stand und verträumt hinaufblickte zu den leis
klingenden Wipfeln.

Langsam strich sie mit der Hand über die Stirn. Dann nickte sie. »Aber
alles andere? Ja! Wie gut Sie das erraten haben! Daß dieser Platz ihm
lieb war wie kein anderer auf der Welt -- weil es hier so schön ist, so
weit von den Menschen. Und wie gerne er hier immer saß und träumte! Das
Beste, was er schuf, hat er hier gefunden. Und er war ein Künstler. Wenn
das auch nur wenige gewußt haben. Er ^war^ ein Künstler.«

Wie sie das sagte! Ein Frommer, in dessen Seele der Gottesglaube
eingewachsen ist mit tausend Wurzeln, kann nicht anders sagen: »Ich
glaube an Gott, und daß er gut ist und groß!«

Sie hatte sich gebückt und eine der süßduftenden Brunellen gebrochen,
die sie wie küssend mit den Lippen streifte.

»Wie gut erst müßten Sie von ihm denken, wenn Sie sehen könnten, was
er geschaffen hat. Ich glaube, Sie hätten ihn verstanden. Sein Bestes
war seine Liebe zur Natur, und wie er sie kannte, wie er sie zu deuten
wußte. Das hätten Sie ihm nachempfunden. Sie lieben die Natur und
verstehen sie. Das hab ich Ihnen angesehen, schon neulich, als ich Sie
da draußen traf, im Tillfußer Wald. Da hab ich mir gleich gedacht: Der
weiß, was es da zu sehen und zu hören gibt. Sie werden sich meiner
nicht mehr erinnern, ich bin nur so an Ihnen vorbeigeritten. Aber ich
--« Sie lächelte und schob die Blume in ihr Haar. »Ich habe Sie gleich
wiedererkannt, als ich Sie heute dort unten sitzen sah, am See -- auch
wieder an einem Platz, der nicht jedem gefällt, nur einem, der das
Schauen liebhat und das stille Vorsichhindenken. Nicht wahr, es ist
schön da drunten? Diese Farben im Wasser! Wenn es manchmal so glitzert
auf dem Grund, man weiß nicht, war es ein Widerschein der Sonne oder
ein weißes Steinchen, das sich bewegte, oder ein spielender Fisch -- da
denkt man so mancherlei, oft etwas Törichtes, ganz Unmögliches, aber es
ist ^doch^ schön! Wer nur das Wirkliche gelten läßt, an der Sehnsucht
nach dem Unmöglichen keine Freude findet und nie eine Minute übrig
hat, um sie an einen schönen Traum zu verschwenden -- wie arm ist ein
solcher Mensch in seiner Seele!«

Ettingen nickte nur. Er schien sich anderes nicht zu wünschen, als sie
immer anzusehen, wie sie so ruhig in der Sonne stand, und ihr immer zu
lauschen, wie sie so still und lächelnd vor sich hinplauderte, als
spräche sie gar nicht mit ihm, nur mit sich selbst.

»Mir geht es immer so!« plauderte sie weiter. »Wenn ich in einer
nachdenklichen Stunde vergessen kann, daß meine Füße auf Stein und Rasen
stehen, wenn ich meine Träume lebendig werden sehe, als hätten sie
Fleisch und Blut, und wenn ich beinahe körperlich empfinde, daß meine
Gedanken mich emporheben über die Erde, dann bin ich immer am
glücklichsten und fühle am tiefsten, daß ich lebe.«

Da klang vom Gehänge des nahen Latschenfeldes herauf der helle Jauchzer
einer Knabenstimme.

Sie antwortete mit einem Jodelruf und wandte sich lächelnd zu Ettingen:
»Da kommt mein kleiner Küchenbote, der für mich sorgt, wie der biblische
Rabe für den Elias.« Während sie auf das Gartentürchen zuschritt,
blickte sie über die sonnigen Berge hin. »Ein Tag ist das heute! Ein
Tag!«

Ettingen nickte. »Er könnte nicht schöner sein!«



^Sechstes Kapitel^


Ein mager aufgeschossenes vierzehnjähriges Bürschlein kam in den Garten
gesprungen -- wohl ein Hüterbub von einer der naheliegenden Almen. Er trug
ein mürbes, verwaschenes Kittelchen aus blauer Leinwand und ein
abgewetztes Lederhöschen. Die hageren Beinchen waren von der Sonne so
kupferbraun gebrannt, daß ihre lange Nacktheit gar nicht auffiel. Für
einen Sennbuben, dessen Arbeit täglich sechzehn Stunden durch Schmutz
und Unrat geht, war er auffällig sauber gewaschen. Und das glatte
Blondhaar, das unter dem verwitterten Filzhütl hervorlugte, klebte ihm
so naß an den Ohren, als hätte er vor wenigen Minuten erst den Kopf
unter einer Brause herausgezogen. In der Hand trug er an einem Strick
ein kleines Holzgeschirr, das mit Fichtenzweigen überbunden war.

So ehrfürchtig, als wäre er in eine Kapelle getreten, zog der Bub sein
Hütl. »Recht schön guten Morgen, Fräuln Petri!«

Nun wußte Ettingen ihren ganzen Namen: Lolo Petri.

»Guten Morgen, Loisli! Bringst du mir was?«

»Ja, Fräuln! Aber den Vater muß ich verentschuldigen, daß er heut nix
anders hat als bloß a Bröserl Butter und a Tröpferl Milli. Morgen bring
ich schon wieder was. Gelten S', ich därf morgen wiederkommen?« Der Bub
stellte diese Frage, als wär' es für ihn ein Geschenk, wenn er kommen
durfte.

»Morgen, Loisli? Büberl, morgen wird's schlecht ausschauen!« sagte sie,
den Dialekt des Buben so geläufig plaudernd, als hätte sie von Kind auf
keine andere Sprache geredet. »Weißt, morgen fahr ich heim zur Mutter.«

»Aber gelten S', Sie kommen bald wieder?«

»Ja Loisli! Heut über drei Tag, da darfst du dich wieder einstellen bei
mir.«

»Und gelten S', da erzählen S' mir wieder was?«

»Ja, Bürscherl, komm nur! Und schau, wie nett und sauber du dich heut
gemacht hast! So! Brav! So laß ich mir's gefallen!«

Der Bub kicherte in verlegener Freude. »Ja, wissen S', seit S' mich
neulich so ausgscholten haben, trau ich mich nimmer eini mit eim
schmierigen Gsicht. Aber gelten S', heut bin ich sauber?«

»Sauber, ja! Aber da schau her --« Sie nahm das Bürschlein bei der Hand
und drehte an seiner Joppe den Ärmel vor, der einen spannenlangen Riß
über den Ellbogen hatte. »Was is denn das?«

Der Bub wurde rot. »Mir scheint, dös is a Loch!«

Da lachte sie, hell und herzlich. »Ja, du, das scheint mir auch. Nur
runter gleich mit'm Jöpperl!«

»Tun S' mir's flicken, Fräuln?«

»Freilich! Und bis ich fertig bin, kannst du das Gießkanndl nehmen und
kannst mir Wasser holen, gelt? Jede Guttat muß der Mensch verdienen.«

»Ja, Fräuln!« Hurtig zog der Bub das Jöpplein herunter. »Und tausendmal
Vergeltsgott derweil!« Er schoß auf die Gießkanne zu, packte sie und
rannte davon. Während er durch die Latschen hinuntertrollte, nahm er die
Brause von der Kanne, um das Rohr als Trompete benutzen zu können. So
mißtönig diese Laute klangen, sie schienen dem Buben eine
Feiertagsfreude zu bereiten. Und als er sich müd geblasen hatte, begann
er unter lustigem Jodeln auf der Kanne zu trommeln.

Lolo war in die Hütte getreten, um zu verwahren, was der Bub ihr
gebracht hatte. Dann kam sie mit Nähzeug, setzte sich auf die
Türschwelle und begann die Wunde des Jöppleins in die Kur zu nehmen.
Die Sonnenlichter, die durch das Rankenwerk der Efeulaube drangen,
spielten mit Leuchten und Gezitter um ihre Gestalt.

Ettingen sah ihr lächelnd zu. »Geben Sie acht, Fräulein«, sagte er nach
einer Weile, »wenn der Bub das nächstemal wiederkommt, wird er sein
Kittelchen übel zurichten, um Ihnen Arbeit zu machen und länger bleiben
zu dürfen.«

Sie schüttelte den Kopf. »Bevor er das nächstemal wiederkommt, wird er
sein Jöpperl genau untersuchen und die Alm nicht verlassen, bevor ihm
nicht die Mutter jeden Schaden ausgebessert hat.«

»Wie gut Sie von dem Jungen denken!«

»Wie er es verdient! Er ist ein braver, lieber Bub und wird einmal ein
tüchtiger, guter Mensch werden.«

»Denken Sie von allen Menschen so freundlich?«

»Von den guten, ja.«

»Aber von jenen, denen Sie neu begegnen? Von denen Sie nicht wissen
können, ob sie gut oder schlecht sind?«

»Auch von denen. Wer mißtrauisch ist, begeht ein Unrecht gegen andere
und schädigt sich selbst. Ich glaube, daß wir die Pflicht haben, jeden
Menschen für gut zu halten, solang er uns nicht das Gegenteil beweist.«

»Das ist eine warme und schöne Lebensregel.«

»Nur eine selbstverständliche, eine, die keiner entbehren kann, der am
Verkehr mit den Menschen Freude haben will.«

»Ja, Fräulein, Sie haben recht! Im Grunde genommen denke auch ich nicht
anders, nein, trotz allem nicht!« Es ging wie ein trüber Gedanke über
seine Stirn. Gleich wieder lächelte er. »Und ich hörte das gerne von
Ihnen sagen. Nun weiß ich doch, daß Sie auch mich für gut halten. Oder
nicht?«

Sie hob das Gesicht, als hätte ihr diese Frage nicht gefallen. »Ich
wüßte nicht, womit Sie mir das Gegenteil bewiesen hätten.«

»Vielleicht durch die unbescheidene Hartnäckigkeit, mit der ich mich
hier festgesetzt habe?«

»Das beweist nur, daß es Ihnen hier gefällt.«

Der letzte Bergschatten, der noch auf einzelnen Beeten gelegen, war über
die Hecke zurückgewichen, und Hütte und Gärtchen lagen in voller
Morgensonne. Der Wind war still geworden, und in den Wipfeln des
Harfenbaumes schwiegen die Glocken. Man hörte nur noch den Wasserfall,
der fern in der Tiefe rauschte, und das leise Gesumm der wilden Bienen,
die von überall zu den blühenden Beeten geflogen kamen und gleich
schwirrenden Funken die sonnige Luft durchschnitten.

Da brachte der Bub die zum Überlaufen gefüllte Wasserkanne. »So, Fräuln,
da bin ich schon wieder!«

»Ich dank dir, Bürscherl! Und schau, dein Jöpperl hab ich auch schon
fertig!«

Lolo hielt dem Buben das Kittelchen hin, und er fuhr mit beiden Fäusten
in die Ärmel. »Vergeltsgott tausendmal!«

»Jetzt mach, daß du heimkommst! Drunten brauchen sie dich bei der
Arbeit.«

Loisli drehte das mürbe Hütl zwischen den Händen, sah mit glänzenden
Augen zu dem Mädchen auf und bettelte: »Krieg ich noch a Blümerl,
Fräuln?«

»Ja, Bürscherl, was willst du für eins?«

»A Brunellerl tät ich gern haben. Die Enkern schmecken viel feiner als
die anderen von der Alm draußen.«

Lolo pflückte ein paar von den braunen Blütenköpfchen und reichte sie
dem Buben. Sein Gesicht strahlte vor Freude, während er die Blumen
achtsam hinter die Hutschnur schob. Und mit einem Jauchzer rannte er
davon.

Das Mädchen nahm die Gießkanne und begann den Efeu zu besprengen.

»Der Bub hat recht, Fräulein«, sagte Ettingen, »die Blumen gedeihen in
Ihrer Pflege, sie sind schöner als die anderen dort oben und draußen im
Wald.«

»Gewiß nicht. Sie sehen in der Blüte nur reicher aus, weil sie dichter
stehen. Ich tue nicht viel mehr, als daß ich sie wachsen lasse.«

»Da sind Sie aber wirklich zu bescheiden. Wie sehr diese Blumen Ihre
Hand empfinden, kann ich Ihnen gleich beweisen.« Ettingen nahm das
kleine Rosensträußlein von seinem Hut. »Ich habe ein paar Almrosen von
dort oben mit heruntergebracht. Sehen Sie nur, wie klein die Blüten sind
und wie matt in ihrem Rot! Die sind mit den Almrosen, die Sie im Garten
haben, nicht zu vergleichen. Wie groß und üppig die Kelche hier sind,
wie feurig in der Farbe!«

»Das ist richtig, ja. Aber der Unterschied kommt nicht von der Pflege,
er liegt in der Gattung. Was Sie haben, das sind die gewöhnlichen
Steinrosen, aber die meinen hier, das sind Edelrosen.«

»Edelrosen? Gibt es eine Aristokratie auch unter den freien Bergblumen?«

»Sie scheinen kein allzu eifriger Hochtourist zu sein, weil Sie diesen
Unterschied nicht kennen.« Lolo stellte die Kanne nieder, brach von den
mit glühenden Blüten übersäten Rosenstauden einen der schönsten Zweige
und kam zur Bank. »Der Unterschied ist am besten an den Blättern zu
erkennen. Das Blatt der Steinrose hat mattes Grün und ist behaart, die
Blätter der Edelrose sind glatt, von tiefem wachsglänzendem Grün und auf
der Unterseite braun angeflogen.« Sie wollte ihm das Rosenzweiglein
reichen und sah ihn an. Da erschrak sie und lächelte wieder. »Ach, Gott!
Nun seh ich es Ihnen auch am Gesicht an. Sie sind wohl erst kurz aus der
Stadt gekommen? Und noch nicht lang in den Bergen?«

»Seit drei Tagen erst.«

»Und gestern haben Sie wohl einen langen Marsch in der heißen Sonne
gemacht?«

»Ja, das war gesunde Hitze gestern! Ich bin wohl sehr abgebrannt?«

»Mehr, als Ihnen lieb sein wird! Haben Sie denn keine Schmerzen im
Gesicht?«

»Schmerzen? Ich? Aber ja, es ist wahr, mein Gesicht brennt wie Feuer.«

»Sie haben sich einen tüchtigen Sonnenstich geholt. Auf der Nase und auf
den Wangen geht Ihnen die Haut schon los. Wenn Sie noch einen weiten
Heimweg in der Sonne haben, wird die Sache schlimm werden. Dagegen
müssen Sie was tun. Warten Sie --«

Während Ettingen verblüfft zurückblieb, eilte sie in die Hütte und
brachte eine kleine Schatulle und ein Spiegelchen in dünner Goldleiste.
»Hier! Sehen Sie sich einmal an!«

Zögernd nahm Ettingen den Spiegel, und kaum hatte er einen Blick in das
Glas geworfen, als er mit drolligem Entsetzen ausrief: »Ach, du lieber
Himmel, was hab ich für ein Gesicht! Wie Zinnober, so lieblich!« Er
lachte. Aber daß er nun so vor ihr sitzen mußte, das schien ihm nicht
angenehm zu sein. »Ich bitte Sie, Fräulein -- daß ich den Schaden habe,
merk ich --, ersparen Sie mir wenigstens den Spott und lachen Sie mich
nicht aus!«

»Auslachen? Im Gegenteil, ich weiß doch selber, wie das tut.«

»Das Ausgelachtwerden?«

»Nein, der Sonnenstich! Ich bin wohl an Hitze wie an Kälte gewöhnt. Aber
wenn ich oft lange Stunden in der Mittagsglut sitze und arbeite,
erwischt es mich auch noch manchmal. Aber ich weiß, was hilft dafür. Und
dann ist's am anderen Tag wieder gut. Hier, nehmen Sie!« Sie hatte aus
der Schatulle ein kleines Holzbüchschen mit weißer Salbe und frische
Watte ausgekramt. »Das wird Ihnen gleich die Schmerzen lindern. Kommen
Sie, ich will Ihnen den Spiegel halten.«

Er sah verlegen zu ihr auf. »Aber ich bitte, liebes Fräulein, ich kann
doch unmöglich --«

»Was können Sie nicht?«

»Hier vor Ihnen die Toilette meiner Schmerzen machen und mich
einsalben!«

»Warum denn nicht?«

»Nein! Das tu ich nicht!«

Nun schien sie den Grund seiner Weigerung zu verstehen. Leichte Röte
überzog ihre Wangen. »Seien Sie doch nicht töricht! Wenn Sie so
fortgehen, mit trockenem Gesicht und bei dieser Sonne, dann wird die
Sache schlimmer, und Sie haben eine Woche damit zu tun.« Es zuckte leis
um ihre Mundwinkel. »Und dann werden Sie noch übler aussehen als
jetzt.«

»Ja, Fräulein, Sie haben recht, meine Weigerung war kindisch. Also?
Wollen Sie mir assistieren?«

»Natürlich.« Sie setzte sich an seiner Seite auf die Bank und hielt ihm
das Spiegelchen.

Er sah ihr lachend in die Augen, dann tauchte er die Watte in die Salbe
und begann zu reiben. Da er die Sache ein bißchen eilig nahm, mahnte
sie: »Nein, nein, machen Sie es nur genauer! Namentlich auf der Nase!«

»Ja, die sieht auch am schlimmsten aus!«

Als die Kur erledigt war, sprang er auf, warf die benützte Watte über
den Zaun und säuberte mit dem Taschentuch die Finger.

Nun lachte sie.

»Na also, sehen Sie, da hab ich nun doch den Spott davon!« sagte er
heiter. »Mein Gesicht muß aber auch aussehen wie --« Er fand keinen
Vergleich, der ihm drastisch genug erschien.

»Wie ein gebratener Apfel, so schön glänzend! Aber nicht wahr«, fragte
sie wieder völlig ernst, »Sie fühlen, daß es besser ist?«

»Wirklich, ja, das Brennen beginnt schon nachzulassen. Ich danke Ihnen
herzlich für den Dienst, den Sie mir geleistet haben. Und da ich bereits
den Namen meines freundlichen Arztes kenne --«

»Sie kennen meinen Namen?«

»Zur Hälfte hab ich ihn hier auf dem Baum gelesen. Dann kam der Bub und
grüßte Sie: Fräulein Petri! Nun darf sich wohl auch der dankbare Patient
Ihnen vorstellen? Ich heiße Ettingen.«

Sie nickte flüchtig, als wäre sein Name für sie etwas Nebensächliches.
»Wenn Ihnen nur geholfen ist! Aber Dank? Nein! Wer in den Bergen lebt,
ist das gewöhnt, daß man hurtig läuft, wenn der Nachbar ruft: Ich
brauche dich! Nun gar in solcher Einsamkeit wie hier. Da sind die
Menschen, die sich begegnen, aufeinander angewiesen.« Sie begann in der
Schatulle Ordnung zu machen. »Mein kleines Kästchen hat sich schon oft
auftun müssen. Nicht nur für einen leidenden Touristen wie heute. Viel
häufiger noch für die Sennleute.«

Ettingen hatte sich wieder auf die Bank gesetzt. »Und da leben Sie hier
so allein den ganzen Sommer?«

»Den ganzen Sommer nicht, aber doch jede Woche ein paar Tage.«

»Aber in diesen paar Tagen sind Sie doch immer allein?«

»Heuer, ja, heuer bin ich allein.« Sie beugte sich tiefer über die
Schatulle.

»Daß Ihnen die Tage nicht zu lang werden, das begreif ich. Es ist so
schön hier. Jede Stunde muß Ihnen eine Fülle tiefer Eindrücke bringen.
Aber so einsam hier auszuhalten, dazu gehört für ein junges Mädchen ein
seltener Mut.«

Das schien sie nicht zu verstehen. »Mut? Ist man nicht am sichersten,
wenn man allein ist? Und was sollte ich hier zu fürchten haben? Der
Sommer in den Bergen hat keine Gefahr, wenigstens hier in dieser Höhe
nicht. Und der Platz, auf dem mein Häuschen steht, ist sicher gegen
Wildwasser. Lawinen und Schneestürme gibt es im Sommer nicht. Und eine
Gewitternacht? Da sitz ich am liebsten dort auf der Türschwelle und
schaue hinaus in das Toben und Leuchten.«

»Aber die Menschen, die der Zufall vor Ihre Tür führt! Und ^alle^
Menschen, mein liebes Fräulein, alle sind nicht gut!«

»Die Bauern in der Gegend kennen mich, und ich weiß mit ihnen umzugehen.
Von ihnen hab ich nur Gefälligkeiten zu erwarten, keine Roheit zu
fürchten. Und die fremden Touristen, die manchmal vor meine Tür kommen?
Das sind nette, manierliche Leute, mit denen ich gerne plaudere. Wenn
ich auch keine Sehnsucht habe nach der Stadt, so hör ich doch gerne von
ihr erzählen. Wer Freude an der Natur hat, der hat auch immer ein gutes
Herz. Und wenn manchmal einer kam, der ein bißchen übermütig und
zudringlich wurde, weil er sah, daß ich allein war und jung bin und
nicht häßlich --«

»Sehen Sie«, rief Ettingen, wie von einer bangen Sorge um das schöne,
einsame Geschöpf befallen, »sehen Sie, das ist also doch schon
geschehen!«

»Nicht oft.« Sie blickte freundlich zu ihm auf, als hätte sie gefühlt,
was aus dem Klang seiner Stimme redete. »Ich habe dann immer das rechte
Wort gefunden, auf das sie hörten.« Sie lächelte. »Nein! Ich habe nichts
zu fürchten hier. Die einzige Sorge, die ich habe, geht nur meinen
Garten an. Den haben sie mir manchmal bös geplündert, wenn ich ein paar
Tage fort war. Wenn ihnen die Blumen nur Freude machten, in Gottesnamen!
Ich hab mir wieder neue geholt von da draußen. Nur das Edelweiß -- sehen
Sie, dort auf dem Steinhügel hab ich ein paar Stöckchen eingepflanzt
-- das Edelweiß ist im Wettersteingebirge selten, und ich bekomme nur
manchmal von den Jägern einen Setzling -- aber da kann ich mit aller
Pflege kein Blümchen aufbringen. Kaum guckt ein Sternchen heraus, da ist
es schon wieder weg, mitgenommen von einem, der's gefunden hat. Da muß
ich mir eben denken: wer drunten im Tal das weiße Sternchen auf seinem
Hut herumträgt, hat an ihm noch größere Freude, als ich sie gehabt
hätte. Nein! Sonst hab ich nichts zu fürchten. Und es ist so schön hier!
Ich bin auch nicht allein. Hier wohnt mein Erinnern mit mir, als wär es
noch immer ein Wirkliches, und jeder neue Tag ist für mich eine neue
Freude, die mein Leben reich macht.«

Ettingen betrachtete sie schweigend, gefesselt von dem Reiz dieses
ruhigen Lächelns, von dem reinen Glanz der stillen, tiefen Mädchenaugen.
Dann sagte er: »Wie glücklich sind Sie in Ihrem guten Glauben, in Ihrer
furchtlosen Freude, in Ihrer reichen Einsamkeit!«

»Glücklich? Ja! Ich war es. Und ich bin es.«

Ein leichter Windhauch, wie sanftes Sonnenatmen, strich über den
blühenden Garten hin, und durch die Zweige des Harfenbaumes ging ein
leises Flüstern. Doch die Glocken schwiegen.

Ettingen sah zu den Wipfeln hinauf, als hätte er sich gefragt: »Warum
klingen sie nicht?« Und da gewahrte er, was er noch nicht gesehen hatte:
daß an einem der Stämme ein kleines Bild mit hölzernem Dächlein
angebracht war, nach Art jener Martertäfelchen, die das Landvolk zu
frommem Gedächtnis an Stellen errichtet, an denen ein Unglück geschah
oder eine fromme Rettung sich vollzog.

Um das hochhängende Bildchen besser betrachten zu können, erhob sich
Ettingen.

Das kleine Gemälde war von Schnee und Regen schon übel zugerichtet, doch
in Zeichnung und Farbe noch deutlich zu erkennen. Man merkte gleich, daß
die Hand eines geschulten Malers dieses Bildchen geschaffen hatte,
obwohl es ganz den steifen, naiven Stil und die grellen Farben der
ländlichen Marterbildchen zeigte -- es sprach beabsichtigter Humor aus
dieser Anlehnung an den bäuerlichen Kunstgeschmack. Die Landschaft war
trotz aller Karikatur unverkennbar: dieser blaue Kreis, das war der
Sebensee, diese giftgrünen Zungen, das waren die Almgehänge und
Latschenfelder, diese gelben Zuckerhüte stellten die beleuchtete
Sonnenspitze und ihre Nachbarberge vor, und die sieben grüngefransten
Spieße, die an die Bäumchen eines Nürnberger Spielzeugkastens
erinnerten, das waren die sieben Wipfel des Harfenbaumes. In seinem
Schatten kniete ein bärtiger Mann mit steifgefalteten Händen und einem
schwebenden Kreuzlein über dem Scheitel. Vor ihm stand, mit segnend
ausgestreckten Händen und von einem Heiligenschein umgeben, die Gestalt
eines Weibes, das an Genoveva denken ließ, denn die gelösten Haare
umhüllten gleich einem Mantel den streng gezeichneten Leib, dessen
einziger Schmuck ein grünes Kränzlein war. Die Erscheinung dieser
heiligen Frau, die auf den betenden Mann erlösend und friedlich wirkte,
schien zwei abenteuerliche Spukgestalten in entsetzte Flucht zu jagen:
eine üppige Teufelin in bedenklich dekolletierter Balltoilette und einen
schmerbäuchigen Faun, der ein Schwein am Stricklein führte und einen
Kranz von Würsten um den Leib geschlungen trug. Die beiden Unholde
schnitten in ihrem Schreck so drollige Gesichter und waren mit so
heiterer Laune karikiert, daß Ettingen lachen mußte.

»Ein köstlicher Scherz!« sagte er. »Und der Humor dieses Bildchen wirkt
auf mich, obwohl ich das Wunder, das hier verherrlicht ist, nicht recht
verstehe. Darf ich wissen, was es bedeutet? Aber da steht ja auch eine
Inschrift! Und gar eine lateinische!« Er übersetzte: »Ich bete dich an
und singe mein Lob dir, göttliche Mutter Natur, deren schönes Wunder
mich erlöste aus den Klauen der Teufel, die da heißen: Unverstand des
Pöbels und eitle Torheit der Menschen! Mein Leben soll dir, o heilige
Mutter, zum Danke geopfert sein wie ein Lämmlein mit schneeigem Fell,
und meine Kunst, die vor die Säue geworfen war, soll einsam und sorglos
blühen zu deinen Füßen, frei und schön, wie eine Blume deiner Berge!«

Der Klang seiner Stimme war ernst geworden. Die seltsame Inschrift ließ
ihn vermuten, daß hinter dem Scherz dieser Farben sich ein tiefes Weh
verbarg. Und als er aufblickte, sah er, daß die Augen des Mädchens in
Tränen schwammen.

»Fräulein?«

Sie wandte sich schweigend ab. Seine Frage schien in ihrer Seele ein
Heiliges berührt zu haben, das sie dem Fremden nicht preisgeben wollte.
Und als möchte sie auch ihre Bewegung vor ihm verbergen, nahm sie die
Schatulle vom Tisch, um sie in die Hütte zu tragen.

Ettingen vertrat ihr den Weg. »Nein, Fräulein, so dürfen Sie nicht
gehen! Mag ich für Sie auch ein Fremder sein, an den Sie schon morgen
nicht mehr denken -- aber ich habe hier eine so schöne Stunde verlebt,
daß ich es mir nie verzeihen könnte, wenn ich Ihnen Ursache zu einer
Verstimmung gegeben hätte. Ich fühl es, daß ich Sie durch meine Neugier
und durch mein Lachen verletzt habe. Aber ich wußte nicht, daß ich es
tat. Seien Sie mir nicht böse!«

Da reichte sie ihm die Hand. »Ich bin Ihnen nicht böse. Dazu hätt ich
kein Recht. Sie konnten nicht wissen, daß Ihr Lachen mir weh tat. Das
Bildchen muß doch auch so heiter auf jeden wirken, der nicht weiß, was
es bedeutet. Ehe mein Vater das lustige Ding da malen konnte, mußte er
alle Enttäuschung seines Lebens überwinden. Als er das Bildchen an den
Baum hängte, das bedeutete für ihn, daß er jede Hoffnung begrub, für
sein Talent die Anerkennung der Welt zu gewinnen. Deshalb dürfen Sie
nicht glauben, daß ihm der Mut oder die rechte Kraft gefehlt hätte.«

»Nein, liebes Fräulein! Was ich hier sehe und was ich von Ihnen hörte,
läßt mich vom Wesen Ihres Vaters manchen Zug erraten. Er muß als Mensch
und Künstler gesucht haben, was abseits von der Landstraße und ihren
ausgefahrenen Geleisen liegt. Alles Ungewöhnliche begegnet leicht dem
Mißverstand. Und ich kann mir denken, daß eine feinbesaitete stolze
Künstlernatur auf die Dauer des Kampfes müde wird und der Welt
verbittert den Rücken wendet.«

Sie nickte. »Das war es! Sein Stolz war zu tief verwundet. Kunst, das
war für ihn nur das Große, Reine und Schöne. Auch das Wahre. Aber er
hatte Augen, denen die Dinge anders erschienen, als sie sonst den
Menschen erscheinen. Da malte er nun alles, wie er es sah, nicht so,
wie es die Leute sehen wollten. Das verstanden sie nicht --« es zuckte
wie Schmerz um ihren Mund, »und lachten über ihn. Das konnte er nicht
ertragen, dieses Lachen immer! Das hat seinen Mut gebrochen. Nur den Mut
des Künstlers. Als Mensch ist er ein fester und ganzer Mann gewesen. Das
hat er bewiesen, als er starb.«

»Sie haben Ihren Vater verloren?«

»Verloren?« Sie schüttelte den Kopf. »Nein! Was man tief in seinem
Herzen besitzt, was mit uns verbunden ist in jedem Gedanken und Gefühl,
das kann man nicht verlieren. Er starb. Das ist nur ein Wort, das den
Überlebenden weh tut. Mehr ist es nicht.«

Vom nahen Latschenfeld ließ sich das Klirren eines Bergstockes und der
Hall schwerer Tritte hören.

Sie blickte auf, wie erwachend. »Ich muß gehen. Dort unten wartet meine
Arbeit.«

Er meinte ihr nachzufühlen, weshalb sie diesen raschen Abschied nahm.
Sie sah den Jäger kommen und wollte jetzt nach allem, was sie gesprochen
hatte, nicht von alltäglichen Dingen reden oder das lustige Geschwatz
des Jägers hören. Deshalb machte er keinen Versuch, sie zurückzuhalten.

Da reichte sie ihm plötzlich die Hand, sah mit feuchten Augen zu ihm auf
und sagte: »Ich danke Ihnen!«

Das kam so überraschend für ihn, daß er im ersten Augenblick nicht
wußte, was er sagen sollte. Und da löste sie schon ihre Hand aus der
seinen und ging, um die Schatulle in die Hütte zu tragen. Als sie ins
Freie trat, hatte sie einen grob geflochtenen Basthut aufgenommen,
dessen breite Krempe ihr Gesicht überschattete. Sie versperrte die
Hüttentür, und ehe sie den Garten verließ, nickte sie noch einen Gruß zu
Ettingen hinüber. Während sie langsam zwischen den Büschen gegen den See
hinunterstieg, kam Praxmaler von der anderen Seite auf den Garten
zugegangen.

Ettingen war an den Zaun getreten und sah dem Mädchen nach. Er fühlte
sich von dieser Begegnung tief ergriffen. Was hatte ihn nur so sehr
bewegt? Der stille, schöne Reiz dieses Ortes? Oder die Erscheinung
dieses Mädchens, ihre freie, ruhige Art, sich zu geben und zu sprechen?
Oder der Einblick, den er in das wunderliche Schicksal ihres Vaters
gewonnen hatte, dieses weltflüchtigen Künstlers, der alle Dinge anders
sah, als die Menschen sie zu sehen pflegen? Und wie mußte diese Tochter
ihn geliebt haben, wie mußte auch jetzt noch der Gedanke an ihn ihr
ganzes Leben füllen, da sie es wie ein kostbares Geschenk betrachtete,
daß sie eine Stunde von ihm hatte sprechen dürfen! »Ich danke Ihnen!«
Wie gut ihm dieses Wort gefiel! Es war ein Wort, das so tief blicken
ließ, wie der klare See dort unten. Was ihr Vater auch als Künstler aus
seiner träumerischen Seele herausgebildet haben mochte -- er hatte sicher
der Welt kein edleres Werk seines Blutes und Geistes hinterlassen als
dieses junge, schöne Menschenkind mit seiner freien und furchtlosen
Lebensruhe, mit seinem tiefen, reinen Gefühl und seinem guten Denken.

Da weckte ihn die Stimme des Jägers. »Grüß Gott, Herr Fürst! A bißl lang
hat's dauert, gelt? Aber der Tag wird heiß, da hab ich den Hirsch net
liegen lassen können. Drum bin ich gleich ummi gsprungen auf d' Sebenalm
und hab a paar Leut auftrieben, die den Hirsch heut noch aussi liefern
ins Jagdhaus.« Pepperl hatte den Garten erreicht und schwang sich über
den Zaun. »Gleich hab ich mir denkt, daß ich Ihnen da im Gartl von der
Fräuln Petri find.« Er guckte zur Hütte hinüber. »Schad! Sie muß net
daheim sein, 's Hüttl is gsperrt. Aber gelten S', schön is daherin! So a
Platzerl findt man net leicht in der Welt. Dös hat er verstanden, ihr
Vater!«

»Sie haben ihn gekannt?«

»Den Maler-Emmerle? Freilich hab ich den kennt!«

»^Wie^ sagten Sie, daß er hieß?«

»Emmerich Petri hat er gheißen. Aber d' Leut haben allweil gsagt: der
Maler-Emmerle. In der ersten Zeit, wie er von der Münchnerstadt kommen
is und hat sich in der Leutasch dös Häusl kauft, da haben d' Leut a bißl
glacht über seine gspaßigen Sachen. Aber spater haben s' ihn gern mögen.
Er is aber auch a lieber, guter Mann gwesen.«

»Er war ein Künstler?«

»A Künstler? Ah na! Gott bewahr! Der is schon was Bessers gwesen!«
beteuerte Pepperl, der nach ländlicher Anschauung unter »Kienschtler«
nur die »Seiltanzler« und »Komödispieler« verstand. »Wissen S', a
Taferlmaler is er gwesen. A Marterl hat keiner net schöner malen können
als wie der Herr Petri. Und die Heiligen, die er an d' Häuser hingmalen
hat, die schauen nobel aus. Für ihm selber hat er diemal auch so Bildln
gmalen, kleine und endsgroße.«

»Sie haben solche Bilder von ihm gesehen?«

»Aber freilich! Hängen ja draußten in seim Häusl alle Stuben voll. Herr
Fürst, dö Bildln müssen S' Ihnen amal anschauen!« Pepperl kicherte. »Was
da für narrische Sachen dabei sind! Am liebsten hat er allweil die
jungen Buben gmalen, und völlig nacket -- aber bloß in der oberen Hälft.
Statt die menschlichen Füß hat er ihnen Geißbockhaxln hingmalen. Und
Rösser hat er gmalen mit Mannsbilderköpf. Und Tigerkatzen mit
Frauenzimmergsichter. Und Weibsbilder mit Karpfenschwanzln statt die
Füß. Und lauter so verruckte Gschichten!« Pepperl schüttelte sich vor
Lachen. »Gleich hinwerden könnt man vor lauter Gaudi, wann man so was
anschaut!«

Auch Ettingen lächelte. Zentauren, Faune, Tritonen und Sphinxe -- und dazu
der Kunstverstand des guten Praxmaler-Pepperl: in diesem Kontrast lag
eine Komik, der auch die ernste Stimmung Ettingens nicht zu widerstehen
vermochte. Aber es widerstrebte ihm, noch weitere Fragen zu stellen.
Schweigend trat er zum Tisch, warf die schon welk gewordenen Steinrosen
über den Zaun und schmückte seinen Hut mit der Edelrose, die ihm Lolo
Petri gereicht hatte.

Praxmaler riß die blauen Augen auf, als hätte er etwas Unerhörtes
erlebt. »Aber Duhrlaucht! Mar und Joseph! Dö Blümeln, dö S' da
wegwerfen -- dös is ja der Bruch für'n Hirsch!«

»Dieser Zweig gefällt mir besser.«

Pepperl schwieg; doch er schüttelte die Kreuzerschneckerln und sah
seinen Herrn von der Seite an. Daß es einen blühenden Zweig auf Erden
geben konnte, der einem Jäger besser gefiel als der grüne Bruch für
einen Vierzehnender? Das war für den Praxmaler-Pepperl etwas
Unverständliches.

Ettingen setzte den Hut auf und griff nach dem Bergstock.

Da sagte der Jäger, als hätten seine Gedanken eine jähe Wendung gemacht:
»Ja, schauen wir, daß wir heimkommen. Der Herr Kammerdiener wird eh
schon auf der Paß liegen!«

Sie gingen zum Zauntürchen. Lächelnd blickte Ettingen noch einmal über
die blühenden Beete hin und empor zu den stillgewordenen Wipfeln des
Harfenbaumes, die mit umleuchtetem Grün hinaufstiegen in das reine Blau
des Himmels.

»Welch ein schöner Morgen! Wie diese Luft sich atmet! Wie leicht und
froh man sich fühlt! Als ginge man einer großen Freude entgegen!«

Pepperl seufzte. Denn er -- in seinem verantwortungsvollen Herzen war der
Gedanke an das »unbetreute dumme Gansl« wach geworden -- er ging einer
schweren Sorge entgegen.

Während sie auf schmalem Pfad über das Latschenfeld hinunterstiegen,
fuhr Praxmaler plötzlich aus seinen Gedanken auf: »Was is denn dös
gwesen jetzt?« Er spähte über die Latschen hin.

»Was haben Sie?« fragte Ettingen.

»Gwesen is mir, als hätt ich was ghört in die Latschen drin. Ich muß
mich aber täuscht haben. Es rührt sich nix mehr.«

Sie schritten weiter und verschwanden im Schatten des nahen Waldes.

Als ihre Schritte verhallt waren, tauchte aus den Latschen das bleiche
Gesicht Mazeggers auf. Eine Weile stand der Jäger unbeweglich und spähte
mit funkelnden Augen gegen den Wald hinunter. In hartem Lächeln preßte
er die schmalen blutlosen Lippen zusammen. Dann wand er sich durch die
lichten Büsche auf den Pfad heraus. Hier legte er Büchse und Bergstock
ab, kniete auf den Boden nieder und holte mit zitternder Vorsicht aus
seinem Rucksack ein blühendes Edelweißstöcklein hervor, dessen Erdballen
mit einem Taschentuch umbunden war. Er entfernte das Tuch, kniff mit den
Nägeln ein paar welk gewordene Blätter fort, schöpfte mit der Hand von
dem Wasser, das neben dem Pfad in dünnem Faden sickerte, und besprengte
den dürr gewordenen Wurzelballen und die erst halb entwickelten
weißgrünen Blütensterne. In Unruh und dennoch geduldig wartete er fast
eine halbe Stunde, bis sich die schmachtenden Pflänzchen wieder erholt
hatten und frisch erschienen. Dann erhob er sich und stieg zum See
hinunter. Als er den Waldsaum erreichte, schlug ihm brennende Röte über
das bleiche Gesicht. Hastig lehnte er Bergstock und Büchse an einen
Baum.

Am Ufer einer seicht verlaufenden Seebucht saß Lolo Petri auf einem
Stein. Vor ihr stand eine leichte Feldstaffelei mit kleiner Leinwand,
deren frische Farben eine begonnene Studie zeigten: ein Stück des Ufers
mit dem Spiegelbild der überhängenden Blumen und einem halb versunkenen
Wurzelstock. Die Skizze war nur erst in den Grundtönen angelegt, und
dennoch verriet sie schon, mit welcher Treue die klaren ruhigen
Mädchenaugen alle Farben der Natur zu erfassen wußten. Aber sie schien
mit ihren Gedanken nicht bei der Arbeit zu sein. Der Arm mit der Palette
hing lose nieder, und während sie lächelte wie in freundlichem Erinnern,
glitt ihr Blick über den stillen See.

Da weckte sie der Schritt des Jägers. Als sie Mazegger erkannte, glitt
ein Schatten des Unbehagens über ihr Gesicht. Doch als er sie mit seiner
rauhen, erregten Stimme grüßte, dankte sie ruhig. Dann nahm sie die
Arbeit auf, als wäre sie allein.

Er stand hinter ihr und umklammerte mit der Hand so fest den
Wurzelballen der kleinen Pflanze, daß die Erde zu Boden bröselte.
»Schauen Sie doch her, Fräulein, was ich Ihnen gebracht hab!«

Sie hob das Gesicht, und der Anblick der seltenen Pflanze schien ihr
Freude zu machen. »Ein Edelweiß! Wo haben Sie das gefunden?« Schon
wollte sie die Blume nehmen. Da begegnete ihr Blick seinen heißen Augen.
Sie zog die Hand zurück. »Ich danke für Ihren guten Willen, Mazegger,
aber ich kann diese Blume nicht nehmen.«

Aus dem Gesicht des Jägers war alles Blut gewichen. »Nicht nehmen? So?
Und warum nicht?«

»Weil -- weil die Pflanze in der Blütezeit ausgegraben ist und verwelken
muß. Sie gewöhnt sich nicht mehr an neuen Boden.«

»Das ist eine Ausred! Vorige Woche hat Ihnen der Förster ein Edelweiß
gebracht. Das hat doch auch schon geblüht. Warum soll das meinige nicht
fortkommen? Oder wollen Sie es nur nicht nehmen, weil es von mir ist?«

Sie schwieg und mischte auf der Palette eine Farbe.

»Fräulein?« Die Stimme des Jägers zitterte. »Ich bin um das Blüml einen
harten Weg gestiegen. Schauen S' hinauf zur Tejawand! Von da droben hab
ich's heruntergeholt. Weil ich gemeint hab, das Blüml macht Ihnen Freud.
Jetzt frag ich in allem Ernst: wollen Sie das Edelweiß nehmen?«

»Nein!« erwiderte sie ruhig.

Mit ersticktem Fluch zerquetschte er die Pflanze in der Faust und
schleuderte sie weit in den See hinaus.

Da sah sie zu ihm auf. Dann rückte sie die Staffelei beiseite, um das
Motiv, das sie begonnen hatte, breiter überschauen zu können.

Mit geballten Fäusten stand er hinter ihr und wartete, als müßte sie ihm
noch ein Wort zu sagen haben. »Also wirklich?« unterbrach er die Stille
mit heiseren Worten. »Das einzige kurze Wörtl ist alles gewesen? Alles
für mich?«

Sie schwieg und setzte die gemischte Farbe mit sicheren Pinselstrichen
auf die Leinwand.

»Und vor den anderen hat man sich hinstellen können eine geschlagene
Stund, daß ein End schier nicht zu erleben war?«

Sie schien nicht zu hören, was er sagte.

»Aber der! Natürlich! Der ist halt was Feineres als unsereiner! Ein
Fürst! Da rentiert sich's freilich, daß man 's Göscherl aufmacht!
Aaaah! So ein gnädiger Herr Fürst!«

Nun blickte sie doch verwundert auf. »Ein Fürst? Wer?«

Mazeggers Antwort war ein Lachen, das sein ganzes Gesicht verzerrte.
»Gut verstellen können Sie sich auch, das muß ich sagen! Aber Sie wissen
schon, wenn ich mein'! Er hat sich ja so gnädig bei Ihnen verhalten, daß
er schier aufs Fortgehn vergessen hat!«

Da huschte eine leichte Röte über ihre Wangen. »Das war der Fürst? Der
die Jagd im Geißtal gepachtet hat?«

»Geh, Fräulein, tun S' nur nicht, als ob Sie das nicht gewußt hätten!«

»Nein, das hab ich nicht gewußt.« Sie wandte sich wieder zu ihrer
Arbeit.

»Aber gefallen hat er Ihnen, gelt? Natürlich, wenn so einer kommt, mit
seinem hochfeinen Spinnwebengsicht und seinen glanzigen
Frauenzimmeraugen, aaah, da springen gleich alle verriegelten Türen
auf!«

Ohne die Arbeit zu unterbrechen, sagte sie mit kaum merklicher Erregung
in der Stimme: »Wenn es der Fürst ist, von dem Sie sprechen, dann ist es
auch Ihr Herr, dem Sie Achtung schulden. Ich will mir denken, daß Sie
nicht wissen, was Sie da geredet haben. Und jetzt gehen Sie, Mazegger!
Sie sehen, ich arbeite.«

Sein rauhes Lachen unterbrach sie. Er würgte an Worten, die ihm nicht
über die Zunge wollten, und plötzlich faßte er mit rohem Griff ihren
Arm. Aus ihren Augen traf ihn ein so ruhig stolzer Blick, daß ihm die
Hand hinunterfiel wie gelähmt. Schweigend legte sie den Farbenkasten
zusammen und stellte ihn mit der Staffelei in den Schatten eines nahen
Baumes. Prüfend betrachtete sie noch einmal ihre Arbeit, nahm den
Basthut ab und strich die Haare von den Wangen zurück. Dann stieg sie
gegen die Hütte hinauf.

Mazegger stand wie versteinert, solang er sie noch sehen konnte. Als sie
verschwunden war, reckte er seine Gestalt, wie von einem Bann erlöst,
und brach in ersticktes Lachen aus. Das Gesicht von Blässe überzogen,
ging er zu dem Baum zurück, an den er seine Büchse gelehnt hatte.
Zitternd klammerten sich seine Hände um die Waffe, während sein Blick
die Höhe suchte, über deren Büsche das von Efeu umsponnene Dächlein
herunterblickte. Eine wilde Drohung flammte aus den brennenden Augen des
Jägers.

Er warf die Büchse auf den Rücken und schritt in den Wald hinein. Jeden
Pfad vermeidend, kletterte er zwischen dem Gewirr der bemoosten Blöcke
an der Lehne des Berges hin. Und plötzlich warf er sich ins Moos und
grub das Gesicht in die Arme. Fast eine Stunde lag er so. Müd, als wären
ihm alle Glieder wie gebrochen, richtete er sich endlich auf. Sein
Gesicht brannte, und die Falten des Ärmels hatten ihm Striemen auf die
Wangen gedrückt.

Er zog die Uhr. Es war Mittag geworden. Da konnte er ins Tal
hinuntersteigen, ohne fürchten zu müssen, daß ihm der Förster oder einer
der Jäger auf dem Weg begegnen könnte, der ihm verboten war.



^Siebentes Kapitel^


Es ging auf ein Uhr mittags, als Praxmaler im Tempo eines Wettläufers
bei den Jagdhäusern eintraf. Auf halbem Wege war er vorausgegangen unter
dem Vorwand, die Heimkehr des Fürsten anzumelden, damit der »Herr
Kammerdiener« alle Bequemlichkeit für seinen Herrn in Bereitschaft
halten könnte. Ettingen hatte dem etwas auffälligen Diensteifer des
Jägers gerne zugestimmt, da es ihm lieb war, mit seinen Gedanken allein
zu sein. Da hatte nun Pepperl, sobald er seinem Herrn aus dem Gesicht
gekommen war, einen Dauerlauf angeschlagen, bei dem er schließlich das
letzte »Bröserl« seines Atems auspumpte.

Als er die Tillfußer Lichtung erreichte, schnappte er nach Luft, wie ein
aufs trockene geratener Fisch nach Wasser. Die Faust auf die arbeitende
Brust drückend, spähte er nach allen Seiten, ohne was Verdächtiges zu
gewahren. Friedlich lagen die Jagdhäuser mitsamt der Sennhütte in der
weißen Mittagssonne, kein Mensch war zu sehen, nur ein paar Kühe grasten
mit bimmelnden Glocken über das Almfeld hin. Das Bild dieses sonnigen
Friedens wirkte wie Öl auf die erregten Wogen in Pepperls Seele. Er
atmete auf und stieg zum Jagdhaus hinauf. »He! Herr Kammerdiener!« Keine
Antwort. Er wird wohl in der Kuchl sein! dachte Pepperl und ging auf die
Tür zu, aus der ihm so wundersame Düfte entgegenquollen, daß er
schnuppernd die Nase hob. »Sakra! Sakra! Da gibt's was Nobels!« Er
stellte Büchse und Bergstock nieder, nahm das Hütl ab und trat in die
Küche. Sein erster Blick suchte den Kammerdiener, und da er ihn nicht
fand, vergaß er, die Jungfer Köchin zu grüßen, und fragte nur: »Wo is er
denn?«

»Wer?«

»Der Herr Martin.«

»Wahrscheinlich sitzt er wieder drunten in der Almhütt und schneidet der
Sennerin die Cour. Ein rundes, gesundes Mädl! Das ist der Werktagsgusto
von unserem Kammermops!«

»So, schön!« stotterte Pepperl, dem der Schreck in alle Glieder fuhr. Er
stolperte zur Tür hinaus und rannte über das Almfeld hinunter. Als er
den Stall erreichte, blieb er stehen und faßte sich bei der Joppe. »Nimm
dich zamm, Pepperl! Sei ^du^ der Gscheiter!«

Lautlos bog er um die Ecke der Sennhütte, hörte aus der Almstube die
beiden Stimmen und guckte aufgeregt durch eines der kleinen Rauchlöcher,
welche die Wand durchbrachen.

Da drinnen saß der Kammermops in seiner schwarzen Gala und mit glänzend
frisiertem Scheitel am Tisch, hielt in vornehmer Nonchalance die Beine
mit den Schnallenschuhen übereinandergeschlagen und schmauchte eine
Zigarette. Seinen hochgezogenen Brauen war es anzumerken, daß er mit dem
Ergebnis der zärtlichen Stunde nicht ganz zufrieden war. Vor ihm stand
die Sennerin am Herd und rührte mit langem Holzlöffel in dem großen
Kupferkessel herum, der über dem flackernden Feuer hing. Das hübsche
Gesicht des Mädels brannte. Das schien nicht nur von der Hitze des
Feuers zu kommen, denn eine Furche des Unwillens lag zwischen ihren
Brauen.

»Nun?« fragte Martin. »Warum so schweigsam, schönes Kind? Soll ich keine
Antwort bekommen?«

Es schien kein freundliches Wort zu sein, das dem Mädel auf der Zunge
lag. Schon wollte sie sprechen. Da hörte sie mit ihrem feinen Ohr ein
leises Rascheln an der Mauer. Und es fiel ihr auf, daß an einem der
Rauchlöcher die Sonnenhelle, die durch die Öffnung geleuchtet hatte,
plötzlich verschwunden war. Ein feindseliges Lächeln zuckte um den
kirschroten Schnabel der Sennerin. Dieses böse Lächeln verwandelte sich
in schadenfrohes Schmunzeln. Und während sie mit blitzenden Augen über
die Schulter zu Martin hinüberguckte, sagte sie zögernd, als müßte sie
sich jedes Wort überlegen: »Ja, wissen S', mit Ihnen hat a Madl a harts
Reden! Sie sind so a stadtischer Pfiffikus! Da muß man Obacht
geben -- wenn S' mir auch sonst net gar so übel gfallen täten, ja!« Diese
letzten Worte sprach sie mit auffallend lauter Stimme.

Martin schien die jähe Schwenkung im Verhalten des Mädels mit Vergnügen
zu bemerken und gab seiner Antwort einen Herzton schöner Ehrlichkeit:
»Aber ich bitt Sie, mein liebes Kind, einen aufrichtigeren Menschen als
ich bin, gibt es gar nicht mehr. Wenn ich was sage, können Sie sich
drauf verlassen, daß es so ist!«

»Ja, freilich!« Burgi lachte. »Die Mannsbilder alle mitanander sind
Lugenschüppel, schon gar, wenn s' zu eim Madl von der Lieb reden. Da
sind unsere Burschen auch net anders als die nobligen Herrn aus der
Stadt. Und erst die Jager! Eh so einer 's Maul aufmacht, hat er schon
dreimal glogen. Schauen S' den Pepperl an, der sich neulich auf d' Nacht
so fein gegen Ihnen benommen hat! Dös is schon gar der Ärgste! Zwiderer,
wie mir ^der^ is, kann mir net leicht einer sein!«

»Na, hören Sie, mein liebes Kind, Sie werden mich doch hoffentlich nicht
mit solch einem ungebildeten Lümmel vergleichen wollen?«

»Ah, Gott bewahr! So viel Augen hab ich schon, daß ich an Unterschied
merk.«

»Das ist nett von Ihnen, daß Sie mir das so ehrlich sagen. Und eine
Ehrlichkeit für die andere: so gut wie Sie, liebe Burgi, hat mir im
Leben noch kein Mädel gefallen. Sie haben so was Heiteres, Gesundes,
Frisches und Herziges --«

»Hören S' auf, Sie süßer Schmalger, Sie!« erwiderte die Sennerin
lachend, wurde aber dabei doch rot bis über die Ohren, als hätte dieses
schmeichelnde Bekenntnis völlig wirkungslos an das verriegelte Türchen
ihrer Mädchenseele gepocht.

»Das dürfen Sie mir glauben, daß ich noch nie einem Mädel so was gesagt
habe!« sprach Martin mit Eifer weiter. »Wahrhaftiger Gott, ich habe mich
nie besonders viel um die Frauenzimmer gekümmert. Mein Dienst und mein
Herr, das war für mich immer das Höchste. In einer so wichtigen Stellung
hat man keine Zeit für Dummheiten übrig.«

»Dummheiten?« Burgi guckte nachdenklich in den brodelnden Kessel. »No,
^gar^ so was Dumms kann d' Lieb ja doch net sein!«

»Jaaa! Wenn es die richtige Liebe ist! Treu, aufrichtig und ehrenhaft!
Aber wie sich das in der Stadt gewöhnlich macht? Nein, dafür dank ich!
Wenn ich da ^wollte^, an jedem Finger könnt ich eine haben.«

Burgi musterte den feinen Herrn. »Ah ja! A nobligs Mannsbild! So nobel
wie Sie geht net amal der Herr Fürst umanand. Dös tut doch net leicht a
Mensch, daß er seim Dienstboten 's bessere Gwand zum Tragen gibt, und er
selber tragt a gringers. Der Herr Fürst muß Ihnen gern haben!«

»Er weiß, was er an mir hat!« sagte Martin, über das naive
Mißverständnis des Mädels mit heiterem Lächeln hinübergleitend. »Und
wenn es an der Zeit ist, wird er mir auch für meine treuen Dienste
entsprechend danken!« Er blies eine Rauchwolke vor sich hin und lehnte
sich behaglich zurück. »Ich bin ja mit meiner Stellung ganz zufrieden.
Aber man will doch auch einmal selbständig werden und eine Familie
gründen.«

»Familli gründen?« Dieses Bild schien für Burgi eine Nuß zu sein, die
man erst knacken mußte, um auf den Kern zu kommen. »Ah so! Heiraten,
meinen S'?« Sie hatte augenscheinlich einen großen Respekt vor dem
Worte: »Heiraten!« Das verriet die ehrfürchtige Breite, mit der sie es
aussprach.

»Heiraten! Ja!« Martin schmunzelte. »Es ist nicht gut, wenn der Mensch
allein bleibt. Das steht in der Heiligen Schrift.«

»A fromms und gottgfälligs Wörtl, ja!«

»Und wenn ich einmal das Frauerl gefunden habe, das mir gefällt, dann
brauch ich nur mit meinem Herrn zu sprechen. Da kann ich mir auf seinem
Gut einen Posten als Inspektor aussuchen. Aaah, meine Frau, die wird's
einmal gut haben! Denken Sie nur, liebe Burgi, Licht, Holz und Wohnung,
alles frei! Dazu ein Gehalt von drei-bis viertausend Gulden im Jahr.«

»Was! Vier -- tausend -- Gulden! Mar und Joseph! Is dös a Geld!« Burgi
machte Augen, als wäre Martin plötzlich für sie ein anderer Mensch
geworden, einer, den man mit Achtung behandeln mußte. Dabei erlosch in
ihr der Gedanke an jenes kleine Rauchloch, aus dem die Sonne
verschwunden war. »Vier -- tausend -- Gulden! Mehr hat ja bei uns in Tirol
kein Bischof! Sie, Herr Martin, da können S' Ihnen a nobels Stadtfräuln
aussuchen!«

»Na, wissen Sie, mit denen aus der Stadt --« Martin schüttelte den Kopf
und schnellte die Asche von der Zigarette. »Ich hab mir immer was
anderes gedacht. So was Urwüchsiges und Unverdorbenes! Das war ^mein^
Geschmack. Und dann -- in einem unbewohnten Schloß die Zimmer lüften, das
paßt mir auch nicht recht.«

»Um Gotts willen, Herr Martin, lassen S' dö viertausend Gulden net aus!«

»Wenn ich mir was Besseres wüßte?«

»^Noch^ was Bessers? Dös gibt's ja gar net!«

»Wer weiß!« Martin lächelte geheimnisvoll. »Wenn Sie mir versprechen,
daß Sie nichts weiterschwatzen, sag ich Ihnen was.«

»Ich? Und an Tratsch machen? Da tät ich mir lieber 's Züngl abbeißen.
Zu mir können S' unscheniert reden.«

»Hand darauf?«

Burgi wischte die Hand an der Schürze ab, bevor sie einschlug. »Hand
drauf, ja!«

Vertraulich zog Martin das schmucke Mädel an seine Seite und streichelte
zärtlich die sonnverbrannte Hand. »Das wissen Sie doch, daß unsere
Durchlaucht die große Jagd da auf zehn Jahre gepachtet hat?«

»Freilich, ja! Und der Pacht, und 's Winterfutter, und die Jager alle!
Mein Gott, mein Gott, dös muß a schauderhafts Stückl Geld kosten!«

»Das glaub ich! Und da können Sie sich denken, daß da ein verläßlicher
Mensch hergehört, der alles leitet und überwacht, die Verrechnung
führt --«

»Dös macht ja der Förstner! Sie, dös is an ehrenhafter Mensch. Auf den
kann sich der Herr Fürst verlassen.«

»Ja, ja! Ich will ihm auch von seinen guten Eigenschaften nichts
abstreiten. Aber auf einen solchen Posten gehört ein Mensch von Bildung,
der alles so zu richten versteht, wie es unserer Durchlaucht angenehm
ist.«

»Um Gotts willen! Der gute Herr Förstner wird doch net sein Posten
verlieren?«

»Gott bewahre! Der kann bleiben, was er ist. Aber ^über^ ihn wird
noch ein Jagdverwalter gesetzt, verstehen Sie?«

Ganz verstand sie die Sache nicht; aber sie nickte: »Ah ja! Ah ja!«

»Das wird noch heuer im Herbst gemacht. Unsere Durchlaucht hat bereits
mit mir über die Sache gesprochen. Und im Frühjahr wird draußen in
Leutasch für den Verwalter ein neues Haus gebaut, natürlich zweistöckig,
mit einem großen Garten, mit einem Stall für zwei Pferde und vier
Milchkühe --«

»Da ghört a Heustadl und a Holzschupfen auch dazu!«

»Natürlich! Wird gebaut!« Martin warf die Zigarette über den Tisch und
zog das Mädel fester an sich. »Na, und jetzt raten Sie mal, wer das sein
wird? Der neue Jagdverwalter?« Lächelnd tätschelte er den runden,
molligen Arm der Sennerin und zwinkerte vergnügt zu ihr hinauf.

Da begriff sie und platzte los: »Am End gar Sie, Herr Martin!«

Er nickte.

»Hören S', da därf man Ihnen gratalieren!«

»Nicht wahr? Aber -- ^einen^ Haken hat die Sache noch.«

»Was denn für ein'?«

»Der Verwalter hier, das muß einer sein, der verheiratet ist.«

»No ja, so heiraten S' halt. Für so an Posten kann man's riskrieren.«

»So? Meinst du?«

Sie merkte gar nicht, daß er sie duzte.

»Aber wo find ich so schnell eine, die mich nimmt?«

»Ui jegerl!« sagte sie ernst. »Bei so was greift doch jede zu mit alle
zwei Händ.«

»Na ja! Aber ich kenn eben keine.« Martin legte den Arm um Burgis Hüfte.
»Und jetzt sag mal, Burgerl? Möchtest du mir nicht eine suchen helfen?«

»Ich?« Nun lachte sie, als hätte sie in ihrem Leben was Lustigeres nicht
gehört. »O du mein lieber Herrgott! Mit so einer, wie s' mir bekannt
sind, da wären S' sauber aufgricht! Sie! Und a Bauernmadl!«

»Na, weißt du, das wird doch wohl nicht anders gehen. Eine vom Land werd
ich mir nehmen müssen. Eine, die sich auf den Stall versteht. Von Kühen
und Pferden versteh ich nichts, rein gar nichts. Das muß eben dann meine
Frau übernehmen.«

»Ah ja!« Das leuchtete ihr ein. »Dös is wahr, da brauchen S' eine, die
ihr Sach versteht und ghörig schaffen kann.«

»Na also! Und da mußt du mir suchen helfen! Denk mal ein bißchen nach!
Ich mein' immer, daß du gar nicht weit zu suchen brauchst, um so eine
für mich zu finden, so recht eine Hübsche, Frische, Gesunde!«

Sie fühlte den zärtlichen Druck seines Armes, spürte seinen heißen Atem,
sah seine dürstenden Augen -- und da begriff sie. Das wirkte, als hätte
der Blitz vor ihr eingeschlagen. Sie versuchte erschrocken, seinen Arm
von sich abzuwehren. Bei diesem Befreiungsversuche schien ihr die rechte
Kraft zu fehlen. Er gelang nicht.

Was in ihr vorging, war deutlich auf ihrem Gesicht zu lesen. Ihr erster
Gedanke war Unglaube. Der Menschenverstand in ihrem hübschen Zauskopf
war, so anspruchslos ihn die Natur auch geschaffen hatte, doch zu
gesund, um sie nicht vor dem groben Köder zu warnen, den sie vor ihren
Augen winken sah. Aber sie hätte nicht das praktisch rechnende Kind
des Dorfes sein müssen, wenn ihr neben allem Zweifel nicht auch die
Erwägung gekommen wäre: »Vielleicht is doch was dran! Und ^wenn^
was dran is, därf ich mir's net verscherzen!« Und sie hätte nicht das
arme, mit aller Not des Lebens kämpfende Mädel sein dürfen, um nicht
auch die scheue Sehnsucht zu empfinden, die der Traum vom großen
Los erweckt. Ihr Herz war frei, sie dachte an keinen andern -- der
Praxmaler-Pepperl war ihr ja »so zwider wie net leicht einer«. Und wenn
der gesunde Verstand ihr auch sagte: »Glaub dem Schmalger nix, er lügt
dich an!« -- so hinderte das nicht, daß in ihrem sumsenden Köpfl ein
winkendes Luftschloß zu glänzen begann. Sie sah das zweistöckige Haus,
den Garten mit Sellerie und Kopfsalat, die große Wiese, den Stall mit
Pferden und Kühen. Sie sah den Vater, den sie seit Jahren ernährte,
unbesoffen und zufrieden in seinem Stübchen. Sie sah sich im seidenen
Kleid zur Kirche gehen und im ersten Betstuhl knien. Sie sah sich am
Sonntagnachmittag beim Kaffee sitzen, während die Tür sich auftat und
die Jäger zum Rapport erschienen, voran der Praxmaler-Pepperl, der
höflich das Hütl von den trauernden Kreuzerschneckerln herunterzog:
»Recht schön guten Abend, Frau Jagdverwalterin!« --

Bei diesem Traumbild stotterte sie zu Tod erschrocken: »Mar und Joseph!«
Sie hatte plötzlich an das Rauchloch da drüben denken müssen, in dem die
Sonne verschwunden war. »Lassen S' mich aus! Ich bitt Ihnen, lieber Herr
Martin, lassen S' mich aus!«

»Aber Burgerl, Kind, sag mir doch --« Martin versuchte, das Mädel auf
seinen Schoß zu ziehen. Da verfinsterte sich die Tür, und eine Stimme,
die kaum merklich bebte und dennoch ganz anders war als die gewohnte
Stimme des Praxmaler-Pepperl, klang in die Dämmerung herein: »Recht
schön guten Abend beinander!« Im gleichen Augenblick stand Burgi schon
am Herd und begann im Kessel ein verzweifeltes Rühren.

Martin streckte die Beine, brannte sich eine frische Zigarette an und
schielte über das flackernde Zündholz nach dem Jäger.

Pepperl stand wie ein Baum unter der Tür, die Daumen in die Hosenträger
eingehakt. »Sie, Herr Kammerdiener! Tummeln S' Ihnen! Der Herr Fürst
wird gleich heimkommen.«

»Also ist er noch nicht da? Na, dann wird's nicht so pressieren!« meinte
Martin. Er stäubte eine Aschenflocke von seinem Frack, erhob sich, zog
die Weste herunter und ging zur Tür. »Wollen Sie gefälligst den Weg
freigeben?«

Pepperl rührte sich nicht. »Ja, gleich! Aber z'erst noch a Wörtl!
Neulich auf d' Nacht hab ich an Rausch ghabt. Und da hab ich mich a bißl
unghörig aufgführt. Dös reut mich, ja! Aber heut bin ich nüchtern.«

Martin runzelte die Brauen. »Was soll das heißen?«

»Es is nur, daß der Herr Kammerdiener weiß, wie er dran is mit mir.«
Pepperl trat von der Tür weg. »So!«

»Sie scheinen zu glauben, daß ich an Ihr unqualifizierbares Benehmen von
neulich eine Minute später noch gedacht habe? Da tun Sie sich zuviel
Ehre an, junger Mann.«

»Is schon möglich! Unsereins halt eben a bißl was auf Ehr. Deswegen
zwick ich Ihnen von der Ihrigen nix ab. Die tat mir net in d'Joppen
passen.«

Martin zuckte hochmütig die Schultern, und während er zur Tür
hinausschritt, grüßte er freundlich: »Adieu Burgerl!«

»Bhüt Ihnen Gott, Herr Martin!« klang es so dünn wie ein Zwirnsfaden vom
Herd herüber.

Draußen waren Martins Schritte schon verhallt, und Pepperl stand immer
noch stumm und regungslos neben der Tür.

Burgi tat, als wäre der Jäger Luft für sie. Bald hantierte sie mit dem
Geschirr, bald wieder legte sie ein frisches Scheit in das flackernde
Feuer, und bei allem drehte sie der Tür immer den Rücken zu.

»Jiija!« sagte Pepperl endlich, ging auf den Tisch zu, setzte sich auf
den leer gewordenen Stuhl und begann in aller Gemütsruhe sein Pfeiflein
zu stopfen. Als diese umständliche Arbeit erledigt war, hob er das Bein
und strich an der Schattenseite seiner Lederhose das Zündholz an. »Ja,
ja, ja, ja!« nickte er vor sich hin, während er nachdenklich den
brennenden Schwefel betrachtete. »So geht's auf der Welt!« Mit langen
Zügen begann er zu paffen.

Burgi schoß einen wütenden Blick nach dem Jäger. »Mußt denn du allweil
grad bei mir da sitzen?«

»Da gfallt's mir halt, weißt!«

»Wär mir schon lieber, es tät dir woanders gfallen.«

»^Die^ Zeit kann auch noch kommen.«

»Hoffentlich bleibt's net gar z'lang aus!«

»Is schon möglich. Es gibt Sacherln auf der Welt, die haben gschwinde
Füß.«

Unter trockenem Lachen faßte Burgi den langen Holzlöffel, um den Inhalt
des Kessels aufzurühren. Eine Weile hörte man nur das Knistern des
Feuers und das angestrengte Paffen des Praxmaler-Pepperl. Dieses
Schweigen zog sich immer zäher in die Länge.

»Heut macht's an staden Tag!« sagte Pepperl endlich. »Plauschen wir
lieber a bißl was!« Ein kurzes Auflachen. »No also, wie geht's, wie
steht's denn allweil, Frau Jagdverwalterin? Haben S' heut den
herrschaftlichen Stall schon ausgputzt? Ja?«

Burgi fuhr auf wie von einer Natter gestochen. Im ersten Augenblick
wußte sie nicht, was sie sagen sollte. Dann trat sie schneidig auf den
Jäger zu, beugte den Kopf bis zu seiner Nase hinunter und zischelte ihm
ins Gesicht: »Du! Jetzt will ich dir was sagen! Um alles andere frag ich
net -- aber beim Herrn Martin seiner Privatsach, die er mir anvertraut
hat, da hab ich d' Hand drauf geben, daß nix weiterkommt. Und dös möcht
ich mir verbitten, daß ^du^ jetzt an Tratsch machst, und daß's hintnach
heißen tät: ^ich^ hab's gsagt! Verstehst mich?«

Pepperl blies ihr den Rauch ins Gesicht, daß sie husten mußte. »Dös kann
ich halten, wie ich mag. Ich hab nix versprochen.«

»So? So?« Fuchtelnd wehrte sie mit beiden Händen den Rauch von sich ab.
»Gleichschauen tät's dir schon, dir, daß d' umanand rennst in der ganzen
Gegend und alles ausschreist! Gelt?«

Das Blut stieg ihm ins Gesicht, doch er blieb ruhig. »So? Schaut's mir
gleich? No ja!« Und paff, hatte sie wieder eine Wolke unter der Nase.

»Jetzt hör amal auf!« fuhr sie ihn hustend an. »Blas mir net allweil
dein Stinkadores ins Gsicht!«

»Freilich, du vertragst halt bloß so a feins Zigarettendampfl. Übrigens,
wenn dir sonst kei' Sorg net aufliegt, als daß ich an Tratsch mach, da
kannst dich trösten. Lugen red ich net weiter. Denn daß ich den
Schwindel mit der Jagdverwaltung glaub, für so strohkalbldumm möcht ich
mich von die Leut net halten lassen.«

Burgi atmete erleichtert auf und kehrte zum Herd zurück. Einen »Tratsch«
brauchte sie nicht zu fürchten, das wußte sie jetzt. Und über das Loch,
das Pepperl mit dem Wörtlein »Schwindel« in ihre halbe Hoffnung gerissen
hatte, machten ihre Gedanken einen großen Sprung. »Bist ihm halt
neidisch, gelt?«

»Dem? Na!«

»Und ärgern tust dich, daß er sich mit ^dir^ net abgibt.«

»Ich hab halt nix so >Urrwixikäs< und >Härzikäs<, wie er's gern hat.«

»Natürlich, so a Lümmel wie du!«

»Freilich! Ich hab's ja hören können, daß dir net leicht einer so zwider
is wie ich.«

»So?« Die Schadenfreude blitzte in ihren Augen. »Hast es aufgschnappt?
Ich hab's eh nur gsagt, damit du's hörst.«

»Geh?«

»Ja! Meinst, ich hab dich net umraspeln hören hinter der Wand da
draußen?« Als sie die verdutzten Augen sah, die er machte, versetzte
sie der Wahrheit einen gelinden Puff und sagte: »Hätt's da herin was zum
Verheimlichen geben, meinst, ich hätt den Herrn Martin weiterreden
lassen, wenn ich weiß, wer draußen steht mit die gspitzten Luser!
Übrigens, schenieren möcht ich mich! Mit die Ohrwascheln umanand
rutschen hinter der Mauer! Aber -- >Der Lauscher an der Wand hört die
eigene Schand!< -- Kennst es ja, dös Sprüchl, gelt?«

»Ja!« Pepperl biß in die Pfeifenspitze, daß es knirschte. »Schand hab
ich gnug ghört. Aber net die meinig.«

»Du!«

Das Wort war wie ein Dolch. Und das brennende Scheit, das Burgi gerade
tiefer ins Feuer schieben wollte, hatte sie in der Hand behalten und aus
der Glut gerissen. Der Rauch quoll an ihr hinauf, und die Flamme
züngelte nach ihrer Schürze.

Da war es um Pepperls Ruhe geschehen. Ein Sprung, und er stand an ihrer
Seite, riß ihr das Scheit aus der Hand, um es ins Feuer zu werfen, und
schrie ihr mit aller Überzeugung eines ehrlichen Menschen ins Gesicht:
»Madl! Er schmiert dich an! Der!«

Sie wurde bleich. »So was laß ich mir net sagen! Von dir schon gar net.
Und zum Anschmieren ghören zwei. Da müßt ich auch noch dabei sein. Aber
weil ^du^ vom Herrn Martin bloß allweil 's Schlechte glaubst, deswegen
mußt noch lang net recht haben!«

»Madl! Madl!« Pepperl fuhr ihr mit den fuchtelnden Händen fast ins
Gesicht. »Wie kannst denn so was glauben! Der? Und Jagdverwalter? Da
macht man ehnder an Pudel zum Pfarrer! Und wieviel hat er gsagt?
Viertausend Gulden? Ja! Viertausend Pfifferling mit Schneckensoß und den
Buckel voll Prügel zum Eintunken! Dös verdient er! Der!« Der Brustton,
mit welchem Pepperl predigte, schien den zornigen Trotz des Mädels schon
ins Wanken zu bringen. Aber was der Jäger im heißen Eifer weiter noch
vorbrachte, verdarb wieder alles. »Meinst, ich hab's net gmerkt, gleich
am ersten Abend, wie er dich angschaut hat? Kümmern tut's mich freilich
nix. Ich? Und von dir was mögen? Ah na! Fallt mir net ein! Aber als gute
Seel, hab ich mir denkt, muß ich dös dumme Madl doch a bißl verwarnigen.
Drum hab ich in der Nacht an deiner Kammer klopft. Ja! Sonst wegen nix.
Aber hast dir ja nix sagen lassen. Natürlich, und jetzt is der Teufel
los! Jetzt hat er dich anplauscht. Und glauben tust ihm auch schon und
möchtest am liebsten gleich mit alle zwei Füß ins Unglück einihupfen,
gelt? Aber da is noch was gut dafür! Da bin ich noch da! Verstehst mich?
Du gehst mich net ^so^ viel an, weißt! Aber die gute Repadazion von
unserer Gegend liegt mir am Gwissen. Und daß 's bei die Leut umanand
heißen soll: auf der Tillfußer Alm, wo d' Jager hausen, geht's zu wie
auf der ungraden Hochzeit, die der Pfarr verschlafen hat -- dös laß ich
net zu! Verstehst mich!«

»Du, mir scheint, dir hat d' Sonn a bißl z'heiß aufs Dachl brennt!« fiel
Burgi mit zornbebender Stimme ein. »Komm her, du, ich kühl dich ab!« Und
ehe Pepperl den Sinn dieser Worte zu deuten vermochte, hatte sie den
Tränkzuber gepackt und schüttete dem Jäger einen Guß ins Gesicht, daß
das Wasser in plätschernden Fäden an ihm hinuntertroff.

»So? No, wart nur, du!« Pepperl schüttelte sich, daß die Tropfen nach
allen Seiten flogen. »Wir zwei sind fertig mitanander! Du und ich! Für
ewige Zeiten! Jetzt soll dir an andrer ins Gewissen reden! Jetzt muß
dein Vater her! Dein Vater soll's wissen, wie's steht um dich! Ja, schau
mich nur an, du! Heut noch laß ich ihm Botschaft sagen. Dein Vater muß
her! Und jetzt bin ich fertig, so!« Er quetschte das Wasser aus den
Ärmeln und schleuderte die Tropfen von den Händen. »Mich siehst nimmer
in deiner Hütten!«

Wie er zur Tür hinauskam, das schien er selber nicht recht zu wissen.
Er merkte nur plötzlich, daß er draußen in der Sonne stand, und da
schob er das Hütl zurück und griff sich an die Stirn, als müßte
er sich erst besinnen, was denn eigentlich geschehen wäre. Der
Anblick seiner pritschelnassen Kleider schien ihm alles wieder in
Erinnerung zu bringen. »An saubern Dank hat man von der moräulischen
Gwissenhaftigkeit!« Er zog die Joppe herunter, trocknete mit dem
Sacktuch das Gesicht und drückte das Wasser aus der Lederhose, die sich
anfühlte wie ein vollgesogener Schwamm. Und da er in dem Zustand, in
dem er sich befand, das Försterhäuschen nicht betreten wollte, sprang er
gegen den Wald hinunter und legte sich auf einer kleinen, versteckten
Lichtung in die Sonne, um trocken zu werden. »Grad zerreißen könnt ich
dös Weiberleut!« murrte er mit geballten Fäusten vor sich hin, als er
zwischen den Stauden hockte und sich von der Mittagshitze braten ließ.

Er hatte »seine Schuldigkeit getan«, hatte sein Gewissen entlastet. Aber
der Ausdruck seiner Züge war nicht der friedliche des guten Hirten, der
sein bedrohtes Schäflein gerettet weiß.

Es dauerte eine gute Stunde, bis Pepperl in der sommerlichen
Backofenhitze trocken wurde -- wenn auch nicht trocken bis auf die Haut.
»Unterschichtig« klebte ihm noch das Gewand am Körper, aber auswendig,
meinte er, »tut's es schon!«

Um nur ja nicht an der Sennhütte vorüber zu müssen, machte er zum
Försterhäuschen einen weiten Umweg durch den Wald, bis hinunter zum
Bach. Da begegnete ihm der Bote, der für den Fürsten die Post aus
Leutasch gebracht hatte und jetzt wieder heimwanderte. Pepperls Augen
funkelten vor Freude. »So! Du kommst mir recht. Kannst mir Botschaft
tragen?«

»Was denn?«

»Triffst den alten Brenntlinger heut noch?«

»Der Burgi ihren Vater?«

»Ja.«

»Heut nimmer, na! Aber morgen, wann ich am Wirtshaus vorbeikomm, da
hockt er schon drin.«

»Richt ihm aus, daß ich ihm ganz ebbes Wichtigs sagen muß. Er soll mich
aufsuchen. Je bälder, je lieber.«

»Sagen tu ich's ihm schon.« Der Mann lachte. »Ob ihm der Schnaps aber
Urlaub gibt, dös weiß ich net.«

»Versprich ihm halt, daß er bei mir auch sein Stamperl kriegt.«

»No, da kann's sein, daß er kommt!«

Pepperl lüftete die Joppe, lachte spöttisch vor sich hin und spähte
durch den Wald hinauf. »Gelt, sag's ihm fein ^gwiß^! Ich tu dir an
andersmal auch wieder an Gfallen dafür. Und tummel dich, daß d'
heimkommst und den Postwagen net versaumst. Hast viel mitkriegt vom
Herrn Fürsten?«

»Schier gar nix, na! Bloß a Telegramm, dös er gschwind noch gschrieben
hat, grad jetzt, wie er heimkommen is.«

»No also, da mußt doppelt flinke Füß machen! Bhüt dich Gott!«

Während Pepperl seine Lederhose auf ihre »unterschichtige« Feuchtigkeit
prüfte, wanderte der Bote davon.

Die Depesche, die er mit forttrug, war an den Grafen Sternfeldt
adressiert und lautete: »Erkundige Dich, bitte, nach einem Maler
Emmerich Petri, der vor zehn oder fünfzehn Jahren in München lebte.
Jedes Wort, das Du über ihn erfahren kannst, hat Interesse für mich.
Dank und herzlichen Gruß. Ich bin gesund und guter Dinge, wie ein Fisch
in klarem Wasser. -- Heinz.«



^Achtes Kapitel^


Ein stiller Tag verging, an dem das Blau des Himmels gegen die Nebel
kämpfte, die überall aus der Luft herauswuchsen und sich wie graue
Kappen über alle Zinnen der Berge stülpten.

Gegen Abend begann es zu regnen.

Förster Kluibenschädl war im Fürstenhaus zu Tisch geladen. Als er sich
nach heiter verplaudertem Mahl von seinem Jagdherrn verabschiedete,
erbat er sich Urlaub für den nächsten Tag. Neue Jagdsteige wären zu
bauen, und da müßte die Zustimmung der weideberechtigten Gemeinde
eingeholt werden.

»Sie gehen nach Leutasch?« fragte der Fürst. »Wollen Sie mich
mitnehmen?«

»Wollen? Ich bitt, Duhrlaucht, es wär mir ja die größte Ehr! Aber 's
Wetter, mein' ich, wird Mannderln machen. Und viel is in der Leutasch
draußen net zum Sehen.«

Ettingen lächelte.

»Es wär net der Müh wert, daß Duhrlaucht naß werden.«

»Ich hoffe, das Wetter bessert sich wieder bis morgen, und dann gehen
wir.«

Der Wunsch des Fürsten erfüllte sich. Die halbe Nacht währte das Strömen
und Gießen, aber der Morgen brachte wieder klares Wetter, sonnig und
dennoch kühl.

Auf zehn Uhr morgens war der Abmarsch nach Leutasch festgesetzt -- für
Pepperl ein triftiger Grund, schon um neun Uhr von der Frühpirsche
heimzukehren. Wenn der Fürst das Jagdhaus verließ, hatte der
Kammerdiener einen freien Tag, und da mußte ein Riegel vor die Tür der
Sennhütte geschoben werden. Freilich war Pepperl mit »der da drunten«
für alle Ewigkeit »fertig«. Aber er hatte nun einmal die
»Verantwortigung« auf sich genommen, und solch eine Gewissenspflicht
wirft ein ehrlicher Christenmensch nicht von sich ab, bevor er nicht
sicher ist, daß ein anderer sie auf seine Schultern nimmt. Für diesen
anderen war bereits gesorgt. »Leicht kommt er schon heut, der
Brenntlinger? Da bin ich's endlich amal los, die verwünschte Sorg! Bei
so was hat man Tag und Nacht kei' Ruh!«

Als Pepperl in die Hüttenstube trat, machte Kluibenschädl sich
wegfertig. »Gelten S', Herr Förstner, heut därf ich mich ausschnaufen
und daheim bleiben?«

»Ja, Bub! Hast a paar harte Täg hinteranander ghabt. Laß dir d' Ruh heut
schmecken!«

»Ruh?« brummte Pepperl vor sich hin, während der Förster zum Fürstenhaus
hinaufstieg. »Wenn ich mein Schmarren drunten hab, hock ich mit'm
Gheimnis vom Wohdekastl vors Hüttentürl her. Den ganzen Tag! Da kommt
mir nix aus.«

Eine Viertelstunde später wanderte Ettingen mit dem Förster über das
Almfeld hinunter. Als sie an der Sennhütte vorübergingen, kam Burgi mit
einem Schaff Wasser vom Brunnen und grüßte stumm, bevor sie in den Stall
trat. »Ist das die Sennerin?« fragte Ettingen. »Ein hübsches Mädel!«

»Ja, gar net übel! Aber was in dös Madl einigfahren is, dös weiß der
Kuckuck. Sonst hat's den ganzen Tag allweil gsungen wie a Starl im
Fruhjahr. Jetzt macht's a Gsicht wie neun Tag Regenwetter. Sie muß krank
sein!«

»Oder verliebt. Das gäb eine schmucke Jägersfrau.«

»Die?« Kluibenschädl machte große Augen. »Die hat ja nix!«

Ettingen lachte. »Was haben? Gehört das zum Glück? Auch hier im Dorf?
Ich dachte, daß die Leute in den Bergen das Leben natürlicher nehmen als
wir verbildeten Kulturkinder der Stadt.«

»Die Bauern? O du mein! Wann a Bauer heiret, wird um jeden Kuhschwanz
ghandelt. Und d' Leut haben recht. Von der Lieb hat noch keiner zehrt.
Steigen d' Sorgen zum Fenster eini, so fahrt d' Liebsfreud auf'm
Besenstiel zur Haustür aussi! Und nachher wird grauft und gscholten.«

Ettingen sah den Förster von der Seite an. »Sie waren wohl nie
verliebt?«

»Ich?« Kluibenschädl schlug ein Kreuz. »Gott soll mich bewahren!« Dem
Ton dieser Worte war es anzumerken, daß der Förster über eine böse
Erinnerung seines Lebens wegsprang. »Na na! Mein Dienst, meine Berg und
mein Wald! Mehr verlang ich mir nimmer im Leben.«

Ettingen nickte.

»Schauen S' ihn nur an, unsern Wald! Kann's denn was Schöners geben?
Oft, wenn mich 's Leben völlig verdrossen hat, da hab ich mir gsagt:
>Marsch, Brüderl, naus in dein Wald, da verleidst es schon wieder!<« Er
lachte. »Und wahr is gwesen. Wieder lustig bin ich worden. Noch
jedsmal!«

Sie waren aus dem Schatten des Waldes in die Sonne getreten und hatten
die Straße erreicht, die am Ufer des rauschenden Wildbaches hinlief. Die
beiden Wegstunden bis zum Dorfe vergingen dem Fürsten so rasch, daß er,
als das weite Wiesental der Leutasch sich vor ihnen öffnete, verwundert
fragte: »Wir sind schon da?«

Sie konnten das schöne Tal bis zu den Bergen, die es in der Ferne
begrenzten, frei überblicken. Gleich blinkenden Silberwürfeln lagen die
weißgetünchten Häuser zwischen dem Grün der Obstgärten, zwischen dem
gelben Geröll des Bachlaufes und den Goldgevierten der reifenden
Haferfelder. Auf den Wiesen waren die Leute mit dem Heu beschäftigt, und
die kleinen Figürchen in Hemdärmeln, die Wagen, die beladen wurden, die
Zugtiere, alles flimmerte im Sonnenglanz. Eine Kette sanft gerundeter
Waldberge schloß das Wiesental, und hinter ihren zierlichen Wipfelkämmen
hoben sich die Felsenpaläste des Karwendelgebirges empor, die einsame
Seefeldspitze und am Horizont die langgestreckten Inntaler Berge, deren
fernste Zinnen nur noch wie bläulicher Hauch in die schimmernde Luft
gezeichnet waren.

Bei den ersten Häusern sagte der Förster: »Duhrlaucht! Vor wir ins Dorf
einimarschieren, müssen S' mir was versprechen!«

»Was?«

»Daß ich wegen die Steigbauten allein mit'm Bürgermeister reden därf. Zu
dem laß ich Ihnen net in d' Stuben eini.«

»Halten Sie es nicht für gut, daß ich als Jagdherr selbst mit den Leuten
spreche?«

»Gott bewahr! Wann die Bauern an Jagdherrn sehen, wissen s' gleich gar
nimmer, was s' verlangen müssen. Schaut wo a Zehner aussi, so reißt der
Bauer d' Augen gleich auf für an Tausender. Deswegen is er net
schlechter und net besser wie andere Leut. Aber einbilden tut er sich:
er is der Gscheite, und der Stadtherr is allweil der Dumme. Und hat er
ihn übers Ohr ghaut, so lacht er ihn hintnach aus. Jetzt gar noch a
Jagdpächter! Der is eh schon der Kiniglhaas! Von dem wird abigrissen,
was runter geht an Woll. Na na! Bleiben S' davon, Duhrlaucht! Sie mit
Ihrer Güt möchten schön grupft ins Jagdhaus zruckkommen! Aber a Stündl
wird's allweil dauern, bis ich d' Erlaubnis für unsere Steigbauten ohne
Blutgeld aussidruckt hab. Wie wollen S' Ihnen denn derweil unterhalten,
Duhrlaucht?«

»Ich mache einen Spaziergang durch das Dorf. Oder -- neulich am Sebensee
hab ich eine junge Dame kennengelernt, ein Fräulein Petri --«

»Ah so! Die Fräuln Lo?« Der Förster blieb stehen, und es leuchtete warm
in seinen Augen. »Net, Duhrlaucht, die muß Ihnen doch gfallen haben? Dös
is a Frauenzimmerl, dös sogar ich gelten laß, und dös will viel sagen!
Aber mit der Fräuln Lo, da wird's schlecht ausschaun heut. Die is an so
eim Tag allweil im Wald oder z'höchst in die Berg droben. Die treffen S'
heut net daheim, Duhrlaucht!«

»Die junge Dame hat mir manches von ihrem Vater erzählt, und das
merkwürdige Schicksal dieses Mannes interessiert mich lebhaft. Es wäre
mir eine Freude, die Bilder zu sehen, die von ihm noch vorhanden sind.«

»Nix leichter wie dös! D' Frau Petri hat die größte Freud, wann einer
kommt und die Sachen anschaut.«

»Sind die Bilder verkäuflich?«

»Na, Duhrlaucht, da wird sich nix machen lassen. Es hätt schon oft a
Sommerfrischler so a Taferl gern mitgnommen. Aber was vom Herrn Petri
noch da is, dös halten die zwei Frauenleutln fest wie mit eiserne Händ.«

»Also ist die Familie in guten Verhältnissen und hat ohne Sorge zu
leben?«

»Aber gwiß. Erstens amal sind s' zfrieden mit allem und verstehen sich
drauf, wie man 's Leben schön sparsam einrichten muß. Und nacher haben
s' auch a bißl was. Der Herr Petri is a fleißigs Mannsbild gwesen. Der
hat sich in die fufzehn Jahr bei uns da schön was verdient. So gut wie
der hat's net leicht einer verstanden, wie man die Marterln macht, die
Votivitaferln und die Heiligen an die Häuser. Von der ganzen Gegend hat
er die Kundschaft kriegt und is gut zahlt worden, acht Gulden für a
Marterl, zwölfe für an ganzen Heiligen. Freilich, diemal hat er seine
narrischen Zeiten ghabt und hat wochenlang bloß für ihm selber gmalen.
Da hat er Sachen gmacht, auf die der Herr Pfarr net gut zum reden war.
Und ich muß selber sagen -- ich bin keiner von die Mucker, die meinen, es
müßt alles zuknöpfelt sein bis zum Nasenspitzl -- aber da hat er vor drei,
vier Jahr so an Endstrumm Tafel gmalen: die Versuchung Christi -- und da
hat er a Frauenzimmer vor unsern Heiland hingstellt -- Kreuzsakra, die
hätt a Gwandl brauchen können! Und so was hängt er mitten in d'
Wohnstuben eini, daß 's jeder Mensch gleich sehen hat müssen. Was sagen
S' jetzt zu so was, Duhrlaucht?«

Ettingen schwieg.

»Aber da is der Pfarr eingruckt über ihn! Da hat's in dem stillen
Häuserl a hitzigs Stündl geben. Z'erst is der Herr Petri grob worden.
Und 's Grobsein, dös hat er doch sonst net in der Manier ghabt, is
allweil a guter, freundschäftlicher Patron gwesen. Aber selbigsmal hätt
er den Pfarr bald zur Tür aussi gworfen. Der hat aber net auslassen und
hat ihm androht, daß er ihn aussidruckt zum Dorf, wann dös Bild net
wegkommt. Da müssen dem Herrn Petri doch die Grausbirn aufgstiegen sein.
Gahlings hat er 's Gsicht in d' Händ einidruckt und hat zum weinen
angfangen.«

In Gedanken nickte Ettingen vor sich hin, als verstünde er diese Tränen
und die zerbrochene Seele, aus der sie geflossen waren. »Und das Bild?«

»Dös is verschwunden. Was er angstellt hat damit, dös weiß ich net.
Gsehen hab ich's nimmer derzeit. Und a Glück war's für'n Herrn Petri,
daß er selbigsmal in der Feuerkapellen den schönen heiligen Laurenzi am
Bratspieß gmalen hat, dem aus'm Göscherl raus a Bandl geht, wo
draufgschrieben is, was der Heilige im Martyri gsagt hat zu die
Schindersknecht: >Schüret das Feuer noch heißer, es brennet mich nicht,
denn mir ist kühl!< Ja, der schöne Laurenzi, der hat den Pfarr wieder
ausgsöhnt. Aber wissen S', Duhrlaucht -- der Pfarr hat mir's selber
gsagt -- dös unschenierte Frauenzimmer hätt ihn noch gar net amal so arg
verdrossen. Was den Pfarr am schiechsten g'ärgert hat, dös war der
Teufel. Der is viel schöner gmalen gwesen als wie der Heiland. Und dös
geht ja doch net, daß eim der höllische Versucher besser gfallt als wie
der Herrgott. Na na! Der Herr Petri wär gscheiter bei seine Heiligen
blieben. Auf die hat er sich verstanden. Schauen S', Duhrlaucht, da
kommt grad so a Haus, dös er gmalen hat!«

Ein großer Bauernhof trat mit der fensterreichen Giebelfront an die
Straße vor. Bis unter das Dach war die Wand mit Darstellungen aus dem
Leben der heiligen Maria geschmückt.

Ettingen mußte etwas anderes erwartet haben, als es hier zu sehen gab;
der erste Blick auf die bunte Bilderei enttäuschte ihn so sehr, daß er
schweigend den Kopf schüttelte. Diese Heiligen mit ihren blauen und
grünen Mänteln, mit ihren roten Gesichtern und schwefelgelben
Strahlenkronen, mit ihren eckigen Bewegungen und grellen Farben
unterschieden sich wenig von den handwerksmäßigen Malereien, die in den
Gebirgsdörfern zahlreich auf den Wänden der Häuser zu finden sind. Hatte
der Künstler seine Sache nicht besser verstanden? War er von jenen
Unglücklichen einer, die zum Schaffen allen Willen haben, und denen nur
eines fehlt: die Kraft? Hatte er sich, ein schwärmerischer Stümper, in
die Rolle des verkannten Genies hineingeredet, für dessen Geisteshöhe
und Seelentiefe der »Unverstand des Pöbels« zu kurze Augen hat -- in eine
Rolle, in der ihn alle verlachten, zwei Menschen ausgenommen: die Frau,
die in ihm den Gatten liebte, und das Kind, das in ihm den Vater
vergötterte?

Während Ettingen in Gedanken diese Fragen stellte, fiel seinem Blick ein
nebensächliches Detail auf, das ihn fesselte: ein kleines, stilisiert
geflecktes, drolliges Hündchen, das die flüchtende Maria am Mantel
zurückhalten will -- ein Hündchen von einer Rasse, die der Natur nicht
eingefallen war, nur der spielenden Laune einer krausen
Künstlerphantasie. Und wie dieses unmögliche Tierchen lebte! Wie es die
Füße zornig in den Sand stemmte! Wie es an dem Mantel zerrte, als ob es
sagen wollte: »Du heilige Frau, wenn auch die Menschen dich verkannten,
ich, das Tier, ich fühle, wer du bist, und möchte dich bitten, dich
zwingen: bleib!«

Und dort das kosende Taubenpaar! Oder waren es weiße Raben? Wie
natürlich ihre Schwingen sich bewegten! Mit wie zärtlichem Leben sie
sich aneinanderschmiegten! Und jener Star? Oder war's ein Spatz, der in
die Tinte gefallen? Wie er wütend eine Blumenknospe der Girlande
zerzauste, die sich in sonderbaren Schlangenwindungen um alle figuralen
Szenen ringelte! Das waren Blätter von seltsamer Form, Blumen von
merkwürdiger Farbe und wunderlicher Gestalt -- Blumen, die sich ansahen
wie werdende Vögel und Schmetterlinge -- und dennoch waren es Blumen, die
auf gesunder Erde gewachsen und nicht nur zu blühen, auch zu duften
schienen.

Wer dieses naiv gedankenvolle, so unwirkliche und doch so lebendig
berührende Beiwerk schaffen konnte, mußte auch die künstlerische Kraft
besessen haben, um die Gestalten dieser Heiligen leben und sprechen zu
machen. Und wenn er sich selbst verleugnet und diesen schreienden Unwert
gepinselt hatte, weshalb tat er es? Weil er sich nach dem Geschmack der
Besteller richten mußte, um zu verdienen? Oder weil er in Selbstironie
sich sagte: »Jene anderen, die mich verstießen, mußten nehmen, was ich
zu geben hatte -- euch aber, ihr Einfältigen des Geistes, will ich geben,
was ihr verlangt von mir!« Ob nun das eine oder das andere der Fall
war -- die Arbeit, die der weltflüchtige Künstler auf der Wand dieses
Bauernhauses geleistet hatte, mußte ein Martyrium gewesen sein.

Je länger Ettingen die grellen Schildereien und ihr schönes Beiwerk
betrachtete, desto deutlicher erwachte in seiner Erinnerung jedes Wort,
das er draußen am Sebensee gehört hatte. Und aus dem Anblick dieser
Farben floß eine Stimmung auf ihn über, die er empfand wie einen
Schmerz. Er wandte sich ab und folgte schweigend der Straße.

Der Förster musterte das nachdenkliche Gesicht seines Herrn. »Mir
scheint, Duhrlaucht, die Heiligen haben Ihnen net gfallen?«

Da lächelte Ettingen wieder. »Sie gefallen doch dem Pfarrer und gewiß
auch dem Bauer, der sie bezahlte. Da sind sie wohl so, wie sie sein
müssen. Aber sagen Sie mir, lieber Förster -- der Teufel auf jenem Bilde
war so schön, daß er den Pfarrer ärgerte?«

»Ja! A bißl a verruckts Frauenzimmer hätte sich in so an Satanas über
Hals und Kopf verlieben können!«

»Sie sind doch ein guter Christ?«

»Ich?« Der Förster war über diese Frage ganz verblüfft. »No ja, es
tut's! Der Mensch is a schwachs Röhrl. Aber gar so leicht laß ich mich
net biegen von der Sünd, und mit Wissen tu ich nix Unrechts.«

»Wenn nun der Teufel erschiene, um Sie zu versuchen?«

»Mar und Joseph! Duhrlaucht! Malen S' ihn net an d' Wand!«

»Und er käme, wie ihn der Pfarrer von der Kanzel herab den Bauern
schildert: mit schwarzer Kaminfegerfratze und langer Zunge, mit
Ziegenhörnern, Kuhschweif und Pferdefüßen? Würden Sie sich von dem
verführen lassen?«

»Na, Duhrlaucht! Da möcht ich gschwind sagen: >Pfui Teufel, fahr ab,
du!<«

»Nun also? Muß denn die Versuchung nicht schön sein, wenn sie uns
gewinnen will? Zu unterlassen, was wir selbst für abscheulich halten,
das ist doch kein Verdienst. Wenn wir uns einer Sünde in die Arme
werfen? Welche Entschuldigung hätten wir denn, wenn nicht die eine: daß
die Sünde schön war?« Ettingens Stimme bebte, als hätten seine Worte
noch einen anderen Sinn als nur jenen, den der Förster hören konnte.

Der runzelte die Stirn, ein Zeichen, daß ihm ein Gedanke zu schaffen
machte. Dann rückte er verlegen den Hut. »Duhrlaucht! Jetzt haben S'
mich auf ebbes bracht. Aber so is der Mensch! Zu meine Jagdghilfen kann
ich allweil sagen: ^z'erst^ denken und ^nachher^ reden! Und ich
selber hab jetzt grad so blind in Tag einigredt. Jetzt schaut sich die
Sach mit dem Herrn Petri seiner Versuchungstafel anders an. Dös is ja
grad, als ob er sagen hätt wollen: >Schauts amal her, so wunderschön
is die Verführung zu unserm Heiland kommen, und dengerst hat er sich
zruckghalten -- da nehmts enk a Beispiel dran!< Ja, meiner Seel, da is
eigentlich der Herr Petri viel christlicher gwesen als wie der Pfarr!«

Ettingen schien auf die Worte des Försters nicht mehr gehört zu haben;
plötzlich verhielt er den Schritt und sagte erregt: »^Das^ hier? Das muß
das Haus sein! Nicht wahr?«

Sie hatten einen grünen Staketenzaun erreicht; gleichlaufend mit einer
gestutzten Holunderhecke umschloß er einen kleinen Besitz, der sich
zwischen den anderen Häusern und Gehöften ausnahm wie ein schöngefaßter
Schmuckstein neben den grauen Kieseln der Straße. Das Haus, das im
Garten stand, war früher wohl ein bescheidener Bauernhof gewesen. Das
verriet noch die an den Wohntrakt angebaute Tenne. Aber es hatte größere
Fenster und ein grünliches Schieferdach bekommen, dessen Kanten und
Firste geschmückt waren mit wunderlichen Tierzieraten. Das Unterdach und
die vorspringenden Balken, das Tennentor, die Kreuzstöcke und
Fensterläden waren blaugrün bemalt und mit weißen und blaßroten
Linienornamenten ausgezeichnet. Vor allen Fenstern, durch deren
spiegelnde Scheiben die schneeweißen Vorhänge herausleuchteten, waren
zierlich gegitterte Blumenbretter mit blühenden Stöcken angebracht, und
daneben verschwanden die weißen Mauern unter dem Grün der sorgsam
gezogenen Obstspaliere, deren Zweige von der Erde bis zum Schatten des
Daches mit reifenden Früchten behangen waren.

Heiter und farbig, schmuck und freundlich, erhob sich das kleine Haus
wie auf einem breiten Sockel blühender Blumen. Geranienbüsche zogen sich
am Fuß der Mauern hin, und der Vorgarten war in vier große Beete
geteilt, mit Rosen und Nelken in allen Farben. Zwei lange Blumenbeete
liefen zu beiden Seiten des Hauses gegen den weiten Hintergarten,
zwischen dessen Obstbäumen und Gemüsebeeten eine große schattige Laube
und ein luftiges Sommerhäuschen stand, das ganz aus wunderlich
gewachsenen Ästen geschränkt und geflochten war. Silberweiße Kieswege
schieden die Beete voneinander und umzogen in der Mitte des Vorgartens
ein mit Tropfsteinen ausgelegtes Wasserbassin, in dem zwei murmelnde
Brünnlein über eine moosige Felsgruppe niederrannen. Aus diesen Felsen
erhob sich ein hoher, buntbemalter Balken und trug das Taubenhaus, das
mit seinen Türmchen und Erkern sich ansah wie das Modell einer gotischen
Burg. Überall in den Kronen der Bäume und auf schlanken Stangen waren
Starenhäuschen und Meisenkästen angebracht, und mit dem Gezwitscher der
hundert Vögel, die hier nisteten, mischte sich das Geflatter und Gurren
der weißen Tauben.

Wie einen Gedanken schließend, der ihn auf dem Wege begleitet hatte,
schüttelte Ettingen den Kopf und murmelte: »Nein! So wohnt kein
Verzweifelter! So wohnen nur zufriedene Menschen, die ihr Glück gefunden
und über die stille Schönheit ihres Lebens hinaus keinen Wunsch mehr
haben.«

Der Förster wollte in den Garten treten, blieb stehen und sagte: »Ich
bitt schön, Duhrlaucht, wenn d' Frau Petri daheim is -- tun S' das Frauerl
net viel um ihren Seligen fragen! Da wird ihr 's Reden a bißl hart.« Er
ging auf das Haus zu und sprach eine Magd an, die mit eisernem Rechen
die Wege ebnete. Dann kam er wieder. »Es is kein Mensch net daheim,
außer der Hausmagd.« Er öffnete vor seinem Herrn das grüne Gitter. »'s
Fräuln is in der Fruh vom Sebensee heimkommen, aber sie is schon wieder
fort, in d' Fischzucht ummi. Und d' Frau is heut auf Innsbrucki abi, ihr
Studenterl heimholen in d' Vakanz.«

»Fräulein Petri hat einen Bruder?«

»Ja! A vierzehnjährigs Bürscherl. Gustl heißt er. Der is den dritten
Winter auf'm Gymnasi drunt. A liebs Manderl! Und gsund. 's richtige
Gebirgsblut, ja! Is a Leutascher! Gleich nach'm ersten Jahr is er
kommen, wie s' heraußen waren. Und ganz seim Vatern schlagt er nach. Wie
das Büberl den Wald schon gern hat! Allweil draußen mit der Schwester!
Und kaum sieht er ein von uns Jager, da hängt er eim schon am Kittel:
>Ich bitt schön, Herr Förster, darf ich mit?< Und anschauen tut er ein'
mit seine Guckerln -- da kannst net Na sagen!« Sie hatten das Haus
erreicht, und der Förster sprach die Magd an: »So, Nanni, jetzt tust mir
den Herrn schön rumführen im ganzen Haus und zeigst ihm jedes Taferl!«

»Wohl!« sagte das Mädel und lehnte den Rechen an das Spalier. Es war
eine derbe Bauerndirn mit unschönem, grobknochigem Gesicht, aber mit
hellblauen Augen, die gutmütig und zufrieden blickten; sie war einfach
und doch mit auffallender Sauberkeit gekleidet und trug die Haare so
fest geflochten, als wären die Zöpfe aus Eichenholz geschnitten.

Der Förster verabschiedete sich mit dem Versprechen, seinen Herrn in
einer Stunde wieder abzuholen.

Neben der Schwelle streifte die Magd ihre Schuhe ab, klopfte den Sand
von den blauen Strümpfen, schlüpfte in ein Paar Strohpantoffel, und die
Haustür öffnend, sagte sie: »So, Herr, kommen S'!«

Als ihr Ettingen in den Hausflur folgen wollte, gewahrte er über der
Tür, schon halb von den Zweigen des Spaliers überwachsen, eine
lateinische Inschrift -- drei Worte: _Hic rideo ego_! -- »Hier lache
^ich^!«

Welch eine Stunde reiner und tröstender Freude mußte es für jenen
Weltflüchtigen gewesen sein, als er auf der Schwelle dieser schönen
Heimstatt sich sagen konnte: »Das Lachen der anderen, das mich marterte,
ist fern und ich hör es nicht mehr. Hier lacht nur einer. Ein
Glücklicher, der die Ruhe fand! Und der bin ich!«

Ettingen nahm den Hut ab und trat ins Haus.

Schon im Flur hing bis an die Decke hinauf eine Leinwand neben der
anderen, jede von einer schmalen, braungebeizten Holzleiste umzogen:
Skizzen, unvollendete Studien und leicht untermalte Entwürfe, die oft
kaum das Motiv des Bildes erkennen ließen, das hier hätte entstehen
sollen. Blumenstudien wechselten mit Luftstimmungen, Felspartien mit
Waldszenen, naturtreue Tierskizzen mit mythologischen Träumereien.
Manche Leinwand zeigte deutlich, wie geduldig und liebevoll sich der
Künstler in das kleinste Detail eines Modells vertieft hatte. Oft war
die gleiche Blume ein dutzendmal nebeneinander gemalt, in verschiedenem
Licht, frisch erblühend mit Knospen, mit entblättertem Kelch, im Beginn
des Welkens, mit gebrochenem Stengel. Man sah, wie aufmerksam der
Künstler die Natur beobachtet hatte, um sie seinen Phantasiegebilden
dienstbar zu machen. So war auf einer Leinwand ein schwarz-und
rotgefleckter Bergsalamander abgebildet, wie er mühsam aus dem Gras auf
eine Steinscholle klettert -- und daneben, größer, doch ganz mit der
gleichen Körperbewegung, suchte ein fetter Triton, der triefend dem
Meer entstieg, ein Riff zu erklimmen. Eine andere Skizze zeigte eine
graue Hauskatze, die mit gekreuzten Pfoten liegt und funkelnden Blickes
eine grüne Mücke verfolgt, die ihr um die Nase summst; daneben der
Entwurf einer Sphinx, die aus der Waldschlucht einen Wanderer kommen
sieht, den es nach Rätseln gelüstet. Dieser tragische Vorwurf war in
einer Ecke der Leinwand lustig parodiert: die Sphinx, und vor ihr,
klein wie die Mücke, ein grüner Polizist mit der Pickelhaube, der auf
eine Tanne kletterte, um dem lächelnden Ungeheuer einen Polizeibefehl
vor die ^Nase^ zu halten.

Langsam ging Ettingen von einer Leinwand zur anderen, und inzwischen
stand die Magd geduldig und still in einer Ecke und zog immer wieder den
Saum der Schürze durch die Finger. Als Ettingen das letzte Bild
betrachtet hatte, öffnete sie vor ihm die Tür eines Zimmers.

»Der Frau Petri ihr Stüberl.«

Ein bescheidener Raum mit schlichtem Gerät. Durch eine offene Tür sah
man in das Nachbarstübchen, das den jungen Feriengast, das »Studenterl«,
zu erwarten schien, denn auf weißgedecktem Tische prangten ein
herrlicher Rosenstrauß und ein mandelgespickter Kuchen, von einem
Kränzlein frischer Bergblumen umschlungen.

Auch hier, in beiden Räumen, waren alle Wände mit Bildern bedeckt:
tanzende Nymphen, spielende Najaden; ein Faun, der die Zotten seiner
Bocksfüße kämmt und dazu ein Liedchen pfeift; ein Tritonweibchen, das in
eine Fischreuse geraten ist und den Ausweg nicht mehr findet; auf weißer
Marmorsäule ein Hermeskopf, dem eine Natter auf die Schulter kriecht;
der von Ekel geschüttelte Gott ist festgewachsen auf dem Stein und kann
nicht fliehen, er hat keine Arme, um die giftige Häßlichkeit von sich
abzuwehren.

Fast eine ganze Wand war von einem großen Gemälde bedeckt: von einem
Triptychon, dessen drei Bildflächen die Hauptszenen einer phantastischen
Geschichte zeigten, während die Zwischenszenen mit blassen Farben auf
die breiten Leisten der Holzumrahmung gemalt waren. Eine städtische
Gesellschaft junger Mädchen und modisch gekleideter Jünglinge hat sich
auf einer Bergpartie im Walde verirrt; sie nehmen das Unglück von der
heiteren Seite und trösten sich mit einem tollen Ringelreihen um die
Bäume; eine übermütige Schöne mit koketten Augen ist ihrem Galan, der
sie haschen wollte, davongeflattert -- wollte sie ihm wirklich entfliehen?
oder wollte sie ihn nur in das einsame Dunkel des Waldes locken?
Plötzlich sieht sie sich allein, verirrt sich noch weiter und gerät vor
eine tief in den Berg gesenkte Höhle, deren blaugrüne Dämmerung wie ein
Geheimnis ihre Neugier weckt; scheu und dennoch lächelnd tritt sie ein
und findet im Zwielicht der Höhle einen schlafenden Zentaur, halb
bedeckt vom Geröll der Felsen, halb überwachsen von Moos und Geschling;
noch redet aus ihren Zügen der erste Schreck, den sie empfunden, aber
schon regt sich in ihr die Spottlust der klugen Städterin und der
prickelnde Reiz, dieses Niegesehene, dieses unglaublich und unmöglich
Scheinende auf seine Wirklichkeit zu prüfen; sie zupfte den
Schlummernden am Bart; der Schläfer regt sich nicht; sie besteigt seinen
Rücken und schlägt ihn mit dem Fächer auf den Scheitel; da erwacht der
Zentaur und bäumt sich; in tollen Sprüngen trägt er die entsetzte
Reiterin durch den Wald und über steile Felsen, bis sie den Halt
verliert und stürzt; Groll in den gefurchten Brauen und doch einen Blick
des Erbarmens unter den Wimperschleiern seiner Augen betrachtet er die
Zerschmetterte, während ihre schreckensbleichen Gefährten schon
heraufklimmen durch den Bergwald; langsam, mit dem buschigen Schweif
die Flanken peitschend, steigt der Zentaur zum Grat des Berges empor und
schaut von einem schroffen Fels ins Tal hinunter, in dessen Tiefe man
die blutige Leiche hinausträgt durch den stillen Wald.

Lange stand Ettingen vor diesem Bild, erfüllt von fragenden Gedanken.
Erzählen zu wollen, und gleich eine ganze Tragödie, ob das nicht
außerhalb der Grenzen lag, die der darstellenden Kunst gezogen sind?
Aber er fühlte doch den Eindruck dieses Werkes, das klar und deutlich zu
ihm redete. Und ist denn in aller Kunst die reine, tiefe Wirkung nicht
ein Beweis? Hat sie denn einen anderen für ihren Wert? -- Und wie dieses
Bild wohl entstanden sein mochte? War es nur die Ausgeburt einer
träumenden Künstlerphantasie? Oder eine Tat des Zornes gegen jenen
irrenden »Unverstand«, der nur das Greifbare glauben will und mit Spott
und Gelächter beleidigt, was seinem banalen Urteil sich nicht
erschließen will auf den ersten Blick?

»Ja, Herr«, sagte die Magd, und das kam fast wie eine Antwort auf
Ettingens stumme Frage, »dö Gschicht da, dö is fein passiert! Dös hat
mir der Herr Petri selm verzählt. Und solchene Roßmanner gibt's fein,
ja -- im Griechenland drunt! Aber gelten S', da sind S' noch nie net
hinkommen?«

»Doch.«

Die blauen Augen der Magd erweiterten sich. »Und haben S' solchene
Roßmanner gsehen?«

»Nein. Aber dein Herr hat sie gesehen. Und ihm glaub ich auch, daß sie
leben.«

»Gelten S', ja? Der hat net lügen können!«

»Der? Und lügen? Nein! Hätte er lügen können, er wäre in der Stadt
geblieben und hätte gute Geschäfte gemacht.«

»So? Meinen S'?« Die Magd studierte. Aber sie gab die Mühe, das Rätsel
dieses Wortes zu lösen, gleich wieder auf. »Jetzt geben S' acht, jetzt
kommt erst 's Allerschönste, ja!« Sie ging in den Flur und öffnete die
Tür des Wohnzimmers. »Da herin, da haben wir die ^heiligen^ Sachen,
wissen S', weil der Herr Pfarr diemal zuspricht in der Stuben.«

Ettingen trat in einen hellen, freundlichen Wohnraum, dessen behagliches
Gerät dem Gaste zu sagen schien: »Hier fühle dich wohl!« In der
Herrgottsecke hing statt des Kreuzes ein Bild: auf weißem Grunde der
Kopf des Erlösers, ohne Dornenkrone und Heiligenschein, ein schmales,
bleiches, kummervolles Gesicht, die Wangen halb bedeckt von den schlicht
fallenden Haarsträhnen, mit großen und tiefen Augen, die schmerzvoll in
weite Ferne zu blicken schienen. -- Ob dieser Kopf nicht eine Studie zur
»Versuchung« war?

Sonst hingen im Zimmer nur drei Bilder. Zwei kleinere, die nicht
vollendet schienen: eine »Flucht nach Ägypten«, von stiller und
rührender Stimmung -- Maria sitzt erschöpft an einen Baum gelehnt, und
während Joseph mit Anstrengung das harte Brot zerbricht, zieht das mit
Schaum bedeckte Maultier grasend in den Wald; und eine »Heilige
Nacht« -- Maria mit dem Kindlein im Stall bei Kuh und Esel, denen ein
alter Hirte das Futter vorschüttet, während die Tiere nicht an Fraß
denken, sondern die Köpfe vom Barren abkehren und ihre staunenden
Glotzaugen auf das von Schimmer umflossene Kindlein richten.

Ein drittes, größeres Gemälde füllte die ganze Wand zwischen dem Ofen
und der Tür einer Nebenstube. Beim Anblick dieses Bildes glitt ein
leiser Ausruf der Bewunderung über Ettingens Lippen. So tief ergriff ihn
der Gedanke, der aus dieser Leinwand redete und mit naiver Allegorie zu
ihm sagte: »Wahrhafte Liebe fühlt Erbarmen auch für die häßliche Mißform
des Lebens, mildes Denken und reine Güte versöhnen sich auch mit aller
Roheit der ungezügelten Natur.«

Das Bild stellte eine von wüstem Dorngestrüpp umzogene Wiese dar, in der
Blüte des Frühlings. Mitten in leuchtenden Blumen sitzt ein Knabe, das
nackte, zarte Körperchen wie Silber schimmernd; aus einer Wolkenlücke
des Himmels fällt ein breiter Strahl der Sonne auf ihn nieder; zwei
verflochtene Dornzweige des nächsten Busches ragen in diesen Glanz und
schweben wie ein schimmerndes Kränzlein über dem Scheitel des Knaben;
kein anderes Zeichen sonst -- nur diese krönenden Dornen sagen: das ist
Jesus, welcher leiden wird um seiner Liebe willen. Und diese Liebe
redet schon aus dem Blick und Lächeln dieses Kindes, das seltsame
Gesellschaft fand. Aus den Dornbüschen, aus Erdlöchern und Sumpftümpeln
ist eine Schar von Faunkindern hervorgekrochen, kleine häßliche
Bürschlein mit plumpen, unentwickelten Bocksfüßen und schmutzig wie
Ferkel, die sich im Schlamm gewälzt. In Schreck oder Neugier starren die
einen auf das holde Wunder des göttlichen Knaben, andere greifen nach
Steinen und heben sie zum Wurf -- nur einer sitzt von den erregten Brüdern
entfernt, sucht eine Dornranke von sich abzulösen, die ihm ihre Stacheln
in die Hüfte bohrte, und der Schmerz, der aus seinem verzerrten Gesichte
redet, macht ihn gleichgültig gegen alles andere. Diesem Leidenden gilt
der gute Blick des Knaben, während er allen anderen, die ihn fürchten
oder bedrohen, herzlich die Arme öffnet: »Kommet zu mir, ich will euch
lieben!«

Keines von den anderen Bildern, die Ettingen gesehen, hatte so klar wie
dieses in ihm die Frage geweckt: »Wie war es möglich, diesen Künstler zu
verkennen, über ihn zu lachen?«

Mußte der Wert, der hier aus jeder Leinwand redete, nicht jeden
überzeugen? Oder hatte sich der Genius dieses Künstlers erst nach
seiner Weltflucht so reich entwickelt, aus der Bitterkeit seines
Schicksals heraus, in der stillen Ruhe, die er in diesem Winkel der
Berge gefunden, im Schweigen des Waldes? Hatte er in früheren Jahren
denen, die ihn verlachten, nichts anderes zu bieten vermocht als die
Form ohne den Kern, ohne die Gedankenfülle, die alle Wunderlichkeiten
seiner Technik übersehen ließ? Denn bei aller Wirkung, die Ettingen
fühlte, mußte er zugestehen, daß diese Bilder für den ersten Blick
etwas Befremdendes hatten, etwas kindlich Unbeholfenes, das mit dem
dargestellten großen Gedanken sich oft in einem Widerspruch befand,
über den man wohl den Kopf schütteln konnte. Es war an allen Bildern
etwas Flaches und Unkörperliches, es fehlte die Tiefe in der Luft,
jedes Detail war gleichwertig neben das andere gesetzt, als hätt'
es der Künstler nicht übers Herz gebracht, das Nebensächliche zum
Vorteil des Wichtigeren zu verkleinern und abzutönen. Auch lag ein
bläulich grüner Hauch wie zarter Schleier über allen Farben, auch über
dem hellsten Licht -- wie über einem Spiegelbild in grünem Wasser --
und das gab den Bildern etwas Naives, Vergilbtes und Altertümliches.
^Wollte^ das der Künstler so? Oder konnte er nicht anders? Hatte
er Augen, die anders organisiert waren, als es sonst die Augen der
Menschen sind? Oder ^sah^ er richtig -- er verstand und kannte doch
die Natur wie keiner -- und ging mit dem Geschauten, bevor es durch
seine Seele den Weg auf die Leinwand fand, diene seltsame Wandlung vor
sich, bei der alles Häßliche sich verschönte und alles Wirkliche die
Form des Niegewesenen und des Erträumten gewann?

Aber wie man über diese äußerliche Seltsamkeit auch denken mochte -- der
gute, reine, tief empfindende Mensch, den man aus der wunderlichen
Sprache dieser Linien und Farben reden hörte, war denn nicht der die
Hauptsache? Die klare Schönheit seiner Gedanken, die Wärme seines
Herzens, dieses Träumen und Lächeln, dieses Stille und Schlichte, dieses
rührend Kindliche? Mußte das nicht jeden überzeugen, gewinnen und
bezwingen? Oder gehörte die rechte, stille Stunde dazu, um solche
Sprache zu hören, sie zu verstehen? --

Hätte Ettingen vor diesen Bildern das gleiche gedacht und empfunden,
wenn er im Lärm und Trubel einer Ausstellung an ihnen vorübergegangen
wäre, im Kopf den klappernden Alltag, beeinflußt vom Lachen und
Achselzucken der Unverständigen? Wie mag da manch einem Künstler
bitteres Unrecht geschehen, das bitterste gerade jenen, die das Beste zu
sagen haben und deren Stimme immer anders klingt als die Stimme der
großen Schreier auf dem Markt, die allen Ohren schnell geläufig ist!

Solch ein Unrecht hatte das Urteil der Welt an Emmerich Petri begangen.
Sie hatte über den merkwürdigen Hut gelacht, den er trug, und dabei
versäumt, ihm durch die Augen ins Herz zu sehen. --

War der Magd die schweigende Zeit, die Ettingen vor diesem letzten Bilde
stand, zu lang geworden? Oder hatte sie es ihm vom Gesicht abgelesen,
was er von den »Taferln« ihres Herrn dachte? »Gelten S'«, sagte sie
plötzlich, »unser Herr hat's können! Ja! Und kommen S' -- da därf ich
sonst kein' net einiführen -- aber Ihnen muß ich schon zeigen, wie er
ausgschaut hat.« Sie öffnete die Tür der Nebenstube. »Da hängt er,
schauen S', wie er sich selm verkonterfeit hat. Dös is der Fräuln Lolo
ihr Stüberl. Vor zwei Jahr auf Weihnächten hat sie's kriegt von ihm, die
Tafel da.«

Ettingen zögerte einzutreten, und lächelnd blickte er von der Schwelle
in den Raum. Es war von allen Zimmern, die er gesehen hatte, das
bescheidenste. Ein schmales Stübchen, mit einem einzigen Fenster nur.
Weiße Wände, das eiserne Bett mit weißem Tuch überhangen, ein kleiner
Tisch mit einfachem Holzstuhl vor dem Fenster, durch das die Blumen
hereinleuchteten, der Tür gegenüber ein Pianino und ein Holzgestell mit
Notenheften, neben der Tür ein bis zur Decke reichendes Bücherregal und
an der Rückwand des Stübchens eine große schwere Kommode, über der, als
einziger Schmuck des Raumes, das Selbstporträt des Künstlers hing,
umgeben von einem Kranze frischer Edelrosen. Und dieses Bild war für
Ettingen ein neues Rätsel. Er hatte ein schmales, feingeschnittenes
Gesicht zu sehen erwartet, einen Kopf, der auf einen Musiker raten ließ,
mit bleichen Wangen, tiefliegenden Augen und langem Haar. Und da sah er
einen derben, grobknochigen Kopf mit dichtem, kurzgeschnittenem
Braunhaar und starkem Bart, mit hoher, kräftig gewölbter Stirn und
gesundem, sonnverbranntem Gesicht, dem das schöne Antlitz der Tochter
in keinem Zuge glich. Nur die Augen, wenn sie auch von anderer Farbe
waren, hatten den gleichen träumerischen und warmen Blick, und um die
strenggeschnittenen Lippen spielte das gleiche sinnende und milde
Lächeln.

Das Bild war nur wenige Jahre alt; aber nach Zeichnung und Farbe hätte
man auf ein Werk aus der Zeit des jüngeren Holbein raten können. In
einer Ecke des graugrünen Hintergrunds sah man ein verschnörkeltes
weißes Schildchen, das eine rote Inschrift in lateinischer Sprache trug:
»Emmericus Petri, in seinem fünfzigsten Lebensjahre. Eines Menschen
Gesicht ist seine Seele nicht. Willst du das Wesen seines Geistes
erkennen, so betrachte seine Taten und seine Kinder.« Wie stolz mußte
dieser Mann auf seine Tochter gewesen sein, um auf diese Leinwand
schreiben zu dürfen: »Betrachtest du, was ich schuf, so wirst du mich
nur halb erkennen -- ganz wirst du nur an meinem Kinde sehen, wer ich
war!«

Während Ettingen noch vor dem Bilde stand, kam der Förster zurück, und
zwar in übelster Laune. Er hatte die Erlaubnis für die Steigbauten mit
schwerem »Blutgeld« vom Bürgermeister erkaufen müssen, der allen
Überredungskünsten des Försters nur immer die eine Weisheit
entgegengehalten hatte: »Der Herr Fürst kann zahlen! Der hat's!« Bei dem
Ärger, den Kluibenschädl von diesem »Scharfrichtergang« mitbrachte,
hatte er weder Sinn für die »Taferln« des »Maler-Emmerle«, noch für die
Stimmung seines Herrn, und schwatzte wortreich seinen Zorn heraus.
Ettingen schwieg zu allem und warf, bevor er das Stübchen verließ, noch
einen letzten Blick über die Wände und alles Gerät.

Draußen im Flur, als der Förster schon in den Garten getreten war,
fragte Ettingen das Mädchen: »Haben Sie mir alles gezeigt? Ich habe ein
Bild nicht gesehen, von dem mir erzählt wurde. Die Versuchung Christi?«

»Na, Herr, da weiß ich nix!« sagte die Magd. Aber sie wurde rot.

Also existierte das Bild noch!

Ettingen trat ins Freie, blickte wieder zu der Inschrift hinauf, die
über der Haustür stand, und nickte vor sich hin, als wollte er sagen:
»Ich sah, was du schufst, und kenne dein Kind. Nun weiß ich, wer du
warst, und weiß: du hattest ein Recht zur Freude!«

Da bot ihm die Magd eine schöne dunkle Rose und sagte verlegen: »Da,
Herr! Unser Fräuln, wenn s' daheim is und einer kommt, schenkt s'
allweil a Blüml her!«

Lächelnd nahm er die Rose. »Ich danke Ihnen.«

Er wollte der Magd eine Banknote reichen. Aber sie schüttelte den Kopf,
nahm den Rechen von der Wand und begann auf dem Kiesweg die Trittspuren
zu ebnen, die der Förster mit seinen schweren Schuhen zurückgelassen
hatte.

Ettingen, dem das Blut ins Gesicht gestiegen war, zerknüllte den Schein
in der Hand. Und als sich draußen auf der Straße ein alter, weißbärtiger
Bauer, der im Schatten der Holunderhecke saß, etwas schwerfällig erhob
und den mürben Deckel zog, warf ihm der Fürst die Banknote zu. Der Alte
riß die rotgeränderten Augen auf. Dann versuchte er mit seiner heiseren,
zitterigen Stimme einen Jauchzer. Das machte den Förster aufmerksam. »Ui
jögerl, Duhrlaucht! Haben S' dem Brenntlinger was geben? No, ich dank
schön! Der kauft sich wieder an saubern Dampus dafür.« Nach wenigen
Schritten kamen sie zu einer Stelle, an der sich von der Straße ein
Fußweg gegen die Felder abzweigte. »Gehen wir lieber über d' Wiesen
naus!« meinte der Förster. »'s Dorf haben S' ja gsehen. Und drüben im
Weiherwald, bei der Fischzucht, kriegen wir den schönsten Schatten.« Sie
wanderten über die vom frischen Heugeruch umdufteten Wiesen hin. Immer
wieder blickte Ettingen nach den im Sonnenglanz verschwimmenden
Baumkronen zurück, über deren leuchtendes Gezweig sich blinkend das
grüne Schieferdach erhob. Dann plötzlich unterbrach er das Schweigen:
»Sagen Sie mir, wie starb dieser Mann?«

»Der Herr Petri? Ja, Duhrlaucht, dös is a rechts Unglück gwesen! Der
Mann is dagstanden wie a Baum im besten Saft. Und den hat d'
Nächstenlieb am Gwissen. Im letzten Herbst war's -- da is in der Leutasch
und im Geißtal a Wolkenbruch niedergangen, daß ich meiner Lebtag so was
net mitgmacht hab. Wie S' da die Wiesen sehen, is alles an einziger Bach
gwesen, mit Gröll und Baumstämm, die's dahertrieben hat. Und droben, wo
sich 's Tal a bißl zuspitzt, da war's am ärgsten! Zwei Häuser hat's
mitgnommen, gleich am ersten Abend. Und am andern Tag, wie 's Wasser von
die Geißtaler Berg herkommen is, da hat ein' 's Grausen packt. Wie die
Verruckten sind d' Leut umanander grennt und haben völlig ihr bißl
Verstand verloren. Bloß an einziger hat 's Köpfl in der Höh bhalten.«

»Herr Petri!«

»Ja! Gschafft hat er wie a Holzknecht, und Ratschläg hat er gfunden, wie
man's dem traumhappeten Mannderl gar net zutraut hätt! Sell droben, wo
's Geißtal anfangt und von links und rechts zwei Waldhügel einisteigen
gegen 's Wasserbett -- da, hat er gsagt, da müssen wir an Riegel legen und
's Wasser brechen, damit's den Gwalt verliert. Mit die ersten Leut, die
beinander waren, hat er d' Arbeit gleich angfangt, und derweil is d'
Fräuln Lo im Galopp auf ihrem Muli von eim Haus zum andern gritten und
hat aus'm ganzen Tal alle Mannsleut zammgrufen, daß in der ersten Nacht
noch über zweihundert Menschen bei der Arbeit waren! Am linken Ufer vom
Wildbach is der Herr Petri gstanden mit seine hundert Leut. Und mit eim
Sprachrohr, dös er aus einer Baumrinden gmacht hat, hat er 's Kommando
ummi gschrien über 's Wasser, wo die andern hundert gschafft haben. D'
Weibsbilder haben 's Pech und 's Staudenwerk zammtragen müssen und 's
Feuer unterhalten, daß man zur Arbeit gsehen hat in der Nacht. Und d'
Manner und die Buben haben die Bäum gschlagen zum Wehr. In der Fruh um
zehne, am zweiten Tag, da haben die ersten Bäum im Wasser schon ghalten,
und wie's auf'n Abend gangen is, hat man schon hoffen können: 's Wehr
verhebt den ärgsten Schub. Aber d' Leut sind fertig gwesen mit ihrer
Kraft, und schier mit Gwalt hat der Herr Petri die letzten noch bei der
Arbeit halten müssen. Wo's am schiechsten ausgschaut hat, da is er
allweil vorndran gwesen. >Mut, Leut, nur Mut<, hat er allweil gschrien
und hat schon kaum nimmer reden können, >nur diese letzte Nacht noch,
dann ist geholfen!< Und recht hat er bhalten! Am dritten Tag in der Früh
hat sich 's Wasser gegen 's Geißtal auffi zum Stauen angfangt und is mit
aller Ruh über die Wehrbäum abglaufen, und die ganzen Häuser sind aus
der Gfahr gwesen!«

Sie hatten den Wald erreicht und traten in den Schatten.

»Gwiß is's wahr: wär der Herr Petri net gwesen, so hätt unser Leutascher
Dörfl heut um a Dutzend Häuser weniger. Aber teuer hat er's zahlen
müssen, sein christliches Werk. Ausghalten hat er am gleichen Fleck zwei
Nächt und anderthalb Tag, tropfnaß bis auf d' Haut. Nach der zweiten
Nacht in der Fruh, wie er noch d' Schildwachen aufgstellt hat am Wehr,
hat er sich gahlings verfärbt, und seine Knie haben auslassen. Es wird
gleich wieder besser, hat er gmeint und hat sich an Trunk Wein von der
Fräuln geben lassen, die so verschrocken war, daß ihr 's Gsichtl ganz
weiß worden is. A halbs Stündl hat er noch ausghalten. Nacher hat ihn 's
Fräuln heimgführt auf'm Muli. Und da hat's kein Helfen nimmer geben.
Lungenentzündung, hat der Dokter gsagt. Die ganze Nacht sind d' Leut ums
Haus rum gstanden und haben gmeint, es müßt und müßt ihm wieder besser
gehn. Auf Mittag um elfe hat er sein letzten Schnaufer gmacht. Und der
Dokter hat mir gsagt: so hätt er noch nie kein Menschen net sterben
sehen! Im ärgsten Fieber hat er die Bsinnung net verloren, hat bloß
allweil dös arme Frauerl tröstet, hat plauscht mit'm Büberl, als ob gar
nix wär, und 's Fräuln hat er allweil bei der Hand ghalten und hat's
anglacht ein ums andermal. Z'letzt hat er noch von seim Gartl draußen am
Sebensee gredt. Und dös sind seine letzten Wörtln gwesen: >Meine
Blumen!< Nacher hat er aufgschnauft und d' Augen zugmacht wie einer der
weiß: jetzt fahr ich grad auf in Himmel, jetzt geht's mir gut!«

Ettingen sagte leise vor sich hin: »Wer so zu leben wüßte, um sterben zu
können wie dieser Mann!«

»Ja, Duhrlaucht, recht haben S'! So sollt sich der Mensch sein Leben
einrichten, daß er d' Augen zumachen könnt in jeder Stund und lachen
dabei! Aber der Mensch is so viel dumm. Und leben heißt narrisch sein.
Was den richtigen Wert hat, schlagt man um kein Kreuzer net an, und für
jeden nixigen Pfifferling legt man seim Leben a Zentnergwicht auf'n
Buckel. Bagaschi überanand! Und ich ghör selber dazu!«

Der Pfad hatte im Wald auf eine Höhe geführt. Man sah in ein schmales
Tal hinunter, aus dem drei große Weiher mit sonnglänzendem Spiegel durch
die Bäume heraufleuchteten. Ein sanftes Murmeln klang von den Teichen
her wie das Geplätscher vieler Quellen.

Der Förster blieb stehen und spähte durch den Wald hinunter. »Da,
Duhrlaucht! Da schauen S' abi: bei die Ursprüng drunten malt d' Fräuln
Petri an ihrem Taferl!«

Ettingens Augen leuchteten auf, und ohne ein Wort zu sagen, stieg er
rasch durch den Wald hinunter gegen die Weiher.



^Neuntes Kapitel^


Als der Wald ein wenig lichter wurde, konnte Ettingen zwischen den
Weihern ein großes Blockhaus sehen, eine Schilfhütte, und am Ausgang des
schmalen Tales ein villenartiges Gebäude.

Das wäre die Fischzuchtanstalt, erklärte der Förster und meinte: »Weil
wir schon grad da sind, dös müssen S' Ihnen anschauen, Duhrlaucht! Wie
die jungen Fischerln gfüttert und aufzogen werden, dös is lieb zum
Betrachten. Wenn S' Lust haben, lauf ich und schau, daß ich an
Fischknecht find, der Ihnen rumführt.« Er wartete eine Antwort nicht ab
und eilte schräg durch den Wald davon.

Ettingen blieb unter den letzten Bäumen stehen. Doch er schien kein Auge
für das liebliche Bild des kleinen Tals zu haben. Und das hätte doch
einen Blick verdient. Von stillem Fichtenwald begrenzt und von blumigen
Grasborten umzogen, lagen drei Weiher mit glitzernden Spiegeln
stufenförmig übereinander, so daß sich aus dem einen das Wasser mit
blitzendem Gefäll in den anderen ergoß. Weiße Seerosen und grüne Blätter
schwammen mit sachter Bewegung im Wasser, und bald hier, bald dort
sprang eine silberne Forelle auf. Vom obersten Weiher zog sich gegen den
Wald eine schräge Felswand hin, die in allen Farben schimmerte und
gleich einem Sieb von hundert Löchern durchbrochen war, aus deren jedem
ein weißes Brünnlein sprudelte. Dieses sonnige Waldidyll mit allem
Gefunkel und Lichtgezitter des rauschenden Wassers gab ein Bild, das
einen Künstler zur Nachgestaltung reizen konnte. Und Lolo Petri saß auch
vor der Staffelei so ganz in ihre Arbeit vertieft, daß sie die Schritte
nicht hörte, die sich ihr näherten.

Sie trug jenes ländliche Gewand, das sie damals an jenem ersten Abend
getragen hatte, im Tillfußer Wald.

Ettingen war dicht zu ihr herangetreten und sah ihr über die Schulter
auf die kleine Leinwand, die einen Teil der Felsplatte mit den
sprudelnden Quellen in fast vollendeter Arbeit zeigte; es war kein Bild,
das hier entstehen sollte -- nur ein Versuch, das Lichtgefunkel des über
die rauhen Felsformen rinnenden Wassers festzuhalten. Und dieser Versuch
war ihr gelungen. Wie diese Farben leuchteten! Wie sie zu zittern und zu
rinnen schienen! Ettingen staunte über die Kraft des Lichtes und über
die Wahrheit in dieser verblüffenden Wiedergabe der Natur. Wie hatte
dieses Mädchen ihm sagen dürfen, daß sie keine Künstlerin wäre? Hatte
sie das aus übertriebener Bescheidenheit getan? Das sah ihr nicht
ähnlich. Also legte sie einen überstrengen Maßstab an sich selbst,
während sie von anderen Menschen so nachsichtig dachte? Oder kannte sie
ihr eigenes Talent nicht? Sollte ihr Vater dafür kein Auge gehabt, ihr
das nie mit einem Worte gesagt haben? Denn sie war doch seine Schülerin?
Bei diesem Gedanken fiel ihm auf, daß ihre Art zu malen auch nicht die
leiseste Ähnlichkeit mit der Art des Vaters hatte. Da war nichts
Absonderliches und Befremdendes, keine erträumte Farbe, keine fabulierte
Linie. Was die kleine Leinwand zeigte, war nichts anderes als eine treue
Wiederholung der Natur.

Plötzlich, als hätte sie seinen Atem gehört oder seine Nähe empfunden,
blickte sie auf. Leichte Röte huschte ihr über die Wangen, und sie erhob
sich. »Herr Fürst --«

Er grüßte und sah ihr in die Augen, noch ganz unter dem Eindruck, den er
aus ihrem Hause mit fortgetragen hatte und der ihm von der Erzählung des
Försters zurückgeblieben war. »Sehen Sie, Fräulein, damals am Sebensee,
das war nicht umsonst gesagt: auf Wiedersehn!«

Sie hatte nach der ersten leichten Verwirrung ihre ruhige Sicherheit
wiedergefunden und reichte ihm die Hand. »Ja! Und heute weiß ich auch,
wer Sie sind. Ich hab es noch an jenem Morgen erfahren, von einem Ihrer
Jäger. Und dann war's mir leid, daß ich Ihren Namen überhörte. Hätt ich
damals am Sebensee gewußt, wer Sie sind, dann hätt ich die gute
Gelegenheit gleich benutzt und hätte eine Bitte ausgesprochen, mit der
ich ohnehin zu Ihnen kommen mußte.«

»Zu mir? Mit einer Bitte? Die ist bewilligt, liebes Fräulein, bevor ich
sie kenne.«

»Sie ist auch nicht unbescheiden. Es handelt sich um unser Häuschen
draußen am See. Papa hätte, bevor er damals vor acht Jahren baute, den
Grund gerne gekauft. Aber das ging nicht. Der Grund ist ärarischer
Boden. Papa mußte zufrieden sein, daß er wenigstens die Erlaubnis bekam,
zu bauen, auf Widerruf und unter der Bedingung, daß der Jagdpächter
seine Erlaubnis gäbe.«

»Und diese Erlaubnis meines Vorgängers soll ich wiederholen?«

»Ja, ich bitte darum.«

Ettingen hielt noch immer ihre Hand in der seinen. »Schade, daß ich mein
Plazet nicht mit irgendeiner besonderen Feierlichkeit erteilen kann!
Solange ich Pächter der Jagd bin, und ich hoffe, das noch lange zu
bleiben, sollen Sie ungestört bei Ihren Blumen wohnen.« Seine Stimme und
seine Augen wurden ernst. »Und bei Ihren Erinnerungen!«

»Ich danke Ihnen.«

»Aber ^eine^ Bedingung muß ich stellen.«

Ihre Hand befreiend, blickte sie zu ihm auf.

»Die Bedingung, daß Sie gute Nachbarschaft mit mir halten wollen. Und
daß es mir vergönnt ist, ab und zu ein Stündchen bei Ihnen zu rasten und
mich wohl zu fühlen -- bei Ihren Blumen?«

»Daß ich Ihnen das verwehren könnte«, sagte sie lächelnd, »das haben Sie
doch nicht im Ernst gemeint?«

»Nein! Aber Sie stehen, Fräulein, und ich bitte sehr, daß Sie sich
durch mich nicht in Ihrer Arbeit stören lassen. Darf ich Ihnen ein wenig
zusehen?«

»Gern. Ich fürchte nur, Sie werden dabei nicht viel zu sehen haben.« Sie
nahm die Palette und ließ sich vor der Staffelei auf den kleinen
Feldstuhl nieder.

Als er sie eine Weile schweigend beobachtet hatte, wie sie aufmerksam
die Felswand mit den Quellen betrachtete und dann die kleinen weißen
Lichter in den Goldglanz des fließenden Wassers setzte, sagte er:
»Wissen Sie auch, Fräulein, daß Sie sich neulich vor mir verleugnet
haben?«

»Ich? Verleugnet?«

»Doch! Denn Sie ^sind^ eine Künstlerin!«

Sie schien sich nicht gleich an jenes Wort zu erinnern. Dann schüttelte
sie wieder den Kopf, ganz so entschieden wie damals. »Nein! Nur weil ich
ein bißchen malen gelernt habe? Das macht mich noch lange nicht zur
Künstlerin. Dazu fehlt mir alles, Talent, Gedanke und Phantasie. Ich,
eine Künstlerin? Nein! Und eine Handwerkerin will ich nicht sein. Ich
zeichne und male nicht aus Beruf. Ich tu es nur, um besser sehen zu
lernen, um mir das Schöne, das ich liebhabe, recht tief einzuprägen,
damit es Dauer hat in mir. Mit dem Betrachten allein kommt man der Natur
gegenüber nicht aus. Da sieht man nur, was jeder sieht, das
Oberflächliche, das zuerst in die Augen springt. Die stille Seele eines
solchen Bildes und den innersten Reiz übersieht man immer, auch wenn
man seine Wirkung fühlt, und deshalb will auch das Bild so schön, wie es
war, nicht in unserem Erinnern haften. Man hat immer was Verschwommenes
im Gedächtnis. Sie haben doch auch Verständnis für die Natur und Liebe
zu ihr. Ist es ihnen noch nie aufgefallen, daß Sie sich an ein schönes
Landschaftsbild schon wenige Stunden später nicht mehr genau erinnern
konnten? Man sieht noch irgendeine große Linie, irgendeine auffällige
Farbe. Aber das will in der Erinnerung nicht mehr wirken.«

»Ja, Fräulein, das ist wahr. Ich hielt das immer für einen Mangel an
Gedächtnis. Aber Sie mögen recht haben: es war Mangel an richtiger
Beobachtung.«

»Früher war das auch bei mir nicht anders. Aber wenn ich ein paar
Stunden geduldig vor solch einem Bild saß, wenn ich jede kleinste Linie
nachzuzeichnen, jeden Reiz des Lichtes und jeden Ton des Schattens
nachzuahmen versuchte -- gleichviel, ob mir das gelingt oder nicht --,
dann hab ich das Große und das Kleinste so genau gesehen, daß ich das
Bild ^habe^, in mir, fest und für immer. Und das Schöne so zu besitzen,
das ist eine große Freude, die das bißchen Mühe wert ist. Zeichnen Sie
nicht auch?«

»Ich? Nein!«

»Warum versuchen Sie es nicht einmal?«

Ettingen lachte. »Da möchte was Hübsches herauskommen.«

»Gewiß nichts Schlimmeres als bei meinem ersten Versuch.«

»Zu dem hat wohl Ihr Vater Sie veranlaßt?«

»Ja! Und das werde ich nie vergessen. Ich war damals noch ein Kind,
sieben Jahre, und Papa hatte eine Ulmer Dogge gekauft, die er zu einem
Bilde brauchte. Das Tier war so entsetzlich groß, daß ich Angst vor ihm
hatte. Ein paar Tage überwand ich's. Aber als der Hund einmal auf mich
zukam, fing ich zu schreien an: >Papa, Papa, ich fürchte mich vor dem
Hund!< Da lachte er, gab mir ein Blatt Papier und einen Rotstift und
sagte: >Versuch es, Lo, und zeichne den Hund, aber recht, recht genau
mußt du ihn ansehen!<«

»Und das haben Sie getan?«

»Ja!« Lächelnd blickte sie zu ihm auf. »Als das Kunstwerk fertig war,
meinte Mama, das wäre ein Lehnstuhl. Aber Papa sagte ganz ernst: >Nein,
Mutter, das ist ein guter, braver Hund, der keinem Kinde was zuleide
tut!< Und Papa hatte recht. Ich habe den Hund nicht mehr gefürchtet.
Jetzt wußte ich, daß er schöne braune Augen hatte, und daß er die Lippe
verziehen konnte, als ob er lachen möchte. Wir haben den Hund viele
Jahre gehabt, auch hier in Leutasch noch, und als er im Alter so leidend
wurde, daß man ihn aus Erbarmen erschießen mußte, das ist für uns alle
ein trauriger Tag gewesen. Besonders für Papa.«

Ettingen nickte. »Ihr Vater muß ein großer Tierfreund gewesen sein und
muß für das Seelenleben der Tiere ein seltenes Verständnis besessen
haben.« Er sah den fragenden Blick ihrer Augen und fügte bei: »Daß ich
diese Beobachtung machen konnte, das ist nur der bescheidenste Teil des
Gewinnes, den der heutige Tag mir brachte. Soll ich Ihnen sagen, woher
ich komme? Wo ich zwei Stunden verbrachte, die ich nie vergessen werde?
Im Haus Ihres Vaters!«

Sie atmete tief und sah mit schimmernden Augen über den Weiher hin. Und
es zitterte ihr die Hand, mit der sie die Palette hielt.

»Sie schweigen? Und fragen nicht, welchen Eindruck ich von der Kunst
Ihres Vaters empfing?«

»Nein!« erwiderte sie leis und beugte sich über die Leinwand, als wollte
sie die Arbeit wieder beginnen.

»Nein?« Fast schien es, als hätte ihn dieses Wort verletzt. Doch er
lächelte schon wieder. »Halten Sie mein Kunstverständnis für so
zweifelhaft, daß es bei einem Urteil über die Bedeutung Ihres Vaters
nicht in Frage kommt?«

Da blickte sie zu ihm auf, fast erschrocken. Dieser Blick gab ihr die
Ruhe wieder, und es lag nur noch ein wenig Beklommenheit in ihrer
Stimme, als sie sagte: »Daß Sie mich so sehr mißverstehen könnten, das
glaub ich nicht. Wer die Natur liebt wie Sie, muß doch auch Verständnis
und Liebe für die Kunst haben. Und daß ich ein hartes Wort über meinen
Vater nicht hören würde, das wußte ich doch. Hätten Sie nicht Anteil an
seinem Schicksal genommen, so hätten Sie unser Haus nicht besucht. Und
würden Sie nicht anerkennend über seine Arbeit urteilen, so hätten Sie
zu mir von diesem Besuche nicht gesprochen. Aber wie gut Sie auch von
meinem Vater denken mögen, ich selbst denke doch wohl noch besser von
ihm. Für Sie kann er immer nur der Künstler sein, von dem Sie das oder
jenes halten. Für mich ist er auch der Vater, das Liebste, was ich auf
der Welt besaß. Und hätten Sie über ihn -- nicht einen Tadel, nur ein
Befremden geäußert --, nicht über sein Denken und Fühlen, denn da müssen
Sie ihn verstanden haben -- vielleicht nur über seine Art zu sehen, über
die Eigenart seines Schaffens --, ich hätt es doch wie einen Tadel
empfunden, und mir, seinem Kinde, hätte das wehgetan, gerade von Ihnen!
Weil ich das fürchtete, deshalb schwieg ich.« Sie legte die Palette fort
und erhob sich. »Aber ich sehe ein, daß ich unrecht hatte. Verzeihen Sie
mir!«

Ettingen nahm ihre beiden Hände und sah ihr so herzlich in die Augen,
daß sie vor diesem Blick in Verwirrung geriet. »Soll jetzt in Ihrem
Herzen nicht ein leiser Zweifel zurückbleiben, dann muß ich sprechen!«
Er hörte Stimmen, und als er aufblickte, sah er am Ufer des großen
Weihers den Förster mit dem Fischer um die Waldecke biegen. »Schade! Da
kommen Leute, die mich holen. Aber ich hoffe noch die Stunde zu finden,
die mich ungestört mit Ihnen plaudern läßt. Ich habe Ihnen viel mehr
zu sagen, als ich jetzt in ein paar Worte fassen kann. Und habe manche
Frage zu stellen, die Sie mir beantworten müssen, über das Leben Ihres
Vaters, über den Entwicklungsgang seines Schaffens, über die Zeit, in
der diese Bilder entstanden. Ich denke nicht sonderlich gut von der
Urteilsfähigkeit der Welt, die mit dem Tage lebt und schreit. Aber sie
hat trotz allem Augen und hat doch auch ein Herz. Und wäre Ihr Vater
vor seiner Flucht in die Berge als Künstler schon der gleiche gewesen,
der er war, als er den Hermeskopf mit der Viper und den Jesusknaben mit
den Faunkindern schuf -- die Welt hätte ihn anerkennen ^müssen^, mehr
noch, ihn bewundern und lieben!« Fester umspannte er ihre zitternden
Hände. »Ihr Vater war ein großer Künstler. Ich schränke dieses Wort
durchaus nicht ein, wenn ich sage, daß in ihm der Mensch und Dichter
vielleicht noch größer war als der Maler. Ich kann Ihnen gar nicht
schildern, welch einen tiefen Eindruck ich heut aus Ihrem Hause mit
forttrug. Es war ein Eindruck, der den Wunsch in mir weckte: hätt ich
diesen seltenen Menschen doch gekannt, hätt ich doch mit ihm leben
dürfen! Aber ich glaube doch, daß ich ihn kenne. Ich habe schon so viel
von seinem Leben erfahren, durch Sie und durch andere. Seit heute weiß
ich auch, wie er starb -- wie nur ein großer und guter und starker
Mensch zu sterben vermag, der seinem Leben keinen Vorwurf zu machen
hat. Und ich habe in seinem Haus die Luft des reinen Glückes geatmet,
das er sich und den Seinen erkämpfte, habe gesehen, was er schuf -- und
ich kenne sein Kind. Nun weiß ich, wer Ihr Vater war, und kann Ihnen
nachfühlen, was Sie bei jedem Gedanken an ihn empfinden müssen. Sie
sind ein glückliches Kind!« Er küßte ihre Hand, und rasch, als möchte
er jede störende Begegnung von ihr fernhalten, ging er auf die beiden
Männer zu, die schon über das Wehr des letzten Weihers kamen.

Unbeweglich, die großen schönen Augen feucht umschleiert, stand Lolo
Petri am Ufer und blickte über das Wasser zum Wehr hinüber. Sie sah nur
den einen, der von ihr gegangen war, sah nicht, daß der Förster ihr
zuwinkte mit dem Hut, und hörte den Gruß nicht, den er laut, um das
Wasser zu übertönen, zu ihr herüberschrie. So stand sie, bis die drei
Männer im Tor eines Blockhauses verschwanden. Dann atmete sie auf, und
wie in einem Sturm von Empfinden preßte sie die Hand, die er geküßt
hatte, an ihre Lippen -- als möchte sie ihm danken für seine Worte und
wüßte keinen anderen Dank als diesen. Dann kam es über sie wie treibende
Ungeduld. Sie klappte den Feldstuhl zusammen, brachte den Malkasten in
Ordnung und schabte hastig mit einem Messer das ganze fertige, noch
nasse Bildchen von der Leinwand fort, daß auf dem Tuche nur noch ein
trüber Schimmer der entfernten Farben zurückblieb. Während sie die
zerlegte Staffelei mit dem Sessel zusammenschnallte, blickte sie nach
dem Stand der Sonne. »In einer Stunde müssen sie kommen!«

Das Malgerät an einem Riemen tragend, eilte sie zwischen Wald und Wasser
das kleine Tal hinunter und folgte einem Fußpfad, bis sie die von
Leutasch nach Seefeld führende Landstraße erreichte. Einen Fuhrmann, der
ihr mit leerem Wagen entgegenkam, bat sie, ihr Malgerät mit ins Dorf zu
nehmen -- und sie brauchte den Mann nicht viel zu bitten, man sah es ihm
an, daß es ihm Freude machte, ihr eine Gefälligkeit erweisen zu können.

In sachter Steigung klomm die Straße durch den Wald hinauf, und Lolo
folgte ihr mit so erregter Hast, daß ihr die Wangen zu brennen begannen.
Als sie die Höhe erreichte, öffnete sich vor ihr eine Waldwiese. An
einem Quellbach, der sich an die Straße heranschlängelte, waren die Ufer
reich mit Blumen bewachsen. Lolo begann zu pflücken, und während sie am
Saum der Wiese hinging, sammelte sie zu ihrem Strauß noch immer neue
Blumen. Sie erreichte wieder den Wald und ließ sich im Schatten der
Bäume nieder, um die Blüten zu ordnen. Nur ihre Hände waren bei dieser
Arbeit, nicht die Gedanken. Bald spielte ein träumendes Lächeln um ihren
Mund, bald wieder blickte sie ernst in den blauen Schatten des Waldes.
Nun ließ sie den Strauß, den sie gebunden hatte, in den Schoß fallen.
»Vater! Vater!« Sie bedeckte das Gesicht mit den Händen und brach in
Schluchzen aus. Das war kein Weinen in Schmerz -- es war ein Weinen in
heißer Freude.

Jetzt fuhr sie lauschend auf, sprang zurück auf die Straße und jauchzte.
Aus dem Tal, in das sich der Wald hinuntersenkte, antwortete eine
Knabenstimme, hoch und schrill, wie der Ton einer Weidenpfeife.

»Ja! Ja! Sie sind es!« stammelte Lo und begann zu laufen. Eine kleine,
mit einem Pferd bespannte Kutsche kam. Der Knecht ging neben dem Wagen
her, um dem Rößlein die Last über den Berg hinauf zu erleichtern. In der
Kutsche saßen eine Frau und ein Knabe, der mit beiden Armen winkte.

Mit klingender Stimme rief Lo den Namen des Bruders. Und da ließ sich
der kleine Bursch nicht länger im Wagen halten, sprang auf die Straße,
noch ehe der Knecht das Pferd zum Stehen brachte, warf das Hütl in die
Kutsche zurück und begann den Berg hinauf zu rennen, daß ihm die Mutter
in Sorge nachrief: »Gustl! Gustl! Nur langsam! Ich bitte dich! Sie
wartet ja, bis du kommst!« Der Junge hörte nicht, rannte und rannte, und
schon auf hundert Schritt vor der Schwester breitete er die Arme aus und
jubelte: »Lo! Lo! Meine liebe, gute, gute Lo!« Mit so wilder Freude flog
er an ihre Brust, daß sie wankte unter dem Ansturm dieses schmächtigen
Knabenkörpers. Wortlos hielt sie ihn umschlungen. Als sie sich
aufrichtete, hing er mit erloschenem Atem an ihrem Hals, hielt die Wange
an ihre Brust gedrückt und brachte nur mühsam die Worte heraus: »Ach,
Lo, ich kann dir's gar nicht sagen, wie ich mich freue! Weil ich dich
wiederhabe! Dich, Lo! Dich! Weißt du, es ist so nett vom lieben Gott,
daß er die Ferien erschaffen hat!«

Lächelnd kühlte sie ihm mit ihrem Tuch die Wangen und hielt ihn
umschlungen, bis er ruhiger wurde. Dann gab sie ihm die Blumen.

»Lo? Für mich?«

»Für dich und für die Mutter.«

»Ich danke, danke dir, Lo!«

Da nahm sie sein Gesicht zwischen die Hände und sah ihm lang in die
Augen. Wie zwei klare Sterne blickten die leuchtenden Knabenaugen zu ihr
empor. Sie atmete auf und sagte leis: »Ja! Du bist es! Du kommst wieder
heim, wie du gegangen bist!« Lächelnd schob sie ihn ein wenig von sich
und betrachtete sein hager aufgeschossenes Figürchen in dem
saubergehaltenen schwarzen Anzug und in den engen Höschen, die ihm zu
kurz geworden. »Und wie du gewachsen bist!«

»Ja!« sagte er stolz und reckte sich. »Jetzt reich' ich dir schon fast
an die Schulter.«

Die Kutsche kam, und jubelnd schwenkte der Junge seine Blumen. »Muttl!
Sieh doch! Sieh! Die hat uns Lo gebracht!«

Das Mädchen eilte dem Wagen entgegen und faßte die Hand der Mutter.

Frau Petri hatte schon graue Haare, die glattgescheitelt unter dem
schwarzen, altmodischen Kapotthut hervorsahen. In weißem Oval, wie aus
Wachs gebildet, hob sich aus den schwarzen Bändern das schmale
Faltengesicht, das von Kummer und Schmerzen erzählte, die nur zur Ruhe
kamen, doch nicht überwunden sind. Aber so welk und müde dieses Gesicht
auch war, es zeigte noch Spuren einstiger Schönheit und glich mit seinen
feinen, vornehmen Zügen dem Antlitz der Tochter. Nur andere Augen hatte
die Mutter, von mattem Blau -- Augen, die nicht anders blicken konnten als
in Sorge. Und sie hatte ihrer Tochter kaum ins Gesicht gesehen, als sie
schon beklommen fragte: »Kind? Was ist dir? Du bist anders als sonst!
Ich bitte dich, sag mir, ist etwas geschehen? Was hast du?«

»Mutter!« Lo umklammerte die Hand der alten Frau, während sie neben der
Kutsche herging; sie war so erregt, daß sie nicht zu sprechen vermochte.

»Aber Hans!« schmollte Frau Petri mit dem Kutscher. »So halten Sie doch
den Wagen an. Lo kann doch nicht immer so nebenherlaufen!«

Der Knecht hielt das Pferd an und suchte auf der kahlen Straße nach
einem Stein, den er unter das Rad legen könnte.

»Was hast du, Kind? Aber so sprich doch!«

»Mutter! Denke nur, wer heute bei uns war. In unserem Hause! Er, Mutter!
Er!«

»Er? Wie soll ich denn das wissen, wer das ist?«

»Aber Mutter! Ich habe dir doch heute früh erzählt von ihm. Daß ich ihn
draußen am Sebensee kennenlernte. Und daß ich soviel vom Vater mit ihm
gesprochen habe.«

»Der Fürst?« fragte Frau Petri betroffen.

»Heute kam er zu uns, um Vaters Bilder zu sehen.«

»Und du warst bei ihm?«

»Nein! Aber ich traf ihn. Bei den Weihern. Ach, Mutter! Wärst du doch
nur bei mir gewesen! Hättest du nur gehört, wie er vom Vater gesprochen
hat! Das wäre für dich eine Freude gewesen. Eine Freude! Weißt du, was
er sagte? Ein großer Künstler, den die Welt hätte bewundern und lieben
müssen! Und vielleicht war der Mensch und Dichter in ihm noch größer als
der Maler! Das sagte er. Wort für Wort. Wir, Mutter, wir wissen es ja!
Aber daß es nun auch die anderen erkennen und sagen! Ach, Mutter, dieses
Wort war ein Geschenk für mich, so schön, ich kann es dir gar nicht
sagen!«

Frau Petri schwieg, und während sie zitternd die Hand ihres Kindes
umklammert hielt, fielen ihre glitzernden Zähren auf das Hutband.

Da sagte der Kutscher: »Liebe Frau, jetzt muß ich aber weiterfahren, 's
Rößl kann den Wagen auf der steilen Straßen nimmer derhalten!«

Frau Petri seufzte. »Ach, Lo! Warum kommt das so spät? Zu spät für
^ihn^!« Sie trocknete die Augen und sagte begütigend zum Kutscher:
»Ja, Hans, fahren Sie nur weiter! Aber du, Lo?«

»Fahre nur voraus, Mutter! Ich gehe mit Gustl.«

»Wo ist er denn?«

»Dort, im Wald. Einem Schmetterling läuft er nach oder einem
Eichhörnchen.«

»Ach, wie sich der Bub wieder erhitzen wird!« Frau Petri reichte dem
Mädchen den Hut des Jungen und ein seidenes Tuch. »Er soll den Hut
gleich aufsetzen, wenn er auf die Straße kommt. Hier zieht es. Und bind
ihm das Tuch um! Tust du es aber auch wirklich?«

Lolo lächelte. »Ja, Mutter!«

Als der Wagen davonfuhr, kam Gustl aus dem Wald gerannt, rief der Mutter
einen jauchzenden Gruß nach und warf sich wieder mit stürmischer
Zärtlichkeit in die Arme der Schwester. Sie drückte ihm das Hütl aufs
Haar und band ihm das Tuch lose um den Rockkragen, daß es den Hals nicht
berührte. Dann wanderten sie Arm in Arm neben der Straße hin, und
während Gustl mit sprudelndem Eifer die lange Geschichte seiner kurzen
Reise erzählte, schmiegte er sich eng an die Schwester an, als gäbe es
für ihn keine süßere Freude, als so mit ihr zu wandern, ihre Hand zu
streicheln und mit leuchtenden Augen immer wieder zu ihr aufzublicken.
Doch plötzlich, mitten in seiner plaudernden Freude, verstummte er.

Sie beugte sich zu ihm nieder, sah ihm ins Gesicht und sagte leis: »Ich
weiß, an was du denkst!«

»Ach, Lo!« Seine Augen füllten sich mit Tränen. »Die ersten
Sommerferien -- ohne Vater!« In Schluchzen ausbrechend, umklammerte er die
Schwester.

Während auch ihr die Tränen über die Wangen rollten, hielt sie den
Knaben an sich gepreßt. Dann wanderten sie langsam und schweigend durch
den Wald. Sie kamen zur Höhe, und aus dem Tal herauf grüßte das Dorf mit
seinen Wiesen und Gärten.

»Lo! Unser Haus! Ich seh' unser Haus!« Mit einem gellenden Jubelschrei,
aus dem noch die Tränen zitterten, schwang der Junge sein Hütl.

Lolo legte den Arm um seine Schulter und sagte flüsternd: »Gelt, so
schön wie daheim ist's nirgends in der Welt!«

»Daheim! Ach, Lo, wo sollt es denn schöner sein?«

»Aber eins mußt du mir versprechen! Wenn wir heimkommen, wollen wir klug
und stark sein. Und lieb und gut mit der Mutter. Wir dürfen ihr nicht
wehtun mit unserm Schmerz. Sie soll nichts anderes sehen als deine
Freude, daß du wieder daheim bist und wieder bei ihr!«

»Ja, Lo! Ich verstehe, was du meinst! Und das versprech ich dir: lieber
beiß ich mir die Zunge ab, eh ich weine, wenn Muttl es sehen kann!«

Sie nickte ihm zu. »Und eines sag mir noch! Wenn der Vater dich jetzt
erwarten könnte? Dürfte er Freude an dir haben?«

Ruhig hielt er den Blick der Schwester aus. »Ja, Lo, ich glaube schon!
Mein Zeugnis hab ich ganz zu oberst im Kofferchen liegen, und gleich
wenn wir heimkommen, zeig ich es dir! In allen Fächern hab ich Eins mit
Auszeichnung bekommen. Nur im Betragen -- ich bitte dich, sei nicht bös,
aber im Betragen hab ich Zwei auf Drei. Neulich hat mir der
Religionslehrer in die Liste geschrieben: >Der Knabe August hat sich
während der Stunde umgesehen.< Weißt du, ich passe in der Schule immer
soviel auf, aber ich kann nicht stillsitzen, ich will's immer, aber ich
^kann^ nicht!«

Lächelnd streichelte ihm die Schwester das Haar. »Deshalb brauchst du
dir keinen Kummer zu machen. Das wirst du schon noch lernen! Und umsehen
^muß^ man sich in der Welt ein bißchen.« Sie nahm seinen Arm, und nun
schritten sie rasch ins Tal hinunter. »Und weil du so gute Zeugnisse
heimbrachtest, sollst du auch schöne Ferien haben. Muttl und ich, wir
werden zusammen helfen, um dir recht viel Freude zu machen! Aber weißt
du, Bubi, ganz darfst du in den Ferien das Lernen nicht aussetzen. Ich
habe schon den Stundenplan eingeteilt. In der Früh wird Muttl eine
Stunde mit dir lernen, und nachmittags oder am Abend, da setzen wir
beide uns ein paar Stündchen zusammen. Willst du?«

»Ja, Lo, ja! Aber gelt, jetzt gleich, da hab ich doch ein paar Tage
^ganz^ frei? Weißt du, ein bißl ausrennen möcht ich mich schon.«

»Aber natürlich! Bist du zufrieden mit vierzehn Tagen?«

»Vierzehn --« Das Wort ging unter in einem seligen Jauchzer. »Und darf
ich auch wieder fischen? Schon morgen?«

»Wenn du willst noch heut am Abend. Der Fischer hat die neue Angelgerte
für dich schon fertig.«

»Ach, Lo, das wird herrlich, herrlich!«

»Vier Tage bleiben wir jetzt zu Hause bei Muttl, und dann darfst du drei
Tage mit mir -- rate, wohin?«

»Lo? Zum Sebensee?«

»Erraten! Ja!«

Die erste Regung des Knaben war stürmischer Jubel. Dann wurde er still,
und die Wange an den Arm der Schwester schmiegend, flüsterte er: »Ach,
Lo! Da draußen sein, und an den Vater denken, wenn ich seine Blumen sehe
und seinen Baum singen höre -- ich kann's nicht erwarten, gar nicht
erwarten! Wie schön das sein wird!« Und hastig, als müßte er für solche
Freude danken, sagte er: »Lo! Da nehm ich meine Bücher mit. Da draußen,
weißt du, da ^muß^ ich lernen.«

Zärtlich drückte ihn die Schwester an sich, und wieder gingen sie
schweigend am blumigen Saum der Straße hin. Als sie zu den ersten
Häusern kamen, wurde ihr Gang immer rascher. Wenige Schritte noch, und
sie hatten ihr Haus erreicht.

Das Gold des Nachmittages lag über dem Schieferdach, die weißen Tauben
flogen, die Stare zwitscherten, und die sonnige Luft war erfüllt vom
Wohlgeruch der Blumen.



^Zehntes Kapitel^


Über den schattenschwarzen Bergwald sank schon die Sonne hinunter, als
Ettingen mit dem Förster wieder im Jagdhaus eintraf.

Pepperl, der auf der Schwelle des Försterhäuschens hockte, erhob sich,
als er die beiden kommen sah, und schüttelte die Füße, als wären sie ihm
eingeschlafen. Das Viertelstündchen ausgenommen, das er um die
Mittagszeit in der fürstlichen Küche verbrachte, hatte er vom Morgen bis
zum Abend auf seinem Lauerposten ausgehalten, mit dem Geheimnis von
Woodcastle auf den Knien. In diesen sieben Stunden war er bei der
Lektüre nur um ein einziges Kapitel vorwärtsgekommen. Aber der Miene,
mit der er die roten Hefte jetzt in die Schublade warf, konnte man es
ansehen, daß er mit dem Ergebnis des Tages nicht unzufrieden war. Nicht
das geringste war geschehen, was die »Verantwortigung« seiner
moralischen Seele belastet hätte. Wohl hatte Martin ein paar verdächtige
Spaziergänge im Umkreis der Sennhütte unternommen, aber ein freundlicher
Zuruf des Praxmaler-Pepperl hatte den Kammerdiener immer wieder zur
Umkehr nach dem Fürstenhaus veranlaßt. Drum konnte Pepperl, als der
Förster in die Hütte trat, seinen Vorgesetzten in bester Laune
empfangen. »Grüß Gott, Herr Förstner! Schon wieder daheim? Dös is recht!
Jetzt kann ich grad noch a bißl Dienst machen bis auf d' Nacht. Jetzt is
ja der Fürst wieder da!«

Der Förster schien den Zusammenhang zwischen Pepperls Diensteifer und
der Heimkehr des Fürsten nicht recht zu begreifen und guckte verwundert
dem Jäger nach, der, einen Ländler pfeifend, seine Büchse nahm und flink
hinauswanderte in den schattigen Wald. --

Zwei Tage vergingen. Ettingen hatte keine Lust, eine Pirsche zu
unternehmen. Er wollte ruhen, wie er sagte. Das hinderte nicht, daß er
an jedem Morgen zeitig munter war und einsam einen mehrstündigen
Schlendergang durch den Bergwald machte. Am Nachmittag saß er mit einem
Buch im Wald, und die Abendstunden verplauderte er mit den Jägern.

Auch der Almhütte stattete er mit dem Förster einen Besuch ab und saß
eine Stunde lang bei der Sennerin, die ihm ihre Arbeit schildern mußte.
Das gedrückte Wesen des Mädels fiel ihm auf. »Haben Sie eine Sorge,
Burgi?«

»Ich? Und Sorgen? Gott bewahr! 's Vieh is gsund, was will ich denn
mehr?«

»Sie sind nicht heiter. Wenn ich Ihnen helfen kann, tu ich es gern.
Haben Sie etwas auf dem Herzen?«

Sie wurde rot bis unter die Haare, aber gleichmütig sagte sie: »Ich?
Auf'm Herzen? Den Janker! Sonst nix! Aber der Mensch kann net allweil
lustige Fasnacht halten. Diemal muß er auch sein sinnierlichen Tag
haben. So ein' hab ich halt heut grad, weiß selber net, warum!« --

Am dritten Morgen unternahm Ettingen mit dem Förster einen Pirschgang
auf Gemsen.

Pepperl, der zwei Tage strengen Dienst gemacht hatte, blieb an diesem
Morgen zu Hause. »Man kann net wissen, ob net d' Jungfer Köchin oder der
Herr Martin wen braucht.« Und auf der Hüttenschwelle hielt er in
brennender Sonne mit dem Geheimnis von Woodcastle bis Mittag aus. Da kam
der Postbote. Den fragte er: »He! Du! Was is denn mit'm Brenntlinger?
Hast ihm die Botschaft ausgricht'?«

»Ja.«

»Warum kommt er denn net?«

»Der Schnaps laßt ihn net aus. Heut in der Fruh hab ich ihn wieder
troffen im Wirtshaus. Da hockt er schon den dritten Tag.«

Pepperl fuhr sich mit dem Ärmel über die Stirn. Die Sonne hatte ihm
eingeheizt. Und in schwüler Sorge brummte er vor sich hin: »Mar und
Joseph! Is ^dös^ a Mensch! A Vater! Und hat a Madl, dös in der ärgsten
Gfahr is!« Dann sagte er laut: »Geh, ich bitt dich, red ihm zu, daß er
kommt. Sag ihm: es pressiert!«

Während die beiden noch miteinander sprachen, kam der Fürst von der
Pirsche zurück. Der Förster trug einen Gemsbock auf dem Rücken. »Und a
zweiter liegt noch droben«, sagte er, »tummel dich, Pepperl, daß d' ihn
runter bringst vor Abend!« Aber ehe Pepperl sich »tummeln« konnte, gab's
vor dem Försterhäuschen noch ein langes, fröhliches Schwatzen über den
Verlauf des glücklichen Pirschganges.

War es die seltene Jägerfreude, zwei gute Böcke erlegt zu haben, war es
die ungetrübte Stimmung der vergangenen Tage oder die reine Bergluft,
die an dem ernsten Flüchtling der Großstadt diese freundliche Wandlung
bewirkt hatte -- Ettingen war in so prächtiger, von Heiterkeit
übersprudelnder Laune, daß die beiden Jäger ihre Freude an ihm hatten.
Seine Augen blickten so froh, sein sonnverbranntes Gesicht hatte so
gesunde Farbe, als hätte er nie die Luft der Krankenstube geatmet und
als wäre auch die letzte Erinnerung an allen Sturm und Schmerz, vor dem
er in die Einsamkeit der Berge geflohen, in ihm versunken und erloschen.
Und wie kräftig sein Schritt war, wie frei seine Haltung! Als hätte ein
neuer und heißer Trieb des Lebens jeden Tropfen seines Blutes befeuert.
Er selbst schien der Wandlung, die sich in ihm vollzogen hatte, mit
keiner Frage nachzuspüren. Er fühlte sie nur, wie man mit geschlossenen
Augen die Sonne fühlt, war heiter und zufrieden, dachte mit keinem
Gedanken an das Gewesene, hatte keinen Wunsch an die Zukunft und freute
sich in dieser lächelnden Ruhe jeder Stunde, wie sie kam und ging.

Der folgende Tag aber brachte ihm den Lebensgewinn, den er im Frieden
des Waldes gefunden hatte, doch zum Bewußtsein. Da kam mit der Post ein
Brief. Als Ettingen an der Adresse die Schrift des Freundes erkannte, an
den er in jener ersten Nacht die lange Epistel gerichtet hatte, zögerte
er einen Augenblick, den Brief zu erbrechen. Dann schüttelte er lachend
den Kopf. »Mein Wald hat mich gesund gemacht!« Was dieser Brief auch
enthalten mochte -- es konnte seine Ruhe nicht mehr stören, keine
Bitterkeit in seiner Seele wecken. Er hatte überwunden und vergessen,
war geheilt und frei. Wie auch die häßliche Katastrophe jener Tollheit
ausklingen mochte, er konnte das so ruhig und gleichgültig anhören wie
das schale Ende einer Geschichte, die ein anderer erlebt hatte.

Er öffnete den Brief und las:

                                                   »Wien, den 30. Juli.

                          Mein lieber Heinz!

     Du weißt, wie stark ich unter Umständen für andere sein kann.
     Meinen eigenen Wünschen gegenüber bin ich ein Schwächling. Und mein
     Wunsch wär' es, Dir für Deinen lieben langen Brief recht
     ausführlich zu danken, mit Dir zu plaudern, Dich zu warnen, Dir zu
     raten. Das muß ich mir für den Tag versparen, der mich zu Dir
     führt. Ich hoffe, das wird bald geschehen. Für heute geht's nicht,
     man tut mir Gewalt an. Vor kaum einer Minute hab ich mich zum
     Schreiben gesetzt, und da trommeln sie schon wieder an meine Tür
     und schreien: >Onkel Goni, was machst du? Onkel Goni, wo bleibst
     du? Onkel Goni, so komm doch!< Seit drei Tagen hab ich >Familie<.
     Meine Schwester, deren Mann zu den Jagden nach Steiermark absauste,
     hat ihre vier Jungen aus den weißen Pfoten der Jesuiten in Empfang
     genommen. Da ist mir nun die liebe Seele mit ihrem tollen
     Viergespann unvermutet ins Haus gefahren, und die Jungen stellen
     mir meine friedliche Hütte auf den Kopf. Aber ich lasse mich
     geduldig martern. Jugend zu sehen, das ist für mich immer wie eine
     neue, große Entdeckung. Das nimmt meiner Borstigkeit jeden scharfen
     Stachel. Aber es macht mich auch schwermütig. Nicht, weil ich die
     eigene Jugend zurücksehne. Kein Kluger will ein zweites Mal leben.
     Nur, weil ich fühle, wie wenig mir von der Jugend geblieben ist.

     Graue Haare, die >einstens< braun gewesen -- sonst nichts. Warum ich
     nicht glücklich wurde? Das weiß ich. Aber warum ich nicht
     geheiratet habe? Das ist mir dunkel. Tu es, Heinz! Tu es! Und werde
     Vater! Mir scheint, als wäre in dieser Schmutztruhe, die man Leben
     nennt, die Freude am Kind der einzig wirkliche Wert, auch wenn
     seine Süßigkeit sich >menget mit BitternisMutter der Gracchen< und sagt mit Aplomb und strahlenden Augen:
     >Meine Söhne!< Da nasch' ich nun ein bißchen an ihrer Freude mit,
     bin >Onkel Goni< und lasse mich schinden, daß ein ehrgeiziger
     Märtyrer von mir lernen könnte. Ich tu es, weil ich Zeit habe. Denn
     meiner Freundschaft für Dich sind die Hände gebunden. Ich bin in
     der Schlichtung Deiner affaire zu einem far niente verurteilt, das
     mir durchaus nicht >süß< erscheint.

     Wohl hab ich das möglichste versucht, um eine Auseinandersetzung
     herbeizuführen. Aber sie macht sich unsichtbar. Ihre Villa in
     Hietzing hat scheinbar im Sommerschlaf die Augen geschlossen, und
     der Portier schwört falsche Eide, daß die gnädige Baronin
     >unbekannten Aufenthaltes< wäre. Ihr Anwalt erklärte, daß er
     >keinerlei Auftrag< hätte, und >vermutete<, daß sie in Ostende wäre.
     Aber sie ist hier, in ihrer Villa. Gestern früh brachte mir mein
     Agent die Mitteilung, daß am 28. abends neun Uhr ein Kupee vor der
     Villa angefahren wäre und eine Stunde gewartet hätte. Und weißt Du,
     wem das Kupee gehörte -- am 28. Juli ein geschlossenes Kupee? -- dem
     >süßen kleinen Muckifriedlich
     ziehen< läßt, das bilde Dir ja nicht ein!

     Fürst Ettingen zu Bernegg ist ein liebes Hühnchen, das allzu schöne
     Federn besitzt. Sie wartet nur den günstigen Augenblick ab, um Dich
     wieder einzufangen. Daß sie dabei mit Deinem Herzen rechnen kann,
     das brauch' ich wohl nicht mehr zu befürchten. Aber sie wird ihren
     Kalkul auf Dein Blut setzen. Ich warne Dich, Heinz! Wenn Dir die
     schöne Katze mit süßem Schnurren an den Hals springt -- schüttle sie
     ab! Gleich! Nur in der ersten Sekunde wirst Du die Kraft dazu
     haben. Nicht mehr in der zweiten Minute. Da hat sie Dich.

     Hörst Du: sie trommeln schon wieder! >Onkel Goni, du bist
     unausstehlich!< Diesen Vorwurf muß ich entkräften. Also Schluß!

     Dein >Schweigen< sollst Du in wenigen Tagen bekommen. Ich habe eine
     herrliche Radierung aufgetrieben und einen tüchtigen Künstler
     beauftragt, dem Blatt einen Hauch Farbe nach dem Original zu geben.
     Morgen oder übermorgen wird das Bild an Dich abgehen. Am liebsten
     wär's mir, ich könnt es Dir selber bringen. Aber sobald ich die
     vier Jungen wieder los bin und sehe, daß ich Deinem >Frieden< hier
     in Wien nicht weiter nützen kann, dann komm ich. Und dann wollen
     wir selbander schöne Klapphornverse erleben:

            Zwei Knaben gingen durch den Wald,
            Der eine jung, der andre alt --

     Die heitere Pointe wird sich finden. Bis dahin mit Gruß, mit
     herzlicher Treu, aber auch in Sorge

                            Dein alter

                                              Goni Sternfeldt.«


Als Ettingen gelesen hatte, trat er, den Brief noch in der Hand, zum
offenen Fenster und blickte lächelnd über den Bergwald hinaus.

»Sorge? Nein!«

Eine Stelle des Briefes las er ein zweites Mal: »Dein >Schweigen< sollst
Du in wenigen Tagen bekommen --«

Nun bemerkte er erst, daß die letzte Seite des Briefes noch eine
Nachschrift hatte:

     »Soeben kommt Deine Depesche. Emmerich Petri? Wo hast Du nur diesen
     Namen so plötzlich aufgefischt? Auf der Gemspirsche? Ist das einer,
     von dem die Steine reden, da die Menschen von ihm schweigen? Ich
     habe in einem Lexikon der >Kunstentwicklung des 19. Jahrhunderts<
     nachgeschlagen. Der Name fehlt. Doch glaub ich mich dunkel zu
     erinnern, daß ich diesen Namen während des letzten Winters mehrmals
     in Künstlerkreisen nennen hörte. Aber dieser Winter! Da hatte ich
     doch meine liebe Sorge mit Dir und Deinem Wahnsinn! Wie war' ich da
     kapabel für Kunstgespräche gewesen! Emmerich Petri? Der Name klingt
     mir im Ohr, doch meine Erinnerung ist leer. Aber ich fahre noch
     heut ins Künstlerhaus, um einen Augur in moderner Kunstgeschichte
     zu erfragen, und dann will ich sehen, was sich erfahren läßt.« --


Mit der gleichen Post, die diesen Brief gebracht hatte, war auch ein
anderer gekommen -- an Martin. Und sein Inhalt versetzte den sonst so
gemessenen Herrn in solche Erregung, daß er in der gleichen Stunde noch
den Förster aus seinem Mittagsschläfchen aufrüttelte.

»Herr Förster! Ich komme mit einer Bitte. Sie müssen mir helfen!«

»No also! Schießen S' los! Was is denn?«

Es handle sich um eine »freudige Überraschung« für Seine Durchlaucht,
erklärte Martin. Eine hohe Dame, natürlich eine nahe Anverwandte des
Herrn Fürsten, käme nächster Tage zu Besuch ins Jagdhaus -- wann, das wäre
noch nicht genau bestimmt --, aber um Seiner Durchlaucht die »ungeahnte
Freude« nicht zu verderben, müsse die Sache so geheim wie möglich
gehalten werden. Vor allem müsse für den hohen Besuch das Grafenstüberl
entsprechend eingerichtet werden, und da hätte er nun soeben von
Innsbruck die Mitteilung erhalten, daß der Wagen mit dem Mobiliar und
der Dekorateur mit seinen Gehilfen schon am nächsten Abend eintreffen
würden. Und da müsse nun um jeden Preis ein Mittel gefunden werden, um
die Durchlaucht für zwei Tage vom Jagdhaus zu entfernen -- zwei Tage wären
zur »Adaptierung« des Zimmers unumgänglich notwendig.

Der Förster, der sich ehrlich freute, bei einer angenehmen Überraschung
für seinen Herrn mithelfen zu dürfen, brauchte nicht lang zu überlegen.
Die Sache wäre leicht zu machen: man müsse dem Herrn Fürsten zureden,
einen längeren Jagdausflug zu unternehmen, vielleicht zum Sebensee.
»Denn wissen S', der Sebensee, der gfallt ihm. Dös hab ich schon gmerkt.
Morgen um Mittag kann er mit'm Pepperl abmarschieren, in der
Sebenwaldhütten bleibt er über Nacht -- dös Hütterl is gut im Stand --, am
ersten Tag macht er an Pirschgang über'n Sebensee nauf, und für den
zweiten Tag verarranschier ich a netts Treibjagderl. Dös macht ihm
Freud. Da geht er.«

Mit Eifer nahm der Förster auch gleich die »Verarranschierung« in
Angriff und schickte durch den Postboten die Nachricht an die Leutascher
Jäger, binnen zwei Tagen mit sechs Treibern im Jagdhaus einzutreffen.
Als er dabei hörte, daß Mazegger, den er die Tage her nicht gesehen
hatte, am Abend zuvor in Leutasch gewesen wäre, gab's ein Gewitter mit
Blitz und Hagelschlag. Und damit ihm Mazegger, wenn er spät am Abend in
die Hütte zurückkehren würde, nicht wieder auskäme, legte er ihm einen
Zettel auf den Tisch: »Morgen bleibst Du daheim. Ich muß was reden mit
Dir! Förster Kluibenschädl.«

Beim Diner trug er dem Fürsten sein »Planerl« vor und schilderte ihm die
Weidmannsfreuden einer Gemspirsche beim Sebensee und einer Treibjagd auf
Hirsche im Geißtal mit so verlockenden Farben, daß Ettingen sofort
einverstanden war. Martin, der dieses Gespräch beim Servieren hören
konnte, atmete erleichtert auf.

Pepperl aber, als er von diesem »Planerl« hörte, schien nicht erbaut zu
sein. Er machte ein langes, höchst bedenkliches Gesicht.

»Was hast denn?« fragte der Förster. »Zwei Tag mit'm Herrn Fürsten
jagen? Dös muß dir doch Freud machen?«

»No ja, schon! Aber --« In beklommener Sorge scheuerte Pepperl über dem
Scheitel die Kreuzerschneckerln durcheinander.

»Was, aber?«

»Die ganze Zeit her wart ich schon allweil auf den Brenntlinger. Morgen
oder übermorgen, hätt ich gmeint, müßt er kommen.«

»Was willst denn von dem Schnapsbruder?«

»Was z'reden hätt ich halt mit ihm -- wegen meiner Mutter, ja, und -- a
bißl arbeiten sollt er halt!«

»Der? Und arbeiten? Laß dich net auslachen! Auf den kannst lang warten!
Neulich, in Leutasch, is er an der Straß im Graben gsessen, und da hat
ihm der Herr Fürst an Zehner gschenkt.«

»So is schön!« stotterte Pepperl erschrocken. Und im stillen kalkulierte
er gleich: einen Gulden bringt der Brenntlinger durch im Tag, da braucht
er sich nicht zu plagen; fünf Tage sitzt er bereits; also hat er noch
einen Fünfer, und bevor er mit dem nicht fertig ist, kommt er nicht. »Da
kann ich freilich noch lang warten! Derweil bin ich wieder daheim!« --

Am anderen Vormittag gab's in der Jägerhütte zwischen Mazegger und
Kluibenschädl einen erregten Auftritt. Das heißt, erregt war nur der
Förster, Mazegger lächelte und schwieg. Und je länger der Jäger mit
diesem stummen Lächeln dastand, in desto heißeren Zorn geriet der
Förster. »Jetzt sag ich dir im guten 's letzte Wörtl! Wenn du von morgen
an den Dienst net in der Ordnung machst, so wachsen wir zamm. Weil in
drei Wochen den Kufer packen mußt, deswegen därfst net glauben, daß d'
mit deiner Zeit jetzt machen kannst, was dir einfallt! Übrigens -- was
hast denn vorgestern in Leutasch draußen zum Suchen ghabt?«

»Nichts.« Das war das erste Wort, das Mazegger sprach.

»So? Nix? Warum bist denn nacher naus?«

Der Jäger hob schweigend die Schultern und grub die Hände in die
Taschen.

»Gelt, du, kegel dir nur dein Züngl net aus! Aber ich kann mir schon
denken, was dich naustrieben hat. Ich weiß ja, wer draußen is. Du bist
ja rein wie der hungrige Fuchs im Winter, wo er die Hasenfährt gleich
gar nimmer auslaßt. Ja, schau mich nur an mit deine wällischen
Guckerln!«

Mazeggers Gesicht wurde fahl wie Kalk; doch er schwieg.

»Morgen gehst nunter nach Ehrwald und bleibst beim Jager über Nacht. Und
übermorgen in der Fruh um drei, da seids alle zwei beim Sebener Almzaun.
Da haben wir 's Randewuh zum Treibjagen. Und dös sag ich dir, Toni: wenn
ich erfahren sollt, daß d' an andern Schritt machst, als den ich dir
vorschreib, da brauchst deine drei Wochen nimmer warten. Da kannst
marschieren auf der Stell und kannst --«

Erschrocken verstummte der Förster.

Unter der Tür der Jagdhütte stand der Fürst. Bei einem Spaziergang über
das Almfeld hatte er die laute Stimme gehört, und nun sagte er lächelnd:
»Nicht ärgern, lieber Förster!«

»Ich bitt um Entschuldigung, Duhrlaucht«, stotterte Kluibenschädl,
während Mazegger den Fürsten mit funkelnden Augen maß, »aber wenn ich
mein Gallenbinkerl gleich zubinden möcht' mit sieben ausglühte Dräht, es
hilft ja nix. D' Leut reißen's wieder auf.«

»Sie haben Verdruß gehabt?«

»Ja! Wieder amal! Und weil Duhrlaucht grad dazukommen -- sagen hätt ich's
doch amal müssen --, der Mazegger-Toni hat die vorig Wochen den Dienst
aufgsagt.«

»Weshalb?« Ettingen wandte sich an den Jäger und sagte freundlich:
»Fühlen Sie, daß Ihnen der harte Gebirgsdienst zu beschwerlich ist? Sie
sind nicht in den Bergen geboren, und da kann ich begreifen, daß Ihnen
der Dienst nicht so leicht fällt wie den anderen Jägern. Aber deshalb
brauchen Sie die Stelle nicht aufzugeben. Der Herr Förster wird Ihnen
jede Rücksicht gewähren und nicht mehr von Ihnen verlangen, als Sie ohne
Überanstrengung leisten können. Oder haben Sie eine andere Klage? Was
macht Sie unzufrieden? Sie können sich offen aussprechen. Wenn Ihre
Wünsche nicht unbillig sind, wird sich über alles reden lassen. Deshalb
brauchen Sie nicht gleich zu gehen! Nun? -- Aber so sprechen Sie
doch! -- Kommen Sie vielleicht mit Ihrem Gehalt nicht aus?«

Ein paarmal hatte Mazegger die Lippen geöffnet, ohne daß ihm ein Laut
von der Zunge kam. Es schien, als könnte er den freundlichen Blick des
Fürsten nicht ertragen. Die brennenden Augen senkend, preßte er mühsam
die Worte heraus: »Ich habe keine Klage, Herr Fürst! Gehalt bekomm ich
mehr, als ich verdien. Aber der Förster hat nicht die Wahrheit gesagt.
Den Dienst hab nicht ich gekündigt. Der Herr Förster hat mir aufgesagt.«

Ettingen sah verwundert auf den Förster.

Dem schoß das Blut ins Gesicht. »Ja, Duhrlaucht, stimmt! Aber wenn ich
d' Wahrheit a bißl übers Knie bogen hab -- es is bloß gschehen, daß ich's
dem Burschen leichter mach und daß ich ihm net schad.«

»Was hat er verschuldet?«

»Er hat sich -- er hat --« Nein! Daß Mazegger ungebührlich über den
Fürsten gesprochen hatte, das konnte Kluibenschädl seinem Herrn nicht
ins Gesicht sagen. »Er hat sich unanständig geäußert. Über mich. Ja,
über mich.«

Aber der Förster verstand sich so schlecht aufs Lügen, daß Ettingen die
Wahrheit leicht erriet. Er betrachtete den Jäger, und da begegnete ihm
ein so glühender Blick des Hasses, daß Ettingen befremdet zurücktrat.
Was hatte er diesem Menschen getan, um solchen Haß in ihm zu erwecken?
War das der törichte Zorn des widerwillig Dienenden gegen seinen Herrn?
Die Eifersucht des Unbemittelten gegen den Besitzenden? Oder war es
etwas anderes?

Ettingen hatte sich aufgerichtet. Auch ihm war das Blut in die Stirne
gestiegen. Doch ruhig sagte er: »Wenn der Jäger sich unziemlich gegen
Sie benommen hat, so bitt ich Sie, Herr Förster, ihm das nachzusehen.
Ich hätt es auch getan, wenn er sich ungebührlich über mich geäußert
hätte. Und würde mir gedacht haben, er weiß nicht, was er redet. Will er
bleiben, so erweisen Sie ^mir^ den Gefallen, Herr Förster, und seien Sie
gut zu ihm. Machen Sie ihm den Dienst so leicht wie möglich! Es sollte
mich freuen, wenn er sein Unrecht einsähe und seine Stellung bei mir
noch liebgewänne.« Ettingen nickte einen stummen Gruß und verließ die
Hütte.

Der Förster vermochte vor Erregung kaum zu sprechen. »Da schau her, du!«
sagte er, dicht vor Mazegger hintretend. »So is der Herr Fürst! Und wie
bist du? Jetzt tu, was d' magst! Geh oder bleib! Ich will's halten,
wie's der Herr Fürst von mir verlangt hat. Der gachzornige Katzensprung
von neulich soll dir vergessen sein! Aber wenn ich dir noch a letztes
Mal im guten raten därf -- sei gscheit, Toni, und schlag dir um Gottes
willen die unsinnige Narretei aus'm Kopf! Nimm Vernunft an, Bub, und
verscherz dir wegen nix und wieder nix net an Posten, wo dir an
ehrenhafte Stellung fürs ganze Leben machen kannst! Mehr hab ich nimmer
z'sagen. Bhüt dich Gott!« Er ging.

Als er draußen am Fenster vorüber schritt, sah er, daß der Jäger noch
immer mitten in der Stube stand, wie er ihn verlassen hatte.

Mazegger lächelte. Er durfte bleiben, wo es ihn festhielt mit allen
Klammern seiner Leidenschaft. Alles andere war ihm gleichgültig.

Als er den Schritt des Försters verklingen hörte, hob er das Gesicht.
»Nach Ehrwald?« Wieder lächelte er. Nach Ehrwald gab es zwei Wege, von
denen der eine nicht weit am Sebensee vorüberführte. Und am verwichenen
Abend, als Mazegger neben der Geißtaler Almstraße im Walde gelegen, war
Lolo Petri an ihm vorübergewandert, das Grautier führend, auf dem ihr
Bruder ritt. --

Nachmittags, gegen vier Uhr, wanderte Ettingen mit Pepperl, der im
schwer angepackten Rucksack den Proviant für zwei Tage trug, zur
Jagdhütte im Sebenwald.

Ettingen war schweigsam. Der Auftritt mit dem Jäger ging ihm nach, und
immer wieder mußte er sich fragen: Was hab ich diesem Menschen getan,
warum haßt er mich?

Und Pepperl trug auf seinem Herzen einen Binkel Sorgen, nicht minder
schwer als der Pack auf seinem Rücken. Ein Zufall hatte ihm wohl seine
»Verantwortigung« ein bißchen erleichtert; von Innsbruck war am
Nachmittag eine Touristengesellschaft, die zur Zugspitze wollte, auf der
Tillfußer Alm eingetroffen und hatte sich für die Nacht in der Sennhütte
einquartiert. Bis zum nächsten Morgen also war das »dumme Gansl« außer
Gefahr! Aber dann? Zwei unbehütete Tage! Bei dem Gedanken, was in einer
solchen »Ewigkeit« alles geschehen konnte, lief es dem Praxmaler-Pepperl
kalt durchs Herz, obwohl ihm von der Stirn die heißen Perlen über den
Schnurrbart kollerten. Seufzend nahm er das Hütl ab, trocknete sich mit
dem Taschentuch das Gesicht und erklärte innerlich dem alten
Brenntlinger: »Mein lieber Mensch! Wenn jetzt was gschieht -- ^ich^
kann ^nix^ dafür! ^Ich^ bin außer Verantwortigung!« --

Während des stillen Marsches dieser beiden ging es im Jagdhaus laut
und lebendig zu. Schon um fünf Uhr war ein mit vier Pferden bespannter
Planwagen eingetroffen, der hoch mit großen Ballen und Kisten beladen
war. Und während der Dekorateur und seine Gehilfen im Grafenstüberl
schon zu hämmern und zu kleistern begannen, überwachte der Förster im
Hof das Auspacken der Kisten und Ballen, aus denen so zierliche und
kostbare Geräte, so zarte Seidenstoffe und so merkwürdige »Sacherln«
zum Vorschein kamen, daß Kluibenschädl und die Küchenmagd sich vor
Staunen und Wundern kaum zu ^fassen^ wußten. Bis zum Einbruch der
Dunkelheit ging es im Jagdhaus zu wie in einem Bienenkorb. An diesem
Hasten, Schleppen und Rennen beteiligte sich nur eine einzige nicht:
die Jungfer Köchin.

Sie erschien nur manchmal unter der Küchentür, sah mit zornrotem Gesicht
dem Lärm und Treiben eine Weile zu und nickte verdrossen vor sich hin.
Als ihr Martin zumutete, ein wenig mitzuhelfen, murrte sie mit bösem
Blick: »Ich dank schön! Mit ^der^ Arbeit hab ich nichts zu schaffen!«
Sprach's und warf hinter sich die Küchentür zu.

»Was hat denn die Jungfer?« fragte der Förster. »Vergunnt s' leicht
unserem guten Herrn Fürsten die freudig Überraschung net?«

Martin zuckte die Schultern und schmunzelte.



^Elftes Kapitel^


Ein Morgen, sonnig und mit wolkenlosem Himmel. Aber der Wind zog unruhig
durch das Bergtal empor. Die höchsten Spitzen der Wände waren von
milchigem Dunst umwoben, und der Sebensee leuchtete nicht wie sonst.
Sein mattgekräuselter Spiegel hatte ein dunkles, schwermütiges Grün.
Trotz aller Sonne redete etwas aus dem Bilde der Natur wie leise Angst.

Von der Unruhe des Windes merkte man nicht viel beim kleinen Seehaus,
dessen Blumengarten im Schutze des nahen Waldes lag. Nur selten tönten
in den Wipfeln des Harfenbaumes die Glocken.

Lolo kniete am Saum eines Beetes, um die verwelkten Almrauschdolden von
den Stöcken abzulösen. Ihr Bruder, den die Joppe und das Lederhöschen
besser kleidete als das schwarze Studentenröckl, saß im Schatten des
Harfenbaumes am Tisch. Trotz der vierzehn »ganz freien« Tage hatte er
seine Schulbücher mit zum Sebensee genommen, und da saß er jetzt über
einer schriftlichen Aufgabe aus der römischen Geschichte. An der Feder
war ihm die Tinte trocken geworden. Mit der Hand den Kopf stützend,
blickte er sinnend zum dunstigen Blau des Himmels auf.

»Bubi?« fragte die Schwester. »Wo bist du mit deinen Gedanken?«

Aufatmend schob er die Feder hinters Ohr und nahm die Wangen zwischen
die beiden Fäuste. »Weißt du, die Geschichte dieser Gracchen gibt mir
furchtbar zu denken! Die haben es doch wirklich gut mit dem armen
römischen Volk gemeint. Und doch haben sie Unrecht bekommen und sind
zugrunde gegangen. Eine solche Ungerechtigkeit sollte der liebe Gott
nicht zulassen. Freilich, die alten Römer haben noch an ihre heidnischen
Götter geglaubt, die doch in Wirklichkeit gar nicht existierten. Wir
Christen glauben doch jetzt an den rechten, wahren Gott. Aber es ist
doch eigentlich heutzutage auch nicht viel anders als im Altertum.«

Die Schwester lächelte. »Hast du das in der Schule gelernt?«

»Gott bewahre! Von so was reden sie doch in der Klasse nicht. Aber man
hört und sieht doch soviel Unglück und soviel Trauriges. Weißt du, da
muß ich immer drüber nachdenken, und da fallen mir oft Dinge ein, die
ich mir gar nicht erklären kann.«

»Sag mir so ein Ding!«

»Alles Gute und Schöne in der Welt? Das kommt doch von Gott, nicht
wahr?«

»Ja, Bubi.«

»Und dann, ich weiß schon, es gibt ja auch Unglücksfälle -- zum Beispiel,
wenn ein Haus einstürzt, wie neulich in Innsbruck, und sieben arme
Menschen erschlägt --, da kann natürlich der liebe Gott nichts dafür.
Die Menschen hätten das Haus eben besser bauen sollen.«

»Da hast du recht!«

»Aber es gibt doch auch ^viel^ Unglück, an dem die Menschen ^nicht^
schuld sind. Ein Bergsturz oder eine große Überschwemmung. Oder der
Blitz, der in ein Haus schlägt. Denk nur, er schlägt sogar am liebsten
in die Kirchen! Wie darf denn der liebe Gott so was zulassen? Oder
eine Lawine, die einen ganzen Wald verschüttet? Das kann ich mir nicht
vorstellen, daß Gott eigens den Wald hat wachsen lassen, nur damit er
zugrunde geht. Und dann die Raubtiere zum Beispiel! Wo kommen denn
die her? Und das Ungeziefer? Und die giftigen Pflanzen? Und alle die
anderen bösen Dinge? Sag mir, Lo, wer hat denn ^das^ alles gemacht?«

»Gott! Wer sonst?«

»Aber Lo! Wie kann Gott dann lieb und gut sein?«

»Doch! Er ist es.«

»Das versteh ich nicht. Ich bitte dich, Lo, das mußt du mir erklären!«

»Sieh dir einmal die Sonne an! Ist Gott, der sie erschaffen hat, nicht
groß und gut? Und die Berge dort? Wie schön sie sind! Und hier, sieh
nur, die Blumen!«

»Freilich, ja, das alles ist gut und schön, das kann nur Gott erschaffen
haben. Aber das Böse, Lo?«

»Das Böse? Ich kenne nichts Böses.«

»Aber! Lo!« Mit großen, erschrockenen Augen sah Gustl die Schwester an.

»Sag mir, Bubi, was nennst du denn eigentlich böse?«

Zu seiner Verwunderung wußte der kleine Bursch nicht gleich eine Antwort
zu finden. »Ich -- weißt du, ich meine, was den Menschen nicht
gefällt -- und was ihnen schadet, das alles ist doch böse.«

»Meinst du?« Lo erhob sich und schüttelte die welken Blüten von ihrem
Schoß in ein Körbchen, das auf dem Kiesweg stand. »Also, die Henne ist
gut, weil sie Eier legt, sagt der Bauer. Und der Fuchs, sagt er, ist
böse, weil er die Henne frißt. Und gut ist das Pulver, und gut ist die
Bleikugel, mit der man den bösen Fuchs erschießen kann. Aber ist denn
der Fuchs nicht auch ein Geschöpf, das leben will? Wird der Fuchs nicht
sagen: >Ich bin gut, und bös und grausam ist der Jäger, der mich
erschießt?< Wer hat nun recht von den beiden?«

Gustl begann diesen Widerspruch von der heiteren Seite zu nehmen und
lachte.

»Nein, Bubi, da sollst du nicht lachen. Ich mein' es ernst. Wer von den
beiden hat recht?«

»Freilich, wenn ich ein Fuchs wäre, würd ich auch sagen: >Bös sind die
Menschen, die mich erschießen.< Aber ich ^bin^ doch kein Fuchs. Ich
bin ein Mensch.«

»Und deshalb willst du recht haben? Aber jetzt denk einmal: neulich bin
ich unserem Nachbar begegnet. Der war vor Zorn ganz rot im Gesicht.
Und weißt du, warum?«

»Weil der Fuchs ihm eine Henne gestohlen hat?«

»Nein! Weil der böse Jäger den guten, nützlichen Fuchs erschoß, der auf
dem Feld des Nachbars alle Maulwürfe und Engerlinge verspeiste.«

Gustl schwieg, und während er die Brauen furchte, blickte er sinnend
zur Schwester auf, die zur Bank kam und sich au seine Seite setzte.
Dann sagte er langsam: »Du, Lo! Ich glaube, jetzt versteh ich, wie du
es meinst. Da hat doch eigentlich jeder recht. Und keiner. Und der
Fuchs ist nicht gut und nicht bös. Er ist halt ein Fuchs. Und wie er
ist, so muß man ihn nehmen -- weil er einmal da ist.«

»Ja, Bubi! Siehst du, wenn du ruhig nachdenkst, dann kommst du schon
selbst auf das Richtige. Wie mit dem Fuchs, so ist es mit allen anderen
Dingen. Alles in der Welt ist so, wie es sein muß, wie es immer war und
immer bleiben wird. Gut und bös? Das hat mit den Dingen der Welt nichts
zu schaffen. Das sind nur Worte, die der Mensch in seinem Eigennutz
erfunden hat. Und den Bau der großen unendlichen Welt, das ganze
herrliche Wunderwerk der Schöpfung nur nach den kleinen Dingen zu
beurteilen, die uns Nutzen oder Schaden bringen? Ist das nicht töricht?
Und unschön?«

»Ja, Lo, da hast du wirklich recht!«

»Und sieh nur, Kind, es gibt doch so viel schöne Dinge auf der Welt,
die uns lehren, die Schöpfung zu lieben und zu bewundern. An die müssen
wir uns halten, wenn wir Freude am Leben haben wollen -- nicht an die
anderen, die uns böse, grausam und ungerecht erscheinen, nur weil wir
sie nicht verstehen, nur weil wir sie gerne anders hätten, so, wie es
uns paßt. Denke nur, Kind: die Welt ist so groß, und wir Menschen sind
so klein. Da kann sich doch nicht alles um uns allein drehen. Was uns
schadet, was uns weh tut? Wer kann wissen, ob das nicht notwendig ist
zum Wohl und Nutzen der ganzen Schöpfung? Wir müssen von dem, was wir
als schön und gut erkennen, einen Schluß auf alles andere ziehen und
sagen: In jedem Ding der Welt, ob es tot ist oder atmet, lebt der große
weise Wille des Schöpfers. Uns kleinen Menschen fehlt nur der Verstand,
um diesen Willen zu begreifen. Wie alles ist in der Welt, so muß es
sein. Und wie es auch immer sein mag, immer ist es gut im Sinne des
Schöpfers.«

»Aber dann müßte man doch immer mit allem zufrieden sein? Und eigentlich
hätte dann auch kein Mensch ein Recht, daß er sich beklagt?«

»Dieses Recht, Kind, hat jeder Schwache, der nicht die Kraft besitzt,
seinen Schaden zu verschmerzen und das Unabänderliche zu tragen.«

»Wenn man aber die Kraft nicht hat? Kann man das lernen, Lo?«

»Ja! Man kann es. Und wer das lernte: stark sein im Schmerz; nicht
wünschen, was unerreichbar oder wertlos ist; zufrieden sein mit dem Tag,
wie er kommt; in allem das Gute suchen und Freude an der Natur und an
den Menschen haben, so, wie sie nun einmal sind; für hundert bittere
Stunden sich mit einer einzigen trösten, die schön ist; und aus Herz und
Können immer sein Bestes geben, auch wenn es keinen Dank erfährt -- wer
das lernte, der ist ein Glücklicher! Frei und stolz! Sein Leben ist
immer schön und reich. Und nichts kann ihm geschehen. Er kann nur
sterben und lächeln dabei.« In tiefer Bewegung legte sie den Arm um den
Hals des Bruders. »Und weißt du, wer solch ein Glücklicher war?«

Heiße Röte flammte über das Gesicht des Knaben. »Ja, Lo, ich weiß
es! -- Unser Vater!«

Die Schwester nickte nur. Dann saßen sie schweigend und blickten zu den
leis tönenden Wipfeln des Harfenbaumes auf. Doch jäh verwandelte sich
dieses sanfte Klingen. Ein starker Windstoß kam über den Wald gebraust
und schüttelte die Zirbe, daß die Glocken wirr durcheinander klirrten.
Mit ernsten Augen sah Lo zum Himmel und zu den Bergen auf. »Sieh nur,
der Wind hat gewechselt!« sagte sie zögernd. »Ich fürchte, wir bekommen
heute noch böses Wetter.«

»Aber Lo!« Gustl versuchte zu lachen. »Du? Und fürchten?«

»Du bist bei mir!« sagte sie und strich dem Bruder das Haar aus der
Stirn.

Da klang ein gellender Jauchzer aus dem Wald.

»Das ist der Loisli!« rief Gustl und ließ zur Antwort seine Stimme
schrillen.

Der Hüterbub kam zum Gartenzaun gesprungen, so atemlos, daß er den Gruß
kaum herausbrachte. Während er nach Luft schnappte, tauschte er schon
mit Gustl einen wichtigen Blick und blinzelte zum See hinunter.

»Aber Bub«, sagte Lo, »weswegen hast du denn wieder so rennen müssen?«

»Daß ich -- gschwinder da bin -- und länger bleiben kann!«

»So? Na also, dann bleib halt!« Sie nahm den Proviant, den er gebracht
hatte, und stellte das Geschirr in den Schatten der Hütte.

Diesen Augenblick benützte der Bub, um Gustl zuzuflüstern: »Heut beißen
s', d' Fisch! A Wetter kommt!«

Gustl rannte in heißem Eifer hinter die Hütte und brachte die Angelrute.

»Ach so? Ihr wollt fischen?«

»Ja, Lo! Gelt, ich darf? Weißt du, der Loisli kann's so gut.«

Wieder fuhr ein Windstoß über den Wald, und wieder blickte das Mädchen
in Unruhe zum Himmel auf. »Kind! Ich glaube fast, es wäre klüger, wenn
wir heimgingen.«

»Schon heute? Lo?« Dem Knaben schossen die Tränen in die Augen.

»Ein schweres Wetter wird kommen.«

»Aber Lo! Es ist doch der ganze Himmel blau.«

»Jetzt, ja! In ein paar Stunden wird's anders aussehen.«

»Ja, Fräuln«, fiel Loisl höchst undiplomatisch ein, während er an der
sonnigen Hüttenwand eine Fliege nach der anderen fing, um Köder für die
Angel zu sammeln, »heut wird's grob auf d' Nacht.«

»Hörst du! Und denk nur, wie Muttl sich wieder sorgen wird.«

»Aber schau, Lo, sie weiß doch, ich bin bei dir. Da bin ich gut
aufgehoben. Auf dich kann Muttl sich doch verlassen. Ich bitte dich,
Lo!«

Es wurde ihr schwer, dieser Stimme und diesen nassen Augen zu
widerstehen.

»Und schau, Lo, ein Gewitter ist doch wirklich nichts Böses. Das ist
halt auch, wie es sein muß. Und wir haben doch fünf Stunden bis hinaus.
Da könnten wir doch erst recht ins Wetter kommen.«

Sie lächelte. »Du kleiner Schlaukopf du! Na, meinetwegen, geh fischen!
Ich will ein paar Zeilen heimschreiben. Der Sebener Senn trägt heute ab,
und dem geb ich sie mit. Dann hat Muttl den Brief vor Abend, und wenn es
zu gießen anfängt, weiß sie, wir sind unter Dach.«

Ein stürmischer Kuß. Und mit lachender Freude tollten die beiden Jungen
zum See hinunter.

Lolo setzte sich an den Tisch. Die Hände im Schoß und den Kopf an den
Baum gelehnt, blickte sie in Gedanken zu den wehenden Zweigen auf. Sie
schien das Schwanken und Neigen der vom Wind bewegten Äste nicht zu
sehen, die tönenden Stimmen der Wipfel nicht zu hören. Plötzlich, wie
aus einem Traum erwachend, strich sie mit der Hand über die Stirn und
begann mit raschen, kräftigen Zügen zu schreiben.

Sie hatte den Brief noch nicht vollendet, als vom See herauf ein
jubelnder Schrei tönte. »Lo! Lo! Wir haben eine riesige Forelle
gefangen.« Und Gustl jauchzte, daß es weit hinaufhallte über die steilen
Berge.

Als Lolo den Brief an die Mutter geschlossen hatte, ging sie zum See
hinunter.

Gustl kam ihr entgegengesprungen, mit der Forelle in den erhobenen
Händen. »Schau nur, Lo! Und drei andere haben gebissen. Aber die ist
schön, gelt? Die ist schön?«

Gar so »riesig« war die Forelle nun freilich nicht, aber ein Pfund
mochte sie immerhin wiegen.

»Ja, die ist schön. Ich nehme sie dann gleich mit hinauf. Die koch ich
dir heut zu Mittag.«

»Aber Lo! Ich habe die Forelle doch für dich gefangen.«

Lächelnd sah sie dem Knaben in das vor Freude glühende Gesicht. »Wie
gut du bist! Aber wir teilen, gelt?« Sie wandte sich an den Hüterbuben.
»Loisli! Du wirst heim müssen. Jetzt warst du schon über eine Stunde da,
und der Vater wird dich bei der Arbeit brauchen. Magst du mir noch einen
Gefallen erweisen?«

Der Bub legte die Angelrute nieder.

»So trag mir diesen Brief zum Sebener Senn hinunter. Er soll ihn mit
hinausnehmen nach Leutasch, für meine Mutter.«

Zwei Stunden später wurde im Schatten des Harfenbaumes Tafel gehalten.
Nach der blauen Forelle gab's noch einen Pfannkuchen, von welchem Gustl
meinte, daß er den Pfauenzungen des Lukullus unbedingt vorzuziehen wäre.
Und in den Gläsern funkelte »vinum sacrum Sebenianum«, heiliger
Sebenwein, wie Gustl das klare Quellwasser getauft hatte. Fast aber wäre
die ganze schöne Bescherung dieses Mahls auf der Erde gelegen, denn ein
Windstoß blähte das Tischtuch wie ein Segel auf. Das war für Gustl eine
lustige Würze des Schmauses, und lachend trocknete er den vinum sacrum
von seiner Lederhose, auf die das umgeschleuderte Glas gefallen war.

Als er der Schwester beim Abdecken des Tisches half, rollte ein dumpfer
Hall über die Berge hin.

»War das Donner, Lo?«

»Nein.«

Hoch droben in einem der Felsenkare, in stundenweiter Ferne, war ein
Schuß gefallen.

Schweigend spähte Lo zu dem Felsgewirr hinauf, dessen Konturen in
weißlichem Dunst verschwammen. Während zarte Röte ihre Wangen färbte,
sprach es wie Sorge aus ihrem Blick. Wenn Jäger dort oben waren, dann
durften sie sich eilen mit der Heimkehr!

»Wenn nicht Donner, was war es dann?«

Lo überhörte die Frage des Bruders, und nach einer Weile sagte sie: »Das
Wetter kommt. Hinter der Sonnenspitze ziehen schon die ersten Wolken
herauf. Eine Stunde, und der ganze Himmel wird grau sein.«

Wohl schob sich die stahlblaue Wolkenmasse mit ihren zerrissenen Rändern
nur langsam über die Berge. Aber von allen Wänden begann es
aufzudampfen, überall in den Lüften wuchsen die Nebel aus dem Blau und
flossen mit dem heranziehenden Gewölk zu einer dichten, grauen Decke
zusammen, die alle Höhen verhüllte. Dennoch schien es, als wollte die
Spannung der Atmosphäre sich friedlich wieder lösen. Windstille trat
ein, das Ziehen und Drängen der Wolken wurde ruhiger, und gegen fünf Uhr
nachmittags begann ein leichter, gleichmäßiger Regen zu fallen.

Auf der Schwelle der Hüttentür saßen die Geschwister im Schutze des
vorspringenden Daches. Gustl, der jeden Wechsel im Wolkenbilde des
Himmels gespannt verfolgte, plauderte mit erregter Unermüdlichkeit. Die
Schwester hörte nur halb. In Sorge blickte sie immer wieder zu den
umschleierten Bergen auf und über den See hinüber zu den
Latschenfeldern, zwischen deren Büschen man die im Nebel verschwindenden
Serpentinen eines Steiges kaum noch gewahren konnte. Das beklommene
Wesen der Schwester fiel dem Knaben auf, und er fragte: »Lo? Was hast du
denn?«

»Ich weiß nicht. Aber dieses Wetter heute --«

»Der Regen läßt ja schon nach. Wirst sehen, wir werden heute noch den
schönsten Abend bekommen.«

»Meinst du?« Ein seltsames Lächeln.

Während der Knabe sein Geplauder wieder begann, wurde der Regen immer
dünner. Aber es war etwas Schwüles und Unheimliches in dieser trüben
Stille der Natur. Das Gewölk hing regungslos in der Luft und färbte sich
immer dunkler. Zu einer Stunde, in der es bei klarem Himmel noch heller
Tag hätte sein müssen, begann es schon zu dämmern. Und da hörte man
fernen Donner. Der Sturm fiel ein und jagte mit brausenden Stößen den
Nebel in dichten Schwaden über das Seetal herunter, so daß die kleine
Hütte wie von wirbelnden Schleiern umhangen war. Immer näher tönte das
Rollen des Donners, dieses Grollen und Dröhnen setzte nicht mehr aus;
das Echo eines Schlages rollte so lange, bis mit Geschmetter ein neuer
Schlag wieder einfiel.

Als der Sturm gekommen, hatte Lo in der Hütte die Lampe entzündet und an
den zwei kleinen Fenstern die Läden geschlossen. Bei Einbruch der
Dunkelheit öffnete sie plötzlich den Laden des Fensters wieder, das
gegen die Berge blickte.

»Lo? Warum tust du das?«

»Damit die Lampe hinausleuchtet.«

»Meinst du, es könnten noch Menschen draußen sein? Jetzt?«

»Ja, ich fürchte.«

Schweigend begann sie den Tisch zum Tee zu decken und schürte im Herd
ein kleines Feuer an.

Gustl, der unter die Tür getreten war, fuhr plötzlich erschrocken
zurück. Der erste Blitz war in das finstere Seetal heruntergefahren. Man
hatte keinen Strahl gesehen, aber der Nebel, den der Sturm an der Hütte
vorüberjagte, war wie in lohendes Feuer verwandelt, und dazu rasselte
ein Donnerschlag, als wäre von den Bergen eine Felswand niedergebrochen.

Lo trat unter die Tür und faßte wortlos die Hand des Bruders.

Wieder flammte ein Blitz, und schwer begann der Regen zu fallen.
Plätschernd ging von allen Kanten des Daches die Traufe nieder, und mit
dem Rauschen des Regens mischte sich das Brausen des wachsenden Sturmes.
Da erwachte auch in Gustl eine Sorge. Er hatte an die Mutter gedacht und
fragte: »Lo? Meinst du, daß es draußen bei uns in Leutasch auch so
schlimm ist?«

»Nein.«

Der Sturmwind peitschte die Wasserfäden der Traufe bis auf die Schwelle
der Hüttentür.

»Komm, Lo, wir müssen die Tür schließen. Dein Kleid wird naß.«

Sie schwieg und blieb auf der Schwelle stehen.

»Aber, Lo, was hast du denn nur? Ach, du, wie deine Hand zittert! Lo?«

Ohne zu antworten, drückte sie den Knaben an sich. Plötzlich fuhr sie
lauschend auf, sprang in den Regen hinans und stammelte: »Sie kommen!«

Nun konnte auch Gustl das Klirren eines Bergstockes und eine vom Sturm
verwehte Stimme hören.

Lo hatte einen klingenden Laut in die Nacht hinausgeschrien, und als
zwei Stimmen Antwort gaben, rief sie: »Herr Fürst? Sind Sie es?«

»Ja, Fräulein!« Man hörte ein Lachen, das im Lärm des Regens unterging.
»Ihre Hütte kommt uns gut in den Weg.«

Lo sprang in den Schutz des Daches zurück, schüttelte die Regentropfen
aus dem Haar und lächelte, als wäre alle Sorge der letzten Stunde von
ihr abgefallen.

Man hörte die Schritte der beiden Männer, die den Zaun umgingen, und die
Stimme des Jägers: »Da bin ich, Duhrlaucht, da! Zehn Schritt grad aus!
Jetzt wieder links! Soooo, jetzt haben wir's gleich.«

Gustl erkannte die Stimme. »Lo! Das ist ja der Pepperl! Wer ist denn der
andere?«

»Fürst Ettingen!« sagte sie und nahm den Knaben um den Hals.

»Der so lieb und gut vom Vater gesprochen hat?«

»Ja!«

»Gott sei Dank, daß der jetzt unterstehen kann bei uns!«

Ein Blitz durchleuchtete grell den Nebel, als die beiden Männer in den
Garten traten. Die Helle blendete die Augen, und in der schwarzen
Finsternis, die ihr folgte, verlor Ettingen den Weg und strauchelte über
die Rabatte eines Beetes. Aber da hatte schon eine Hand die seine gefaßt
und zog ihn unter das vorspringende Dach.

»Ihre Hand, Fräulein, führt gut. Ich danke Ihnen. Schlimm wär's ja nicht
geworden, ich wäre nur in Blumen gefallen.«

»Aber in nasse«, meinte sie heiter, »und ich glaube, Sie könnten schon
zufrieden sein mit dem Wasser, das von Ihnen herunterläuft?«

»Das ist nur der Mantel!« Lachend befühlte Ettingen unter dem triefenden
Loden seine Kleider. »Wirklich, unter dem Mantel bin ich leidlich
trocken. Aber lange hätt es nicht mehr dauern dürfen. Dann wär's
durchgegangen.«

»Ja, heut hätt's uns schiech derwischen können!« sagte Pepperl, während
er sich schüttelte, daß die Tropfen wie ein Sprühregen um ihn herflogen.
Er war weit übler weggekommen als Ettingen, denn er trug um die
Schulter nur ein dünnes Radmäntelchen, mit dem er mehr die Büchse seines
Jagdherrn als sich selber vor dem gießenden Regen geschützt hatte.
»Teufi, Teufi, Teufi! Dös is aber schon 's reine Glück heut --« Ein
krachender Donnerschlag erstickte, was Pepperl noch weiter sagte. Er
stellte die Büchse an die Hüttenwand, half seinen Herrn aus dem
klatschenden Loden wickeln und hängte die beiden Mäntel an das
Efeuspalier, damit von dem Zeug die ärgste Nässe abtropfen konnte.

Ein rauschender Windstoß fegte unter das Dach herein und machte in der
Hütte die Lampe flackern.

»So kommen Sie doch, ich bitte!« mahnte Lo, während sie die Tür geöffnet
hielt. »Im Mantel muß Ihnen warm geworden sein. Kommen Sie! Und eine
Tasse Tee darf ich Ihnen doch anbieten?«

»Ja, Fräulein! Und wenn Sie noch was dazu haben, nehm ich es auch. Ich
habe heut eine leise Ahnung von dem, was man einen Wolfshunger nennt.«
Er reichte ihr die Hand, mit frohen, glänzenden Augen, und trat in die
Stube.

Groß war sie nicht, diese Stube im Sebenhäuschen. Aber gemütlich! In der
einen Ecke stand das mit einer weißen Decke verhangene Bett, in der
anderen ein alter Schlafdiwan, der schon zum Nachtlager für Gustl
gerichtet war; darüber ein kleiner Wandschrank; und in der dritten Ecke
der gemauerte Herd. Außer einer niederen Truhe und einem Rahmen für das
Geschirr bestand die ganze übrige Einrichtung aus zwei Holzstühlen und
einem Tisch, der in der Mitte des Stübchens, unter der brennenden
Hängelampe, schon zum Tee gedeckt war. Neben dem singenden Teekessel
schmückte eine Borkenvase mit Edelrosen den weißen Tisch. Überall an den
hübsch getäfelten Wänden waren große Waldschwämme und Rindentrichter mit
Blumen-und Gräsersträußen angebracht, und die Ecken waren geziert mit
Latschenzweigen, deren kräftiger Harzduft den ganzen Raum erfüllte.

Ettingens Augen blieben an dem Knaben haften, der sich bescheiden in die
Ecke neben dem Herd zurückgezogen hatte. »Das ist Ihr Brüderchen,
Fräulein? Das Studenterl, das vorige Woche in Ihrem Haus erwartet
wurde?«

»Ja, Herr Fürst.«

»Na, schön guten Abend, kleiner Mann! Und da du der Herr im Hause bist,
bedank ich mich für die gastliche Aufnahme unter deinem Dach.«

Der Junge trat stramm auf den Fürsten zu, reichte ihm die Hand und
machte ein tiefes Kompliment.

»Wie heißt du denn?«

»Gustl.«

»Augustus? Oh! Das ist ein Name, der verpflichtet. Wer _Augustus divinus_
war, das weißt du doch sicher schon?«

»Natürlich! Wir sind zwar heuer in der römischen Geschichte erst bis zur
Verschwörung des Catilina gekommen. Aber wer die Kaiser waren, das weiß
man doch!«

Mit wachsendem Wohlgefallen betrachtete Ettingen den Jungen. »Das ist
eine Antwort, aus der ich errate, daß du ein fleißiger Student bist. Hab
ich recht?«

»Ja, das darf ich bestätigen«, sagte Lo, deren Blick mit zärtlichem
Stolz auf dem Bruder ruhte, »er hat ein Zeugnis heimgebracht, das sich
sehen lassen darf.«

Die Genugtuung, mit welcher Gustl dieses Lob zu hören schien, vertrug
sich nicht mit seiner Gewissenhaftigkeit. Seine Wangen färbten sich,
während er sagte: »Aber Lo! Die Betragensnote hätte doch wirklich besser
sein können.«

Ettingen lachte. »Warum? Ist die nicht so gut ausgefallen wie die Note
für römische Geschichte? Na, da tröste dich mit mir, kleiner Mann! Mein
Betragen war auch nicht immer das beste. Junges Blut muß das Recht
haben, daß es flinker läuft als Professorenwürde.« Ettingen zog den
Knaben in den Schein der Lampe. »Es ist überraschend, Fräulein, wie sich
in diesem schmalen Gesichtl schon die kräftigen Züge Ihres Vaters
erkennen lassen: die Form der Stirne, hier die Linie von der Wange gegen
das Kinn, der Schnitt der Augen und der Nase. Nur in der sanften
Zeichnung des Mundes -- da gleicht er Ihnen! Und schlägt wohl der Mutter
nach?« Er strich mit der Hand über Gustls Haar. »Ja, kleiner Mann, du
gleichst deinem Vater. Da mußt du ihm auch in allem übrigen ähnlich
werden. Aus dir muß sich im Leben was Tüchtiges auswachsen. Du trägst
einen Namen, dem du Ehre machen mußt. Es ist der Name deines Vaters!«

Gustls Augen blitzten.

Dann war's eine Weile still in der kleinen Stube. Draußen trommelte der
Regen, und unaufhörlich rollte der Donner. Weil der Sturm die Traufe
gegen das Fenster peitschte, schloß Gustl auf einen Wink der Schwester
die Läden. Sie selbst bestellte den Tisch mit einer Freude, die aus
ihrem ganzen Wesen sprach.

Ettingen hatte sich behaglich auf einen Holzstuhl niedergelassen. »Wenn
Sie wüßten, Fräulein, wie wohl mir ist! Ich habe den Wunsch, hier immer
so zu sitzen und nicht mehr aufzustehen. Das macht nicht der trockene
Unterstand, den ich nach unbehaglichem Marsch in der Finsternis und
unter gießendem Regen hier gefunden habe. Das macht Ihre Nähe. Die
zufriedene Lebensfreude, die ruhige Heiterkeit, die in Ihnen wohnt, geht
auch auf andere über. Das fühlt man, wie man Licht und Wärme fühlt.«

In Verwirrung suchte Lo nach Worten. Da kam Pepperl über die Schwelle
gestolpert. »Teufi, Teufi, Teufi«, lachte er und riegelte hurtig hinter
sich die Tür zu, »jetzt bin ich froh, daß ich ins Trückene komm. Ich hab
's Büchsl gschwind noch a bißl sauber gmacht und hab die Mäntel
ausgwunden.« Er streckte die Arme und guckte an sich hinunter. »Oben
tut's es. Aber 's Untergstell! Saxen noch amal, meine Kurzlederne, die
schaut gut aus! Aber no: die is ans Wasser gwöhnt.« Er dachte an die
gründliche Taufe, die seine »Kurzlederne« in der Sennhütte empfangen
hatte. »Gelten S', Duhrlaucht, heut haben wir's nobl troffen!« Lachend
stellte er sich an den Herd und ließ sich von der Wärme anstrahlen.
»Jetzt kann ich's ehrlich sagen: wie wir da droben im Nebel umanand
krabbelt sind, und wie d' Nacht und so a Wetter eingfallen is, da hat
mir graust!«

»Haben Sie denn das Wetter nicht kommen sehen?« fragte Gustl.

»No, da wär ich a sauberer Jager! Aber wissen S'«, wandte Pepperl sich
an Lo, welche die kochenden Eier überwachte, »gegen Mittag, wie's
wetterig worden is, waren wir droben auf der Schneid, wo's von die
Sebenberg nuntergeht ins Prantlkar. Gleich hab ich gsagt: Duhrlaucht,
jetzt müssen wir heim! Durchs Prantlkar wären wir leicht zur
Schutzhütten nunterkommen bis auf'n Abend. Aber der Herr Fürst hat
positiv übern Sebensee heim wollen. No ja, und wie der Nebel eingfallen
is, sind wir dagstanden wie der Schuster, wann er an Kittel machen
soll.«

Ettingen lachte.

»Ja, gelten S', jetzt können S' lachen? Aber da droben hat's schiech
ausgschaut! Ich sag Ihnen, Fräuln, aufgschnauft hab ich, wie ich dös
gottsliebe Lichtl von Ihrem Hüttl gsehen hab!«

»Siehst du, Lo!« fuhr Gustl in Erregung auf. »Siehst du, es hat
geholfen! Ja, Pepperl, Lo hatte die Läden schon geschlossen und hat sie
wieder aufgemacht, damit das Licht hinausleuchtet.«

»Fräulein?« fragte Ettingen. »Sie haben vermutet, daß wir kommen?«

»Ich hatte Ihren Schuß gehört.«

»Da müssen wir Ihnen doppelt dankbar sein!« Er nahm ihre Hand und sah
ihr in die Augen. »Wie wohlgeborgen müssen sich die Ihrigen fühlen, da
Ihre Sorge schon so warm für fremde Menschen redet!«

Sie erwiderte lächelnd: »Fremde Menschen? Menschen, die man in Gefahr
weiß, stehen uns immer nah. Und Sie, Herr Fürst? Nach allem, was Sie mir
von meinem Vater sagten? Sie sind kein Fremder für mich und die Meinen.«
Aufatmend löste sie ihre Hand und ging zum Herd. »Haben Sie Erfolg auf
der Jagd gehabt?«

Pepperl kicherte. »So, Duhrlaucht, jetzt können S' Ihnen sauber
schenieren vor'm Fräuln! Auf fufzg Schritt is ihm der Gamsbock
dagstanden. Und nobel hat er ihn gfehlt! So a Schütz, wie der Herr
Fürst! An was S' da denkt haben, Duhrlaucht, dös weiß der heilige Peterl
droben. Und ^der^ net gwiß!«

»Ja, Pepperl«, versicherte Ettingen mit herzlichem Lachen, »an Ihren
Gemsbock hab ich ^nicht^ gedacht. Das stimmt!«

Der Tee duftete aus der Kanne, Lo brachte die in eine Serviette
gehüllten Eier zum gedeckten Tisch, und das Mahl konnte beginnen. Da
ergab sich eine Schwierigkeit: vier Tischgäste und nur zwei Sessel!
Pepperl zog für sich die Truhe zum Tisch, und auf ihr saß er so tief,
daß er gerade noch mit dem Kinn über die Tischplatte reichte. Lolo
wollte den Platz auf ihrem Sessel mit dem Bruder teilen, aber Gustl
holte sich zwei Holzscheite vom Herd, stellte das eine senkrecht, legte
das andere quer darüber, und so hatte er den »schönsten Schaukelstuhl«,
mit dem er freilich bei jeder leisen Bewegung umzukippen drohte. Die
glückliche Lösung der Platznot leitete den Schmaus mit Heiterkeit ein,
und während draußen der Regen prasselte, der Donner krachte und der
Sturmwind rüttelnd um die Holzwände fuhr, wurde im Schutze des kleinen
Daches mit Lachen geplaudert und gespeist.



^Zwölftes Kapitel^


Ein Glück war's, daß Loisli am Morgen frischen Vorrat an Butter und
Ehrwalder Weizenbrot gebracht hatte. Sonst würde sich das kleine Seehaus
als zu arm erwiesen haben für den gesunden Appetit der beiden Jäger,
die seit dem Frühstück um drei Uhr morgens keinen Bissen mehr genossen
hatten. So wurden, wie Ettingen versicherte, »die Wölfe allmählich
zahm«. Je toller es draußen zuging, desto fröhlicher steigerte sich die
Laune am Tisch. Die wohlige Stimmung inmitten des rumorenden Ungewitters
leuchtete von allen Gesichtern, am hellsten aus den Augen des Fürsten.
In jedem seiner Blicke war dankbares Wohlgefallen an der stillen,
aufmerksamen Art, mit welcher Lo ihren Gast bediente und für ihn sorgte.
»Wer das immer so haben könnte«, sagte er, »nicht nur für eine Stunde,
für immer: sich in allem Sturm, den das Leben bringt, so sicher und froh
zu fühlen, wie wir da sitzen, während draußen alles drunter und drüber
geht!«

»Das können S' haben, Duhrlaucht!« meinte Pepperl lachend, während er
zum fünftenmal seine Tasse füllte. »Bleiben S' da bei uns und
verangaschieren S' d' Fräuln Petri als Wirtschafterin ins Jagdhaus! Da
kriegen wir's gut.«

Heiter ging Lo auf den Scherz des Jägers ein. Gustl schien die Sache
ernst zu nehmen und betrachtete beklommen bald die Schwester, bald den
Fürsten, der keinen Blick von Lo verwandte und jedes Wort von ihr wie
eine neue Freude zu empfangen schien.

Auch Pepperl war nachdenklich geworden. Das »Jagdhaus« mochte ihn an ein
anderes Gebäude erinnert haben, das nicht weit davon lag. Mit
seufzendem »Vergeltsgott!« zog er, als Ettingen die Servierte faltete
und Lo den Tisch zu räumen begann, die Truhe an ihre Stelle zurück,
setzte sich wieder und lehnte sich mit gekreuzten Armen an die
Hüttenwand. Und Gustl, den das Turnen auf seinem Schaukelstuhl ermüdet
hatte, trug die beiden Scheite zum Herd und schmiegte sich in die Ecke
des Diwans.

So blieben Ettingen und Lo allein am Tisch, überschimmert vom Lichtkreis
der Lampe, während alle Ecken und Wände der Hüttenstube in tiefem
Schatten lagen. Und sie allein nur sprachen. Ettingen fragte, und Lo gab
Antwort.

Wie einer, der am Weg eine seltene Blume findet, an ihrer Schönheit sich
nicht satt zu schauen vermag und die Sehnsucht empfindet, das liebliche
Wunder dieser Farben ganz zu verstehen -- so fühlte sich Ettingen diesem
Mädchen gegenüber. Er fragte und fragte, als sollte für ihn auf dem
Grund dieser klaren Menschenseele kein Licht und keine Regung verborgen
bleiben. Wie mußte er staunen über die seltene Bildung dieses
»Dorfkindes«! Und wie ruhig und einfach sie das Leben ansah! Alle
schreienden Fragen der menschlichen Daseinsnot waren für sie gelöst
durch ihre wunschlose Zufriedenheit, durch die Herzensgüte, mit der sie
alles umschloß, durch ihren Glauben an das Schöne und an die zweckvolle
Notwendigkeit alles Bestehenden, auch des Schmerzes. »Leben und leiden,
das klingt zusammen und läßt sich nicht trennen. Und könnten wir uns
denn eine Freude denken, wenn wir den Schmerz nicht kennen würden? Wir
lieben doch die Sonne nur, weil sie wiederkommt, wenn sie gesunken ist.«

Wohl mußte Ettingen bei seiner größeren Lebenskenntnis den Kopf zu
manchem Gedanken schütteln, den sie aussprach. Aber aus allem, was sie
sagte, hauchte ihn eine Wärme an, die sein ganzes Wesen durchdrang.
»Wie Sie von Welt und Menschen denken, liebes Fräulein, das ist so
gut, so schön! Aber die Wirklichkeit des Lebens ist rauh und zwecklos
häßlich, ist grundverschieden von dem abgeklärten Bild, mit dem Ihre
Seele alles widerspiegelt. Doch ich bin der letzte, der Sie in Ihrem
Glauben irremachen könnte! Und wer weiß, vielleicht haben Sie recht --
und wir Allerweltsklugen sind die Toren, die alle Weisheit für sich
haben, aber auch allen Schaden. Schließlich ist Wahrheit doch wohl
etwas anderes als Wirklichkeit. Wahrheit, die sich greifen läßt und
für alle gilt? Die gibt's nicht. Wenn Wahrheit nicht in uns ist, dann
ist sie nirgends. Nicht die greifbare Form der Dinge macht ihr Bild,
sondern der Blick, mit dem wir sie sehen, die Höhe oder Tiefe, aus der
wir sie betrachten. Und wie wir sie sehen, so sind sie für uns, und so
sind wir selbst. Das Leben ist gut für Sie, weil ^Sie^ gut sind. Sie
stehen hoch, und Ihr Blick ist hell. Wer so sehen könnte wie Sie!«

»Liegt das nicht im Willen eines jeden?«

»Meinen Sie?« Er schwieg und lächelte, als hätte er zu sich gesagt: »Ich
will's versuchen.«

Da hörten sie einen schweren Atemzug und blickten auf.

»Ach Gott! Der arme Junge!«

Gustl war eingeschlafen. In unbequemer Lage hing ihm der Kopf über die
Lehne des Diwans.

Während Lo zum Bruder hinüberging, riß auch Pepperl die Augen auf, der
ebenfalls ein Nickerchen gemacht hatte und nun erwachte, weil die
Stimmen so plötzlich schwiegen.

Die Ermüdung der beiden mahnte Ettingen an die Zeit, an die er seit dem
Eintritt in die Hütte mit keinem Gedanken gedacht hatte. Er sah nach der
Uhr und sprang erschrocken auf. »Ach, du lieber Himmel! Zwölf Uhr!
Fräulein! Ich habe Sie um die halbe Nacht gebracht. Wie soll ich meine
Unbescheidenheit entschuldigen? Ich kann es nur, wenn ich Sie zur
Mitschuldigen mache. Der Gast ist geblieben, weil ihn die Wirtin hielt.
Jetzt aber fort! Auf, Pepperl! Wir gehen.«

Gehorsam erhob sich der Jäger. Aber Lo sagte: »Sie können und dürfen
nicht gehen. Das Gewitter scheint ja vorüber zu sein, man hört keinen
Donner mehr. Aber dieser Regen, wie das gießt! Und jetzt, in der Nacht?
Dieser Weg! Nein. Ich erlaube nicht, daß Sie gehen.«

»Duhrlaucht, 's Fräuln hat recht!« fiel Pepperl ein und öffnete die Tür.
Ein sausender Luftstrom fuhr in die Hütte und peitschte den Regen über
die Schwelle. »Da schauen S' aussi, wie's tut! Und so was von
Finsternis! Da könnten wir den Hals riskieren. Na na, ^die^
Verantwortigung übernimm ich net. Jetzt müssen wir bleiben. 's Fräuln
wird net harb sein drum. Gelten S', na?«

Lo reichte dem Fürsten die Hand. »Wenn Sie gingen, würden Sie mir eine
Sorge machen. Ich ^bitte^ Sie, zu bleiben.«

Ihre Hand festhaltend, ließ Ettingen sich auf den Sessel nieder. »Gut!
Ich weiche der Majorität. Aber Gewissensbisse mach ich mir doch! Und
eine Bedingung stell ich: der arme Junge ist müd, er soll sich
niederlegen. Nicht wahr, Gustl, vor mir genierst du dich nicht?«

»Nein!« sagte der Junge mit seiner schlaftrunkenen Stimme. Er wartete
nur, bis die Schwester ihm zunickte, dann zog er das Jöpplein aus und
legte es sorgsam gefaltet über die Diwanlehne. In den Strümpfen und
mitsamt dem Lederhöschen schlüpfte er unter die Decke, in deren Schutz
er sich vollends entkleidete. »Lo, jetzt lieg ich!« Das sollte heißen:
Komm und sag mir gute Nacht! Als fünfjähriger Bub hatte er sich's
angewöhnt, vor dem Einschlafen die Schwester so zu rufen. Daran änderte
die Tatsache nichts, daß er im letzten Semester schon angefangen hatte,
den Cäsar zu lesen.

Sie ging zu ihm, und als er sie mit beiden Armen um den Hals nahm, küßte
sie ihn auf die Wange und sagte ihm leis ins Ohr: »Denk an den Vater!«

Ettingen betrachtete schweigend die Geschwister, und ein tiefer Atemzug
hob seine Brust, als wäre ein Wunsch in ihm erwacht, den er fühlte, ohne
ihn zu verstehen. Während Lo zum Tisch zurückkehrte und eine grüne
Blende um den Lampenschirm hängte, blickte er lächelnd zu ihr auf: »Wie
gut der kleine Mann da drüben jetzt schlafen wird!«

Nun saßen sie wieder am Tisch. Damit der Junge den Schlummer leichter
finden möchte, plauderten sie mit gedämpften Stimmen. Das machte auch
Pepperl sich zunutze und schloß die Augen wieder. Nur die beiden am
Tisch empfanden keine Müdigkeit, kein Verlangen nach Schlaf. Das leise
Sprechen beim eintönigen Rauschen des Regens gab jedem Wort, das sie
sagten, einen heimlichen, tieferen Sinn und umwob die Plaudernden mit
einer Stimmung, die sie genossen, ohne ihr nachzufragen. Manchmal, nach
einem ernsten Wort, verstummte ihr Geplauder. Dann saßen sie sich eine
Weile schweigend gegenüber, als hätten ihre nachklingenden Gedanken an
diesem Worte noch zu raten. Nach solch einer Stille sagte Ettingen
unvermittelt: »Die ganze Zeit schon, während ich plaudere mit Ihnen, bei
jedem Wort, das Sie sprechen, hab ich immer eine seltsame Empfindung.«

»Welche?«

»Daß wir nicht allein wären, hier am Tisch! Daß noch ein Dritter bei uns
wäre. Ihr Vater!«

Wie es aufleuchtete in ihren Augen! Das verriet ihm, mit welcher
Sehnsucht sie darauf gewartet hatte, daß er von ihrem Vater sprechen
würde.

»Bei vielem, was ich von Ihnen hörte, hab ich mir immer denken müssen:
Er ist es, der zu mir redet. Oft überkam mich die Täuschung, als
vernähme ich eine andere Stimme, nicht die Ihrige, ^seine^ Stimme. Ich
stelle mir vor, daß er ein tiefes, klangvolles Organ hatte -- eine von
jenen Stimmen, nach denen man sich umsieht, wenn man sie hört.«

»Nein!« Sie lächelte. »Papa hatte eine ganz unauffällige Stimme,
nicht stark und beinahe herb, fast immer ein wenig erregt und etwas
ungeduldig. Aber wie weich und zärtlich konnte diese Stimme klingen!«
Träumend blickte Lo vor sich hin. Ein Schatten tiefer Wehmut glitt über
ihre Züge. Dann atmete sie auf und sagte leis: »^Das^ kommt nicht
wieder. Da hilft kein Erinnern.«

Um die schmerzliche Stimmung zu verscheuchen, die sie befallen hatte,
begann er von seinem Besuch in ihrem Haus zu sprechen und schilderte ihr
den Eindruck, den er von jedem einzelnen Bild empfangen hatte. Lange
hörte sie ihm schweigend zu, keinen Blick von seinen Lippen verwendend.
Dann sprach sie manchmal ein paar flüsternde Worte dazwischen, um seine
nicht völlig zutreffende Auffassung eines Bildes richtigzustellen, oder
um zu sagen, aus welchem zufälligen, scheinbar unbedeutenden Erlebnis
ein besonders wirksames Motiv hervorgewachsen wäre. So kam sie
allmählich ins Erzählen und schilderte das Schicksal ihres Vaters, die
Anfänge seiner Kunst, das zähe Streben des verwaisten Bauernsohnes, der
zum Priester bestimmt war und aus dem Alumnenseminar hinübersprang auf
die Akademie. Sie schilderte das stille Glück seiner Liebe, als er in
der Erzieherin eines vornehmen Hauses, in dem er Zeichenstunden gab,
seine Frau gefunden hatte, schilderte seinen häuslichen Sorgenkampf,
seine Verzweiflung über das lachende Unverständnis, dem er mit seinem
eigenartigen Schaffen begegnete, seine Verbitterung und die Flucht aus
der Stadt. Noch ausführlicher erzählte sie, was sie selbst, als
heranwachsendes Kind, mit dem Vater erlebt hatte: sein Aufatmen im
Verkehr mit der Natur, die schönen Traumwochen am Sebensee, die Liebe zu
den Seinen und die Freude an seinem Haus, den Anfang jener
handwerksmäßigen Schilderei, die er im Zorn der Verbitterung begann, um
sie weiterzutreiben mit heiterer Ironie, fast mit einer Art von Freude
an ihr, weil sie anderen Freude machte. Sie erzählte von seiner Rückkehr
zu neuem, reiferem Schaffen, von der Ängstlichkeit, mit der er die
entstandenen Werke in seinem Haus verschloß, damit sie keinem
»Kunstaugur« und »Bildungstiger« vor Augen kämen, von seinem ganzen
Leben bis zu jenem letzten Tag nach dem Wolkenbruch, bis zu seinem
lächelnden Sterben und seinem letzten Wort: »Meine Blumen!«

Stunde um Stunde verging. Und die beiden merkten nicht, daß über dem
kleinen Dach das Rauschen des Regens immer leiser wurde und daß durch
die Ritzen der Fensterläden schon ein mattes Grau des erwachenden
Morgens hereinschimmerte.

»So starb er.«

Lange saßen sie schweigend, bis Ettingen ihre Hand nahm. »Ich kann es
Ihnen nachfühlen. Wie müssen Sie ihn schwer verloren haben!«

»Ja!«

Sie sagte sonst kein anderes Wort. Erst nach einer Weile konnte sie
wieder sprechen. »Das Lächeln, mit dem er starb, der leichte Seufzer,
mit dem er die Augen schloß -- das war mein Trost. Und das hat mir
hinübergeholfen über das Schlimmste, so daß ich die Mutter und den
Bruder stützen konnte. Er hat mich doch gelehrt, das Leben liebzuhaben,
aber auch den Tod nicht zu fürchten, nichts anderes in ihm zu sehen, als
einen Wandel der Form und eine schöne Ruhe, in die kein Schrei und Weh
des Lebens mehr hineinklingt. Und weil er starb, deshalb hat er uns
nicht verlassen. Immer seh ich ihn, immer ist er bei mir. Als ob er noch
lebte, so seh ich ihn vor mir stehen. Nur so still!« Ihre Stimme
schwankte. »So schweigsam! Wie ich auch mein Erinnern sammle -- seine
Stimme hör ich nicht mehr, auch nicht im Traum. Und wenn ich sie zu
hören meine, klingt sie anders. Nicht mehr so, wie sie war. Das ist eine
Sehnsucht, die mich nie verläßt: seine Stimme noch einmal zu hören -- nur
jenes Wort, das er immer zu mir sagte, wenn ich ihm eine Freude
machte -- mit der gleichen Zärtlichkeit, mit dem gleichen Ton: >Meine
gute, liebe, kleine Lo!< Das möcht ich noch einmal hören, nur ein
einziges Mal! Aber das kommt nicht wieder.« Zwei Tränen lösten sich
schwer von ihren dunklen Wimpern und sickerten langsam über die Wangen.

»Fräulein!«

Das war ein Laut, wie aus quälendem Schmerz heraus.

Und da erwachte der Jäger. Der erste Blick seiner verschlafenen Augen
galt dem Dach, über dem es stille war. Ein bißchen mühsam -- alle Glieder
schienen ihn zu schmerzen -- erhob er sich und öffnete die Hüttentür.
Weiße Helle und frische Morgenluft quoll in den Lampenschein der Stube.
»Da schauen S' her, Herr Fürst! Der schönste Morgen!« Lachend rieb der
Jäger sich die Augen und trat über die Schwelle hinaus.

Die beiden am Tisch erhoben sich.

»Wahrhaftig, der Tag ist da!« Ettingen faßte Lolos Hände. »Ich danke
Ihnen, Fräulein, für diese Nacht! Und wenn ich jetzt gehe, nehm ich um
Ihretwillen einen Wunsch mit fort.«

»Einen Wunsch?«

»Daß Sie ^das^ noch einmal hören möchten in Ihrem Leben, mit der
gleichen Zärtlichkeit und mit dem gleichen Ton: Meine gute, liebe,
kleine Lo!« Zögernd ließ er ihre Hände, ging zum Diwan hinüber und
küßte den schlummernden Jungen auf die Stirn.

Gustl erwachte, richtete sich in den Kissen auf, blinzelte mit den Augen
und sagte: »Guten Morgen!«

Das wirkte so drollig, daß sie lachen mußten, alle beide.

Zärtlich streichelte Lo dem Bruder die Wange. »Guten Morgen, Bubi! Aber
leg dich nur wieder hin und schlaf noch ein Weilchen! Es ist noch gar
nicht Tag, erst vier Uhr früh!«

»So? Aber gelt, wenn die Sonne kommt, dann weckst du mich, Lo?«

»Ja, Bubi!«

Gustl drehte sich auf die Seite. Nach einer Minute schlief er schon
wieder.

Lo und Ettingen traten vor die Hütte.

Im weißen Frühlicht lebten schon alle Farben der Landschaft auf, und
diese Farben hatten etwas Neues, Ungewöhnliches und Kraftvolles. Doch
nur in der Ferne erschienen sie klar. Über allen Farben der Nähe lag's
wie ein grauer Seidenschleier. Und unter der Schwere zahlloser
Wassertropfen waren die Kelche der Blumen gebeugt, ihre Blätter und
Zweige zu Boden gedrückt. Während Tropfen um Tropfen von ihnen
niederrollte, begannen sie schon langsam sich wieder aufzurichten,
frischer und schöner, wie von neuem Leben erfüllt. Von den schweren
Nadelzweigen des Harfenbaumes ging ein unaufhörliches Geriesel nieder,
und das war in der Stille des Morgens wie eine leise, heitere
Murmelstimme, in die sich mit tiefem Orgelton das ferne Rauschen der
wasserreichen Wildbäche mischte.

Ruhig dampfte der See. Die Dünste, die von ihm aufstiegen, zerflossen
wieder in den Lüften. Vereinzelte Nebelsäulen rauchten über die
schwarzgrünen Kämme der Wälder empor und zogen sich an den Gehängen der
Berge hin, die bei dieser lauteren Klarheit der Luft wie zum Greifen nah
und von doppelter Größe erschienen. An den Wänden, die gegen Westen
blickten, waren mit nassem Blau alle Formen verwaschen. In hartem
Bleigrau und scharf gezeichnet starrten die Felsen, die gegen Osten
sahen, von wo die Sonne kommen sollte. Sie kam noch nicht. In kalter
Helle leuchtete das dünne Blau des Himmels, und mit erlöschendem
Schimmer zitterte ein großer Stern noch zwischen dem letzten grauen
Gewölk, das langsam davonzog über den Grat der südlichen Berge. Aber
hoch am Himmel, hoch, eine kleine Herde winziger Lämmerwolken -- die
begann sich schon mit zartem Rot zu überhauchen. Und als sie leuchteten,
diese Wölklein, wie in die Lüfte gestreute Rosen, schwamm fern im Osten
über einen langen dunklen Bergzug ein Glimmen und Glasten herauf, in dem
alle Grate mit doppelter Linie gezeichnet waren: die eine Linie
blau-schwarz und die andere gleißend wie ein goldener Faden.

Von den Wänden zog ein frischer Windhauch über das stille Seetal
herunter, bewegte sacht alle Zweige an Busch und Bäumen, machte die
Tropfen in Menge fallen und strich über die Blumen und Gräser hin wie
eine Flüsterstimme: »Sie kommt, sie kommt!«

Leise rauschten die Wälder im tieferen Tal. Und jählings war es, als
hätte strömend der Duft aller Blumen sich gelöst, als stiege würzig und
stark aus dem Schoß der Erde herauf, was ihre getränkte Scholle an
Wohlgeruch besaß.

In solcher Luft! Wie war das ein leichtes und frohes Wandern!

Bald klangen die Schritte der beiden Jäger auf kahlem Gestein wie
Hammerschlag, bald wieder erloschen sie, wenn der Weg über feuchten
Rasen ging.

Ettingen atmete, als wäre in seiner Brust ein unersättlicher Durst nach
aller Frische dieses Morgens. Immer wieder blieb er stehen, winkte mit
der Hand und grüßte mit dem Hut zurück nach dem kleinen Haus da droben,
auf dessen Schwelle die regungslose, schlanke Mädchengestalt wie von
nebelhaftem Feuerglanz umwoben war -- vom rötlichen Lampenschein, der aus
der Stube quoll.



^Dreizehntes Kapitel^


Alle Gipfel der Berge strahlten im Widerschein der Sonne, als Ettingen
und Praxmaler gegen fünf Uhr morgens die Jagdhütte im Sebenwald
erreichten. Hier fanden sie einen aufgeregten Menschen: den Förster
Kluibenschädl. Der war mit Anbruch des Tages gekommen, um die Treibjagd
abzusagen, die erst am folgenden Tag gehalten werden sollte, weil -- ja,
weil der Wind nicht günstig wäre -- in Wahrheit, weil man im Jagdhaus in
zwei Tagen mit der Einrichtung des Grafenstüberls so weit nicht fertig
wurde, daß es tadellos und bereit wäre, die »freudige Überraschung«
aufzunehmen. Als Kluibenschädl in der Schutzhütte die Betten unberührt
und den Herd ohne Glut gefunden, war ihm die Sorge mit »gacher Hitz« in
den Kopf geschossen. Schon wollte er in seiner Angst zur nächsten
Almhütte rennen, um mit den Sennleuten die Suche nach seinem Herrn zu
beginnen. Da kamen die beiden, gesund und mit heiterem Geplauder. Es
hätte nicht viel gefehlt, und Kluibenschädl wäre in der ersten Freude
dem Fürsten um den Hals gefallen. Während Pepperl das ganze Abenteuer
lustig erzählte, umklammerte der Förster die Hand seines Herrn. Dann sah
er ihm lachend ins Gesicht und sagte: »Sakrawolt! Duhrlaucht! Die heutig
Nacht auf'm hülzernen Sessel muß Ihnen gut angschlagen haben. Ausschauen
tun S' wie 's Leben!«

Sie traten in die Hütte, und Pepperl schürte Feuer zum Frühstück an.

»No, Gott sei Lob und Dank, Duhrlaucht, weil S' nur wieder da sind! Und
bei der Fräuln Petri, da is man nobel aufghoben. Da hat Ihnen freilich
nix gschehen können!«

In froher Laune nahmen die drei das Frühstück ein. Dann machte der
Förster sich auf den Heimweg zum Jagdhaus. Als er schon ein paar hundert
Schritte davongewandert war, kam Pepperl ihm atemlos nachgerannt, mit
einem jagdlichen Zweifel, dessen Lösung so klar auf der Hand lag, daß
der Förster seiner Antwort kopfschüttelnd die Worte beifügte: »Na hörst,
das hättst doch selber wissen können! Da hättst doch net so rennen
müssen.«

»Ja ja, is schon wahr! Und jetzt marschieren S' heim, gelten S'?«

»Natürlich! Wohin denn sonst?«

»Ja, freilich! Und -- wie geht's denn allweil daheim?«

»Wie soll's denn gehn? Gut halt!«

»Was macht denn -- sag ich zum Beispiel, der Herr Kammerdiener?«

»D' Nasen streckt er in d' Höh und faulenzen tut er, derweil die anderen
schaffen. Und den halben Tag hockt er bei der Sennerin. Könnt was
Gscheiters tun, als dem dalketen Madl den Kopf verdrahn. Aber was
geht's denn mich an? Bhüt dich Gott, Pepperl!«

Mit traurigen Augen guckte Pepperl dem Förster nach, strich mit schwerer
Hand über die aufgedröselten Kreuzerschneckerln, zog das blaue Sacktuch
aus der Joppe und wischte die Lederhose ab, als hätte er das Gefühl, daß
er mit Wasser begossen wurde. Freilich, feucht war das Leder noch vom
Abend her.

In der Hütte fand er den Fürsten auf seinem Lager schon eingeschlummert.
Seufzend betrachtete Pepperl seinen Herrn. »Ah, ^der^ schlaft gut! Könnt
ich nur auch so schlafen heut!«

Nicht nur gut schlief Ettingen, auch lange.

Um drei Uhr nachmittags, als Toni Mazegger an der Hütte vorüberging, um
den Ehrwalder Jäger für die Treibjagd zu bestellen, waren Tür und Läden
des kleinen Balkenhauses noch geschlossen.

Mazegger schien Eile zu haben. Sein Gang war von treibender Hast. In
brütender Unruh starrte er vor sich hin, während er durch den Sebenwald
hinaufeilte gegen das Seetal. Das Almfeld öffnete sich vor ihm, und
wieder begann der Wald. Auf einer Lichtung wurde der Pfad gekreuzt vom
Sebener Almzaun, der das Jungvieh verhindern sollte, vom höheren Seetal
durch den Wald herunterzusteigen und die reichere Weide der vom
Milchvieh bezogenen Niederalm aufzusuchen. Der Zaun war ein mannshoch
aufgetürmter Wall von dürren Bäumen, von denen die untersten wohl schon
hundert Jahre oder noch länger lagen. Wo das dürre Zeug vermoderte und
im Winter unter dem Druck des Schnees zusammenbrach, wurden im Frühjahr
neue Reisighaufen und dürre Bäume auf den Wall geworfen, der die ganze
Breite des Seetals quer durchzog und zur Linken und Rechten
hinaufreichte bis zu den kahlen Wänden.

Bei diesem Almzaun war für drei Uhr morgens das Stelldichein der Treiber
und Jäger angesagt, die das Hochwild des Sebenwaldes hinunterdrücken
sollten gegen den bei der Geißtaler Ache liegenden Fürstenstand.

Wo der Pfad ging, hatte der Wall eine Lücke, die durch ein hohes
Stangengatter gesperrt war. Mazegger öffnete das Tor und schloß es
wieder. Immer langsamer wurde sein Gang. Als er neben dem Pfad einen
Baumstock sah, legte er Büchse und Bergstock nieder, trocknete die Stirn
und rastete. Mit zitternden Fingern glättete er den feucht gewordenen
Hemdkragen, band die Krawatte frisch, säuberte mit einem Büschel Moos
die Schuhe und wusch in einem Regentümpel die Hände. Seine schmucke
Jägerkleidung musternd, nahm er den Marsch wieder auf. Nur wenige
Minuten hatte er durch den Wald noch aufwärts zu steigen, bis er
zwischen den Bäumen den Seespiegel flimmern sah. Bevor er den Waldsaum
erreichte, spähte er nach allen Seiten. Am Ufer sah er den Knaben mit
der Angelrute stehen. Lautlos wich Mazegger in den Wald zurück und stieg
auf einem Umweg über das Latschenfeld zu dem kleinen Haus hinauf.

Unter dem Harfenbaum, an dem sich in der Goldstille des Nachmittags
keine Nadel rührte, saß Lo am Tisch. Sie hatte den Basthut abgelegt.
Umzittert von den Sonnenlichtern, die durch den Schatten des Baumes
fielen, saß sie über ein Schulheft des Bruders gebeugt, der unter dem
Eindruck des vergangenen Abends einen deutschen Aufsatz geschrieben
hatte: »Gewitter im Hochgebirg.« Der mit großen Worten spielende Schwung
der kindlichen Schilderung wirkte erheiternd auf Lo; doch ihr eigenes
Erinnern plauderte so viel in die harmlosen Zeilen hinein, daß ihr die
Wangen glühten.

»Schon sinket bei diesem Aufruhr der gesamten Natur die
schwarzgeflügelte Nacht auf die Berge herab.« So führte Gustl mit
klassischen Reminiszenzen und mit allen Stimmungseffekten seiner jungen
Schilderungskunst die kühne Prosadichtung zu einem erbaulichen Schlusse.
»Es heult der Sturm, alle Schleusen des Himmels sind geöffnet,
unaufhörlich kracht der Donner, und flammend zuckt aus den finsteren
Wolken der Wetterstrahl. Da, horch, eine Stimme! Sind Menschen in Not?
Ja, so ist es! Zwei verirrte Wanderer sind zum Spielball des Sturmes und
der Finsternis geworden. Ach, die armen, guten Menschen! Wie wird es
ihnen ergehen? Aber schon ist die Hilfe näher, als sie denken. Ein
Lichtlein blinket in der Nacht, und mit dankerfülltem Herzen betreten
die mit dem Schrecken davongekommenen Verirrten das gastliche Haus,
welches sie unerwartet in der Not gefunden haben. Der Herr des Hauses
heißet die Gäste freundlich willkommen, und während auf dem Herde das
wärmende Feuer flackert, bereitet die gute, emsige Schwester schon das
Mahl. Trotz fühlbaren Mangels an Betten weilen sie in fröhlicher
Eintracht beieinander, bis der Morgen nach allem Aufruhr der Natur
wieder das herrlichste Wetter bringt. Da scheiden diese Menschen, die
einander zum Teil ganz fremd gewesen, als treue Freunde für das Leben.
Daraus möge sich jeder die Lehre ziehen, daß man eine Hilfe, wo man
kann, auch immer leisten muß. Wer hartherzig ist, schadet nur sich
selbst. Wie leicht kann es ihm geschehen, daß er selbst in Not kommt,
und wie würde es ihm dann ergehen, wenn andere Menschen ebenso
hartherzig wären wie er selbst! Ist es denn nicht die schönste Freude,
einem Hilfsbedürftigen beizuspringen? >_Regia crede mihi_<, so sagt schon
der lateinische Dichter, >_res est succurrere lapsis_<, wahrlich eine
königliche Sache ist es, die Gestürzten wieder aufzurichten!«

Längst hatte Lo zu Ende gelesen, und noch immer blickte sie träumend auf
die kleinen, mit steifer Sorgfalt gemalten Buchstaben. Da trat Mazegger
in den Garten. »Guten Abend, Fräulein!« Die Erregung zerbrach ihm die
Stimme. Er stellte Gewehr und Bergstock an die Hüttenwand, nahm den Hut
ab und ging langsam auf den Tisch zu. Scheu, zwischen Hoffnung und
Zweifel, hingen seine heißen Augen an dem Gesicht des Mädchens.

Betroffen hatte Lo das Heft geschlossen und erhob sich. »Mazegger? Was
suchen ^Sie^ bei mir?«

»Ein gutes Wort. Und Hilfe.«

Sie schwieg.

Den Hut zwischen den Fäusten zerknüllend, stieß er mühsam hervor: »Sie
sind die Heilige fürs ganze Dorf und Tal. Jeder kommt zu Ihnen und nie
umsonst. Ihre Herzensgüt ist ein Brunnen für jeden armen und durstigen
Menschen. Und ich? Bin ich nicht ^auch^ ein Mensch? Dazu noch einer von
den ^ganz^ elenden! Mir ist zumut wie einem, der sich in einer schiechen
Wand verstiegen hat. Jeder Weg hat ein End. Und tief geht's hinunter. Da
steht er und schreit. Und wenn er schon merkt: jetzt muß ich fallen -- da
hofft er noch allweil auf die gute Hand, die ihm helfen könnt!« Er
sprach nicht weiter.

»Kommen Sie, Mazegger«, sagte Lo mit tiefem Ernst. Sie rückte in die
Bank und bot ihm den Platz an ihrer Seite an. »Sagen Sie, was Sie mir
sagen müssen. Hier sind wir allein. Mein Bruder ist drunten am See,
sonst ist niemand in der Nähe.«

Wie eine Flamme schlug es über das Gesicht des Jägers. Eine Hoffnung war
erwacht in ihm, und er stammelte: »Fräulein? Sie sind mir also nicht
mehr bös?«

»Böse? Weshalb?«

»Wegen neulich?«

»Nein.«

»Ich hab's auch bereut.« Mazegger hielt ihren Blick nicht aus und senkte
die Augen. »Daß man von Ihnen ein gutes Wörtl nur in Güt erwartet, das
hätt ich wissen müssen. Wie ein jähzorniger Bub hab ich mich benommen.
Verzeihen Sie mir's, Fräulein?«

»Ja, Mazegger!« sagte sie freundlich, als hätte dieses Wort sie selbst
von einem Alp erlöst.

Zögernd schob er den Hut auf den Tisch und setzte sich auf die Ecke der
Bank.

»Sprechen Sie, Mazegger! Was macht Ihr Leben elend?«

»Daß Sie das verstehen, dazu müßt ich Ihnen viel erzählen. Darf ich?«

»Ja!«

Jedes Wort mußte er sich abringen, während er von seiner Heimat sprach,
von aller Bitterkeit seiner Jugend. Als er sah, mit welcher Teilnahme Lo
auf ihn hörte, schien es, als wäre eine Fessel in seiner Brust
gesprungen, und in heißer Erregung floß ihm die Sprache von den Lippen.

Es war eine trübe Kinderzeit, von der Mazegger zu erzählen hatte. Und
als er in das Alter kam, in dem die Knaben schon mit einer Zukunft zu
rechnen beginnen, war vor seinen Füßen die Brücke niedergebrochen, die
ihn hätte hinübertragen können zu einem freundlichen Leben. Seine
Mutter, Carmè Luzzotti, war die Tochter eines italienischen
Bahnarbeiters in einem Dorfe bei Trient. Als junges Mädel verlor sie die
Eltern und wurde von einer Schwelle zur anderen gestoßen, bis sie ein
Winkelchen im Haus des deutschen Lehrers fand. Der erbarmte sich der
Verwaisten -- weil sie jung und hübsch war. Zuerst diente sie bei ihm als
Magd; dann nahm er sie zur Frau. Es war kein Glück in dieser Ehe; die
beiden Menschen waren so verschieden voneinander wie ihre Sprache -- und
die Sprache, das war es auch, was immer zwischen ihnen lag wie eine
Mauer. Damals begann, wie überall, auch in dem südtiroler Dorfe der
nationale Hader. Von der Straße und aus der Gemeindestube schlich er
sich in die Familien ein, auch in das Haus des Lehrers. Als Frau eines
Deutschen blieb Carmè Mazegger die Italienerin mit ihrem »Wällisch«, das
ihr eigener Sohn nicht reden sollte. Der sollte sprechen wie sein Vater,
der ihm alles erlaubte, nur um ihn vom Herzen der Mutter wegzureißen.
Dieser Hader ging immer über den Kopf des Knaben hin und her, und als er
in die Jahre kam, um die häßlichen Worte zu verstehen, war es ihm selber
lieb, daß man ihn fortschickte von daheim, nach Innsbruck auf die
Gewerbeschule, mit vierzehn Jahren. In Innsbruck gefiel es ihm, da
konnte er was sehen vom Leben und lernte Menschen kennen, die es gut
haben in der Welt. Das weckte den Ehrgeiz in ihm. »Auch aus mir soll
etwas werden, was Rechtes und Tüchtiges.« Aber vor lauter Wünschen kam
er nicht recht zum Lernen. Am liebsten wäre er schon mit sechzehn Jahren
gewesen, was andere, wenn sie Glück haben, mit dreißig werden. Und dann
kam dieses Unglück zu Hause. Die italienische Schule wurde eröffnet und
bald darauf die deutsche geschlossen. Das überlebte sein Vater nicht -- er
ging ins Wasser. Und die Mutter? Die wartete knapp ein halbes Jahr, und
dann nahm sie einen anderen, einen, der ihre Sprache redete und mit dem
sie sich verstand.

»Mit dem ist sie fortgegangen. Ob sie noch lebt oder ob sie schon
gestorben ist, das weiß ich nicht. Mich hat eine Schwester meines Vaters
ins Haus genommen, deren Mann in Leutasch draußen ein kleines Gütl hat.
Die Schul hab ich aufgeben müssen. Und alles dazu! Leben und Glück!«
Mazegger fuhr sich mit zitternder Hand über die Stirn. »Das Brot der
Verwandten essen? Schlechteres kann über einen nicht kommen in der Welt.
Da hab ich zuletzt noch froh sein müssen, daß ich den Posten als Jäger
gefunden hab. Jetzt hab ich mein Auskommen, aber keine Ruh in mir!
Allweil muß ich denken, was aus mir hätt werden können. Aber ich mein',
es wär noch allweil nicht zu spät für mich. Das hab ich nie so fest
geglaubt, wie jetzt.« Seine Augen brannten und seine Stimme wurde
heiser. »Nur müßt ich wen haben, für den ich's tu. Das tät mich treiben,
allweil höher hinauf, bis ich droben steh, wo ich sagen könnt: jetzt
verdien ich mein Glück und kann's vergelten! Daß ich das fertig brächt?
Ich glaub's von mir! Ich glaub's! Und Sie? Sagen Sie mir, daß Sie es
^auch^ glauben! Sagen Sie mir das, und alles bring ich fertig!«

Sie vermochte nicht gleich zu sprechen. Es schien ihr weh zu tun, daß
sie ein Ja nicht sagen konnte, nicht sagen durfte. Sie sah in ihm nicht
den Menschen mit dem leeren Wort von der eigenen Kraft, die nur eines
winkenden Lohnes bedarf, um ein Wunder zu vollbringen. Was sie sah in
ihm, war sein in die Irre geratenes Leben und war das Kind, das nie an
der Brust einer Mutter sein Haupt geborgen hatte. Das Erbarmen redete
aus ihrem Blick, als sie endlich Worte fand. Doch während sie ihm Mut
einredete, ihn mahnte, sein Leben ruhiger zu betrachten und dankbar auch
den bescheidenen Gewinn zu genießen, statt sich die Freude an ihm durch
den Vergleich mit dem glücklicheren Los der anderen zu vergällen --
während dieser Worte schien Mazegger nur zu ^sehen^, nicht zu
hören. Seine Augen erweiterten sich mit fieberhaftem Glanz, aus dem der
Durst seiner Leidenschaft und zugleich ein Staunen sprach, als hätte er
das Mädchen, nach dem seine Sinne zitterten, noch nie so schön gesehen
wie in dieser Stunde. Solch einem Blick begegneten ihre Augen. Sie
erhob sich erschrocken, so bleich, als hätte sie einen Schimpf erlitten,
gegen den sie wehrlos war -- als Weib.

Verstört sah Mazegger zu ihr auf. »Viel haben Sie geredet, Fräulein!
Schier weiß ich selber nimmer, was es war. Aber ich hab genug
verstanden.« Sein Mund verzerrte sich. »Was einer nicht hat, das kann er
nicht geben.« Mit heiserem Lachen erhob er sich. »Wenn der Brunnen Ihrer
Güt auch laufen tät wie ein Wetterbach -- aber Lieb hergeben, wo man Lieb
nicht hat?« Langsam trat er auf sie zu. »Kann man das? Oder kann's so
kommen, daß man ^muß^?«

Sie wich nicht zurück vor ihm. Aber als sie seine Augen sah, die wie mit
Fäusten nach ihr griffen, rann es ihr doch mit kalter Angst durch die
Glieder. Sie schrie den Namen des Bruders.

Mazegger lachte.

Mit dem Laut, den die Furcht ihr ausgepreßt, hatte sie die verlorene
Ruhe wieder gefunden. »Zu sagen hab ich Ihnen nichts mehr. Aber ich hab
noch eine Bitte an Sie, eine letzte.« Ohne seine Antwort abzuwarten,
ging sie zur Hütte, brachte einen Sessel und ein graues Buch.

Er sah ihr mit verblüfften Augen zu, wie sie sich auf den Sessel
niederließ, das Buch öffnete -- ein Skizzenbuch -- und den Bleistift nahm.

»Was heißt das?«

»Ich will Sie zeichnen«, sagte sie ernst, »dabei lernt man sehen. Und
das hilft. Ich habe das schon als Kind erfahren.«

Ratlos an seinem Bart zausend, ließ er sich auf die Bank nieder -- und
dann hielt er sich ruhig. Seine Augen brannten.

»So, ja, sehen Sie mich nur immer an!«

Er ließ keinen Blick von ihr. Aber wenn sie ihn ansah, so ruhig prüfend,
ging aus ihren Augen etwas über auf ihn, daß er aufatmete, wenn sie das
Gesicht wieder senkte, um ein paar rasche, kräftige Striche in das Buch
zu zeichnen. Ein paarmal zuckte es durch seine Glieder, als wollte er
aufspringen. Doch er blieb ruhig. Ein andermal bewegte er die Lippen,
wie um zu sprechen. Doch er schwieg.

Die Sonne war hinuntergegangen, das ganze Seetal lag vom Abendschatten
überwoben, und die Dämmerung begann.

Mit der langen schwankenden Angelgerte über der Schulter kam Gustl vom
See herauf.

»Hast du was gefangen, Bubi?«

»Nein, Lo, heut bin ich Schneider geworden. Morgen scheint es wieder das
wunderbarste Wetter zu geben, denn heute beißen sie gar nicht an.«
Freundlich nickte Gustl dem Jäger, den er nicht kannte, einen guten
Abend zu, stellte die Gerte an die Hüttenwand, kam zum Tisch und wollte
neugierig über die Schulter der Schwester in das Buch blicken.

Sie schob ihn fort, als wäre das ein Bild, das er nicht sehen sollte.
»Räum deine Bücher zusammen und trag sie in die Hütte. Wir bekommen Tau.
Dann kannst du auch in der Stube gleich die Lampe anzünden und Feuer
machen zum Tee.«

Sie sah dem Knaben nach, bis er in der Hütte verschwunden war. Dann
verglich sie mit einem letzten prüfenden Blick ihre Zeichnung und das
Modell, nickte ruhig vor sich hin und erhob sich. »So, ich danke Ihnen!«
Sie löste das Blatt aus dem Buch.

Mazegger fragte unsicher: »Darf ich das Bildl sehen?«

»Gewiß!« Sie legte das Blatt auf den Tisch. »Ich schenk es Ihnen.«

Zögernd, als wäre ihm die Sache nicht ganz geheuer, griff Mazegger nach
dem Blatt. Kaum hatte er einen Blick auf das Bild geworfen, da schoß ihm
das Blut ins Gesicht. »^Das^ bin ich? Und solche Augen hab ich?«

»Ja, Mazegger! Jetzt kenn ich Sie und fürchte mich nicht mehr!« Sie ging
zur Hütte.

Er zerknüllte das Blatt in seiner Faust und schleuderte den Knäuel mit
einem Fluch unter die Büsche des Gartenzaunes. Wie sie nach ihrer
hilflosen Angst diese stolze, sichere Ruhe gefunden hatte, das verstand
er nicht. Aber er fühlte, daß alles für ihn verloren war und daß sie ihn
fortschickte wie einen geprügelten Hund. Mit dem unsicheren Schritt
eines Betrunkenen nahm er seine Büchse. Als er den Garten verlassen
hatte und über das Latschenfeld hinunterstieg, erkannte er auf der
feuchten Erde die Trittspuren zweier Männer. Die plumpe breite Sohle mit
dem schweren Eisenbeschläg und dem Nagelkreuz in der Mitte -- das war die
Fährte Praxmalers. Aber die andere Spur? Dieser schlanke, schmale Fuß?

»Ach so?« Mit galligem Lachen nickte Mazegger vor sich hin. Und während
der Zorn in seinen Augen funkelte, zerstörte er mit einem Fußtritt die
Fährte.

Hastig schritt er über das Latschenfeld und trat in den Wald. Im Dunkel
der Bäume blieb er stehen. Und als er das Mädchen aus der Hütte treten
sah, lachte er, hob die Büchse, spannte den Hahn und legte das Gewehr an
die Wange.

Man konnte hören, wie Lo mit dem Bruder plauderte, während sie an einem
Fenster die Läden schloß.

Zielend, den Finger am Drücker, folgte Mazegger mit dem Lauf der Büchse
jedem Schritt des Mädchens, in seiner Eifersucht mit grausamer Freude
den Gedanken genießend: Ein leiser Druck nur, und auch der andere wird
sie nicht haben! Keiner!

Gustl war in der Tür erschienen, hemdärmelig, mit den Händen in den
Taschen des Lederhöschens. »Und wann, Lo, wann gehen wir morgen?«

»Um sechs Uhr früh.«

»Ach Gott!«

»Ja, Bubi, wir müssen bis Mittag zu Hause sein.«

»Freilich, ja, und ich freu mich doch selber heim! Aber weißt du, in der
Früh, da beißen sie so gern. Vielleicht hätt ich noch eine bekommen,
eine recht schöne, oder zwei. Die hätten wir dem Muttl bringen können.«

»Dann steh nur um vier Uhr auf! Da hast du zwei Stunden Zeit, bis ich
gepackt und die Hütte geräumt habe.« Lo war zur Tür zurückgekommen. Den
Arm um die Schulter des Bruders legend, wollte sie in die Hütte treten.

In dem bleichen Gesicht des Jägers spannte sich jeder Zug. Die Pein, die
in ihm wühlte, redete aus seinem brennenden Blick: »Tu ich es? Nein?
Oder ja?« Fester, als wäre der Entschluß zur Tat in ihm aufgestiegen,
preßte er das Gewehr an die Wange.

Da hörte er hinter sich das Brechen eines dürren Reises und ein Geräusch
wie von einem leichten Schritt. Erschrocken ließ er die Büchse sinken
und spähte scheu um sich her. Der Wald war öde -- aber da fiel ein
Tannenzapfen aus einem Wipfel herunter, und schnalzend, mit weitem
Sprung, schwang sich ein Eichhörnchen von dem Baum hinüber zum
nächsten.

Einen Fluch murmelnd, hob Mazegger die Büchse wieder.

An der Hütte droben hatte sich schon die Tür geschlossen. Der Garten war
leer. Im Abendwinde tönten leis die Glocken des Harfenbaumes.

Gallig lachte Mazegger vor sich hin, warf die Büchse hinter die Schulter
und schritt durch den Wald hinunter.

Es wurde finstere Nacht, bis er zu den ersten Häusern von Ehrwald kam.
Lange mußte er am Haus des Jägers an die Tür trommeln, bis ihm geöffnet
wurde. »Was is denn?« fragte Beinößl aus dem schwarzen Hausflur.

»Ich bin's!«

»Der Toni! Was willst?«

»Treibjagd ist morgen. Um drei müssen wir droben sein beim Sebener
Almzaun.«

»So? Da können wir allweil noch schlafen a paar Stündln. Aber Bett hab
ich keins für dich, mußt dich halt aufs Ofenbankl legen, wir schlafen eh
schon z'viert in zwei Trücherln.« Er mit dem Buben in einem Bett, die
Frau mit dem Mädel im anderen.

Als sie in die finstere, von schwülem Dunst erfüllte Stube traten,
fragte das Weib, was es gäbe. »Nix! Drah dich nur wieder um, Alte! Der
Mazegger is da.« Die Bettstelle krachte. Beinößl schob seinen Gast im
Dunkel zur Ofenbank und nahm ihm die Büchse ab, um sie an den Rechen zu
hängen. »Na hörst, Toni, du hast ja den Hahn gspannt! So was, du mit
deim Leichtsinn, du richtest heilig noch amal an Unglück an!«

Mazegger schwieg.

Drei Stunden vergingen. Der Hausherr schnarchte wie ein Bär, sein Weib
sang die Oberstimme dazu, und ein paarmal seufzten die beiden Kinder,
wenn sie die harte Bettkante spürten und sich umdrehten.

Um ein Uhr rasselte der Wecker. Mazegger hatte noch kein Auge
geschlossen. Eine Viertelstunde später traten die beiden Jäger in die
Nacht hinaus. »Gut wird's heut«, sagte Beinößl,»droben liegt der
Seenebel.« Sie stiegen bergwärts in der Nacht, und Beinößl kürzte den
mühsamen Weg mit heiterem Geschwatz -- er war einer von jenen
»Gscheiten«, die den Zwirnsfaden des Lebens lustig um die Finger
wickeln, so kurz und dünn er auch geraten ist.

Als sie die Ehrwalder Alm überstiegen hatten und die Höhe des
Sebenwaldes erreichten, sahen sie im dünnen Morgennebel den Schein des
Feuers, das die beim Almzaun wartenden Treiber auf der Lichtung
angezündet hatten, um »Glut für die Pfeifen« zu haben. In dem
Augenblick, als die beiden Jäger zum Feuer kamen, gab's einen Schreck.
Einer der Treiber hatte an einem brennenden Reis seinen Stummel
angepafft, das Flämmchen ausgeblasen und das glühende Holz über die
Schulter geworfen. In der Luft flammte das Reis wieder auf und fiel in
einen Haufen dürren Zeuges. Das brannte wie Zunder. Nach allen Seiten
lief und züngelte die Flamme und erreichte den Almzaun, aus dem eine
knisternde Lohe aufschlug. Zu Tod erschrocken arbeiteten die Leute aus
Leibeskräften, um das Feuer zu ersticken. Ein Glück war es, daß die
unteren Reisigschichten des Walles noch feucht waren vom Gewitterregen.
Sonst hätte keine Arbeit mehr geholfen, auch nicht die flinkste, und der
ganze Almzaun wäre in Flammen aufgegangen.

Als das Feuer gelöscht war, halfen sie alle zusammen, um den Zaun
wiederherzustellen und das ausgebrannte Loch mit zusammengeschlepptem
Reisig zu füllen. In jener wohligen Erregung, die jedem schadlos
überstandenen Schreck zu folgen pflegt, wurde breit erörtert, welch ein
»schönes« Unglück da hätte entstehen können. Brennt der Zaun einmal, von
einer Felswand über das schmale Tal hinüber bis zur anderen, dann brennt
auch der ganze Sebenwald bis über den See hinauf, und alles Jungvieh,
das droben im Seetal auf der Weide steht, ist verloren. Wenn auch der
Brand nicht höher gehen kann als bis zu den letzten Latschenfeldern, und
wenn auch das Vieh hinaufflüchtet in die Felsenkare -- droben erstickt es
im Rauch. »Kreuzsakra!« meinte Beinößl. »Da möcht ich net droben sein im
Seetal! Oder ich müßt den letzten Juchezer machen und 's Leben so billig
verkaufen wie an alten Strumpf!«

Draußen im Karwendelgebirg, erzählte ein anderer, wäre vor Jahren ein
großer Waldbrand durch einen Almzaun entstanden, in den der Blitz
geschlagen hätte. Ähnliche Fälle erzählten zwei andere, und man kam zu
dem Schluß, daß es auch im Geißtal an der Zeit wäre, diese
»Zunderhecken« durch Legmauern aus Steinen zu ersetzen, wie es längst
schon überall geschehen wäre, wo die Leute Verstand und kein Sägmehl im
»Hirnkastl« hätten. »Daß man an die alten Bräuch hängt, dös is ja gut
und schön, aber a bißl Furtschritt is net ohne!«

Plötzlich verstummte diese Weisheit -- der Förster kam mit den zwei
Leutascher Jägern. Wohl begann es schon Tag zu werden, aber der Nebel
verschleierte den Aschenhaufen, und so merkte der Förster nicht, was
geschehen war. Er ließ die Jäger und Treiber im Halbkreis Aufstellung
nehmen: »Also, Leut! Daß wir unserer lieben Duhrlaucht heut a saubers
Jagderl machen! Am Almzaun auffi wird die Treiberketten angstellt. Den
Losschuß mach ich Punkt halb sechse. Da is die Duhrlaucht auf'm Stand,
und da wird sich auch der Nebel schon verzogen haben. Und wie der
Losschuß fallt, fangen wir 's Drucken an. Und langsam, Leut, langsam,
nur langsam, daß die Hirsch net aussifahren zum Loch wie die narrischen
Mäus. Verstanden? Also, in Gottsnamen, packen wir's an!«

Neben dem Almzaun stiegen sie bergan, während das Frühlicht zu wachsen
und der Nebel sich schon zu verziehen begann. Hinter den halblaut
Schwatzenden blieb Mazegger unschlüssig zurück. Sein Gesicht war
übernächtig, seine Augen lagen tief, von dunklen Ringen umzogen. Sein
Flackerblick hing an dem kalt gewordenen Aschenhaufen, glitt hinüber zum
Almzaun und folgte dem braunen Reisigwall bergauf und wieder bergab,
über das ganze schmale Tal, von einer Felswand bis zur anderen.

Dann nickte er vor sich hin, und langsam stieg er hinter den anderen
her.



^Vierzehntes Kapitel^


Zögernd schwammen die Schleier des Morgennebels durch das Geißtal hinans
und wurden immer dünner. Eine Waldzunge nach der anderen gaben sie frei,
enthüllten hier eine sonnbeglänzte Bergzinne, dort ein Almfeld in blauem
Schatten, und selbst schon angestrahlt und durchwärmt von der steigenden
Sonne, verwandelte sich ihr trübes Grau in zarten Schimmerduft, der
spurlos in den Lüften zerfloß.

Fast war das ganze Tal schon nebelfrei, und mit leuchtender Klarheit
spannte sich der Morgenhimmel über Tal und Berge, als Ettingen und
Praxmaler gegen sechs Uhr morgens in der Talsohle das breite Kiesbett
der Ache überschritten, um durch einen steilen Waldstreif emporzusteigen
zum Fürstenstand. Der lag am Waldsaum auf einem Latschenrücken und
gewährte freien Ausblick über eine von Erlengestrüpp erfüllte Mulde und
eine spärlich bewachsene Lawinengasse, die sich vom Fuß der steilen
Felswand hinunterzog bis ins Tal. Drunten sah man das weiße Kiesfeld und
eine lange Strecke des Pfades, der zum Sebensee führte. Über dunkle
Fichtenhügel konnte man hinausblicken zum Sebenwald und zu der vom
Seeufer aufsteigenden Sonnenspitze, die ihren goldumstrahlten Felskegel
schlank in den blauen Himmel hob.

Den Stand, auf dem zwischen den Wurzeln einer Fichte ein bequemer Sitz
gerichtet war, umzog eine kleine Legmauer als Deckung für die Jäger.

Während Pepperl den Wettermantel über den Sitz breitete und den
Feldstecher aus dem Futteral nahm, blickte Ettingen immer dort hinaus,
wo jener schlanke, sonnige Fels in die Lüfte stieg.

»So, Duhrlaucht, jetzt haben S' a nobels Platzl!«

Ettingen ließ sich nieder, und Pepperl, der sich seinem Herrn zu Füßen
setzte, zeigte ihm die beiden Wildwechsel, von denen der eine unter der
Felswand hinlief, während der andere schräg über die Lawinengasse
hinunterging ins Tal und gegen das Kiesbett des Baches. »Auf dem, mein'
ich, auf dem sollt was anlaufen!«

Ettingen nickte. Und Pepperl schwieg. Während aus den Augen seines Herrn
ein frohes Träumen redete, ein freudiges Ausgenießen der schönen
Morgenstunde, sprach grämliche Verdrossenheit aus dem Gesicht des
Jägers. Für ihn lag der Fürstenstand auf einem unbequemen Platz. Wenn er
den Hals streckte, konnte er draußen im Geißtal den Tillfußer Almwald
sehen und zwischen den Wipfeln den Flaggenmast, dessen drei Fahnen sich
wie eine Reihe winziger Farbenkleckse vom Grün des Hintergrundes
abhoben. Immer wieder beugte Pepperl sich vor, von der unbequemen
Stellung begann ihn das Genick zu schmerzen, und immer schwerer seufzte
er. Scheu hatte er schon ein paarmal zu seinem Herrn aufgeguckt, als
läge ihm was auf der Seele, was nicht heraus wollte. Und plötzlich sagte
er mit einem Ton, als ging' es um Wohl und Weh eines Menschen: »Ja,
Duhrlaucht, passen S' auf, heut schießen S' an ^guten^ Hirsch!«

Ettingen hörte nicht.

Pepperl drückte die Hand in den Nacken. »Ja, ja! Heut kommt was! Unser
Jagdl is gut. Aber kosten tut's! Dös is a sauberer Haufen Geld, der da
verwaltet werden muß! ^Verwaltet^!« Immer weiter öffneten sich Pepperls
Augen, während er in heißer Spannung zu seinem Herrn hinaufguckte. »So
an Jagdbezirk verwalten! Teufi Teufi, Teufi! Dös macht Arbeit! Und
verstehn muß man's. Dös is d' Hauptsach. Aber der Förstner, gelten S',
der versteht's! Der macht alles allein. Der braucht kein andern. Der
versteht's halt, gelt?«

»Ein tüchtiger Jäger«, sagte Ettingen, »auf den man sich verlassen kann,
in allen Dingen!«

Aus Pepperls Augen blitzte die Freude, und in allen Tonarten begann er
das Lob des Försters zu singen, um mit der diplomatischen Wendung zu
schließen: »Aber no, freilich, vom Land einer is er halt doch, und da
kennt er sich halt net so aus mit die fürnehmen Sacherln, wissen S'! Und
da hab ich mir schon diemal denkt: kunnt sein, daß der Herr Fürst amal
ein' anstellt, so an Herrischen, an Jagdverwalter, oder wie man's
heißt -- wie sag ich denn gleich -- no ja, wie der Herr Martin einer is?«

»Martin? Und Jagdverwalter?« Das war eine Vorstellung, die den Fürsten
lachen machte. »Nein! Wenn ein Jagdverwalter nötig wäre, wüßt ich mir
einen anderen zu finden. Aber der Förster macht seine Sache so gut, daß
ich mir das besser gar nicht wünschen kann.«

Pepperl grinste im Triumph seiner Schadenfreude wie ein Indianer, der
den Skalp des Todfeindes eroberte. »Wart, Frau Verwalterin, heut auf'n
Abend kriegst was z'hören!« dachte er und streckte den Hals, daß ihm die
Schultern fast aus der Joppe sprangen. »Aber jetzt, Duhrlaucht, jetzt
müssen S' Ihnen stad halten! Die Zeit wird kritisch. Allbot kann was
daherspringen.«

Lautlos saßen sie eine halbe Stunde.

Da ließ sich aus dem Waldstreif hinter der Lawinengasse das leise Rollen
von Steinen hören. Pepperl, jetzt ganz bei der Sache, spitzte die Ohren.
Im gleichen Augenblick faßte Ettingen mit hastigem Griff den
Feldstecher. Doch während der Jäger hinüberspähte zum Wald, hielt
Ettingen das Glas nach dem Tal gerichtet.

Dort unten auf dem Pfad war Lolo Petri erschienen, den Basthut mit einem
Kranz von Blumen geschmückt. Ihr folgte der Bruder, dessen Hütl unter
Almrosen ganz verschwand; er führte an losem Zügel den Esel, der mit dem
Gepäck und mit einem riesigen Busch von Rosen und anderen Blumen beladen
war.

»Obacht!« flüsterte Pepperl, der drüben aus dem Waldsaum ein Alttier
sichernd auf die Lichtung treten sah. Als aber Ettingen die Büchse nicht
faßte, blickte der Jäger verwundert auf. Da sah er, wie seinem Herrn das
Glas in den Händen zitterte. Mar und Joseph, dachte Pepperl, der kriegt
's Hirschfieber! Er zischelte: »Net aufregen, Duhrlaucht! Bloß d' Ruh
net verlieren bei so was! Heut haben S' Glück, passen S' auf! Lassen S'
dös Frauenzimmer nur schön vorbei!« Er meinte das Alttier. »Und Obacht
geben! Da kommt schon was nach!« Es wurde lebendig drüben im Wald, und
dem Alttier folgte ein Rudel, bei dem ein paar schwache Hirsche waren.
»Es is nix Gscheits dabei! Nur warten!« flüsterte Pepperl so leis wie
ein Hauch.

Ettingen sah und hörte nicht, was um ihn vorging, sondern folgte mit dem
Glas jedem Schritt des Mädchens dort unten.

Ruhig und sorglos trat das Rudel auf die Lichtung. Plötzlich wandten
alle Tiere die Köpfe gegen den Wald zurück, wurden flüchtig, und
zwischen den hohen Erlenbüschen der Mulde verschwindend, nahmen sie den
Wechsel gegen das Tal. »Der Hirsch kommt! Richten S' Ihnen!« zischelte
Pepperl. »Der Hirsch, Mar und Joseph, und ^was^ für einer!«

Deutlich konnte Ettingen durch das Glas das Gesicht des Mädchens sehen,
ihr Lächeln, die Bewegung ihrer Lippen, wenn sie mit dem Bruder
plauderte. Nun hatten die Geschwister den steilen Rain erreicht, über
den sie niedersteigen mußten, um das Kiesbett zu überschreiten. Da
plötzlich sah Ettingen im Glas ein flüchtendes Rudel Hochwild
auftauchen. Links und rechts von den beiden Geschwistern jagten die
Tiere vorüber, erschrocken wollte Lo nach dem Zügel des Esels greifen,
aber da scheute der Graue schon und rannte mit bockenden Sprüngen über
den Rain in das Kiesbett hinunter, den Knaben am Riemen mit sich
schleifend. Erblassend sprang Ettingen auf, und den Feldstecher
wegschleudernd, stammelte er: »Um Gottes willen! Das gibt ein Unglück!
Praxmaler! Kommen Sie! Schnell! Ich fürchte --« Er hatte den Bergstock
gefaßt, schwang sich über die Mauer -- und während er hinuntereilte über
den steilen Hang, stand drüben auf der Lichtung ein Hirsch mit
herrlichem Geweih, äugte dem springenden Menschen dort unten nach,
trollte ein paar Schritte, äugte wieder und verschwand in den Latschen.
Jetzt ermunterte Pepperl sich aus seiner sprachlosen Verblüffung und
schlug die Hände über dem Kopf zusammen. »Mar und Joseph! O du heilige
Fasnacht! Rennt mir der Fürst davon und fürcht sich vor eim Hirschen!
Teufi, Teufi, Teufi --«

Da klang aus dem Wald herauf die schreiende Stimme seines Herrn:
»Praxmaler! Kommen Sie! Schnell!« Es war in dieser Stimme ein Ton, der
den Jäger ahnen ließ, daß hier doch wohl etwas anderes geschehen wäre
als nur ein drolliges Jägerstücklein. In Sorge begann er zu rennen und
erreichte das Kiesbett in dem Augenblick, als Ettingen und Lolo Petri
den Knaben fanden. Lo war blaß vor Schreck, als sie den Kopf des Knaben
aufhob an ihre Brust. Die Sache schien übler auszusehen als sie war.
Gustl zitterte wohl, doch er lächelte, um die Schwester zu trösten, und
sagte: »Sorg dich nicht! Mir ist nichts geschehen. Gewiß nicht! Und
Schmerzen hab ich ^gar^ keine.« Im Gesicht und an den Händen hatte
er ein paar leichte Schürfwunden, sonst schien er unverletzt. Doch als
sie ihn aufrichteten, konnte er nicht stehen und wäre wieder zu Boden
gesunken, hätte ihn Ettingen nicht aufgefangen. »Kind! Kind!« stammelte
Lo.

»Beruhigen Sie sich, Fräulein«, sagte Ettingen, obwohl ihm selbst vor
Erregung die Stimme kaum gehorchte, »es kann nicht so schlimm sein! Der
Fuß ist nicht gebrochen. Hier eine Untersuchung vorzunehmen und den
armen Jungen zu quälen, das ist nutzlos. Kommen Sie, wir tragen ihn zum
Jagdhaus, da kann alles leichter und besser für ihn geschehen! Kommen
Sie!« Bei diesen Worten hatte er Gustl schon auf seine Arme gehoben und
eilte mit ihm über das Kiesbett hinüber gegen den Weg.

Pepperl erbot sich, den Knaben zu tragen. Auch bei raschem Gang war's
eine halbe Stunde bis zum Jagdhaus, und »so a Bub hat sein Gwicht«. Aber
Ettingen schüttelte den Kopf. »Der Junge trägt sich wie eine Feder so
leicht!« Auch Lo mahnte mit scheuer Bitte, daß Ettingen den Dienst des
Jägers annehmen und seine Kräfte schonen möchte. Er sah ihr in die
Augen, schüttelte wieder den Kopf und flüsterte dem Knaben zu: »Leg nur
die Arme um meinen Hals, Bubi! So! Nicht wahr, so ist's bequemer?«

»Ja.«

Während sie auf ebenem Pfad durch den Wald hinauseilten, klang hinter
ihnen auf dem Latschengehäng das Klopfen und halblaute Rufen der
anmarschierenden Treiber: »Hup hup hup! Brrrr! Hup hup!« Pepperl guckte
sich einmal um, und da wollte es ein böser Zufall, daß er zwei gute
Hirsche gemütlich über die Lawinengasse spazieren sah. »Teufi, Teufi,
Teufi, drei Hirschen hätten wir haben können!« träumte seine Jägerseele
mit Kummer.

Ettingen plauderte während des ganzen Weges mit dem Knaben. Gustl hielt
sich wie ein kleiner Held, verbiß den Schmerz und schwatzte
unverdrossen, um der Schwester alle Sorge auszureden. Viel mehr als sein
verletzter Fuß beschäftigte ihn die Frage, was wohl aus Hansi, dem
Grauen, geworden wäre.

»Der kommt schon wieder!« tröstete Lo.

»Ja, schon, aber die Forellen, Lo! Die Forellen! Wenn er mit dem Netz
einen halben Tag in der Sonne herumläuft, hab ich sie umsonst für Muttl
gefangen!« In Schmerz verzog sich der Mund des Knaben, und das Wasser
schoß ihm in die Augen; doch er seufzte nur: »Ach Gott, ach Gott, die
schönen Forellen!«

Sie hatten das Jagdhaus fast erreicht, als Hansi nachgetrottet kam, in
höchst nervöser Stimmung. An den locker gewordenen Gurten war ihm die
Packtasche mit dem Almrosenbusch unter den Bauch gerutscht, und weil ihn
die Zweige kitzelten, schlug er fortwährend mit den Hinterfüßen aus,
schüttelte die Ohren und machte drollige Sprünge.

Als Pepperl den Esel in den Stall führte, rief Ettingen dem Jäger nach:
»Tragen Sie das Fischnetz gleich in die Küche hinauf! Man soll die
Forellen auf Eis legen, damit sie nicht verderben.« Seine Stimme klang
gepreßt, so daß Lo ihm besorgt in das erhitzte Gesicht blickte. Er hatte
doch wohl seiner Kraft zuviel zugemutet. Als er den Knaben über den
letzten Hang zum Jagdhaus hinauftrug, ging sein Atem müd, und seine Arme
zitterten.

Martin kam aus der Sennhütte gelaufen, mit dunkelrotem Gesicht, als
hätt' es dort unten mit dem »unbehüteten Madl« eine Szene gegeben, die
nicht ganz nach seinen Wünschen ausgefallen war. Verwundert musterte er
seinen Herrn und das schöne Mädchen.

»Schnell, Martin! Hinauf! Und richte das Bett im Grafenzimmer!«

Erschrocken verfärbte sich der Lakai; doch wortlos eilte er ins Haus.

Im Flur kam Martin seinem Herrn über die halbe Treppe entgegen und
stotterte: »Ich bitte um Vergebung, Durchlaucht, das Zimmer ist
abgesperrt, und im Augenblick weiß ich nicht, wo die Leute den Schlüssel
haben.«

»Aber Mensch! So mache doch ^mein^ Zimmer auf! Siehst du denn nicht --«

Martin rannte, und als sein Herr mit dem Knaben in das sonnige, weiße
Zimmer trat, war das Bett schon abgedeckt. Während Lo dem Bruder half,
sich zu entkleiden, brachte Ettingen das ganze Haus in Aufruhr. Der
Lakai, die Köchin und die Küchenmagd, alles mußte laufen und bringen:
Wasser, Eis, Verbandzeug, Kognak, den ganzen Inhalt der Hausapotheke.

Als Lo den verletzten Fuß des Knaben untersucht hatte, atmete sie auf.
Der Knöchel war geschwollen und glühte, aber die Sache war unbedenklich:
eine Bänderzerrung, die, obwohl sie schmerzhaft war, in wenigen Tagen
wieder gut sein konnte. Ein paar Stunden Ruhe, meinte Lo, und Hansi
könnte den Knaben heimbringen, ohne daß sich das Übel verschlimmern
würde.

»Jetzt muß ich dir ein wenig wehtun, Bubi! Aber du wirst sehen, das
hilft!«

»Ja, Lo, mach nur, was du meinst!«

Sie begann die Geschwulst zu massieren. So schmerzhaft das auch war, der
Junge überwand es ohne einen Laut und ärgerte sich, weil ihm wider
Willen die Tränen in die Augen kamen. Dann wurde der Knöchel bandagiert,
und drüber kam der Eisumschlag. Die Schürfwunden im Gesicht und an den
Händen wurden mit Karbollösung gereinigt und mit Pflästerchen verklebt.

Lächelnd sah Ettingen dem Mädchen zu. »Sie machen das alles wie ein
gelernter Arzt!«

»Hier in den Bergen, wo man eine Tagreise bis zum Doktor hat, lernt sich
das von selbst. Und ich hatte einen guten Lehrer. Der verstand sich auf
alles, was Hilfe heißt.«

»Ihr Vater?«

»Ja.« Sie küßte den Knaben auf die Stirn. »Brav hast du dich gehalten!«
Die seidene Steppdecke glättend, richtete sie sich auf. Als wäre erst
jetzt alle Sorge von ihr gewichen, streifte sie mit ihren schlanken
schönen Händen die Zaushärchen von den Schläfen zurück. Sie blickte im
Zimmer umher, und eine leise Verwirrung schien sie zu überkommen. In
jäher Bewegung streckte sie Ettingen die Hände hin, blickte mit
glänzenden Augen zu ihm auf und sagte leis: »Wie gut Sie mit ihm waren!
Ich danke Ihnen.«

Er nahm ihre Hände. »Dank? Nein! Der Schuldige bin doch ich, mit dieser
dummen Jagd. Aber weil nur alles noch leidlich gut vorüberging!
Wirklich, jetzt atme ich auf. Und freue mich, daß ich Sie hier habe
unter meinem Dach. So hübsch ist es freilich nicht bei mir, wie ich es
bei Ihnen fand, da draußen, in der schönen Sturmnacht!« Noch immer hielt
er ihre Hände fest, und lächelnd sahen sie sich in die Augen.

Gustl, der mit der Wange auf den Händen lag, lind in die Kissen
geschmiegt, guckte staunend an den beiden hinauf, und das verpflasterte
Gesichtchen des Knaben färbte sich dunkelrot.

Lautlos trat Martin in das Zimmer, um Ordnung zu machen. Er schien keine
Augen zu haben, nur Hände, die geräuschlos hantierten. Als er mit dem
Wasserbecken und mit den Tüchern über dem Arm das Zimmer verlassen
hatte, sah er die geschlossene Tür an und wiegte den Kopf. Studierend
stieg er über die Treppe hinunter. In der Küche legte die Jungfer Köchin
gerade die drei Forellen, die Pepperl gebracht hatte, in den Eiskasten,
als Martin eintrat. Beim Anblick des Kammerdieners gab es dem Jäger
einen »Riß«, halb vor Wut und halb vor Schadenfreude; aber er mußte der
Köchin Antwort geben, als sie fragte: »Hat denn unsere Durchlaucht das
Fräuln schon gekannt?«

»Gut auch noch! Z'erst hat er's droben am Sebensee troffen, neulich is
er draußen gwesen bei ihr in der Luitasch, und gestern nacht, wie dös
Wetter gwesen is, haben wir unterstehn müssen bei ihr, vom Abend bis auf
d' Fruh. Ja, unser Duhrlaucht und d' Fräuln Petri, die zwei verstehn
anander! Was die für austipfelte Sachen reden! Da reißt unsereiner
d'Luser auf, sperrangelweit.«

Martin schien diesem Gespräch keine Aufmerksamkeit zu schenken. Kaum
aber hatte er die Küche verlassen, als er in seine Stube eilte und
hinter sich die Tür verschloß. Nachdem er an den Fenstern die Vorhänge
zugezogen hatte, schrieb er eine Depesche in englischer Sprache, nur die
Adresse deutsch: »Baronin Pranckha, Hietzing, Wien. -- Soeben flog der
edle Falk mit weißer Taube in den Waldhorst. Erkenne Gefahr und warne.«

»_The faithful!_« unterschrieb er -- »der Getreue!« -- und schob die
Depesche in die Tasche, um sie bei der Hand zu haben, wenn der Postbote
käme. --

Draußen vor dem Fenster ging Pepperl vorüber. Er machte langsame
Schritte, und immer wieder schielte er zur Sennhütte hinunter, aus
deren Schindeldach der Herdrauch quoll. Am liebsten wäre Pepperl
in seiner Schadenfreude schnurstracks hinuntergelaufen, um dem
»verloffenen Lampl« mit allem Hochgenusse menschlicher Bosheit ins
Gesicht zu schreien: »Jagdverwalterin? Ja! Schmarrn!« Aber da lagen
ihm zwei verwünschte Worte wie eiserne Riegel im Weg: »Wir sind fertig
mitanander!« und »Mich siehst nimmer!« Daß er nach solchen Worten noch
einmal die Schwelle dort unten überschreiten sollte -- das war eine
heikle Sache für einen, der in sich die Überzeugung trägt: »A bißl
was muß der Mensch halten auf dös, was er sagt!« Und was ging ihn die
ganze Geschichte weiter noch an? »Nix! Rein ^gar^ nix!« Für ihn
hatte die Sache nur noch ein theoretisches Interesse, zu dem sich das
angenehm prickelnde Bewußtsein gesellte: »Ich hab ^recht^ gehabt!«
Jetzt konnte die Sache da unten ausfallen, wie sie wollte -- er stand
groß da! Mit dem Gefühl der Befriedigung, das den Praxmaler-Pepperl bei
diesem Gedanken überkommen hatte, wollte er schon ins Försterhäuschen
treten. Da hörte er über das Almfeld herauf das Klirren eines
Bergstockes. Und am Waldsaum drunten erschien ein alter, weißbärtiger
Bauer, gebeugt und etwas unsicheren Ganges. »Jesses! Da kommt er!«
stotterte Pepperl, als er Burgis Vater erkannte. Mit langen Sprüngen
rannte er über das Almfeld hinunter und schrie: »Brenntlinger! He!
Brenntlinger! Da komm her! Da bin ich! Da!«

Der Alte blieb stehen und guckte mit den stumpfen, rotgeränderten Augen.
Sein gebrochener, von einem sechzigjährigen Leben in Armut
mürbgeklopfter Körper steckte in einer übel zugerichteten Hülle. Es
schien, als hätte der »gute alte Brenntlinger« eine der letzten Nächte
im Straßengraben zugebracht und die Zeit noch nicht gefunden, die grauen
Federn dieses harten Bettes von sich abzubürsten.

Im Heuschuppen auf der Alm geboren, hatte er den Anstieg seines Lebens
als Hüterbub begonnen, war Galtviehsenn geworden, und mit vierzig
Jahren, als Milchviehsenn bei einem Jahreslohn von 137 Gulden 45
Kreuzern, hatte er geheiratet. Das kleine Burgerl in der Wiege konnte
die Hochzeit der Eltern mitfeiern. Fünfzehn Jährlein später, als Burgi
aus der Feiertagsschule kam, starb die Brenntlingerin an einem Leiden,
das kein Doktor kurieren konnte, weil man keinen holte. Und während sich
das junge Mädel hineinwuchs in die Almenarbeit, wurden dem Brenntlinger
von Jahr zu Jahr die Knochen immer müder. Nun hatte er seinen Strohsack
im Gemeindehaus liegen, und seinem Leben blühte nur noch jene einzige
Blume, die nicht nach Honig, sondern nach Trebern duftet. Am liebsten
hätte Burgi den Vater jeden Sommer zu sich in die Sennhütte genommen.
Dagegen wehrten sich die Almbauern, die den unnützen Kostgänger nicht
auf ihrer Milchschüssel haben wollten. Also gab sie ihn, für fünf Gulden
im Monat, beim Flurjäger in die Kost. Auf die Hand durfte sie dem Alten
kein Geld geben, keinen Kreuzer. Sonst hätte er nie an seinen Hunger,
nur immer an seinen Durst gedacht. Kein Wunder also, daß Brenntlinger
mit einem Juchezer das große Los begrüßte, das er neulich beim Haus des
Maler-Emmerle gezogen hatte. Zehn Gulden! Das hatte einen achttägigen
Rausch gegeben. Keinen zehntägigen, nein, da hatte Pepperl sich
verrechnet. Denn der gute alte Brenntlinger liebte nicht nur seinen
Namensvetter, den Gebrannten, er liebte als braver Vater auch sein Kind.
Bevor er vom Haus des Maler-Emmerle den Weg zum Buschenwirt genommen
hatte, war er beim Kramer eingetreten und hatte um zwei Gulden für sein
Mädel ein seidenes »Tüchl« gekauft. Das brachte er nun mit, an seiner
Vaterbrust verwahrt und sorgfältig in das »Sonntagsblatt für das
katholische Volk« gewickelt. Aber auch noch etwas anderes brachte er mit
auf die Alm: einen halb ausgeschlafenen Katzenjammer, einen dürmeligen
Kopf und einen so unsicheren Schritt, daß man Zweifel hegen konnte, ob
der »gute alte Vater« sich für das Wohl und Wehe seines Kindes so
energisch auf die Füße stellen würde, wie es der Praxmaler-Pepperl von
ihm erwartete.

»Brenntlinger! He! Brenntlinger! Da komm her! Da bin ich! Da!«

Die aufgeregte Stimme drang nicht nur in die halbtauben Ohren des Alten,
sie drang auch durch die Mauern der Sennhütte. Mit einem Sprung war
Burgi bei der Tür. »Vater! Jesus Maria! Vater! Ja grüß dich Gott! Wo
kommst denn her?« Da sah sie den Jäger wie einen Narren über das Almfeld
herunterspringen. Sie erschrak. Nicht weil sie ein schlechtes Gewissen
hatte, nein! Wenn ihr der Herr Jagdverwalter _in spe_ beim Herd und am
Kammerfenster auch schon ein Dutzend Küsse und drüber abgeschwatzt und
gestohlen hatte -- ein Kuß in Ehren ist keine Sünd, am allerwenigsten ein
Kuß von einem, der Jagdverwalter wird und »positivi« heiraten will. Und
wenn auch dem »süßen Schmalger« nicht über den Schritt zu trauen
war -- einen, der »solchene Aussichten« hat, den mußte man doch wohl ein
bisserl warm halten. Das riet nicht nur die Klugheit, dazu reizte auch
ganz besonders der Gedanke, daß sich ein anderer grasgrün ärgern würde,
wenn schließlich aus der »Sach« doch etwas werden sollte. Ein schlechtes
Gewissen also hatte die Burgi nicht. Ganz im Gegenteil. Dennoch erschrak
sie. Und als sie den Pepperl so rennen sah, hatte sie nur den einen
Gedanken: die erste beim Vater zu sein! Sie machte einen Sprung wie ein
Heuschreck, der die Sense blitzen sieht, und rannte, was sie rennen
konnte. Auch Pepperl machte hurtige Beine. So liefen die beiden
miteinander um die Wette, wie zwei Jagdhunde um einen Hirsch.
Gleichzeitig erreichten sie den Alten. Keuchend packte ihn Burgi am
linken, Pepperl am rechten Arm.

»Vater! Zu mir kommst.«

»Na! Zu mir! Ich hab dich bstellt.«

»Zu mir kommst, Vater! Zu mir in d'Hütten!«

»Z'erst zu mir! Ich muß dir ebbes sagen, was pressant is!«

Der Alte stotterte immer: »Tuts mich net derreißen, Kinder! Net
derreißen! Tuts mich net derreißen!«

Mit Zerren und Streiten hatten sie den Alten bis zur Sennhütte gebracht.
Burgi blieb Siegerin. Sie schob den Vater über die Schwelle, schlug die
Tür zu und stieß den hölzernen Riegel vor. Für diesen Riegel hatte
Pepperl nur ein Lachen. Wie da zu helfen war, das wußte er. Erst
verschnaufte er ein bißchen, dann zog er das Messer aus der Tasche,
schob die Klinge in den Türspalt und begann zu schieben. Aber
merkwürdig! Der Riegel wollte nicht weichen wie sonst. Verwundert guckte
Pepperl näher zu und sah statt des alten, morschen Holzstückes, mit dem
die Tür seit einem halben Jahrhundert zufrieden gewesen war, eine
blinkende Latte durch die Spalte schimmern. Wann war dieser neue Riegel
an die Tür gekommen? Und warum? Diese beiden Fragen gaben dem
Praxmaler-Pepperl heiß zu denken.

In der Sennstube hatte Burgi den Vater zum Herd geführt. Da sah sie den
Zustand seiner Kleider. »Vater! Um Gottswillen! Wie schaust denn aus!«

»Ich? Warum?«

»Vater!« Wie ernst das klang! »Hast mir im Frühjahr net versprochen, daß
dich halten willst? Und heut kommst mir daher, daß ich mich schamen muß,
wenn dich an ordentlicher Mensch anschaut!« Burgi fuhr sich mit der
Faust über die Augen. »Da mußt wieder an saubern ghabt haben!«

»Na na na na, net wahr is! Ich hab kein ghabt. Gwiß net! Heut net. Na!«
stotterte Vater Brenntlinger, während er an seinem Hut die ausgefranste
Krempe untersuchte.

Sie glaubte ihm nicht. »Wann ich nur schon wieder draußen wär bei dir!
Es taugt mir eh nimmer da heroben.« Sie holte die Holzbürste, die zum
Scheuern der Milchgeschirre diente. »Geh her, laß dich a bißl abputzen!«
Seufzend zog sie den Vater in die Fensterhelle, kniete vor ihm nieder
und begann von unten herauf die Arbeit. »Und so, wie heut, so kommst mir
nimmer!«

»Na na na na.«

»Tust mir's versprechen? Auf der Mutter ihr Andenken!«

»Ja, Burgele, ja! Und weil dein Vater so viel gern hast, ja --« er wühlte
an der Brust herum und brachte das Päcklein zum Vorschein, »ja, drum hab
ich dir was mitbracht, schau!« Langsam löste er mit seinen zitterigen
Händen den Papierumschlag und entfaltete das seidene Tüchl.

»Jesses! Vater!« Das Mädel wurde rot vor Freude. Aber erschrocken fragte
sie gleich: »Um Gottswillen, Vater, was hast denn für dös Tüchl zahlen
müssen?«

»Zwei, ja, zwei Gugulden, ja!«

»Zwei Gulden! Vater! Mar und Joseph! Wo hast denn so viel Geld herghabt?
Du wirst doch um Gottswillen net bettelt haben?«

»Na na na na! Für'n Müllertoni, ja, für'n Toni bin ich auf Seefeld,
weißt, a Botengangl auf Seefeld ummi!«

»Und da hat dir der Toni zwei Gulden geben?« forschte sie mißtrauisch.
»Zwei Gulden?«

»Ein', der Toni, weißt! Und der Posthalter den andern, ja, der
Posthalter!«

Sie war nur halb beschwichtigt. Aber möglich schien ihr die Sache doch,
und sie ^wollte^ glauben, um an dem schönen Tüchl ihre Freude haben zu
können. »Geh? Is wahr? Und da hast die zwei sauer verdienten Gulden für
mich verspart! Da muß ich dir schon a Vergeltsgott sagen!«

»Ja ja ja, und 's Tüchl, gelt, dös gfallt dir?« kicherte Vater
Brenntlinger, froh, dem Verhör so glücklich entronnen zu sein.

Sie prüfte die Seide, hielt das Tuch ans Licht und versuchte, wie es
sich falten ließe. »Aber geh, jetzt setz dich her, jetzt koch ich dir
gleich was auf! Magst saure Nocken? Tut dich hungern? Gelt?«

»Ja, hungern, ja, und saure Nocken, ja, die kunnt ich brauchen. Und
weißt, a bißl dürsten, ja, a bißl dürsten tut mich.«

»Da hol ich dir gleich a Schüsserl Milli.«

»Milli?« Der Alte bewegte den Mund, als hätte er eine bittere Zunge. »So
so? Milli krieg ich? Milli?«

Burgi war in die Kammer getreten. Ehe sie die Milchschüssel holte, legte
sie vor dem Spiegelscherben, der neben dem Fenster an die Wand gepickt
war, das seidene Tuch zur Probe um den Hals.

»Milli krieg ich? So so? Milli?« Als hätte dieser Gedanke einen
Zusammenhang mit dem Praxmaler-Pepperl, so guckte sich der Alte
plötzlich um, wo denn der Jäger geblieben wäre. Und als er sah, daß an
der Tür gewackelt wurde, ging er hin und schob den Riegel zurück. Ehe
die Tür noch richtig offen war, drängte Pepperl sich schon mit beiden
Ellbogen herein.

»Du, Jager, du, zu dir bin ich kommen, weißt, du hast mir was
versprechen lassen, ja!«

»Was ich versprochen hab, dös kriegst! Z'erst aber muß ich reden mit
dir. Da setz dich her an' Tisch!«

Als die beiden sich auf die Holzbank niederließen, trat Burgi mit der
Milchschüssel in die Stube. Den ersten Schreck über die Stimme, die
sich in der Sennhütte hören ließ, schien sie in der Kammer übertaucht zu
haben. Wohl brannte ihr das Gesicht wie Feuer, doch mit spöttischer Ruhe
sagte sie: »Ah, da schau her! Der Pepperl!«

Sie stellte dem Vater die Schüssel hin und legte den Brotlaib mit Messer
und Löffel daneben. Dann stemmte sie die Fäuste in die Hüften und lachte
dem Jäger höhnisch ins Gesicht. »Hat mir net einer gsagt: du gingst mir
nimmer eini in d' Hütten?«

Pepperl verfärbte sich und brüllte: »Bis ich zu ^dir^ komm, da kannst
^lang^ warten! Bloß zu deim Vater bin ich kommen. Weil ich z'reden
hab mit ihm. Verstehst mich?«

»No also! Leg dir kein Maulkorb an! Kannst alles sagen! Ob's wahr is
oder verlogen! Net amal auflusen tu ich! Na!« Mit spöttischem Lachen
ging sie zum Herd und nahm eine Holzschüssel von der Wand, um den
Nockenteig anzurühren.

Die Neugier schien keine von den schlechten Eigenschaften des
Brenntlinger zu sein. Während die zwei jungen Leute so heiß miteinander
hachelten, gähnte er ein um das andere Mal und schnitt das Schwarzbrot
mit großen Brocken in die Milch. Eben wollte er den ersten Schub
verladen, als ihn Pepperl so energisch am Arm packte, daß der Brocken
vom Löffel wieder in die Schüssel fiel.

»Jetzt, Brenntlinger, jetzt paß auf.«

»Ja, ja! Red nur zu!« Der Alte holte mit dem Löffel aus. »Aber essen
mußt mich lassen! Essen, weißt!«

»Der Appetit wird dir vergehn! Dir! Wann d' solchene Sachen hörst! Du
bist der Vater. Dich geht's am ärgsten an! Und dir z'lieb hab ich mich
dreingmischt! Daß ich dir an Kummer verspar, du guter alter Teufi, du!«

»A Teufi, was, a Teufi bin ich?« kicherte Vater Brenntlinger und wischte
sich die verschüttete Milch von der Joppe. »Ich hab doch keine Hörndln!«

»Jetzt lach net! Mir is blutig ernst! Und dir geht's an d' Ehr! Da,
schau dir's an, dein Töchterl! Die führt sich nobel auf!« Vom Herd
herüber ließ sich ein höhnisches Lachen hören. »Lachen kann s' auch
noch! Die! Und der arme Vater kann sich d' Augen ausweinen! Drum laß
dich verwarnigen, du guter Mann, du braver! Und red a Wörtl, solang's
noch Zeit is! Denn daß ich dir's ehrlich sag: in deiner Burgl ihrer
Hütten geht's zu, als ob die Gomorringer ausgruckt wären!«

»Was? Wer?« Der gute brave Mann schluckte einen Brocken. »Wer is
ausgruckt?«

»Die Gomorringer! Die von der selbigen Stadt, wo's Pech und Schwefel hat
regnen müssen. Und warum? Dös wirst schon wissen!«

Der Kochlöffel in der Hand der Sennerin machte einen verdächtigen Zuck,
tauchte aber wieder in den Nockenteig.

Studierend schüttelte der Alte den weißen Kopf. »Na, du, dös mußt mir
schon besser verexplizieren, ja!«

Pepperl schnaufte in schwüler Hitze. »Teufi, Teufi, Teufi, hat man mit
dir a Gefrett!« Mit beiden Händen fuchtelte er dem Alten vor der Nase
herum. »Dös weißt doch, daß unser Herr Fürst jetzt da is?«

»Ja freilich, ja, der Herr Fürst! So so? Was für a Fürst is denn der?«

»Der unser Jagd in Pacht hat!«

»A Jager? So so? A Jagerfürst! Und, ja --« Der Alte legte den Löffel
nieder, und seine Augen erweiterten sich. »Du, Pepperl, sag, is enker
Fürst net mitn, mitn Förstner in der Luitasch gwesen? Vor acht Täg?«

»Freilich is er draußen gwesen. Aber dös ghört net daher. Dös geht dich
nix an.«

»Geht mich, ja, gegeht mich schon was an!« versicherte Brenntlinger mit
solchem Eifer, daß er zu stottern begann. »Wenn dös der Füfürst gwesen
is -- zu dem geh ich auffi. Dem muß ich, ja, muß ich was
verexpipilixieren.«

Pepperl verlor die Geduld. »Kreuz Teufi, jetzt hör amal auf und lus mir
zu! Wann d' auffi gehst zum Fürsten, wirst aussi gschmissen vom Herrn
Kammerdiener. Verstehst mich!«

»Kammerdiener? So so? Und is der auch so, ja, so nobel, der?«

»Der wird wohl nobel sein!« Pepperl lachte mit zornrotem Gesicht. »Hat
seidene Hösln an! Und Schnallenschuh! Wie der Mesner bei der Leich.«

»Schnallenschuh? Und seidene Hösln?« staunte der Alte. »Ah, der muß aber
nobel sein!«

»Und gestriegelte Haar hat er! Und deiner Burgi steigt er nach?
Verstehst mich? Deiner Burgi steigt er nach!«

Langsam drehte Brenntlinger sich auf der Bank herum und fragte mit
aufgeregtem Stottern: »Bu -- Buburgi? Is dös wahr?«

»Ja, dös is wahr!« erklärte Burgi und warf eine Handvoll Salz in den
Nockenteig.

»Hörst es jetzt?« schrie Pepperl wie ein Verrückter. »Wahr is, was ich
gsagt hab! Und anschmalgen tut er's! Anschmalgen, daß er's heiraten
tät!«

Die Aufregung des Alten wuchs. »Bu -- Buburgi? Is dös wahr?«

»Wahr is's! Ja!« fuhr die Sennerin mit gereizter Stimme auf. »Den ganzen
Tag hockt er da in der Hütten und pumpert die halben Nächt am
Kammerfenster. So verliebt is er! Wahr is, wahr is, wahr is!«

Über den Tisch hinüber packte Pepperl den Arm des Alten. »Hast es ghört,
Brenntlinger? Jetzt denk, daß du der Vater bist, und daß dich rühren
mußt in deiner Verantwortigung. Verstehst mich? So! Jetzt red!«

Stolpernd schob Brenntlinger sich hinter dem Tisch hervor, und warnend
hob er den Finger. »Bu -- Buburgi! Dös muß ich dir sagen, hörst! Da sei
fein gscheit. Den laß nur nimmer aus! Da kannst dein Glück machen, ja,
dein Glück! Dös is a Nobliger! Wann gscheit bist, machst dein Glück!«

In sprachloser Verblüffung starrte Pepperl den Alten an und fuhr sich
mit beiden Händen durch die Kreuzerschneckerln. Dann sprang er auf und
rüttelte den Brenntlinger, als müßte er mit Gewalt in ihm das
schlummernde Gefühl der väterlichen Verantwortung aufwecken. »Mensch?
Was redst denn da? Er lügt ja dein Madl an! Jagdverwalterin tät's
werden! Ja, Schmarrn mit Lakrizensoß! Alles is verlogen! Und dös dumme
Gansl glaubt's ihm. Du? Verstehst mich bald? Und du bist der Vater! Du!«
Pepperl rüttelte, daß dem Alten die Zähne klapperten. »Rühr dich, Vater!
Rühr dich a bißl!«

»Da rühr ich mich, ja! Wann er mein Madl anlügt, rühr ich mich! Da nimm
ich an Avakatn! Da muß er zahlen, der! Dös is a Nobliger! Der hat Geld!
Und wann er net zahlt, so muß der Herr Fürst, jaaa, der Herr Fürst muß
zahlen. Der hat Geld!«

Pepperl sah aus, als hätte man ihm Asche ins Gesicht geworfen. Mit
zitternden Händen knöpfte er die Joppe zu. »Jetzt kenn ich mich
aus!« Das Wasser schoß ihm vor Zorn in die Augen. »Ös seids mir zwei
^saubere^ Leut! Pfui ^Teufi^ mitanand!« Er spuckte aus. »Da wär ich
in a ^schöne^ Verwandtschaft einikommen!« Er wußte wohl nicht, was
er redete. Der Zusammenhang dieses empörten Wortes mit der selbstlosen
»Verantwortigung«, die der Praxmaler-Pepperl auf seine moralischem
Schultern genommen hatte, war dunkel, war völlig unbegreiflich.

Wütend packte er seinen Hut und verließ die Sennstube.

Mit großen Glotzaugen sah Vater Brenntlinger ihm nach. »Wawas, was hat
er denn?«

Burgi wurde kreidebleich. Sie ging auf den Alten zu und faßte ihn am
Arm. »Vater! Marschier ins Kammerl eini! Und tu dich schlafen legen! Auf
der Stell! Denn daß d' mir nüchtern solchene Sachen sagen könntst, dös
glaub ich net. Und hast dein Dampus ausgschlafen, so reden wir weiter!
Vorher kein Wörtl nimmer! Tu dich schlafen legen!«

»Schlafen? Warum denn schlafen? Ganz munter bin ich, ja, und tu ich mich
soviel freuen mit, ja, mit dein Glück!« Er guckte an ihr hinauf. Als er
ihr Gesicht und ihre Augen sah, erschrak er und mummelte begütigend: »Ja
ja ja, sei nur zfrieden, Burgerl! Muß ich halt schlafen, ja! A Stünderl
schlafen!« Seufzend stolperte er über die Kammerschwelle.

Burgi ging zum Herd. Auf die Steine niedersinkend, brach sie in
Schluchzen aus.

Und droben im Försterhäuschen saß der Praxmaler-Pepperl hinter dem Ofen,
bürstete mit den Fäusten die Augen und würgte nach Luft. Die
Selbsterkenntnis war erschreckend in ihm aufgegangen. »So an Esel, wie
ich einer bin! Auf so a Weibsleut reinfallen! Mar und Joseph!« Lärm und
Stimmen weckten ihn aus diesem Jammer seiner Liebe -- aus einem
Katzenjammer, der das Merkwürdige hatte, daß ihm kein Rausch
vorausgegangen war.

Mit den Jägern und Treibern war der Förster gekommen, aufgeregt,
fassungslos über den sonderbaren Ausfall der Jagd, die doch »wie am
Schnürl« gegangen war. Drei Hirsche waren angesprungen, kein Schuß war
gefallen, und auf dem Fürstenstand hatte man keinen Jäger gefunden, nur
einen Wettermantel, den Feldstecher und die Büchse. »Mensch, um
Christiwillen, was is denn da passiert?«

Als Pepperl mit zerknirschter Miene berichtete, was sich ereignet hatte,
und daß die Geschwister droben im Jagdhaus beim Herrn Fürsten wären,
klang in der Stille, mit der die Leute lauschten, ein schallendes
Gelächter.

Der Förster drehte das Gesicht. »Aber Toni? Bist denn übergschnappt?«

Mazegger gab keine Antwort. Während er hinunterschritt zu seiner Hütte,
sahen ihm die anderen verwundert nach.



^Fünfzehntes Kapitel^


Warm leuchtete die Mittagssonne in das weiße Zimmer. Mit glühendem
Gesichtl lag der kleine Patient in den Kissen, nachdenklich und
verträumt. Soviel auch die beiden plauderten, die an seinem Bette
saßen -- Gustl sprach kein Wort. Und wenn ihn die Schwester fragte: »Warum
bist du so still, Bubi? Hast du Schmerzen?« -- dann schüttelte er den
Kopf und sah sie mit glänzenden Augen an.

Nebenan, im Wohnzimmer des Fürsten, deckte Martin den Tisch. Das hatte
Ettingen so angeordnet, damit Lo in der Nähe des Bruders bleiben könnte.
Lautlos verrichtete der Lakai seine Arbeit und lauschte dabei mit seinen
Fuchsohren auf jedes Wort, das im anstoßenden Zimmer gesprochen wurde.
Doch er hörte nichts, was er für seine getreuen Zwecke in Vormerkung
hätte nehmen können. Da wurde, bald mit ruhigem Ernst, bald wieder mit
heiterem Geplauder, von Natur und Kunst gesprochen, von Leben und
Menschen, von Dorf und Stadt, vom Sebensee und vom Leutascher Tal, von
einem sonnigen Morgen und einer stürmischen Nacht. Aber so unverfänglich
auch für Martins Ohren diese Gespräche waren, er zog doch immer wieder
die Brauen hoch. Nicht der Text, sondern der Ton machte für ihn die
Musik. Diese beiden Stimmen hatten immer einen so seltsam innerlichen
Klang, als läge in jedem gesprochenen Wort noch etwas heimlich
Verborgenes.

Der Tisch war bereit. Martin wartete mit der Uhr in der Hand. Punkt ein
Uhr trat er mit Würde über die Schwelle des anstoßenden Zimmers.
»_Monsieur le prince est servi!_«

Ohne das Geplauder zu unterbrechen, erhob sich Ettingen und reichte Lo
den Arm. Bei der Tür nickte er dem Patienten lächelnd zu: »Ich sorge
schon für dich!« Als sie in das Wohnzimmer traten, sah Ettingen den
Tisch an und fragte erstaunt: »Aber Martin? Da sind ja nur zwei Gedecke?
Wo ist der Förster?«

Keine Miene zuckte in dem ernsten Gesicht des Lakaien. »Ich dachte --
wenn aber Durchlaucht befehlen --«

»Natürlich!« Ettingen ging mit Lo zum Tisch. Da sah er auf dem Gesims
des Waffenschrankes ein Bild stehen, in olivgrünem, von matten Goldfäden
durchzogenem Rahmen: die mit zarten Farben überhauchte Radierung nach
dem Böcklinschen Gemälde. »Mein >SchweigenSchloß am Meer<, die
>Toteninsel< und das >Spiel der Wellen<.«

»Welchen Eindruck müssen diese Bilder auf Sie gemacht haben!«

»Ich habe das noch heute so in Erinnerung, als hätt ich es gestern
erlebt.« Lolos Stimme wurde leiser. »Ich denke nicht gern an jenen Tag.
Es knüpft sich an ihn eine Erinnerung, die mir weh tut.«

»Fräulein?«

»Als Papa diese Bilder sah, wurde er seltsam still. Dann nahm er meine
Hand, drückte sie, daß es mich schmerzte, und sagte: >Sieh, Lo, was ich
immer will, ^der^ da, der kann es! ^Das^ ist ein Großer! Das ist
Kunst!< Dabei war sein Gesicht so vergrämt, so trostlos -- er hat lang
gebraucht, um das zu überwinden.« Mit feuchtem Blick sah Lo zu Ettingen
auf. »Daß er so gering von seiner eigenen Kraft und so groß von dem
Können des anderen denken konnte? Das spricht doch für ihn selbst?
Hochmütig ist nur der Stümper, nur der Unfähige kann Neid empfinden.
Wer in sich selbst das rechte, heilige Feuer brennen fühlt, kann mit
neidloser Bewunderung zu der reicheren Kraft eines Größeren aufblicken.«

Ettingen fühlte ihre beklommene Erregung. Das schmerzte ihn, und er
suchte nach einem Wort, das sie beruhigen könnte. »Ihr Vater hatte
unrecht, sich so klein zu fühlen! Ein Bild wie das da hätte auch Ihr
Vater schaffen können, der die Natur so sehr verstand -- gerade Ihr
Vater -- wenn auch in anderer Form, doch mit dem gleichen, künstlerischen
Wert, mit der gleichen Fülle der Gedanken!«

»Mit dem gleichen Gedanken?« Sie schüttelte den Kopf. »Mein Vater? Nein!
Er war in seinem Wesen ein völlig anderer. In allen Bildern Böcklins
liegt etwas Herbes und Unerbittliches, bei aller Schönheit, die er
schuf. In ihm ist ein Stück Natur, die das Schöne nur erschafft mit dem
Gedanken an die Zerstörung, der es verfallen muß. Sie kennen doch gewiß
das Selbstporträt Böcklins?«

»Auf dem er sich malte, wie ihm der Tod sein Geheimnis ins Ohr
flüstert?«

»Ja! Dieser Todesgedanke redet bei ihm aus allen Bildern, verläßt ihn
nie und macht, daß er gering vom Wert des Lebens und von der Schwäche
alles Menschlichen denkt. Deshalb wählt er auch mit Vorliebe seine
Stoffe aus einer Zeit, in der die Kraft noch alles war und das Leben
sich abspielte wie ein wilder leidenschaftlicher Kampf. Sehen Sie nur
dieses Bild an! Scheint dieses Weib nicht sagen zu wollen: >Sieh her,
kleiner Mensch, wie groß und stark ich bin! Ich zwinge das wilde Tier,
das mich tragen soll, wohin es mir beliebt. Willst du herrschen und ein
König deines Lebens werden, dann mußt du sein, wie die Natur ist, stark
und rücksichtslos!< -- Das ist ein Gedanke, den mein Vater als Künstler
nicht aussprechen konnte.«

»Auch nicht als Mensch!« fiel Ettingen ein, mit einer Wärme, die
nicht nur aus seiner Stimme, auch aus seinen Augen redete. »Was ich
vorhin sagte, war ein törichtes Wort. Vielleicht war es auch ein wenig
unehrlich. Ich wollte Ihnen über eine schmerzliche Stimmung weghelfen
und sehe, daß Sie so überflüssiger Hilfe nicht bedürfen. Ihr Vater,
ja, war anders als der Große, der dieses Bild da schuf. Deshalb nicht
der Kleinere und Schwächere. Es ist etwas Schönes um die Kraft, die
den Sieg erzwingt. Aber Sieg ist auch Glück. Und Glück hat nicht
jeder, der es verdient. Und solche Mißgunst der launischen Göttin mit
einem stolzen Lächeln zu verwinden, wie das Ihr Vater konnte -- alle
Enttäuschung des Lebens zu erfahren und doch dem Leben so gut zu sein,
als Künstler die Anerkennung der Welt entbehren zu müssen und doch sich
selbst getreu zu bleiben -- wer ^das^ vermochte, in dem war Kraft,
die höher wiegt als der Ruhm eines Sieges!«

Wie dankbar sie zu ihm aufblickte! »Ja, getreu, sich und denen, die er
liebte -- das ist er geblieben. Aber der Eindruck, den Böcklin auf ihn
übte, hat etwas in ihn hineingedrückt, das er mit Gewalt wieder von sich
abstoßen mußte: die Versuchung, diesen schönen Lebensfrieden, den er
gefunden hatte, zu opfern, um den Kampf wieder aufzunehmen und auch zu
siegen. Wie der da gesiegt hat! Mama und ich, wir wollten ihn bestärken
und haben ihm zugeredet: Versuch es noch einmal! Aber da nahm er uns um
den Hals und sagte: >Nein!< Und alles, was in ihm wühlte, hat er sich
mit einem Bild von der Seele gemalt. Das haben Sie nicht gesehen, als
Sie bei uns waren. Es ist das Beste, was er schuf. Und er hatte nur
Kummer davon, sogar hier im Dorf. Wenn Sie wieder nach Leutasch
kommen -- darf ich es Ihnen zeigen?«

»Ja, Fräulein, ich bitte!« Er nahm ihre Hände. »Und das >Schweigen< dort
wollen wir gegen die Wand drehen.«

»Weshalb?«

»Es hat in Ihnen die Erinnerung an einen Kummer Ihres Vaters geweckt.
Ich weiß nicht, was ich dafür gäbe, wenn Sie das Bild nicht bei mir
gesehen hätten! Aber wissen Sie, weshalb ich es kommen ließ? Weil meine
erste Begegnung mit Ihnen mich an dieses Bild erinnerte. Da draußen, im
Tillfußer Forst! Wissen Sie noch? Jener stille, wundervolle Abend im
Schweigen des Waldes? Wie Sie damals geritten kamen und Ihre Augen so
tief und ruhig blickten -- das war schön! Und weil ich das wieder sehen
wollte, hab ich mir das Bild da kommen lassen, an das ich bei unserer
Begegnung denken mußte. Aber das Bild? Nein! Das ist etwas anderes. Sie
haben recht: ich trug in die Auffassung dieses Bildes etwas hinein, was
freundlicher und milder ist. Das ist so, wie ^Sie^ sind. Und diese
Erinnerung, die ich in mir bewahre, vertausch ich nicht gegen alle
künstlerische Größe dieses Bildes da!«

Wortlos stand sie vor ihm, von dunkler Glut übergossen.

Da tappte der Förster ins Zimmer, und als er sah, daß Ettingen die Hände
des Mädchens in den seinen hielt, sagte er lachend: »No also, da kann
ich ja gleich mitgratalieren, daß die Gschicht im Griesfeld so
glimpflich abgangen is!« Er pries den guten Schutzengel, den der »kleine
Herr Petri« haben müsse, und rief dem Patienten von der Schwelle des
Schlafzimmers ein paar lustige Worte zu. Aber bei aller Freude, die er
über den glücklichen Ausfall der »Gschicht« zum besten gab, fuhr ihm
doch immer wieder der Gedanke an die »ausgrutschte« Treibjagd durch den
Kopf. Auch während der Mahlzeit sang er noch immer dieses Lied seines
Jägerschmerzes: »Drei Hirsch! Sakra, sakra! Drei Hirsch hätten wir haben
können! Drunt in der Hütten hockt der Pepperl und macht an Kopf -- so hab
ich ihn meiner Lebtag noch net gsehen! Wie der sich kränken muß um die
drei Hirschen! Dös muß schon schauderhaft sein! Aber Ihnen, Duhrlaucht,
merkt man gar nix an. Sie müssen die drei Hirschen leicht verschmerzt
haben.« Er fuhr sich mit der Serviette über den Schnauzbart und lachte.
»Gwiß wahr, Duhrlaucht, ausschauen tun S' wie 's Leben, und die gsunde
Freud lacht Ihnen aus die Augen raus! Gelt, dös müssen S' eingstehn:
unser Lüftl daheraußen, dös schlagt Ihnen an!«

»Ja, lieber Förster! Hier im Bergwald bin ich gesund geworden an Leib
und Seele! Glücklich und froh!«

»Hab ich's net gsagt! Unser Wald! Ui jögerl, unser Wald! Was ^der^ alles
kann! Duhrlaucht, den müssen wir leben lassen! Unser Wald soll leben!«
Lachend hob Kluibenschädl das Glas und stieß mit dem Fürsten an. »Was is
denn, Fräulein Lo? Haben S' net ghört? Der Wald soll leben! Wär net
ohne, wann ^Sie^ da net mittäten! Was is denn? Warum sind S' denn so
mäuserlstad? Und heiß muß Ihnen sein! Sie brennen ja, wie 's Kerzl vor
der Mutter Gottes! Soooo! Schön 's Glaserl nehmen! Schön anstößen!
Derrrr Wald soll leben!« Die Gläser klangen zusammen, und das heitere
Lachen wandelte sich zu einem frohbelebten Geplauder, das die ganze
Mahlzeit begleitete. Der Förster in seiner vergnügten Laune schmauste
dazu mit so gesundem Hunger, daß die Platten leer wurden, obwohl ihn
seine Tafelgenossen bei diesem »Schönwettermachen« mangelhaft
unterstützten. Sie tranken auch kaum einen Tropfen, diese beiden, und
dennoch waren sie in einer Stimmung, als wäre ihnen das Feuer eines
köstlichen Trankes ins Blut gedrungen.

Immer wieder erhob sich Ettingen, um nach dem kleinen Patienten zu sehen
und jeden Teller zu begleiten, den Martin ins weiße Zimmer trug. Nach
einem solchen Besuche gab er lachend das Bulletin aus: »Fortschreitende
Besserung, der hohe Kranke erfreut sich eines gesegneten Appetits.«

Als das Dessert genommen war, verabschiedete sich der Förster mit einem
großen Kompliment und einem kleinen Schwips. Martin brachte die Post,
aber Ettingen sagte: »Das hat Zeit, lege nur alles auf den Schreibtisch
hinüber!«

»Es ist eine Depesche dabei, Durchlaucht!«

»So gib sie her!« Beim Anblick der sechs engbeschriebenen Blätter sagte
Ettingen lachend: »Eine Depesche? Das ist ja ein Brief!« Kaum hatte er
zu lesen begonnen, als er in freudiger Erregung aufblickte: »Und das muß
heute kommen! Gerade heut!«

»Sie haben eine gute Nachricht erhalten?«

»Eine gute nur? Mehr als das! Eine Nachricht, die mir doppelte Freude
macht, weil sie gerade heute kam, jetzt, während Sie bei mir sind! Denn
diese Nachricht, Fräulein, ist auch eine Freude für Sie! Eine große
Freude! Hören Sie!« In heißem Eifer schob er alles beiseite, was vor ihm
auf dem Tische war, und faßte Lolos Hand. »Aber bevor ich lese, muß ich
Ihnen sagen, wie ich zu dieser Nachricht komme. Damals, als ich Sie
kennenlernte, draußen beim Sebensee, unter dem klingenden Baum, sprachen
wir doch soviel von Ihrem Vater. Das weckte meine Teilnahme für sein
Schicksal und seine Kunst. Und als ich heimkam, depeschierte ich an
einen Freund in Wien, mir alles mitzuteilen, was er über Emmerich Petri
erfahren könnte. Und das ist die Antwort!«

Zitternd saß sie vor ihm, mit den Augen in banger Spannung an seinen
Lippen hängend.

Ohne ihre Hand zu lassen, begann er zu lesen: »Mein lieber Heinz --«

»Das ist ^Ihr^ Name?«

»Ja! -- >Mein lieber Heinz! Der Kunstaugur, dem ich die Nachforschungen
nach Deinem Emmerich Petri übertrug, war soeben bei mir. Da Deine
Anfrage etwas merkwürdig Dringendes hatte, nehme ich in meiner
Freundschaft einen Anlauf zur Verschwendung und depeschiere Dir ein
ganzes Kapitel moderner Kunstgeschichte. Dein Petri stammt aus einer
Allgäuer Bauernfamilie, verlor als Knabe die Eltern und bekam zum
Vormund einen Pfarrer, der den Erlös des kleinen Bauerngutes auf den
Acker der Kirche säen wollte und den begabten Jungen in eine geistliche
Präparandenschule steckte. Mit neunzehn Jahren lief Petri der frommen
Gesellschaft davon, ein Beweis, daß er zu denken und als Mensch zu
empfinden verstand. Er wollte Künstler werden und besuchte zwei Jahre
die Akademie. Seine Professoren sprachen ihm alles Talent ab und
meinten, er hätte klüger getan, Kaplan zu werden. Mit zähem Ehrgeiz
stellte er sich auf freie Füße, ging seine eigenen Wege, arbeitete mit
eisernem Fleiß und begann ein paar Jahre später im Münchener Kunstverein
auszustellen, ganz wunderliche Bilder, seltsam in Technik und Farbe,
befremdend durch ihre Gedanken, kindlich und kühn zugleich, mit einer
Vorliebe für fabulöse und didaktische Stoffe, in denen sich Hellenismus
und freidenkendes Christentum eigenartig verschmolzen. Man verstand ihn
nicht, schüttelte den Kopf und lachte. Ein Jahrzehnt lang kämpfte der
Mann erbittert um Anerkennung. Schließlich scheint ihn die Geduld
verlassen zu haben. Vor etwa vierzehn Jahren wanderte er mit seiner
Familie aus München davon, niemand weiß, wohin. An seiner Kunst
verzweifelnd, scheint er sie aufgegeben zu haben. Man hat seit jener
Zeit kein Bild mehr von ihm gesehen. Das ist schade, denn seine Zeit
wäre jetzt gekommen.<«

Ettingen unterbrach sich, drückte Lolos Hand und stammelte in Erregung:
»^Seine^ Zeit! Hören Sie, Lo!«

Ein Lächeln irrte um ihren Mund; sie konnte nicht sprechen und nickte
nur.

Mit fliegender Stimme las er weiter: »>Das ganze Unglück dieses Mannes
war, daß er um zwanzig Jahre zu früh geboren wurde und mit den Anfängen
seiner eigenartigen Kunst in eine Zeit der ausgetretenen Geleise kam.
Die Zeit hat sich geändert, gründlich, und heute verlangt man von der
Kunst vor allem Persönlichkeit. Da kommt gerade jener zur stärksten
Geltung, der seine eigenen Wege geht und sich vom Gesicht der
Durchschnittsmacher unterscheidet. Der Meistertitel wird vor Namen
gesetzt, zu denen vor einem Jahrzehnt noch alle Welt den Kopf
schüttelte. Einer von diesen spät Erkannten ist Hans Thoma, der auch die
Spießrutengasse des Münchener Kunstvereins kennenlernte, und den sie
heute mit Ehrfurcht den >tiefen Träumer< nennen. Vor zwei Jahren, in
einer kritischen Beleuchtung Thomas, erinnerte sich zum erstenmal ein
Münchener Kritikus an einen >Vorläufer des Meisters<, an Emmerich Petri.
Immer häufiger wurde in der letzten Zeit dieser Name genannt. Von
Kunsthändlern wurde das eine und andere seiner Werke ausgegraben und
wanderte von Stadt zu Stadt. Im vorigen Sommer erfuhr man, daß ein
Frankfurter Kunstfreund, dessen Spezialität das Sammeln künstlerischer
Originalitäten ist, im Besitze einer aus 27 Bildern bestehenden
Kollektion des neuerkannten Meisters wäre, und im Herbst, Ende
September, wurden diese Bilder zu einer >Separatausstellung von Werken
Emmerich Petris' nach Berlin gebracht, um die Kunstwelt in Aufruhr und
Begeisterung zu versetzen.<« Ettingen vermochte nicht weiterzulesen.

Regungslos, wie versteinert saß das Mädchen. Nur in ihren Augen war
Leben, und tonlos flüsterte sie vor sich hin. »Im Herbst -- Ende
September --«

Um diese gleiche Zeit war jener Wolkenbruch in der Leutasch
niedergegangen, zwei Tage und Nächte hatte Emmerich Petri gearbeitet,
»wie ein Holzknecht«, und hatte die Rettung von ein paar armseligen
Hütten mit seinem Leben bezahlt.

»Im Herbst! Ende September!«

Ettingen empfand die Tragik dieses Wortes, und die Kehle war ihm wie
zugeschnürt, so daß er mit Gewalt seine Stimme zwingen mußte, um lesen
zu können: »>Die Ausstellung war ein Erfolg, so einstimmig, wie er noch
selten einem Künstler zuteil wurde. Dem Frankfurter Sammler, der die
Bilder vor fünfzehn und zwanzig Jahren um eine Bagatelle erworben hatte,
wurden hohe Summen geboten, aber der Mann war stolz auf seinen Besitz
und verkaufte nicht ein einziges Bild. Alle Journale brachten
ausführliche Besprechungen des Meisters, man bezeichnete ihn als eine an
Gedankentiefe mit Böcklin verwandte Natur, als dessen milderen Bruder.
Böcklin wäre die strenge Kraft, Petri die träumende Liebe. Und überall
die Frage: Wo ist dieser Mann? Wer weiß von ihm? Wo lebt er?<«
Erschrocken legte Ettingen die Blätter nieder. »Fräulein!«

Blaß, an allen Gliedern zitternd, hatte Lo sich erhoben, als wäre es
über ihre Kraft gegangen, dieses Wort zu hören. Ein Sturz von Tränen
brach ihr aus den Augen, mit einem Schluchzen, das ihren Körper
schüttelte wie Frost.

»Fräulein! Allmächtiger Gott! Ich bitte Sie, liebes Fräulein --« Ettingen
legte den Arm um ihre Schultern wie ein Bruder, der die Schwester
beruhigen will. Sie schien in diesem Sturm von Erregung nichts anderes
zu denken als nur das eine: er fühlt mit mir -- und da überließ sie sich
willenlos seinem Arm, und weinend barg sie das Gesicht an seiner Brust.
Aus dem anstoßenden Zimmer klang mit erschrockenem Ton die Stimme des
Knaben: »Lo! Ach Gott, Lo! Was hast du? Warum weinst du denn?«

»Sorg dich nicht, Bubi!« rief Ettingen. »Was deine Schwester weinen
macht, ist Freude!« Er streichelte mit scheuer Hand ihr schimmerndes
Haar, richtete sie auf und sagte leis: »Ich verstehe Ihr schönes,
kindliches Gefühl. Ihre Freude mischt sich mit dem schmerzvollen
Gedanken, daß Ihr Vater sterben mußte, bevor ihm die Welt den verdienten
Lorbeer reichte. Aber ^wie^ er starb! Das muß Ihrem Herzen sagen, daß er
die Augen nicht geschlossen hat, ohne tief in seinem Innersten zu
glauben: ich habe nicht umsonst gewirkt, ich kann nicht sterben, ich
werde weiterleben! Sonst hätte er die Welt nicht so verlassen können,
mit dieser Ruhe, mit diesem Lächeln, mit diesen letzten Worten: >Meine
Blumen!< Das galt nicht nur den Blumen da draußen am See. Dieses Wort
hat allem gegolten, was aus der Tiefe seiner Seele heraufblühte und
reines, köstliches Leben wurde. Das wird seinen Namen tragen, wird
dauern als eine Freude für die Menschen! Ihr Vater ist nicht gestorben:
er lebt! -- Nein, Lo, Sie dürfen nicht weinen! Sie müssen sich aufrichten
und stolz sein auf Ihren Vater, stolz auf den Namen, den er Ihnen gab
und dessen Sie würdig sind. Dieser Name ist Adel, wie ich besseren nicht
kenne!«

Aus Tränen blickte sie zu ihm auf. Wie schön sie war, bei diesem
Lächeln, mit dem sie den Schmerz überwand und schon die Versöhnung
fühlte, den Stolz und die Freude! Lange sah sie ihn schweigend an, bevor
sie sprechen konnte. »Wie gut Sie mit mir sind! Und ich stehe so arm vor
Ihnen, so schwach, in meinem Schmerz zuerst und jetzt in meiner Freude!
Fast versteh ich das nicht. Diese Nachricht hätte mich ruhiger finden
sollen. Was mein Vater war, hab ich immer schon gewußt. Das hat mir doch
nicht die Welt erst sagen müssen. Und nun hat es mich doch so
überwältigt -- als wär ich eine andere geworden -- als wäre etwas in mir,
über das ich keinen Willen und keine Macht mehr habe --« Sie hielt seinen
Blick nicht aus, und verwirrte Unruhe stammelte in ihren Worten: »Sehen
Sie nur, ich weiß kaum, was ich rede, weiß nicht einmal, wie ich dafür
danken soll, daß gerade Sie es waren, von dem ich diese Nachricht hören
durfte. Und wenn ich Ihnen sagen könnte --« Ihre Stimme erlosch.

»Mir sagen, was Sie fühlen? Die Freude, die Sie empfinden, könnten Sie
mir mit hundert Worten nicht besser sagen als mit diesem Schweigen
jetzt!«

»Freude! Ja! Das ist Freude, die sich nicht sagen läßt!« Tief atmend hob
sie die Augen zu ihm. »Darf ich noch eine Bitte haben?«

»Ob Sie dürfen?« Er drückte ihre Hände.

»Schenken Sie mir diese Blätter!« Nun kamen ihr die Worte immer
hastiger, in glühender Erregung. »Ich möchte sie meiner Mutter bringen.
Möchte heim, zu meiner Mutter! Jede Minute, um die ich ihr diese
Nachricht später bringe, ist eine Sünde an ihr. Ich darf nicht bleiben.
Schenken Sie mir diese Blätter und lassen Sie mich gehen! Ich bitte!«

»Ja, Fräulein, ja! Nehmen Sie!« Er reichte ihr die Blätter. »Ich seh es
ein, daß Sie nicht bleiben dürfen. Und Ihr Bruder -- ich will selbst
hinunter und werde sorgen dafür, daß Sie ihn gut und sicher nach Hause
bringen und auf dem Heimweg alle Hilfe haben! Bleiben Sie bei ihm -- ich
komme dann und hol ihn!« Er eilte davon.

Sie stand und lauschte auf seinen Schritt -- und lächelte und preßte die
Blätter an ihre Brust.

»Lo? Soll ich aufstehen? Ich kann schon!« klang aus dem anderen Zimmer
die erregte Stimme des Bruders. Da flog sie zu ihm, umschlang ihn, und
wieder kamen ihr die Tränen. »Ach, Lo! Um Gottes willen! Ich bitt dich,
was hast du denn?«

»Freude hab ich! Freude! Weil jetzt die Menschen wissen, was unser Vater
war!«

Gustl sah die Schwester mit großen Augen an. »Haben denn das die
Menschen nicht gewußt? Er hat doch die Bilder gemalt. Ein Bild sieht
man doch. Da muß man doch wissen, daß ein Künstler das gemacht hat.«

»Ja, Kind, wer die rechten Augen hat, der sieht es! Aber es gibt auch
Menschen, die sehen können und dennoch blind sind. Komm nur, komm, wir
müssen heim! Zur Mutter heim!«

Als Gustl angekleidet war -- am verbundenen Fuß nur den Strumpf, ohne
Schuh --, versuchte er ein paar Schritte zu gehen. Das gelang nicht
recht. Da kam auch Ettingen schon zurück, hob den Knaben auf und trug
ihn hinunter.

Vor der Tür, im Hof, stand Hansi schon bereit, gesattelt und mit
hochgeschnallten Bügeln. Die Treiber hatten das Gepäck der Geschwister
in ihre Rucksäcke genommen und die Almrosen darübergebunden. Einer trug
das Fischnetz mit den in grünes Reis gehüllten Forellen. Auch die zwei
Leutascher Jäger waren zum Abmarsch bereit, und seitwärts an der Mauer
stand Pepperl, schweigsam, die Hände hinter dem Rücken, die gerunzelte
Stirn umhangen von aufgedröselten Kreuzerschneckerln.

Nur Mazegger fehlte. Drunten in seiner Hütte stand er am Fenster, das
aschfahle Gesicht an die Scheibe gedrückt. Als er Lolo Petri und seinen
Herrn, der den Knaben trug, aus der Tür kommen sah, trat er mit
geballten Fäusten tiefer in die Stube zurück.

Ettingen hob den Knaben in den Sattel und schob ihm die Bügel an die
Füße. »Also, Bubi, jetzt mach uns keine Sorgen mehr und schau, daß du
gut heimkommst!« Er reichte ihm die Hand.

»Ich dank schön, Herr Fürst! Sie waren so lieb zu mir! Ich dank schön!«

Lachend streichelte ihm Ettingen die Hand. »Dank? Was dir einfällt! Sieh
nur, daß du bald wieder springen kannst! Das ist mir der liebste Dank.
Und wenn es deine Mutter erlaubt, dann komm ein paar Tage zu mir auf
Besuch ins Jagdhaus! Willst du?«

Gustl wurde rot übers ganze Gesicht. »Wenn Sie erlauben, bin ich schon
so frei!«

»Also, auf Wiedersehen!«

Ettingen wandte sich zu Lo. Inmitten der vielen Leute, die um sie
herstanden, schieden die beiden mit einem Händedruck, mit einem stummen
Blick.

Ein Jäger sollte den Grauen führen. Aber Lo überließ diese Sorge keinem
anderen, sie nahm den Zügel selbst.

Während Hansi den Knaben über das Almfeld hinuntertrug, umringt von den
schwatzenden Treibern und Jägern, stand Ettingen mit den Armen über den
Zaun gelehnt und blickte lächelnd dem kleinen Reiter und seiner
Schwester nach.

Den beiden folgten noch zwei andere Augen -- aus Mazeggers Hütte --, mit
einem Blick, in dem die Eifersucht mit drohendem Feuer brannte.

Wo der Pfad vom Almfeld einbog in den Wald, bat Lo die Männer,
vorauszugehen, damit der Graue in ruhigen Schritt käme. Sie verhielt das
Tier eine Weile und sah mit leuchtenden Augen zum Fürstenhaus hinauf. Da
hörte sie den Bruder flüstern: »Du, Lo? Weißt du, warum er so lieb war
zu mir?«

»Weil er gut ist.«

»Ja, schon -- aber _noch_ wegen was. Weil er _dich_ liebhat.«

Wie eine Flamme schlug es über ihre Wangen, doch heftig schüttelte sie
den Kopf.

»Aber ja!« behauptete Gustl in heißem Eifer. »Hast du denn das nicht
gemerkt?«

»Nein, nein, nein!« stammelte sie erschrocken und zog den Grauen in den
Wald.

»Nicht? Das hast du nicht gemerkt? Hör, Lo, dann bist du aber auch eine
von denen, die sehen können und doch blind sind!«

Längst schon waren die beiden im dunklen Schatten des Waldes
verschwunden, und immer noch stand Ettingen über den Zaun gelehnt. Eine
Weile hörte er noch die Stimmen der Männer aus dem Tal herauf. Dann
verstummten auch die. Nur der Wildbach rauschte dort unten, sanft und
heimlich, durch den Wald gedämpft. Stille Sonne über dem Almfeld, über
den Hüttendächern und allen Bäumen. Ein paar silberne Fäden flogen, und
schwärmende Insekten huschten gleich winzigen Funken durch die blaue
Luft.

Plötzlich ging ein Dröhnen durch das Tal hin, wie von einem mächtigen
Donnerschlag mit rollendem Echo.

Erstaunt sah Ettingen zum wolkenlosen Himmel auf. Da gewahrte er, daß
über dem Wildbach drüben, am Fuß der steilen Hochwand, brauner Staub in
dichten Wolken aufwirbelte. Ein Stück der Felswand hatte sich gelöst und
hatte eine Zunge des sonnigen Waldes unter Schutt begraben.

»Wie das kommen kann? Die Zerstörung, mitten in der Stille, in
friedlicher Sonne?« Ernst nickte Ettingen vor sich hin, während da
drüben der Staub verdampfte. »Das Schweigen im Walde! -- Ja! So redet
dieses Bild. Sie hat recht gesehen.«

Die Küchenmagd, der Lakai und die Köchin kamen aus dem Haus gerannt, um
zu sehen, was es gegeben hätte. Nur drunten bei der Sennhütte und bei
dem Jägerhäuschen zeigte sich niemand. Da trieb die Neugier oder die
Sorge keinen vor die Tür. Die waren es gewöhnt, daß das so kommt, so
plötzlich. Drum hörten sie es kaum.

Kluibenschädl, der sich auf die Matratze gestreckt hatte, um seinen
Schwips zu verschlafen, fragte gähnend: »So? Hat's wieder kracht?«

»'s wird halt a Trümml abigfallen sein!« meinte Pepperl in seinem
Trauerwinkel und fügte mit philosophischem Seufzer bei: »Auf d' Letzt
muß alles abi!«



^Sechzehntes Kapitel^


Praxmaler machte sich, als der Abend kam, zu einem Pirschgang fertig.
Dabei erwachte der Förster, dessen gut ausgeschlafene Laune recht
auffällig abstach gegen die trübe Kummermiene des Jägers. »Machst noch
allweil a Gsicht wie die Katz, wann's dunnert? Tu dich wegen die drei
Hirschen doch net gar so abikränken! Es is ja schön, wenn sich a Jager
über 's Jagdpech von seim Herrn betrübt. Aber Maß und Ziel muß der
Mensch in allem halten! Sei gscheit, Pepperl! Der Herr Fürst schießt
schon wieder an guten Hirsch!«

»Ja, wollen wir's hoffen!« seufzte Pepperl und trollte zur Tür hinaus.
Die Augen steif in das Blau des Himmels bohrend, ging er an der
Sennhütte vorüber.

In der Almstube nahm Burgi gerade Abschied von ihrem nüchtern gewordenen
Vater. Sie hatte die Kleider des Alten leidlich wieder instand gesetzt,
in dem mürben Zeug alle Löcher geflickt und gab nun dem Vater ein
Binkerl guter Lehren mit auf den Weg, wie die Mutter einem Kind, das zum
erstenmal wallfahren geht. »Sei zfrieden, Vater! Dein Essen und alles
hast ja! Und tu mir d' Fremdenleut net anbetteln auf der Straß. Da hat
kein Mensch mehr an Rischpekt vor dir! Und schenkt dir wer an Kreuzer
aus Gutigkeit, den muß man doch net stantipeh in d' Wirtsstuben
einitragen! Spar dir die paar Nedscherln lieber zamm aufs Gwand! Ja?
Tust mir's versprechen, Vater?«

»Ja, ja, ja! Alls versprich ich! Alls!« Der Alte schnaufte, als er die
Predigt überstanden hatte und sich endlich drücken konnte. Während er
über das Almfeld hinunterwackelte, schielte er zu den Fenstern des
Jagdhauses hinauf und murmelte kauend: »Dem Herrn Fürsten -- so a
Nobliger, ja -- dem hätt ich gern was verexpliziert.«

Burgi blieb auf der Schwelle stehen, bis sie den Vater im Wald
verschwinden sah. Dann kehrte sie in die Stube zurück und machte sich an
die Arbeit, still und verdrossen. Als es Abend wurde und die Kühe
gemolken waren, mußte sie von der frischen Milch eine Kanne voll
hinauftragen in die Küche des Fürstenhauses. Während sie droben um die
Ecke verschwand, kam Martin mit dem Förster, den er zum Abendtisch
gerufen hatte. Kluibenschädl trat ins Haus, Martin blieb vor der Tür
stehen und lauschte gegen den Hof. Schmunzelnd schlich er auf den Zehen
an der Mauer hin.

Da kam die Sennerin mit der leeren Kanne zurück.

»Mein schönes Kind?« Und da hatte er sie schon um die Hüfte genommen
und wollte sie küssen. Erschrocken gab sie ihm einen Stoß vor die Brust,
und dann kam noch was anderes nach. Das klatschte, daß es an der Mauer
ein Echo gab wie von einem Peitschenknall. »^Sie^ lassen mich in Ruh!
Gelten S'! Und wann S' Jagdverwalter werden, können S' Ihnere Küh selber
melchen! Sie!« Ruhig wischte Burgi am Rock die Hand ab und ging ihrer
Wege.

Martin kühlte in seiner Stube das Gesicht mit kaltem Wasser. Aber die
Wange brannte ihm noch feuerrot, als er bei der Tafel die Bouillon
servierte.

»Martin?« fragte der Fürst. »Was hast du im Gesicht?«

»Es scheint, Durchlaucht, daß ich mir eine Verkühlung zuzog. Ich habe
Zahnweh.«

»Gegen Zähntweh weiß ich a Mittel!« fiel der Förster ein. »Da machen S'
aus Baumwoll a Kügerl. Dös spießen S' an a Hölzl und nacher zünden S' es
an. Wann's halb verbrennt is, löschen S' es aus, und den Rauchen, der
aufgeht, den schnupfen S' ins rechte Nasenloch auffi -- weil Ihnen der
Zahn auf der ^linken^ Seit wehtut, wissen S'! Ja, dös hilft!«

Ettingen lachte. »Versuchen kannst du es ja! Aber ich meine, es wird
besser sein, du gehst an die Hausapotheke und legst dir etwas Chloroform
auf den Zahn.«

Ob Martin das eine oder das andere Mittel versuchte, geholfen hat
keines. Bis spät in die Nacht ging er noch immer mit der geschwollenen
Backe herum.

Funkelnd standen am tiefblauen Himmel schon die Sterne, als Pepperl nach
Hause kam. Die Glieder waren ihm wie zerschlagen, und ohne ans Nachtmahl
zu denken, streckte er sich auf die Matratze, auf welcher Kluibenschädl
in seinem sorglosen Bärenschlummer schon fleißig die Säge zog. Rücken an
Rücken lagen die beiden, und schlaflos seufzte der Jäger nach links in
die finstere Stube, während der Förster nach rechts herum gegen die
Holzwand schnarchte. Die Bretter tönten wie ein Geigenboden, wenn die
tiefste Saite gestrichen wird.

Am anderen Morgen brachen die beiden zusammen auf, um bei den
Steigarbeiten Nachschau zu halten. Als sie gegen Mittag heimkehrten,
hörte der Förster von Martin, daß die Durchlaucht ganz allein einen
Ausflug zum Sebenwald unternommen hätte und vor Abend nicht heimkommen
würde. Zu dieser Nachricht schüttelte der Förster verwundert den Kopf.
»Wie kann er denn pirschen? Jetzt in der Sonn? Er wird doch net denken,
daß ihm einer von die drei Hirschen ums Mittagläuten übern Weg lauft?«
Sein Staunen wuchs bei der Nachricht, daß der Fürst die Büchse gar nicht
mitgenommen hätte. »Was tut er denn nacher draußen?«

Martin lächelte. »Träumen!« Aber das Lächeln gelang ihm nicht -- seine
Wange war noch immer ein bißchen gespannt, vom Zahnweh.

Förster Kluibenschädl, um den schönen Hunger, den er heimgebracht hatte,
für den guten Abendtisch im Fürstenhaus zu sparen, ging in die Sennhütte
hinunter und ließ sich, nur für den Durst, eine Schüssel Milch reichen.
Er tat ein paar lange Züge, wobei er an Burgi die Mahnung richtete:
»Jetzt könntst amal wieder an anders Gsicht hermachen! Oder hast so a
mitleidigs Herz? Tut's dich kränken, daß der Herr Kammerdiener Zähntweh
hat?«

Burgi runzelte die Stirn. »^Was^ hat er?«

»Zähntweh.«

»Auf der linken Seit?«

»Ja, ich glaub!«

»So? Dös is ihm gsund. So a Zähntweh treibt die überflüssigen Hitzen
aus.« Mit trockenem Lachen trat sie in die Kammer, während der Förster
die Büchse nahm und davonwanderte.

Schwüle Mittagshitze lag über dem Almfeld. Kein Laut, nur das
Brunnengemurmel; keine Bewegung, nur über den Dächern das blaue
Gekräusel des Rauches.

Auch Pepperl hatte Feuer in seinem Herd gemacht, hatte aber dann aufs
Kochen vergessen. Mit aufgezogenen Knien saß er neben dem Schürloch auf
den Dielen. So »sinnierte« er eine Stunde lang vor sich hin. Da hörte er
Peitschenknall und das Rollen eines Wagens. Mißmutig erhob er sich und
trat unter die Tür.

Eine vierspännige Kutsche fuhr an ihm vorüber, und im Wagen saß eine
junge Dame -- Herrgott, dös muß ebbes Fürnehms sein! dachte Pepperl, denn
sie trug auf dem Hut einen Vogel, wie er seiner Lebtag noch keinen
gesehen hatte. Neben der Dame saß ein Herr mit einem Jägerhütl, wie
Pepperl auch noch keines gesehen hatte, mit handbreitem, grasgrünem
Seidenband und mit einem wahren Ungetüm von Gemsbart. Aber dieser
Gemsbart war echt, ohne Zweifel. Darauf verstand sich Pepperl. »Der is
seine hundert Gulden wert, ehnder noch mehr!«

Jetzt kam ein Zweispänner. Drin saß ein Diener in Jägerlivree, deren
reiche Verschnürung in Pepperl die Vermutung weckte: »Dös muß der
Oberlandesschützenmeister von Tirol sein!« An der Seite dieses hohen
Würdenträgers saß ein zierliches, bildhübsches Persönchen mit
verschmitztem Gesicht und koketten Feueraugen, der Mustertypus einer
französischen Kammerjungfer. Beim Anblick des Jägers mit seiner offenen
Brust und seinen nackten Knien geriet das kleine Dämchen in einen
Aufruhr von Entzücken, kniff ihren Reisegefährten in den Arm und
zwitscherte: »_Ah, Jean! Voilà un chasseur du prince! Ah! Ah! Un superbe
colosse! Ah! N'est-ce pas qu'il est le vrai tyrolien? Un type de la
race, et assez joli, pour faire se retourner les femmes dans les
rues[1]!_«

Sie guckte nach allen Seiten, klatschte wie ein Kind in die Hände und
blitzte mit ihren Schwarzaugen wieder den Jäger an.

»_Ah! Ah! C'est charmant! C'est drôle, tout ça! Jean! Jean! Nous ferons
un tas de bêtise à la campagne_[2]« Und während der Wagen an der Hütte
vorüberfuhr, grüßte sie lachend mit dem Handschuh. »_Bon jour, monsieur!
Bon jour!_«

Pepperl riß die Augen auf und wurde rot. Französisch hatte er wohl in
der Leutascher Dorfschule nicht gelernt, nicht einmal ordentlich
Deutsch. Aber soviel hatte er doch verstanden, um zu merken, was von
dieser »Auslandrischen« zu denken war. »Teufi, Teufi, Teufi! Die geht
scharf ins Zeug!« Mit dieser Erkenntnis war die Sache für ihn erledigt.
Er sah noch den dritten, mit großen Koffern beladenen Wagen
vorüberfahren, dann kehrte er seufzend in die Stube zurück, um die
Pfanne auf den Herd zu stellen. Dann war's mit seiner Kocherei wieder zu
Ende. Die Wagen kamen vom Jagdhaus zurück, die Kutscher fragten nach der
Stallung, und Pepperl mußte sie führen, mußte ihnen helfen. Während er
wortkarg das Geschwatz der Kutscher anhörte, kam Mazegger über die
Lichtung herauf. Vor der Remise blieb er stehen, erregt, und musterte
die Wagen.

Pepperl sah ihn an und fragte: »Toni? Was hast denn? Bist denn krank? Du
schaust ja aus wie a Gspenst!«

»So?« Mazegger atmete schwer. »Und die Wagen da? Sind die Damen, die ich
gesehen hab, zum Fürsten gekommen?«

»Natürlich, zu wem denn sonst?«

»Und die schöne Frau, die im Vierspänner war? Wer ist denn die?«

»Was weiß denn ich?« brummte Pepperl.

Mazegger stand noch eine Weile und lauschte auf das Gespräch, das die
Kutscher im Stall miteinander führten. Sie sprachen von einer »lustigen
Französin«, von einem »Kasperl mit Haxen« und von einer »Frau Baronin«,
über die der Postillon des Vierspänners das Urteil fällte: »A säuberers
Frauenzimmer hab ich meiner Lebtag noch net gsehen. Was die für Augen
hat! Kruzitürken! So eine hätt der Teufi schicken müssen, wie er den
heiligen Antoni hat versuchen lassen!«

Mazegger lächelte und spähte gegen das Fürstenhaus hinauf. Als er in
seine Hütte trat, warf er die Büchse auf das Bett, verriegelte die Tür
und riß mit zitternden Händen das kleine Fenster auf. In der dunklen
Stubenecke setzte er sich rittlings auf einen Sessel und legte neben
sich das Fernrohr auf den Herd. Durch das offene Fenster konnte er das
Fürstenhaus und den ganzen Weg überblicken, der von droben
herunterführte zum Fremdenhaus. Er sah den Praxmaler-Pepperl mit einem
Kutscher drei rotlederne Koffer ins Fremdenhaus hinuntertragen. Martin
erschien mit jenem Herrn, dem der »unsinnige Gamsbart« wie ein
Generalsbusch auf dem Spitzhut schwankte. Um die Schultern hatte er
einen leichten Staubmantel hängen, offen, so daß man den grün und
rehbraun karierten Jagdanzug sehen konnte, dessen Kniehosen sich mit
handbreiten Hirschlederborten um die moosgrünen Strümpfe schlossen. In
der Hand trug er ein Lederetui, das sich ansah wie eine plattgedrückte
Pfanne. Er war von mittelgroßer Gestalt, rund genährt und dennoch von
unruhiger Beweglichkeit, mit eigentümlich wiegendem Gang.

Mazegger richtete das Fernrohr und sah durch das Glas ein nicht mehr
junges, aber rosiges, vergnügt zufriedenes Gesicht mit großen
wasserblauen Augen. Das aschblonde Haar war wellig in die Schläfen
gekämmt, eine dicke Locke stahl sich an der Stirne unter dem Hutrand
hervor, und auf den roten Lippen saß ein kunstvoll dressiertes
Schnurrbärtchen, das sich kräuselte wie eine zierliche Arabeske.

Martin schien die Gegend zu erklären, und bei allem, was er sagte, ließ
der Fremde ein wunderliches Lachen hören, hoch und kichernd, wie das
Hämmern eines Spechtes.

Nun kamen die beiden über den Weg herunter.

»Ah ja, die Gegend ist wirklich großartig! So was von Beag! Was? Und
schaugn S' den Wald an, Moatin, so was von Grrrünitätt!« sagte der
Fremde zwischen Lachen und Getänzel in einer Sprache, die an den Jargon
der Wiener Fiaker anklang und manchmal an den Ton der Börse erinnerte.
»Aber Aufenthalt und Verpflegsqualitätt? Schlechte Zensur? Was?
Ainigermaaasen prrrimitifff, scheint mir? Nuuuhr für Natuuuhr, fescher
Walzer mit Variationen in Moll für Geißtaler Jagdhausgebrauch. Nna, die
Jagd, hoff ich, rrreißt alles heraus! Prima? Was?«

»Ja, Herr von Sensburg, die Jagd soll vorzüglich sein. Durchlaucht haben
zwar die Pirsche noch wenig frequentiert, aber es ist Durchlaucht doch
gelungen, gleich auf dem ersten Pirschgang einen schönen Hirsch --«

»^Guten^ Hirsch!«

»-- einen guten Hirsch und bei der nächsten Pirsche zwei kapitale
Gemsböcke zur Strecke zu bringen.«

»Aber! Moatin! Sie schröcklicher Keal! ^Gamsböck^ haaßt's! Schenieren
Sie sich! Ainigermaaasen mangelhafte Weidmannsbüldung? Was? Hehehehe!«

»Verzeihen Herr von Sensburg -- und bitte, wollen Sie mir nicht das
Racket zu tragen geben?«

»Sssss! Zucker! Nicht anrühren! So was will getragen sein! Hehehehe!
Nna alsdann, zwaa Gamsböck? _A la bonheur_! Da sind ja die Aussichten
großoatig! Sie, Moatin, da mach ich gleich muagen die easte Piasch!
Aber einen feschen Jager bitt ich mir aus. Bei mir wird schoaf
gestiegen! Schoarrfff! Und wann ich am Abend den Gams hambring,
bitt ich mir aus, daß a bißl aufgmischt wird in diesem sterilen k.
k. Landeswinkel! Hehehehe! Wissen S', was ich haben möcht? So eine
zwanglose _fête champêtre_! Stilvoll mit Erdgeruch! Jager, Holzknecht,
Sennerinnen, stramm gwaxene Diandln, Ziederngspüll und Natuajodler,
kuaz, was man sagt: eine Hetz! Aber ächt, das bitt ich mir aus! Kan
Salontiroler! Den Wein zahl ich! _Crédit en blanc_! Wenn's nur eine
Hetz wiad! Die Baronin soll sich amusieren! Hehehehe! Und ich hab
eine volkstümliche Ader, ich mische mich gean unter die haiteren
Öllemente derer, die dort unten wohnen! Aber sagen S', Moatin, ich hab
schon immer da beim Herauffahren diese bucklige Gegend beaugenwinkelt
-- wo wird sich denn da für ein zivilisiertes Menschenkind ein nur
ainigermaaasen brauchbarer Lawn fürs Tennis finden?«

»Ich glaube, dort unten auf der Lichtung, da ist eine ziemlich ebene
Stelle.«

»Anschauen!«

Die beiden Stimmen verhallten hinter der Jägerhütte.

Mazegger legte das Fernrohr auf den Herd. Eine Weile saß er regungslos
und starrte zum Jagdhaus hinauf. Dann lehnte er sich müd an die Wand
zurück und preßte die Handballen in die Augenhöhlen, wie einer, der
seit Nächten keinen Schlaf gefunden und den die Augen schmerzen.

Eine Stunde verging. Martin, der grünverschnürte Leibjäger und
Praxmaler liefen immer hin und her zwischen der Fürstenvilla und dem
Fremdenhaus. Droben in der Haustür erschien ein paarmal die kleine
Französin, guckte neugierig nach den Jägerhütten oder schwatzte eine
Minute mit den beiden Dienern.

Eben standen die drei wieder beisammen, als der Förster über das
Almfeld heraufgestiegen kam. Er gewahrte die fremden Leute, schlug ein
flinkeres Tempo an und trat an das offene Fenster der Jägerhütte.

»He! Toni!«

Mazegger stand am Tisch und reinigte mit einem Lappen den Lauf seiner
Büchse.

»Was sind dös für Leut da droben? Is wer kommen? A Bsuch zum Herrn
Fürsten?«

»Ja, mir scheint.«

»Wer denn?«

»Ein Herr Sensburg. Und eine Baronin.« Mazegger wandte das Gesicht über
die Schulter. »Die Kutscher sagen: die wär so schön wie der selbig
Engel, der grad noch rechtzeitig vom Himmel gefallen wär, um dem
heiligen Antoni aus der Versuchung zu helfen.« Die Fäuste des Jägers
umklammerten die Büchse. »Sonst wär vielleicht der Teufel Herr über ihn
worden!«

»Geh, du Narr, was redst denn da für a Zeug daher!« brummte der
Förster. Dann sah er zum Jagdhaus hinauf und kraute sich hinter den
Ohren. »So, schön! Jetzt is d' Überraschung da, und der Herr Fürst is
net daheim!« Er ging zu seiner Hütte und traf mit Pepperl zusammen, der
in gereizter Stimmung war.

»Grüß Gott, Herr Förstner! Und gut, daß S' da sind!« Pepperl trat in
die Hütte und griff nach der Büchse. »Ich muß auf d' Abendpirsch!«

»No, no, no! Was hast denn?«

»Schwarze Mucken im Schädel. Die muß ich ausfliegen lassen.«

»Du tust ja grad wie a verliebter Kaplan, der net heiraten därf.«

»So?« Brennende Röte flog über das Gesicht des Jägers. »Kunnt schon
sein, daß ich weiß, wie dem z'mut is!«

Kopfschüttelnd sah ihm der Förster nach. Dann ging er zum Stall
hinunter. Noch hatte er den Platz nicht erreicht, wo die Wagen standen,
als er auf dem Weg, der von der Ache über die Lichtung heraufführte,
zwei Reiter auf abgehetzten Pferden kommen sah. Den einen erkannte
Kluibenschädl auf den ersten Blick -- das war Graf Goni Sternfeldt. Den
Hut schwingend, in Freude, lief der Förster ihm entgegen. »Herr Graf!
Ja, grüß Ihnen Gott, Herr Graf! Wie kommen denn Sie daher?«

Sternfeldt winkte mit der Reitpeitsche und versetzte dem Pferd einen
Hieb. Das Tier war ausgepumpt und konnte nicht mehr; es machte nur ein
paar kurze Galoppsprünge und fiel wieder in müden Schritt. Der Reiter
saß ohne Spur von Ermüdung im Sattel, trotz des schweren vierstündigen
Rittes und trotz seiner fünfzig Jahre. Er trug einen flachen Strohhut,
einen lichtbraunen Sommeranzug von modischem Schnitt und Lackschuhe,
alles grau verstaubt -- ein Anzug, der eher für einen behaglichen Bummel
auf dem Bürgersteig der Großstadt passen mochte als für einen Ritt, der
dem Pferde den weißen Schaum aus Hals und Flanken getrieben hatte.

Der lebhaften Gestalt nach hätte man den Grafen für einen Dreißiger
nehmen können. Aber Haar und Bart -- ein glattgeschnittener Spitzbart,
der das schmale Gesicht verlängerte -- waren schon völlig ergraut, beinahe
weiß. Die klugen grauen Augen waren von wulstigen Brauen überschattet,
das einzig Derbe in diesem vornehm gezeichneten Rassegesicht. Die
Anstrengung des Rittes hatte das Gesicht gerötet, dessen ernste Erregung
die sarkastischen Linien nicht verwischen konnte, die tief um den
feingeschnittenen Spöttermund und um die Augenwinkel gezogen waren.

Ehe das Pferd noch anhielt, sprang er aus dem Sattel und warf die Zügel
dem Reitknecht zu, der ihm folgte. »Grüß Sie Gott, lieber Förster!«

»Grüß Gott, Herr Graf!« Kluibenschädl quetschte die Hand, die ihm
Sternfeldt gereicht hatte. »Weil S' nur wieder da sind, Herr Graf! Und
die Freud, die der Herr Fürst haben wird! An Zwölfender hat er auch
schon! Und zwei sakrische Gamsböck!«

Dieser weidmännische Erfolg schien den Grafen nicht sonderlich zu
interessieren. Er fragte hastig und erregt: »Der Fürst hat heute Besuch
bekommen? Natürlich, da stehen ja die Wagen. Aber sagen Sie mir --«
Sternfeldt zog den Förster aus der Hörweite des Reitknechtes. »Wie hat
der Fürst diesen Besuch empfangen?«

»Der Herr Fürst weiß noch gar nix von der Überraschung, die heut
eintroffen is. Er is net daheim!«

»Nicht daheim? Und daß sie heute kommt? Das wußte er nicht?«

»Net a Wörtl! Na!«

»Gott sei Dank! Und wo ist er?«

»Draußen im Sebenwald. Aber jeden Augenblick muß er heimkommen.«

»Ich muß ihn sprechen, bevor er nach Hause kommt. Welchen Weg müssen wir
nehmen?«

»Da über d' Lichtung aussi, durch'n Tillfußer Wald.«

»Und er hat keinen anderen Heimweg? Wir müssen ihn treffen? Sicher?«

»Vom Sebenwald eini, da gibt's kein andern Weg.«

Der Graf wandte sich an den Reitknecht. »Führen Sie die Pferde in den
Stall!« Er reichte ihm eine Banknote. »Das gehört Ihnen für die halbe
Stunde, die wir gewonnen haben. Aber jetzt sorgen Sie für die Tiere so
gut wie möglich! Sie sollen frottiert werden, bis sie völlig trocken
sind, und sollen kein Futter und keinen Trunk bekommen, bevor sie nicht
ruhige Lungen haben! -- Kommen Sie, Herr Förster!«

Während Graf Sternfeldt über die Lichtung hinausschritt gegen den Wald,
klopfte er mit der Reitpeitsche den Staub von den Beinkleidern. Und
Förster Kluibenschädl murrte: »Sakra! Da muß was los sein! Mir scheint,
die Gschicht mit der Überraschung stimmt net ganz!«


Fußnoten:

[1] Ach, Jean, sehen Sie doch, ein fürstlicher Jäger! Und solch
ein prachtvoller Riese! Ein echter Tiroler, nicht wahr? Ein Typus der
Rasse! Und so hübsch, daß sich die Weiber auf der Straße nach ihm
umdrehen müssen.

[2] Ach, wie reizend! Wie drollig das alles ist, Jean, Jean,
wir wollen lustige Streiche nach dem Dutzend machen, hier in der
Sommerfrische!



^Siebzehntes Kapitel^


In lautloser Stille lag der Tillfußer Wald. Unter den Bäumen war tiefer
Schatten, doch um die Wipfel glühte noch der Glanz der Sonne, die sinken
wollte. Wie goldfunkelnde Riesenmauern, von purpurnen Schattenlinien
durchzogen, standen die grellbeleuchteten Berge hinter den Lücken des
Waldes.

Auf einem Baum, den der Sturm geworfen hatte, saßen Graf Sternfeldt und
der Förster. Nicht weit von ihnen zweigte sich der Pfad -- der eine Weg
führte zur Jagdhütte im Sebenwald, der andere zur Sebenalpe und zum
See. Diesen letzteren Pfad konnte man auf eine weite Strecke übersehen.

Je länger die beiden warten mußten, desto ungeduldiger wurde Sternfeldt.

»Endlich! Da kommt er!« Der Graf erhob sich. »Bleiben Sie, Herr Förster,
ich geh ihm entgegen!«

In Gedanken versunken, behaglich schlendernden Ganges, kam Ettingen über
den Pfad heruntergeschritten. Sein Hut war rings um die Krempe mit
Blüten besteckt, mit Edelrosen vom Sebensee.

»Heinz!«

Ettingen blickte auf, als könnte er dem Klang dieser Stimme nicht
glauben. Da leuchtete ihm die Freude aus den Augen. »Goni! Du?« Er stieß
den Bergstock in die Erde und streckte dem Freund die Hände entgegen.
»Du? Wahrhaftig? Goni, die Freude, die ich habe! Sagen kann ich das
nicht -- aber sieh mich an, und du mußt es fühlen!«

»Ja, Heinz!« Tiefe Bewegung klang aus der Stimme des Grafen. »So
deutlich wie in diesem Augenblick hab ich es noch nie empfunden, daß du
mir gut bist!«

»Goni? Hast du je daran gezweifelt?«

»Nein. Aber wer Geld besitzt, will auch wissen, wieviel es wert ist, und
freut sich der Stunde, die ihn zählen läßt. Solch eine Zählstunde war
jetzt der Blick in deine Augen! Aber dich so sehen zu dürfen, das hat
noch eine andere Freude für mich. Heinz? Was ist aus dir geworden?«

»Ein gesunder, froher Mensch. Das hab ich dem Wald zu danken. Und dir!
Du warst es, der diesen herrlichen Fleck Erde für mich aussuchte. Und du
weißt nicht, was du da alles für mich gefunden hast! Ich danke dir,
Goni! Aber was machst du denn für Augen?« Lachend beugte Ettingen das
Gesicht bis dicht vor die Nase des Freundes. »Ich bin es schon!
Wirklich! Ja, ja, ja!«

»Daß du so gesund vor mir stehst, so sonnverbrannt, so lachend? Das
allein ist es nicht! An dir ist was Neues. Wär ich dir so in der Stadt
begegnet, ohne zu ahnen, daß du das bist, ich glaube, ich hätte dich auf
den ersten Blick gar nicht erkannt. Wie ein ganz anderer stehst du da!
Und der neue Heinz gefällt mir! Aus deinen Augen redet Leben und Wille
zur Freude -- nein, jetzt habe ich keine Sorge mehr um dich. Jetzt kann
ich dir sagen, warum ich kam. Ich bringe dir eine Nachricht, Heinz! Denk
dir -- sie ist da!«

»Wer?«

»Aber Heinz! Errätst du denn nicht?«

»Nein! Wer ist da?«

»Diese Frage begreif ich nicht. Aber du hättest mir kein Wort sagen
können, das ich lieber gehört hätte, als dieses ahnungslose: >Wer?< --
Die Pranckha ist da. Draußen im Jagdhaus.«

Der Fürst erblaßte. So standen sie eine Weile schweigend voreinander.
Dann stammelte Ettingen: »Das ist stark!«

Sternfeldt lachte. »Du weißt doch aus Erfahrung: in Dingen, die stark
sind, ist sie groß!«

»Sie kam allein?«

»Gott bewahre! Sie muß den Schein wahren. Um so mehr, da sie >ehrbare<
Absichten zu haben scheint.«

»Sie ist mit dir gekommen?«

»Heinz! Das ist eine Frage, die mich verdrießen könnte!«

»Sei mir nicht bös! Ich weiß in meiner Empörung nicht mehr, was ich
rede.«

»Empörung? Wirklich? Was dich blaß machte und dir das Blut wieder ins
Gesicht treibt? Ist das nur Empörung?«

»Was sonst? Aber ja, Goni, ich will ehrlich sein, es ist noch etwas
anderes!« sagte Ettingen mit bebender Stimme. »Was ich jetzt empfinde,
ist wie Schmerz. Dieses Vergangene, dieses Häßliche -- vor einer Stunde
noch war es so ganz vergessen, als wär es nie gewesen. Nun steht es
plötzlich da vor mir! Ich hatte das Gefühl wie nach einem Bad, als wär
ich reingewaschen an Leib und Seele. Und jetzt? -- Mir ekelt! -- Aber
wenn sie nicht allein kam? Mit wem kam sie?«

»Mit dem kleinen süßen Mucki.«

»Den soll ich auch noch ertragen?« Ettingen lachte in Zorn. »Die
Geschichte fängt an, mich zu erheitern. Aber du? Daß ^du^ mit ihnen
kamst?«

»^Mit^ ihnen? Nein! ^Nach^ ihnen! Gestern mittag brachte mir der
biedere Mann, von dem ich in meiner ahnungsvollen Vorsicht ihre Villa
überwachen ließ, die Nachricht: mit dem Frühzug sind sie abgereist,
Salonwagen nach Innsbruck. Am Abend saß ich im Coupé, kam heute mittag
in Innsbruck an. Drei Stunden früher waren sie vom Hotel Europe
abgefahren. Ich erinnerte mich an Shakespeare: ein Königreich für ein
Pferd. Und da bin ich! Und bin neugierig, was du tun wirst? -- Nun?«

»Ich bin ratlos, Goni!«

»Ich wüßte dir einen Rat. Aber du befolgst ihn nicht.«

»Ja, Goni! Jeden, den du mir gibst!«

»Dort steht der Förster. Laß dich von ihm nach Ehrwald führen, jetzt
gleich! Drunten nimm dir einen Wagen, fahre nach Garmisch, nach München!
Oder bleibe in Ehrwald, bis ich dich wieder rufe. Was du brauchst,
schick ich dir noch heute hinunter, durch einen Jäger, nicht durch
Martin!« Sternfeldt lachte. »So schmerzlich es für dich sein wird, aber
von diesem Ehrenmann wirst du dich trennen müssen. Er ist ihr Helfer
gewesen.«

»Martin?«

»Ja! Er hat dich neulich auf die Jagd geschickt, und während du fort
warst, wurde meine Stube in ein Boudoir für die Pranckha verwandelt!
Also? Soll ich den Förster rufen? Und willst du noch ein übriges tun, so
schreib mir auf eine Visitenkarte: >Mache mein Haus rein, Goni, und ich
werde dir dankbar sein!< -- Willst du?«

»Nein!«

»Siehst du, wie ich dich kenne?«

»Sie ist unter meinem Dach, sie ist mein Gast. Und ich habe diese Frau
geliebt. Eine Roheit an ihr begehen, um sie abzuschütteln? Nein! Das
kann ich nicht.«

»Roheit? Ich danke für das Kompliment. Aber ich bin nicht gekränkt. Ich
vermute sogar, daß du schon morgen für meinen Rat empfänglicher sein
wirst. Du hast sie geliebt, ja! Und daß du von dieser Liebe geheilt
bist, das glaub ich auch. Nur die Blindheit ist dir geblieben. Aber ich,
Heinz, ich habe diese Person gehaßt. Um deinetwillen! Und der Haß hat
Augen. Ich kenne sie. Besser als du. Ohne Gewaltstreich wirst du mit der
nicht fertig. Sei vornehm, wohlerzogen, höflich, und in drei Tagen hat
sie dich wieder eingefangen.«

»Da irrst du dich.«

»Beweis es mir, und ich leiste dir Abbitte. Aber nun weißt du, daß die
beiden unter deinem Dach sind, und deiner vornehmen Seele muß es als
Unhöflichkeit erscheinen: liebe Gäste so lange warten zu lassen. Komm!«
Lachend ging Sternfeldt auf Kluibenschädl zu. »Na also, lieber Förster,
fertig zum Heimweg! Unsere gute Durchlaucht hat über ernste Dinge
nachzudenken. Aber wir beide plaudern? Ja? Was macht die Jagd? Und wo
ist der Zwölfender gefallen?«

»Droben beim Sebensee, Herr Graf! Und wann S' dös Gweih sehen --«

Sie waren noch nicht weit gegangen, als sie laute Stimmen im Wald
vernahmen. Über den Weg, der zur bayerischen Grenze, zur Knorrhütte und
zur Zugspitze führte, kam mit Lachen, Schwatzen und Singen eine lustige
Touristengesellschaft herunter, vier junge Leute mit dick angepackten
Rucksäcken, und zwei hübsche Mädchen, zu deren runden, vergnügten
Grübchengesichtern die Maskerade des ländlichen Kostüms nicht übel
paßte. Pfundweis trugen sie die Blumen auf Hüten und Bergstöcken.

Ob das der richtige Weg nach der Tillfuß-Alpe wäre? fragten sie den
Förster.

Nur immer gradaus, und sie könnten nicht fehlen.

Und ob in der Sennhütte für sechs Leute Platz zum Übernachten wäre?

»Natürlich! Auf'm Heuboden halt! Da liegen S' gut!«

Das wirkte auf die heitere Gesellschaft, als hätte man ihr eine
köstliche Sache in Aussicht gestellt. Lachend und singend wanderten die
jungen Leute davon und begrüßten das Ziel ihres Marsches mit Jauchzern
und Jodelrufen, von denen mancher etwas zweifelhaft ausfiel. Das gab
Anlaß zu neuer Heiterkeit. Schwatzend musterten sie die Wagen, guckten
in den Stall und grüßten einen Kutscher: »Guten Abend, Herr Vetter!« Als
sie an Mazeggers Hütte vorüberkamen, blickte eines der Mädchen neugierig
durch das offene Fenster in die Stube. Kichernd fuhr die Kleine zurück,
winkte ihrer Freundin und flüsterte: »Du, da mußt hineinschauen, da
sitzt einer drin, der macht ein Gesicht wie der Hamlet nach dem Monolog:
Sein oder Nichtsein!« Als die andere mit lachenden Augen in die Stube
spähte, fuhr Mazegger auf: »Was wollen Sie? Machen Sie, daß Sie
weiterkommen!« Die Folge war, daß von den jungen Touristen einer nach
dem anderen ans Fenster trat und sich höflich verbeugte: »Habe die
Ehre!« Und dann ging's mit Gelächter hinunter zur Sennhütte.

Mazegger hatte im ersten Zorn das Fenster zugeschlagen. Als die lustigen
Stimmen verklangen, öffnete er die Scheiben wieder und kehrte zu seinem
Lauerposten neben dem Herd zurück.

Rittlings saß er auf dem Holzstuhl. Seine Augen schienen nichts anderes
zu sehen als Tür und Fenster des Fürstenhauses.

Da schoß ihm das Blut ins Gesicht, und hastig griff er nach dem
Fernrohr.

In der Tür des Jagdhauses war Baronin Pranckha erschienen. Während sie
über die Stufen herunterstieg in den Hof, stützte sie sich auf die
Goldkrücke ihres Spitzenschirmes. Sie trug eine Sportmütze aus
schottischer Seide und ein weißes Lodenkleid mit breitem Ledergürtel von
schillerndem Kupferglanz. Faltenlos, wie angegossen, umschmiegte der
linde Stoff den schönen Frauenkörper, der bei aller Grazie leicht zur
Fülle neigte. Der langsame Gang war von weichlicher Geschmeidigkeit; bei
jedem Schritt, bei jeder leisen Bewegung der Arme, bei jedem Wenden und
Neigen des Kopfes schien der ganze Körper mitbewegt. Und wie dieses Haar
in der Sonne schimmerte! Es war nicht blond, nicht rot, es hatte den
dunklen Farbenglanz, den sterbende Blätter an einem schönen Herbsttag
haben. In seiner kapriziösen Modefrisur, in dem lockeren Gewell, das
sich über die Schläfe hinauslegte, umschloß dieses Haar gleich einer
leuchtenden Goldhaube ein rundes Gesichtchen, wie von Watteau gemalt,
weiß und rot, mit zarten Grübchen und bläulichen Schatten, mit den klar
gezeichneten Sicheln der dunklen Brauen und mit heißen Lippen. Diese
Farben wirkten wie Natur. Waren sie Kunst, dann verstand sich diese Frau
wie eine Meisterin auf das _corriger la beauté_. Bei der rosigen Frische
dieser Farben hatte das Gesichtchen etwas jugendlich Unreifes, fast
Kindliches. Dem widersprachen aber die feinen, wie mit der Nadelspitze
gezogenen Linien an den Mundwinkeln. Und die Augen! Ihre Farbe war ein
erloschenes Blau. Doch in der matten Iris brannten die großen Pupillen
schwarz und feurig wie die Beeren der Tollkirsche.

Und wie diese Augen in nervöser Ungeduld flackerten, während sie beim
Hoftor stand, mit der Schirmspitze im Sand wühlte und immer
hinunterspähte über den Weg! Dann plötzlich lachte sie, mit perlender
Stimme, vergnügt wie ein Kind, das in gereizter Laune mit einem
Spielzeug überrascht wird.

Sensburg kam über den Weg herauf, »jagerisch« maskiert, mit Joppe,
grüner Weste und kurzer Lederhose, mit genagelten Schuhen und mit
Wadenstrümpfen, die mit dicker Wolle unternäht waren, um hinter
den Knien den »echten« Buckel zu machen. An der Joppe trug er
Hirschhornknöpfe, die ein spannenlanges Knopfloch brauchten, und an
der Uhrkette baumelten silbergefaßte Adlerklauen, Hirschgranen und
Murmeltierzähne. Die Knie mußte er mit irgendeiner Tinktur gefärbt
haben; sie waren wie Kastanien so braun. Er ging nach der Art eines
Holzknechtes, breitspurig und die Arme schlenkernd.

Mazegger konnte das heitere Lachen der schönen Frau und ihre Stimme
hören, als sie in einer fremden Sprache -- es war Englisch -- dem
anderen etwas sagte. Das mußte ein Kompliment gewesen sein, denn der
»Jagerische« verbeugte sich geschmeichelt, und um seiner Rolle recht
getreu zu werden, versuchte er das Wortkauen eines steirischen Kretins
nachzuahmen. Dann fiel er, nach ein paar englischen Floskeln, wieder
in den Wiener Fiakerton und lachte: »So ein Gstell? Was? Is ein Gstell!
Eisssen! Und echter man kann nicht! Aber Sie, Baronin? Ausschauen
tun S' heint wieder, ich sag Ihnen, Baroninderl, großoatig! Zucker!«
Galant umtänzelte Sensburg die schöne Frau und begann mit gustiöser
Ausführlichkeit ihre Reize zu preisen. »Und denken, daß diese heazige
Schennheit für einen anderen blütt? Das ist schmeazhaft, Baronin,
wiaklich schmeazhaft!« Er verdrehte die Augen und seufzte. Um die
schöne Frau wieder lachen zu machen, spielte er eine drollige Pantomime
als hoffnungslos schmachtender Seladon. Es schien in dieser Posse
auch ein Funke von Ernst zu glimmen: die ohnmächtige Sehnsucht eines
verliebten Narren, der begehrt, was unerreichbar ist.

Sah sie dieses Flämmchen brennen, und hatte sie Ursache, zu wünschen,
daß es nicht erlosch? Lächelnd reichte sie ihm die Hand, an der in der
Sonne die Ringe blitzten, und ließ sie küssen. Plaudernd und lachend
wanderten sie im Hof des Jagdhauses auf und nieder, und sooft sie
kehrtmachten, tänzelte Sensburg auf die linke Seite der Baronin.

Da sah Mazegger durch das Fernrohr, daß die schöne Frau verstummte.
Ihre Züge veränderten und spannten sich, ihre Augen wurden größer.
Diese Erregung löste sich in ein bezauberndes Lächeln, als sie mit
Sensburg zum Hoftor ging. Im gleichen Augenblick hörte Mazegger die
Stimme des Fürsten, der mit Sternfeldt an der Hütte vorüberkam.

Mazegger huschte zum Fenster, kniete auf den Boden nieder und stützte
das Fernrohr, damit es in seinen unruhigen Händen nicht zittern konnte.
Schwer atmend richtete er das Glas auf das Gesicht der schönen Frau und
belauerte jeden Blick ihrer Augen.

Den Grafen schien sie nicht gern zu sehen; als er sich lächelnd vor ihr
verbeugte, nagte sie mit den kleinen blinkenden Zähnen an der Lippe.
Ganz verwandelt schien sie, als sie auf den Fürsten zutrat, dem Sensburg
schwatzend entgegengegangen war. Wie sie da lächelte, wie alles lebte
und sprühte in ihrem Gesicht! Und dieser Blick! Wie eine Bitte, welche
schenkt, demütig und sieghaft -- ein Blick, der zu sagen schien: »Ich
will dich, darum bist du mein!«

Da verfinsterte sich das Glas, Mazegger sah nichts mehr, und als er
aufblickte, stand der Förster vor dem Fenster.

Kluibenschädl machte verblüffte Augen. »Was treibst du denn da? Unsere
Herrenleut ausspionieren? So was laß bleiben, gelt! Und Uhr hast wohl
keine? Sechse is's! Schau, daß in Dienst kommst!«

Wortlos erhob sich Mazegger, schob das Glas zusammen, richtete sich für
den Pirschgang und schritt über das Almfeld hinunter. Als er den Wald
erreichte, blieb er stehen und blickte nach dem Jagdhaus hinauf. Der
Hof war leer, der Fürst und seine Gäste waren ins Haus getreten.

Mazegger nahm den Hut ab und fuhr sich mit der Hand über die Stirn.
Es schien, als wäre er ein anderer geworden. Sein Gesicht brannte,
und er atmete wie einer, dem eine Kette von den Gliedern fiel. »Die
erlöst mich von ihm! Wenn ^die^ ihm ihre Augen hinmacht, ^muß^ er
vergessen! Alles!« Hastig schritt er hinein in den Schatten des Waldes.

Der Förster war zu seiner Hütte gegangen und schürte im Herd ein
Feuer an. Er schien zu denken, daß man ihn heute nicht zur Tafel
rufen würde. »Schad um den gsparten Hunger!« Aber als er die Pfanne
von der Wand herunternahm, erschien Martin in seiner schwarzen Gala:
»Durchlaucht lassen zur Tafel bitten!« Während die beiden hinaufgingen
zum Jagdhaus, sagte der Förster: »Sie, Herr Kammerdiener! Ihnen hab ich
an ernstlichen Vorhalt z' machen. Einige Andeutigungen des Herrn Grafen
Sternfeldt lassen mich vermuten, daß Sie mich, wie man zu sagen pflegt,
über den Löffel balbiert haben -- mit derselbigen >ÜberraschungGewaltstreich<. Sie versuchte ihn mit einer plumpen Reminiszenz an
     die französische Komödie, deren Heldinnen sie verkörperte, bevor
     sie den adeligen Hochstapler fand. Der gab ihr seinen Namen, um
     sich von ihr -- ich will milde sagen: ernähren zu
     lassen -- schließlich auch auf meine Kosten. Was mich in meinem
     Wahnsinn damals, als ich es erfuhr, vor Ekel krank machte, krank
     auf den Tod fast -- daran kann ich heute denken, als wär es nie
     gewesen, als läge für mich eine ganze Welt zwischen damals und
     heute, ein Feuer, das mich reinigte, als ich seine Flammen
     durchschritt. Und denk nur, Goni, sie kam, um die Flitterwochen
     ihrer Freiheit mit mir zu verleben! Sie hat sich scheiden lassen.
     Das war der Grund ihrer langen, Dir so unbegreiflichen Reserve. Sie
     wollte frei sein, um mir sagen zu können: Ich habe mich erlöst für
     dich! Ein Glück, daß sie mir das nicht einen Monat früher sagen
     konnte! Ich glaube, ich wäre bei meiner falschen Vorstellung von
     dem, was >Verpflichtung< heißt, noch vor wenigen Wochen fähig
     gewesen, mit Bewußtsein mein Leben zu vernichten. Aber daß sie zur
     Verkündigung ihres >heiligen Opfers< gerade ^diese^ Stunde wählte
     und dazu ein >leichtlösbares Spitzenrätsel< wie für die Rolle der
     >Iza< im >Fall Clemenceau< -- das hat mir die Bilanz meiner
     Vergangenheit und Zukunft leicht gemacht. Nun ist alles vorüber und
     abgetan! Gründlich. Wie ich aufatme! Daß ich keine Stunde mehr mit
     ihr unter dem gleichen Dach verbringe, wirst Du begreiflich finden.
     Nur diese Zeilen schreib ich Dir. Dann weck ich den Jäger und steige
     mit ihm hinauf -- hoch, hoch hinauf, wo ich Sonne und reine Luft
     finde.

     Eigentlich muß ich Dir dankbar sein. Sie verhalf mir zur Erkenntnis
     meines Glückes, das gestern noch unbewußt in mir dämmerte, wie ein
     Gefühl wunschloser Freude, ruhig, heiter und schön. Ach, Goni, wenn
     ich Dir nur schildern könnte, wie mir zumute war, als es so
     plötzlich Licht wurde in mir! Mich erwartet ein Glück, das ich
     gefunden habe auf heiligem Weg. Erinnerst Du Dich an dieses Wort
     meines ersten Briefes? Nun ist es zur Wahrheit an mir geworden.
     Mehr kann und will ich Dir jetzt nicht sagen. Wenn ich heimkomme,
     sollst Du alles wissen. Und morgen, Goni, hol ich mein Glück! Küsse
     mir das Bild meiner Mutter, Du Treuer, und freue Dich mit dem
     glücklichsten der Menschen. Das ist

                                                       Dein Heinz.«


Mazegger hatte längst zu Ende gelesen, und noch immer saß er über das
Blatt gebeugt, das in seinen Händen zitterte. Sein Gesicht war verzerrt.
Mit einem Lächeln, das alle Zähne sehen ließ, raunte er das Wort des
Briefes: »Morgen hol ich mein Glück!« Er schob den Brief in den Umschlag
und verschloß ihn, blies die Lampe aus und stieß am Fenster die Läden
auf. Draußen war es Tag geworden.

»So? Morgen?«

Ein rauhes Lachen. Und eine Bewegung, als möchte er den Brief in Fetzen
reißen.

Da trat der Förster in die Stube. »Guten Morgen, Toni! Gut, daß d' noch
daheim bist! Heut mußt du mit mir ---- Was hast denn da?« Er nahm dem
Jäger den Brief aus der Hand. »An den Herrn Grafen? Und die Schrift von
der Duhrlaucht? Von wem hast du den Brief?«

»Vom Peppi.« Mehr zu erklären, hielt Mazegger nicht für nötig.

»Der Brief muß bsorgt werden! Gleich auf der Stell!« Kluibenschädl
hetzte davon. Finster sah Mazegger ihm nach. Daß er heute den Förster
begleiten sollte, das schien ihm nicht zu passen. In Hast machte er sich
fertig, warf die Büchse hinter den Rücken, steckte mit zitternder Hand
ein paar Patronen zu sich und schritt über das Almfeld hinunter. Bevor
er den Wald erreichen konnte, klang hinter ihm die Stimme des Försters:
»He! Toni! Warten!«

An der Lippe nagend, blieb Mazegger stehen, bis der Förster ihn
eingeholt hatte.

»Wo rennst denn hin? Ich hab dir doch gsagt, daß ich dich brauch! Und
ausschauen tust? Hast wieder an Ausflug gmacht in der Nacht -- Gott weiß
wohin?«

Mazegger wandte sich wortlos ab.

»Heut bleibst bei mir! Wir müssen die neuen Steig vermessen. Da haben
wir Arbeit den ganzen Tag.«

»So?« Mazegger lächelte. »Aber die Nacht? Die gehört doch mein?«

Der Förster sah ihn von der Seite an. »Was dös jetzt wieder für a Wörtl
is! D' Nacht ghört freilich dein.«

»Mehr brauch ich nicht.«

»Zu was?«

»Zum Schlafen.«

»Geh, du!« Der Förster schüttelte den Kopf.

Sie verschwanden im Wald.

Eine stille Morgenstunde. Dann kam die Sonne. Heute flog sie die Berge
nicht mit jenem reinen Schimmer an, der die Felsen wie in durchsichtige
Flammengebilde verwandelt. Es war etwas Trübes in ihrem Feuer. Und die
dünnen Nebel, die mit zerrissenen Formen hoch in den Lüften schwammen,
glühten so rot, als wären Blutbäche über den mattblauen Himmel
ausgegossen. Auch die Sonne selbst, als sie hinter den östlichen Bergen
hervortauchte, hatte einen roten Schleier umgehangen. Man konnte sie
ansehen, ohne geblendet zu werden.

Hoch droben über dem Bergwald, auf einem steilen Almrosenhang, den die
Sonne mit ihrem roten Feuer schon überleuchtete, ruhten Ettingen und
Praxmaler zu Füßen einer einsamen Zirbe.

Pepperl saß mit dem Rücken gegen den Stamm gelehnt, als hätte er eine
Stütze nötig. Er machte kein lustiges Gesicht. Die zehn »Viertelen«
rumorten unter seinen Kreuzerschneckerln. Er sah übernächtig aus und
hatte Ringe um die Augen. In seinem Blick, der das Tal suchte, leuchtete
es wohl manchmal auf wie Freude. Aber dieses Frohe erlosch immer wieder
in trüber Kümmernis, wie droben das Sonnenlicht in den Nebelschleiern.
Dazu wurde er, je länger er saß, immer schläfriger; ein paarmal machte
er einen kurzen Sumser, aus dem er mit erschrockenem Nicker wieder
auffuhr.

Im Gesicht des Fürsten hatte die durchwachte Nacht keine Spur von
Ermüdung zurückgelassen. Ettingen lag behaglich ausgestreckt in den
Almrosenbüschen, über die der Wettermantel gebreitet war. Mit dem Blick
des Glücklichen, für den alle Rätsel seines Lebens sich aus schwüler
Nacht zu schönem Tage lösten, sah er lächelnd über den Bergwald in
ziellose Ferne hinans und empor zum glühenden Himmel.

Wieder fuhr Pepperl aus kurzem Schlummer auf. »Heut macht's a Lüfterl,
da könnt man rein einschlafen dabei. Sollten wir net a bißl
weiterpirschen?«

»Nein. Ich will nicht jagen heut. Nur ruhen. Und sehen, wie das
leuchtet, der Wald, die Berge, der Himmel! Wie schön das ist!«

Pepperl seufzte. Um sich wach zu erhalten, mußte er wenigstens
versuchen, einen »Dischkurs« in Gang zu bringen. »So a Himmel wie heut?
Der gfallt Ihnen? Mir net. Na!«

»Ich habe noch keinen gesehen, der mir besser gefiel.«

»Aber schauen S' doch die verzupften Wölkerln an! Dös is a grauslichs
Wetterzeichen. Morgen kriegen wir schlechte Pirsch und an trüben Tag.«

»Meinen Sie? Nein! Wie morgen der Tag auch sein mag, er wird reine und
schöne Sonne haben!«

»Da täuschen S' Ihnen, Herr Fürst!«

Als Ettingen nicht antwortete, machte Pepperl noch ein paar Versuche,
den abgerissenen Gesprächsfaden wieder anzuknüpfem Umsonst. Schließlich
ergab er sich in Geduld, und dann fielen ihm die Augen zu.

Eine schweigsame Weile verging.

Da machte ein Rascheln den Fürsten aufblicken. Praxmaler war vom
Baumstamm seitwärts in die Almrosenbüsche geglitten und fing zu
schnarchen an.

»Gute Nacht, Pepperl!«

Nun streckte auch Ettingen sich bequemer aus und verschränkte die Hände
unter dem Nacken. So blickte er zu den ziehenden Wolken auf, deren Rot
immer blasser wurde, bis sie weißlichen Glanz bekamen.

Als hätte, was er fühlte und sann, nicht Raum in seinem Innern, und als
müßt es heraus an den Tag, so flüsterte er lächelnd vor sich hin:
»Lo! -- Meine Lo!«

Tief atmend, mit diesem Lächeln auf den Lippen, schloß er die Augen,
weil ihn der silberne Glanz der Wolken blendete.

Stille. Träumende Sonnenstille.

Kaum hörbar fächelte der laue Wind um die Almrosenbüsche mit ihren halb
verwelkten Blüten, machte die Blätter zittern und rollte die
abgefallenen Blütenkelche spielend über das kurze Gras.

Langsam zogen die weißen Wolken im Blau, sammelten sich immer dichter
und hüllten schon die höchsten Spitzen ein. Doch immer fand die Sonne
zwischen Nebel und Gewölk noch eine Gasse für ihre Strahlen.

Es war schon Mittag vorüber, als die beiden aus ihrem wohligen
Sonnenschlaf erwachten. Sie stiegen über den Berghang hin und hielten
Einkehr im Steinernen Hüttl, in einer aus groben Felsblöcken gefügten
Sennhütte. Da gab es freilich nur Milch und grobes Brot mit frischer
Butter, aber die beiden spürten einen Hunger, der mit allem zufrieden
war.

Während sie neben der Sennhütte auf dem Rasen kauerten, jeder mit der
Milchschüssel auf den Knien, fragte Ettingen: »Praxmaler? Sie sind heute
nicht wie sonst. Was ist denn los mit Ihnen?«

»Nix! Na na! Gar nix.« Pepperl wurde rot bis über die Ohren.

»Doch, Pepperl! Irgendwas stimmt heute nicht bei Ihnen. Haben Sie
Unannehmlichkeiten in Ihrer Familie?«

»Ah na! Gott bewahr!« Pepperl tat einen schnappenden Atemzug. »No ja,
wissen S', Duhrlaucht, freilich, in der Familli gibt's allweil a bißl
was. Ja ja, es wird schon so was sein -- wo man >Familli< sagen könnt.«

Ettingen stellte die Schüssel beiseite. »Na also! Mir dürfen Sie alles
sagen. Ich bin Ihnen doch ein guter Herr, nicht wahr? Sie können offen
mit mir reden. Was drückt Sie?«

Pepperl schluckte. »Schauen S', Duhrlaucht -- weil S' so freundschäftlich
mit mir reden, da kann ich auch net zruckhälterisch sein und muß schon
gleich alles aussikitzeln.« Er seufzte schwer, guckte tiefsinnig in die
Milch und drehte die Schüssel zwischen den Knien. »A bißl was Dummes hab
ich halt angstellt.«

»Im Dienst?«

»Gott bewahr!« wehrte Pepperl erschrocken ab. »Auf der Jagd hab ich mein
Köpfl allweil beinand!« Jetzt wurde er wieder kleinlaut. »Aber in der
Lieb halt! Da hab ich an Dalken gmacht.«

Ettingen lachte.

Dem Praxmaler-Pepperl war bitter ernst zumut. »Wissen S', Duhrlaucht, da
hab ich mich jetzt in so a Madl verschaut. Z'erst haben wir allweil
gstritten und ghachelt mitanand. Und gahlings -- no ja!« Pepperl seufzte.
»So was kommt, wie 's Teuferl aus der Schachtel hupft. Und nacher steht
man da, wie der Ochs am Berg. Aber a guts Madl, dös muß ich sagen. Recht
a liebs und a fleißigs Madl! Die Burgi drunt, wissen S'!«

»Unsere Sennerin? Brav, Pepperl! Zu dieser Wahl gratulier ich Ihnen. Das
ist wirklich ein nettes Mädel.«

Diese Zustimmung schien Pepperls Herz ein wenig zu erleichtern. »Gelten
S', die gfallt Ihnen? Und so viel gern hat's mich! No ja -- jetzt
muß halt gheiret werden, geht's wie's mag, jetzt hab ich die
Verantwortigung!« Mit beiden Händen scheuerte Pepperl kummervoll
in den Kreuzerschneckerln. »Ich hab schon 's Pech! Ich komm aus der
Verantwortigung gleich gar nimmer aussi. So oder so! Aber d' Mutter! Mar
und Joseph! Die wird an schönen Spittakel machen! Teufi, Teufi, Teufi!
Da gfreu ich mich drauf!«

»Ihre Mutter?«

»No ja, wissen S', wie d' Mütter halt sind! Dös wär so ihr Gusto gwesen,
daß ich amal gscheit heireten tät. Und jetzt bin ich angrumpelt! Und
komm so daher! A liebs Madl, freilich, und gern hab ich's! Aber haben
tut's halt nix, wissen S', nixer wie nix. Und d' Mutter und ich, wir
haben vom Vater her noch Schulden auf'm Häusl. Und dös Madl hat an
Vater, so an alten Krackler. Den muß ich ins Haus nehmen und muß ihn
derhalten. Mei' Mutter wird ihn freilich ordentlich kuranzen. Da sieht
er's ganze Jahr kein Wirtshäusl nimmer, außer auf Ostern und
Weihnächten. Aber's Gwand und's richtige Essen muß er allweil kriegen.
Und so wird's halt Sorgen über Sorgen geben. In der sogenannten Familli!
Sie wird net lang ausbleiben, d' Familli -- denk ich mir, ja! Aber hab ich
A gsagt, muß ich B sagen, in Gottsnamen! Und da wär's mir schon lieb,
Herr Fürst, wann S' mir als Jagdherr d' Heiratsbewilligung geben täten.
Könnt sein, es pressiert a bißl. Ich tät schon recht schön bitten, ja!«
Er hatte nasse Augen, als er das sagte.

»Die geb ich Ihnen von Herzen gerne.«

»Gott sei Dank!« Pepperl atmete auf. »Da is mir der ärgste Stein von der
Seel!«

Ettingen lächelte und sah dem Jäger herzlich in die Augen. Was wäre ihm
in der Stimmung dieses Tages willkommener gewesen, als die Freude und
das Glück zweier Menschen schaffen zu dürfen! »Wieviel Schulden haben
Sie denn auf Ihrem Haus?«

Das ging hart heraus: »Dreihundert Gulden!«

»Die wird Ihre Braut schon bezahlen können.«

»Aber!« Pepperl machte schiefe Augen zu diesem Witz. »Der muß ich ja zur
Hochzeit die Pomeranzen und 's Salzbüchsl kaufen! Soviel hat die!«

»Nein, Pepperl! Soviel ich weiß, hat Ihre Braut fünfhundert Gulden zur
Aussteuer.«

»Ja, wär schon recht! Da müßt's ihr rein einer schenken! Aber so an
verruckten Narren gibt's net auf der Welt!«

»Doch!« Ettingen lachte. »So ein Narr bin ich!«

»Was?« Pepperl verfärbte sich, und seine Hände zitterten, daß aus der
Milchschüssel ein weißer Taufguß über die Kurzlederne niederging. »Was
haben S' gsagt?«

»Daß ich der Burgi das zur Aussteuer gebe.«

»Mar und Joseph!«

»Und der Förster hat viel Arbeit mit der Jagdverwaltung. Er wird eine
Hilfe brauchen. Das haben Sie mir doch neulich bei der Jagd im Geißtal
drunten selbst gesagt. Da will ich vorschlagen, daß er Sie zum Oberjäger
macht, mit entsprechendem Gehalt natürlich.«

»Was?«

»Haben Sie nicht verstanden?«

Die Milchschüssel kollerte über Pepperls Knie hinunter. Starr guckte er
den Fürsten an, schlug die Hände ineinander und stotterte: »Ich bitt
Ihnen, Duhrlaucht, tun S' mich a bißl am Ohrwaschl reißen! Sonst glaub
ich's net!«

»Was ich sage, das gilt!«

In Zweifel studierte der Jäger noch eine Sekunde lang das Gesicht seines
Herrn. Dann stieg ihm der Glaube und die Freude zu Kopf, wie ein elftes
und zwölftes »Viertele« vom roten Spezial. Gleich einem Verrückten
sprang er auf und schrie einen Jauchzer zum Himmel, daß der Senn vor die
Tür gelaufen kam. »Duhrlaucht! Duhrlaucht! Wann ich heut net
überschnapp, is mir der Verstand angnagelt im Hirnkastl drin! Mar und
Joseph! So hat sich noch keiner ins Glück einigsuffen, wie gestern ich!«

Ettingen machte die Erfahrung, daß es Menschen gibt, denen man eine
Freude nicht minder vorsichtig mitteilen soll als eine Trauerbotschaft.
Denn Pepperl drückte im ersten Sturm seinem Herrn die Hand, daß Ettingen
noch eine Stunde später die Finger kaum bewegen konnte.

Mitten in diesem Jubel kam dem Jäger gleich wieder eine Sorge. »Um
Gottswillen, Duhrlaucht, wann's mit der Aussteuer wahr is, sagen S' nur
ja keim Menschen a Wörtl davon!«

»Nein, Pepperl, das bleibt unter uns.« Ettingen hatte die Bitte anders
verstanden, als sie gemeint war.

»Wenn so was unter d' Leut käm, da hätten S' kei' Ruh nimmer, Tag und
Nacht. Da tät die ganze Gegend heireten auf Ihnen nauf! Und jeder, der
was brauchen könnt, tät sich denken: Ah was, der gute Kerl, der gibt
mir's schon! -- Nimmer schlafen könnten S' vor lauter Brautleut!«

Ettingen lachte. »Ja, Pepperl, da wollen wir lieber reinen Mund halten!«

Als sie den Heimweg antraten, hatte der Jäger solche Eile in den Beinen,
daß er immer ein paar hundert Schritte voraus war und wieder
stehenbleiben mußte, um auf seinen Herrn zu warten.

Ehe der Pfad sich in den Wald verlor, kletterte Pepperl auf eine
vorspringende Bergrippe, von der man frei hinuntersehen konnte ins Tal.
Wie zierliches Spielzeug lag die Tillfußer Alm mit den Jagdhäusern und
der Sennhütte da drunten.

Pepperl zog in seiner freudigen Ungeduld das Fernrohr auf. »Muß doch
schauen, ob ich's Madl net sieh!«

Das Mädel war unsichtbar. Dafür entdeckte Pepperl was anderes: eine
vierspännige Equipage und einen Zweispänner, die im Hof des Jagdhauses
standen. »Duhrlaucht! Da fahren Ihre Gäste davon! Die Herrschaften
sitzen schon im Wagen, und grad steigt der Herr Martin auf'n Bock. Und
jetz fahren s' aussi zum Türl!«

Ettingen antwortete nicht; er machte nur lächelnd mit der Hand eine
Bewegung, die jedes Wort ersetzte.

Pepperl war sehr aufgeregt. »Ja kommt denn der Herr Martin fort? Für
ganz?«

»Ja. Und Sie werden seinen Dienst bei mir übernehmen müssen --«

Da machte Pepperl ein Gesicht, als hätte sich in seinem Freudenkelch der
letzte Tropfen Wermut in Zucker verwandelt.

»-- und bei Tisch servieren.«

Nun erschrak er. »Teufi, Teufi, Teufi, dös wird sich hart machen!«
Mißtrauisch sah er seine klobigen Tatzen an. Dann lachte er.
»Duhrlaucht! Wann S' heut zu mir sagen, ich soll an Heuwagen auflupfen
mit eim Zwirnsfaden, nacher probier ich's auch!«

Nun ging es talwärts ohne Aufenthalt. So flinke Beine Pepperl auch
machte, Ettingen blieb nicht zurück hinter ihm. Bei diesem ungeduldigen
Abstieg plauderten sie nur wenig. Der Fürst war in Gedanken versunken,
und auch Pepperl hatte zu »sinnieren«. Er studierte, wie er's der Burgi
sagen wollte. Was die für Augen machen würde! »Teufi, Teufi, Teufi!«
Selig lachte er vor sich hin.

Eine Stunde, und sie hatten die Tillfußer Alm erreicht. Als sie aus dem
Walde traten, kam der Förster mit Mazegger von der anderen Seite übers
Almfeld heraufgestiegen. Schon von weitem winkte Kluibenschädl dem
Fürsten zu und rannte ihm atemlos entgegen: »O mein Gott, Duhrlaucht,
wenn S' nur heut bei ^mir^ gwesen wären! Da hätten S' an Hirsch
gschossen, an Kapitalkerl!«

»So?« Ettingen schien über den Entgang dieser Weidmannsfreude nicht
sonderlich betrübt.

»Ja, denken S', wie ich gegen zehne vormittags beim Steigvermessen
abikomm aufs Straßl, schau ich so zufällig zum Bach ummi. Was steht
drunt? A Kapitalhirsch! Gar net kümmert hat er sich um uns. Und wer
weiß, wie lang er noch ghalten hätt, wann's Malerfräuln net daher kommen
wär.«

»Fräulein Petri?«

»Ja. Die is auf ihrem Hansi aussigritten zum Sebensee. Natürlich, da hat
sich der Hirsch davongmacht. Aber ganz gmütlich is er angstiegen. Zwei-,
dreimal hätt man ihn noch derwischen können mit der Kugel. Und d' Haar
hätt ich mir schier ausgrissen, weil ich mir allweil hab denken müssen:
Ja wenn nur der Herr Fürst da wär, um Gotteswillen, wenn nur der Herr
Fürst da wär!«

»Ja, Herr Förster«, Ettingen lächelte, »ich weiß nicht, was ich drum
gäbe, wenn ich bei Ihnen gewesen wäre.«

»Gelten S', ja? Aber morgen müssen S' abi auf den Hirsch! Der kommt
wieder.«

»Nein, lieber Förster! Für morgen hab ich andere Pläne. Praxmaler!«

Pepperl, der zur Sennhütte hinuntergeschielt hatte, fuhr auf: »Ja, Herr
Fürst?«

»Morgen machen wir einen Pirschgang zum Sebensee. Früh um drei Uhr. Dann
sind wir draußen, bis die Sonne kommt.« Ettingen nickte dem Jäger zu und
ging zum Fürstenhaus hinauf, in dessen Tür Graf Sternfeldt erschienen
war.

Pepperl, um seine Büchse loszuwerden, sprang ins Försterhäuschen.
Kluibenschädl wollte ihm folgen. Da sah er Mazegger stehen und sagte
freundlich zu ihm: »Jetzt leg dich schlafen, Toni! Du mußt ein'
erbarmen, wenn man dich anschaut. Seit Mittag hast dich schier nimmer
auf die Füß halten können. Sei gscheit und schlaf dich ordentlich aus!
Und wenn dir morgen net besser is, so bleib halt liegen.«

»Morgen?« Mazegger nickte und ging seiner Hütte zu.

Droben im Hof des Fürstenhauses war Sternfeldt dem Freunde lachend
entgegengekommen. »Schau hinauf, Heinz, wie wir gelüftet haben!« Am
Jagdhaus standen alle Fenster offen. »Und damit du das Ende der Komödie
entsprechend heiter nimmst, hab ich eine Überraschung für dich. Baronin
Pranckha und Mucki, der Edle von Sensburg, empfehlen sich als Verlobte.«

»Nein?«

»Wahrhaftig!«

Da lachte Ettingen hell hinaus.

»Ich war sogar Zeuge dieses weltgeschichtlichen Aktes. Dem kleinen süßen
Mucki schien's »ainigermaaasen« überraschend zu kommen, als sie ihm vor
meinen Augen feierlich die Hand reichte -- um jedes Mißverständnis
auszuschließen, wie sie sagte. Du hättest sein Gesicht sehen sollen! Im
ersten Moment war er so verblüfft, daß er Hochdeutsch sprach. Das will
viel sagen. Dann wurde er wieder ganz >Fiaker<, stellte sich sehr empört
über dich -- was er sich dabei dachte, will ich nicht näher
untersuchen -- ärgerte sich, daß er >ohne Gams< fort sollte, und gab dem
drolligen Lied seiner Wut und Verlegenheit den klassischen Refrain: >So
eine Benehmitätt, großoatig!<« Sternfeldt lachte. »Er brauchte zehn
Minuten, um sich in die Glücksstimmung hineinzuzappeln. Aber dann, aaah!
Als er mit ihr abdampfte, benahm er sich in der Rolle des Glücklichen so
musterhaft, daß ich ihn fast um seine Dummheit beneidete! Na also!«
Heiter winkte er gegen den Wald hinunter. »Fort mit Schaden! Sie wird
ihm ehrlich helfen, die dunklen Millionen seines Vaters ins Rollen zu
bringen.« Nun wurde er ernst. »Aber du, Heinz? Dein Brief? Ich stand vor
diesem Bekenntnis wie der Prophet vor dem Berg. Aus der einen Todesangst
um dich errettest du mich und wirfst mich in die andere.«

Ettingen legte den Arm um die Schulter des Freundes. »Komm!«

Sie traten ins Haus.

Drüben bei der Försterhütte rumpelte Pepperl aus der Tür und surrte über
das Almfeld hinunter, mit langen Sprüngen, als könnte er den Augenblick
nicht erwarten, den er sich auf dem Heimweg ausgemalt hatte wie der
Hungrige die Mahlzeit. Auf der Schwelle der Sennhütte stellte er sich
breitspurig hin, mit den Daumen in den Hosenträgern und mit dem Hütl im
Genick. »Grüß Gott, Frau Oberjagerin!«

Burgi erhob sich von der Herdbank, machte scheue Augen und fuhr sich mit
dem Schürzenzipfel über die Wangen, als hätte sie einen feuchten Tag
hinter sich. »Geh, du!« Mehr sagte sie nicht.

Pepperl schraubte die Stimme. »Grüß Gott, Frau Oberjagerin!«

»Ich bitt dich, Pepperl, mach mir heut kei' Fasnacht her! Mir is net z'
Mut danach. Ich weiß schon, wie ich dran bin.« Das war ein Ton, als
wären die Tränen nicht weit.

Der Jäger lachte und rief es zum drittenmal: »Grüß Gott, Frau
Oberjagerin!« Dann sprang er auf das Mädel zu wie der Fuchs auf die
Ente, packte sie mit beiden Armen, wirbelte sie im Kreis und küßte sie
ab, daß ihr der Atem verging.

»Wenn's einer sieht! Mar und Joseph!« stotterte sie wehrlos unter seinen
Küssen.

»Soll's sehen, wer mag! Meintwegen der Pfarr!« Dann kam's wie ein
Wolkenbruch der Freude aus ihm heraus: »Fünfhundert Gulden und
Oberjager!«

Als sie begriffen hatte, brachte sie keinen Laut aus der Kehle und
drückte das Gesicht an seine Brust.

Er schmiegte die Wange an ihren Kopf, tätschelte sie auf den Rücken und
tröstete: »Geh, Schatzerl, tu dich doch lieber freuen! Warum denn
weinen? Geh, macht nix, macht nix! Is ja doch eh alles gut! In vier
Wochen wird gheiret!«

»Pepperl! -- Is dös wahr?«

»Meiner Seel!«

Da legte sie ihm die Arme um den Hals und atmete auf. »Nacher is mir
alles recht! Alles!«

»Gelt, ja? Und unser Herr Fürst! Gleich hat er's in der Nasen ghabt, daß
ebbes mit der Familli net in Ordnung is. Und alles verzähl ich dir auf'n
Abend! Jetzt hab ich kei' Zeit, jetzt muß ich nauf. Oder weißt es noch
gar net? Der Schwarzlackierte is abgschoben.«

»Ja! Gott sei Dank!«

»Jetzt hab ich d' Verantwortigung, weißt! Jetzt muß ich sehrwieren bei
der Tafel.«

»Was mußt?«

»Sehrwieren muß ich, aufwarten beim Essen.«

»Du, Pepperl, da mußt dir d' Händ ordentlich waschen!«

»Freilich! Hast a warms Wasser?«

»Ja, geh her!« Aus dem Kupferkessel, der über dem Feuer hing, schöpfte
sie eifrig eine Schüssel voll dampfenden Wassers heraus und probierte
mit der Hand, ob es nicht zu heiß wäre. »Es tut's grad.« Dann holte sie
einen Klumpen Seife und die Holzbürste.

Pepperl scheuerte aus Leibeskräften, zuerst mit der rechten Hand die
linke, dann mit der linken die rechte. Als er die Hände an Burgis
Schürze trocknen wollte, sagte sie: »Halt, laß mich schauen!« Nach
kurzer Musterung meinte sie: »Na na, du, da muß schon ich noch a bißl
drüber!« Es dauerte eine Weile, und viel Seife ging drauf, bis sie
erklärte: »So, jetzt kannst jede fürstliche Schüssel anrühren mit
Manier!«

»Du bist halt a Madl! Mit dir bin ich aufgricht! Ja!«

Ein Kuß, der sich zeitverschwenderisch in die Länge zog. Dann rannte
Pepperl davon.

In der Jägerhütte stand Mazegger am Fenster, mit den Händen hinter dem
Rücken, regungslos wie eine Steinsäule. Manchmal schloß er die Lider,
als hätte er Schmerz in den Augen. Dann spähte er wieder und wartete.
Nach einer Weile sah er den Förster zum Jagdhaus hinaufwandern und in
der Tür verschwinden. Mazegger streckte sich wie einer, den die Arbeit
ruft. Er zog die Läden zu und schloß das Fenster. Dann nahm er die
Büchse auf den Rücken, verließ die Stube, sperrte die Hüttentür ab und
schleuderte den Schlüssel weit hinaus in das Almfeld.

Mit starrem Lächeln sah er noch einmal hinauf zum Fürstenhaus und eilte
davon, in der Richtung gegen den Sebenwald.



^Zwanzigstes Kapitel^


Der Abend wurde trüb.

Immer tiefer senkte sich das Gewölk über die Berge, noch angeflogen von
einem letzten Schein der Sonne. Aus den Waldsümpfen in der Nähe des
Baches begann es aufzudampfen. Wie graues Spinngewebe, das immer dichter
wurde, zog der Nebel sich über die moorigen Almen hin. Unruhig hauchte
der Abendwind und trieb die grauen Dünste bergan und gegen den
Sebenwald.

Bei Anbruch der Dämmerung, als die Sennleute der Sebenalm unter Geschrei
und Schelten das Milchvieh von allen Gehängen zusammentrieben gegen den
Stall, war der Nebel schon so dicht geworden, daß man kaum mehr auf
hundert Schritt sehen konnte.

Der Senn und sein Weib begannen im Stall die Kühe zu melken, während der
alte Hüter, der nun Feierabend hatte, mit seinen Holzschuhen in die
Sennstube schlorpte, um sich ans Feuer zu setzen, ein krummgebeugtes,
weißhaariges Männchen mit stumpfen Augen in dem müden Runzelgesicht.
Gähnend suchte der Alte seinen Platz am Herd und rückte die Beine nah an
die Glut. Sein abgewerkeltes Leben hatte keinen anderen Wunsch mehr, als
Abend für Abend die schläfrige Rast am Feuer genießen und die kalten
Füße wärmen zu können. Langsam legte er einen dürren Ast nach dem
anderen über die Glut und nickte zufrieden, sooft er ein neues
Flämmchen aufzucken sah.

Mazegger trat in die Hütte und stellte das Gewehr an die Mauer. »Guten
Abend!«

Der Alte ließ sich beim Feuerschüren nicht stören.

Der Blick des Jägers huschte durch die Sennstube und blieb an den beiden
Holznägeln haften, die über dem Herd in die Mauer geschlagen waren und
ein Bündel langer Kienfackeln trugen.

Höher und höher, mit Knistern und Geprassel flammte in der Herdgrube das
Feuer.

Mazegger setzte sich und legte die Arme übers Knie. So saßen die beiden
sich eine Weile schweigend gegenüber. Als der Alte die nackten Füße aus
den Holzpantoffeln hob und in die heiße Asche hineinwühlte, sagte
Mazegger: »Narr! Verbrennst dir ja die Füß!«

Der Hüter kicherte mit seiner dünnen hohen Stimme:

»Narr sagt'r! Weil ich mir was Guts vergunn!« Er legte ein paar Äste in
die Flammen. »Wann ich net mit halbbratene Füß ins Heu komm, kann ich
net schlafen. Soviel kalt hab ich allweil.« Mit zittrigen Händen öffnete
er an der Brust das Hemd, beugte sich näher gegen das Feuer, und wie ein
Kater schnurrend, blinzelte er mit den roten Lidern. »Is was Schöns, so
a Fuierl, gelt?«

Heiser lachte Mazegger.

»So, so? Lachen tust über 's Fuierl? Hast halt noch Hitzen im Blut und
brauchst kein Fuierl, gelt? Wart nur a bißl, 's kommt für an jeden, 's
Frieren! Jung sein heißt dumm sein. Wann er gscheit wird, der Mensch,
fangt 's kalte Frieren an. Da merkt er, daß 's Fuierl 's einzig is, was
bleibt! Hihihihi! Weiberleut und Lieb und Haß, Gut und Geld und
Burgermeister sein, alles is Wasser und gfriert in der Kält! 's Fuierl
is 's einzige! Macht so schön warm! Da kann er schlafen, der Mensch. Gut
schlafen!« Kichernd griff der Alte mit seinen dürren Händen nach den
Flammen, während draußen im Stall der Senn über die Kühe fluchte, die
beim Melken nicht ruhig hielten. »A bißl spat, Jager, a bißl spat bist
aufm Marsch? Wohin denn heut noch?«

»Nach Ehrwald. Und dürsten tut mich. Magst mir an Trunk vom Brunnen
holen?«

»So? Frisch vom Brunnen? So viel gnäschig bist? Hihihihi! Aus'm Ganterl
taugt's dir net? Gleich vom Brunnen mußt es haben und tust mich
furthetzen vom Fuierl?« Seufzend erhob sich der Alte, nahm eine
Blechkanne und verließ die Hütte.

Mazegger sprang auf, riß zwei Kienfackeln von der Mauer herunter und
schob sie zu einem Rauchloch hinaus. Sie fielen draußen mit dumpfem
Klatsch in die Kräuter.

Der Alte brachte die gefüllte Kanne. »So, du Gnäschiger, da hast dein
Trunk, dein kalten!« Gähnend setzte er sich wieder zum Feuer und wühlte
die Füße in die Asche. »Jetzt laß mich aber in Ruh, gelt!«

»Ja. Jetzt hab ich, was ich brauch!« Mazegger tat einen Trunk aus der
Kanne. »Gut Nacht!« Er nahm seine Büchse und ging.

Draußen raffte er die beiden Fackeln auf, barg sie unter dem
Wettermantel und eilte über das Almfeld hinaus. Als er den Waldsaum
erreichte, blieb er stehen. Der Nebel war so dicht, daß die Sennhütte
völlig im Grau verschwand und daß von dem Lichtschein, den das Herdfeuer
durch die Tür warf, kaum noch ein Schimmer zu erkennen war. Deutlich
hörte man noch die Stimme des Sennen, der mit seinem Weib und mit den
Kühen schalt.

Mazegger wartete. Als es mit Anbruch der Nacht in der Sennhütte ruhig
wurde, steckte er eine Fackel in Brand und stieg durch den Wald empor.
Im Nebel erhellte die Fackelflamme nur einen Umkreis von wenigen
Schritten. Verschwommen tauchte der hohe Reisigwall des Almzaunes auf,
wie eine dunkle Mauer, in die eine Bresche gebrochen ist. Diese Lücke
war der Weg, den er gehen mußte; nur dünne Stangen versperrten ihn.

Mazegger streckte die Hand, um das Gitter zu öffnen. Er zögerte. Hatte
ihn das Grauen vor der Tat befallen, die er verüben wollte? War der
rechnende Gedanke in ihm erwacht: Wenn ich es tue, was hilft es mir?
Und erkannte er, daß bei dem wahnwitzigen Spiel, daß er im Fieberdurst
seiner Leidenschaft als ein letztes, gewaltsames Mittel versuchen
wollte, der Einsatz sein eigenes Leben war?

Er stand und sann. »Soll's kommen, wie's mag! Der ander soll sie auch
nicht haben!« Mit einem Fußtritt warf er das Gitter auf und durchschritt
den Reisigwall. Knarrend fielen die Stangen hinter ihm zurück.

Er warf den Mantel zu Boden und die Büchse dazu. An der Flamme des schon
halb verbrannten Kienholzes entzündete er das zweite Scheit und hob die
beiden Fackeln über den Kopf empor, um den den Wind zu prüfen. Der
machte die Flammen lodern und trieb ihren Rauch waldaufwärts. Brannte
der Reisigwall, so hatte das Feuer nur ^einen^ Weg: hinauf zum See!

Mazegger senkte die Fackeln und wollte werfen. Wieder zögerte er. Das
währte nur einen Augenblick. Mit kreischender Stimme, als bedürfte er zu
seiner Tat noch eines letzten Spornes, schrie er jene Worte aus dem
Brief des Fürsten vor sich hin: »Morgen hol ich mein Glück!« Dann
schwang er die Arme zum Wurf und schleuderte die eine Fackel zur
Rechten, die andere zur Linken des Tores in den Reisigwall.

»So, du! Jetzt hol dein Glück!«

Sein gellendes Lachen hallte in der Waldnacht wie der Schrei eines
Tieres.

Die Fäuste hinter dem Rücken, das Gesicht verzerrt, mit funkelnden
Augen, so stand er und sah, daß aus dem dürren Reisig das Feuer aufflog
wie aus verpuffendem Pulver und zu beiden Seiten des Tores über den Wald
hinzüngelte, so flink, als hätt' es hundert flammende Füße.

»So! Jetzt komm!«

Den Mantel und die Büchse vergessend, schritt er in den Wald hinein.
Hinter ihm erlosch die Feuerhelle im Nebel. Je tiefer er in den Wald
kam, desto finsterer wurde es um ihn her. Schritt für Schritt mußte er
den Weg suchen, sich forttasten von Baum zu Baum.

Im Dunkel verlor er den Pfad und wußte nicht mehr, wohin seine
stolpernden Schritte ihn führten. Plötzlich wich der Grund unter seinen
Füßen. Er kollerte über eine steile Lehne hinunter. Stöhnend richtete er
sich auf und kletterte wieder über den Hang empor. Als er den Grat
erreichte, wehte ihm dicker Rauch entgegen. Und jählings war es im
Nebel, als käme die Sonne, rot, blutig rot, wie sie am letzten Morgen
aufgegangen war. Dazu ein Knistern und Geprassel, ein Rauschen und
Krachen, als wäre Sturmwind über den Wald gefallen. Wie brennende Bäche
schlängelte sich das Feuer über den Waldboden, faßte das dürre Zeug, das
in Haufen umherlag, und geschürt im Winde, klomm es mit Geflacker an den
hundertjährigen Stämmen hinauf und entzündete das Harz der blutenden
Baumwunden. Die morschen Äste brannten mit weißer Flamme, die dürren
Nadeln gingen glitzernd in Feuer auf und warfen im Winde den Brand mit
Funkensprühen von Stamm zu Stamm.

Ein keuchender Laut rang sich aus Mazeggers Kehle. Aus allem hoffenden
Wahn seiner Leidenschaft ernüchtert und von Entsetzen erfaßt, stand er
wie gelähmt und starrte mit glasigen Augen in das Brennen und Glosten,
in das Gewirbel von schwarzem Rauch und leuchtenden Dämpfen. Statt der
Richtung gegen den See zu folgen, war er im Kreis gegangen, die äffende
Finsternis hatte ihn zurückgeführt an den Ausgang seines Weges. Beim
Anblick des grauenvollen Flammenbildes, zu dem die Tat seiner Eifersucht
sich ausgewachsen, erlosch ihm alles Denken und Verlangen. Es war nur
noch ein einziges in ihm: die Angst um das eigene Leben!

Mit erwürgtem Schrei begann er zu rennen, immer am Rande des Feuers hin,
verfolgt von den züngelnden Flammen, überschüttet vom Regen der Funken.
Er kam bis zur kahlen Felswand und sah das Feuer hinaufschlagen über die
Steinmauer, turmhoch, halb verschleiert von Rauch und Nebel. Keuchend
rannte er zurück, quer durch das ganze Tal, bis wieder die Felsen vor
ihm aufstiegen. Feuer, Feuer, überall Feuer. Nirgends ein Ausweg mehr,
das ganze Tal verriegelt von Rauch und Flammen.

Schreiend rannte er zurück in den finsteren Wald, rannte wie sinnlos,
strauchelte und fiel, schlug mit der Stirn gegen die Bäume und schrie
vor Entsetzen, wenn flüchtendes Hochwild an ihm vorüberjagte. Schon sah
er, daß der Wald sich lichtete. Seine Kräfte begannen zu schwinden, sein
Atem erlosch. Taumelnd brach er in die Knie, mit keuchendem Schrei, der
im Nebel zerschwamm und nur wie ein matter Ruf hinauftönte zum See.

Dort oben, am Ufer, klangen in Unruh die Glocken der Almtiere, als hätte
das Vieh sich erhoben aus der Ruh und zu weiden begonnen, mitten in der
Nacht.

Dieses wirre Läuten tönte hinauf zum kleinen Seehaus, dessen Fenster
noch erleuchtet waren. Die Tür stand offen, und trüb zerfloß die ins
Freie fallende Lampenhelle in Nebel und Nacht.

In der Stube war Lo damit beschäftigt, alles Grün von den Wänden zu
nehmen und das kleine Haus für die lange Zeit in Ordnung zu bringen, in
der es unbewohnt und verschlossen stehen sollte. Ruhig tat sie diese
Arbeit. Manchmal wurden ihr die Arme müd, und dann stand sie eine Weile
unbeweglich und blickte unter schmerzvollem Lächeln ziellos vor sich
hin. Wenn sie mit stockendem Atemzug aus solcher Versunkenheit erwachte,
streifte ihr Blick alles Gerät der Stube, das ihr lieb und durch
Erinnerung heilig war. Aus ihren Augen redete eine Wehmut, als wäre in
ihr die Ahnung, daß sie die Waldstube, in der sie soviel schöne Stunden
und Tage verlebt hatte, nie wiedersehen würde.

Da blickte sie lauschend auf. Was sie gehört hatte, draußen in Nacht und
Nebel? War das ein Ruf?

Sie trat vor die Tür. Nur den Nebel sah sie, der in der Dunkelheit das
Haus umlagerte. Horchend stand sie eine Weile und rief dann mit lauter
Stimme in die Nacht hinaus: »Ist jemand hier?«

Keine Antwort kam. Mit fauchenden Stößen fuhr der immer stärker werdende
Wind über das Dach der Hütte hin, es rauschte in den Zweigen des
Harfenbaumes, und ruhelos tönten in seinen Wipfeln die kleinen Glocken.

Und was nur die Almtiere haben mochten? Jetzt, in der Nacht? Drunten am
See, auf den höheren Latschenfeldern, überall klangen ihre Schellen. Ein
Rind begann zu brüllen, ein anderes gab Antwort, kurz und dumpf -- wie
Jungvieh brüllt, wenn es sich in den Felsen verstiegen hat und hilflos
auf den Sennen wartet. Und die Tiere befanden sich doch auf gefahrlosem
Weidegrund! Oder hatten sie das Vorgefühl eines bösen Wettertages, den
dieser Nebel bringen würde? Wohl schien der Wind, der über den See
heraufblies, noch unbedenklich. Aber dort unten, im tieferen Tal, da
schien er stärker zu wehen, fast wie Sturm. Ein Krachen und Rauschen
tönte verworren mit dem Winde über den Wald herauf. Und dieser Nebel?
Wie seltsam! Er hatte einen Geruch wie Rauch. Oder war's der Herdrauch,
den der Wind herauftrieb von der Sebenalpe? Sollten sie dort unten so
spät noch beim Feuer wachen? Oder waren Holzknechte im Sebenwald bei der
Arbeit gewesen? Hatten sie das Gezweig und die Rinden der Windbrüche auf
einer Blöße verbrannt? Und rauchten diese Feuerstätten so?

Schon wollte Lo in die Stube zurückkehren. Da hörte sie ein Gepolter,
das Krachen von Ästen und den Sprung eines Tieres, das den Gartenzaun
durchbrochen hatte.

»Hansi!«

Durch die Blumenbeete kam der Esel zur Tür gestürmt. Schnaubend und
zitternd blieb er neben dem Mädchen stehen und windete mit
vorgestrecktem Halse gegen den Wald hinunter.

Was hatte das Tier? War es durch Raubwild erschreckt worden? Durch einen
Steinschlag unter den Wänden?

»Hansi? Was hast du denn?«

Beruhigend wollte sie ihm den Rücken streicheln und fühlte, daß seine
Haare gesträubt waren wie Stacheln. Das Tier mußte eine ernste Gefahr
überstanden haben. Oder sah es eine Gefahr, welche ^kam^?

»Hansi?«

In grober Zärtlichkeit fuhr der Esel mit der Schnauze an ihr hinauf.
Schnaubend schüttelte er das Fell und machte, den Hals immer länger
streckend, ein paar zögernde Schritte. Plötzlich setzte er mit tollem
Sprung über den Zaun, und ein schmetterndes Gewieher ausstoßend,
verschwand er im Dunkel.

Im gleichen Augenblick jagte eine dicke Rauchwolke an der Hütte vorüber.
Ein Schein durchglomm den wirbelnden Nebel. Überall im Tal begannen die
Glocken der Almtiere zu läuten, überall dröhnte und röhrte ihr Gebrüll,
überall hörte man das Rollen der Steine, die der Schritt der Rinder auf
den steilen Gehängen löste. Jäh war das ganze Tal erfüllt von
unheimlichem Leben. Und da erkannte Lo, was die Herde flüchten machte.
»Feuer im Wald! Die armen Tiere!« Daß auch ihr eigenes Leben bedroht
sein könnte, daran schien sie nicht zu denken. Ohne Erregung, wenn auch
mit fliegender Hast, eilte sie in die Stube und holte eine schon
halbverbrauchte Pechfackel. Damals, als diese Fackel gebrannt hatte, das
war auch eine ernste Nacht gewesen. Eine Nebelnacht im Juni. Lo hatte
die Rufe eines verstiegenen Touristen gehört und hatte den Verirrten aus
der Tejawand heruntergeholt und zur Sebener Almhütte geführt.

Die brennende Fackel senkend, damit das Harz sich heller entzünden
möchte, trat sie aus der Hütte. Was den Nebel so hell durchleuchtete?
War es die Flamme der Fackel oder das wachsende Feuer dort unten, das
man rauschen hörte wie heranziehenden Sturm?

Sie wollte zur Gartentür. Da taumelte ihr ein Mensch entgegen. Erst als
er vor ihr stand, erkannte sie ihn.

»Mazegger!«

Lallend stürzte er vor ihr nieder und klammerte sich an ihr Kleid. Auch
ihr Anblick konnte in ihm nicht mehr erwecken, was ihn zum Wahnsinn
dieser Tat getrieben hatte. Seine Eifersucht und seine Liebe, alles, was
er erwartet hatte von dem Gewaltstreich dieser Nacht, alles war
erloschen in ihm. In ratloser Angst und in der Verstörtheit seiner Sinne
umklammerte er das Mädchen und keuchte: »Im Sebenwald ist alles ein
Feuer! Wir müssen verbrennen, du und ich, ersticken im Rauch!« Er
drückte zitternd das Gesicht in die Falten ihres Kleides.

Lo war bleich geworden. Aber sie wich nicht zurück vor ihm. Was zwischen
ihr und diesem Menschen lag, das war vergessen beim Anblick der
lallenden Angst, die sich zu ihren Füßen krümmte. »Mazegger! Sind Sie
denn ein Mann? Wie können Sie sich vom Schreck nur so verstören lassen?«
Sie versuchte ihn aufzurichten.

Er war wie Blei und blieb auf den Knien liegen, immer nur mit dem einen
Wort: »Verbrennen, verbrennen --«

»Seien Sie doch vernünftig! Man verbrennt nicht gleich, weil Feuer im
Wald ist. Stehen Sie auf!«

Er wollte sich erheben und taumelte auf die Schwelle hin.

Da lief auch ihr ein Zittern über die Hände. Doch ihre Stimme klang
ruhig: »Ich sehe, daß Sie sich übermüdet haben bei dieser sinnlosen
Flucht. Aber wenn Sie schon flohen vor dem Feuer? Wie kommen Sie
hierher? Zu mir? Wollten Sie mich warnen?« Er schwieg und bedeckte das
Gesicht mit den Händen. »Mazegger! Geben Sie doch Antwort! In welcher
Richtung des Waldes ist das Feuer?«

»Überall! Es gibt keinen Ausweg nimmer!«

»Das ist Torheit! Wenn es aus dem Feuer keinen Ausweg gäbe, wie wären
Sie denn hereingekommen in den brennenden Wald?«

»Ich weiß nicht.«

»Wissen Sie, wie das Feuer ausgekommen ist?«

»Nein, nein, nichts weiß ich, nichts.«

»Wie kamen Sie in den Sebenwald? Jetzt? In der Nacht?«

»Ich --« es fiel ihm wohl die Lüge ein, die er dem alten Hüter gesagt
hatte, »ich hab nach Ehrwald wollen und hab mich verirrt. Im Nebel. Und
da war das Feuer da. Überall Feuer! Überall!« Das Grauen schüttelte ihn.
»Wir müssen verbrennen, es gibt keinen Ausweg nimmer!«

»Ich will ihn suchen. Kommen Sie, Mazegger!« Sie nahm seine Hand und zog
ihn von der Schwelle. »Ich kenne hier im Wald jeden Weg und Steg. Ich
will Sie führen.«

»Führ mich, führ mich, ja, mit dir ist der Herrgott!« keuchte er und
klammerte die Hände um ihren Arm. »Wenn's noch einen Weg gibt, mußt du
ihn finden -- über den Paß hinüber, ins Prantlkar!«

Den Felsenpaß, den Ettingen und Praxmaler an jenem Gewittertage
überstiegen hatten -- ja, den kannte sie. Aber dort hinauf, über die
steilen Wände? Jetzt bei Nacht und Nebel? Das war unmöglich. Das wäre
der sichere Tod. Es mußte einen anderen Ausweg geben, talwärts durch den
Wald. Der Zufall dieses Brandes konnte so unselig nicht gespielt haben,
daß schon das ganze Tal vom Feuer verschlossen war.

»Kommen Sie, Mazegger!«

Er ließ sich ziehen von ihrer Hand. Als die beiden über das Latschenfeld
gegen den See hinunterkamen, mischte sich der Rauch immer dichter in den
Nebel, immer lauter tönte auf allen Seiten das Brüllen der Rinder. Ein
paarmal tauchte der Esel in ihrer Nähe auf, mit Schnauben und Gewieher,
begleitete sie eine Strecke und verschwand wieder. Schwüle Hitze wehte
ihnen vom brennenden Wald entgegen, und rauschend zog der Wind, der die
Rauchwolken über die Berge hinaufjagte. Als die beiden den See
erreichten, kamen viele Rinder auf sie zugerannt und folgten ihnen
Schritt um Schritt unter angstvollem Gebrüll. Ein sausender Windstoß
teilte den von Rauch durchflossenen Nebel, und nur noch matt
verschleiert lag der brennende Wald vor ihnen, eine näherrückende
Flammenmauer, welche die ganze Breite des Tales füllte, von Wand zu
Wand.

»Wir laufen ins Feuer«, schrie Mazegger wie ein Wahnsinniger, »wir
müssen hinauf! Über die Wänd hinauf!«

»Das ist unmöglich.«

Mazegger bedeckte mit dem Arm die Augen, und die Zähne begannen ihm zu
klappern.

Das bleiche Gesicht vom Ruß der Fackel angeflogen, stand Lo auf einem
Felsblock und spähte über den brennenden Wald hinunter, aus dem die
Flammen schon herauszüngelten gegen die Latschenfelder. Nur an einer
einzigen Stelle des Waldes, dort, wo der Seebach gegen Ehrwald
hinunterströmte, war es noch dunkel. Aber auch dort schon quoll es mit
rötlichen Dämpfen hinter den Bäumen herauf. Es gab durch den brennenden
Wald keinen Ausweg mehr. Wollten die beiden Menschen ihr Leben retten,
so mußten sie das Unmögliche versuchen: den Weg über die Berge.

Das erkannte Lo. Schon wollte sie dem Jäger sagen: wir müssen hinauf,
wir haben keinen anderen Weg mehr! Da begannen plötzlich die Rinder, die
brüllend um sie herstanden, ein tolles Rennen. Hatte eines der Tiere
jene dunkle Stelle im Walde gewahrt? Ahnte es dort noch einen Weg der
Rettung? Es fing zu rennen an, und alle Rinder jagten ihm nach im
blinden Herdentrieb, schnaubend und mit gestreckten Schweifen. »Das
Vieh! Das Vieh weiß einen Ausweg!« kreischte Mazegger. Nur an die
Rettung des eigenen Lebens denkend, riß er dem Mädchen die Fackel aus
der Hand und rannte mit verzweifelten Sprüngen den Tieren nach. Rauch
und Nebel verschlangen ihn. Das Gerassel der Steine, die sich auf seinem
Wege lösten, ging unter im Sausen des Windes, im Geprassel und Krachen
des brennenden Waldes.

»Mazegger! Mazegger!« schrie Lo in der Todesangst, die sie empfand um
diesen verlorenen Menschen. Sie schrie und schrie. Keine Stimme gab
Antwort. Und das Brüllen der Rinder war verstummt dort unten. Nur über
den See herüber klang noch das Röhren einzelner Tiere, die bergaufwärts
flüchteten, den Felsen zu.

»Mazegger!«

Sie wollte folgen, hoffte, ihn noch hindern zu können, den Weg der toll
gewordenen Tiere zu nehmen. Aber dichter Rauch umwirbelte sie, der sie
fast zu ersticken drohte. Wohin sie auch ihren Weg nahm, überall loderte
ihr das wachsende Feuer entgegen, das den Waldsaum schon übersprungen
hatte und die Latschen ergriff.

»Mazegger! Mazegger!« schrie sie noch immer, bis ihr die Stimme
versagte.

Rauch und Flammen trieben sie zurück. In Qualm und Nebel wußte sie
nicht, wohin sie geriet -- sie merkte nur plötzlich, daß ihre Füße in
Wasser traten. Der See! Da ihre Kräfte zu erlöschen drohten, bückte sie
sich, schöpfte Wasser mit den Händen und trank und kühlte das Gesicht.
Im jagenden Winde flogen schon die glühenden Funken über sie her, als
sie die seichte Bucht durchwatete und wieder das Ufer gewann. Während
sie hineilte über den ebenen Rasen, kam's mit Keuchen und Schnauben
hinter ihr nachgerannt.

»Hansi!«

Zitternd drängte sich das Grautier an seine Herrin, als wäre Hilfe bei
ihr.

Noch einmal schrie sie den Namen des Jägers in den wallenden Rauch. Als
sie keine Antwort hörte, klammerte sie sich an die Hoffnung, daß er den
rettenden Weg gefunden hätte, den ihr das wachsende Feuer verschloß. Ihr
blieb nur dieser einzige Weg noch, dieser unmögliche: über die Berge
hinauf, um den Paß in das andere Tal zu gewinnen. Ein Weg, auf dem in
der Finsternis der tödliche Sturz sie erwartete bei jedem Schritt. Sie
mußte ihn versuchen, es gab keinen anderen. Wohl dachte sie einen
Augenblick daran, im höheren Felsental eine geschützte Stelle zwischen
kahlem Gestein zu finden. Aber der Rauch, der sich dichter und dichter
herwälzte über den See, mußte, wenn die grünen Latschenfelder bis hoch
hinauf ins Glühen kamen, das ganze Tal erfüllen und alles atmende Leben
ersticken.

Sie faßte den Halsriemen des Esels, um das Tier mit sich fortzuführen.
Es sträubte sich und wollte nicht von der Stelle. Immer wieder, unter
Zittern und Schnauben, drehte es den Kopf nach dem brennenden Wald
zurück. Lo zerrte am Riemen. Ein paar Schritte folgte das Tier mit
Zögern. Dann plötzlich, als hätte es die Absicht seiner Herrin
verstanden, hätte begriffen, welchen rettenden Weg es zu suchen galt,
begann es zu traben, immer rascher, das Mädchen mit sich fortreißend,
das an den Riemen geklammert hing. Den auch bei Tag nur schwer
erkennbaren Steig, der über die steilen Latschengehänge emporführte zu
den Felsenkaren, hätte Lo wohl nie gefunden bei diesem unruhigen Wechsel
zwischen trüber Feuerhelle und rauchschwarzer Finsternis. Die
nachtsehenden Augen des Tieres fanden ihn. Schnaubend zerrte es seine
Herrin mit sich hinauf, eine Latschenhöhe nach der anderen überwindend,
bis sie das kahle Gestein erreichten. Da blieb es stehen, erschöpft und
mit vorhängender Zunge. Es wollte nicht weiter, legte sich auf die
Steine nieder und begann an seinen Knien zu lecken.

Auch Lo war atemlos zu Boden gesunken. Mit dem Rücken an das Tier
gelehnt, halb erstickt vom Gewirbel des Rauches, hielt sie die Fäuste
auf ihre kämpfende Brust gedrückt. Ein brausender Windstoß jagte den
Rauch, und vor den Augen des Mädchens lag es dort unten wie eine
lodernde Hölle. Der ganze Sebenwald eine einzige ungeheure Flamme! Rings
um den See her brannten schon alle Latschenfelder, bald in rote Glut
versinkend, bald wieder aufleuchtend mit weißem Feuerglanz, wenn der
Wind darüber hinfegte. Aus diesem Glutfeld ragte eine dunkel qualmende
Säule hervor: der Harfenbaum, der den Flammen noch widerstand -- und
daneben loderte eine hohe Feuergarbe: das brennende Seehaus.

Als Lo diese Flamme sah, sprang sie auf mit schluchzendem Schrei.
»Vater! Unser Haus! Deine Blumen!« Tränen stürzten aus ihren Augen, und
in der ersten Marter dieses Anblicks machte sie ein paar Schritte gegen
das Tal, als könnte sie noch retten, diesen Flammen noch wehren.
Wehender Rauch quoll ihr entgegen, schwarz und schwer, das Bild des
Brandes verhüllend.

Sie rang nach Atem, einer Ohnmacht nahe. Schon wollte sie mit taumelnden
Sinnen zu Boden sinken. Da richtete sie sich wieder auf und streckte mit
zitterndem Laut die Arme in das Dunkel. Ihr war, als stünde der Vater
vor ihr, in heller Sonne, ruhig und lächelnd. Und sie hörte seine
Stimme, mit jenem gleichen Klang der Liebe, wie einst: »Komm, Lo! Meine
liebe, gute kleine Lo!« Er reichte ihr die Hand, als wollte er sie
führen. Sie meinte diese Hand zu fassen, sie fühlte ihren Druck -- und da
war's nicht mehr ihr Vater, es war ein anderer, der vor ihr stand, ein
Leuchten in den Augen, mit der gleichen Liebe im Ton der Stimme: »Lo! So
komm doch!«

»Heinz!« In Schmerz und Freude schrie sie diesen Namen. Da war alles
verschwunden, was ihr fieberndes Blut und ihre erregten Sinne gesehen
hatten. Doch in ihren Gliedern war neue Kraft, neuer Wille zum Leben.

Bei dem matten Feuerschein, der das zerfahrene Gewölk durchschimmerte,
erkannte sie im Felsenkar den Steig, den sie gehen mußte. Hastig jagte
sie, solange der Feuerschein noch währte, durch das öde Kar. Dann
umhüllten sie wieder die jagenden Rauchwolken und das Dunkel der Nacht.
Tastend mußte sie den Weg suchen. Immer wieder verlor sie ihn und fand
ihn immer wieder. Felsen sperrten den Pfad. Das mußte die Wand sein, die
sie zu übersteigen hatte. Und dieses Felsband, auf das ihre Füße traten?
Das war der Weg, der über die Wand hinaufklomm bis zur Höhe des Passes.
Sie stieg und stieg. Immer schmäler wurde das Steinband unter ihren
Füßen. Weit hinter sich vernahm sie das Schnauben des Tieres, das ihr
folgen wollte, vernahm das Rollen der Steine, die seine Hufe lösten, und
jetzt den Fall eines schweren Körpers, der tiefer und tiefer stürzte.
Eine Weile noch rasselten die nachrollenden Steine. Dann war es still
dort unten.

Sie wollte schreien. Die Stimme versagte ihr.

Jetzt hörte sie in schwarzer Tiefe das Ächzen des sterbenden Tieres. Da
schlich auch ihr das kalte Todesgrauen in die Seele. Zitternd hing sie
an die Felsen geklammert, während fern das dumpfe Brüllen der letzten,
noch irrenden Rinder klang und stickender Rauch immer dichter die
finsteren Lüfte füllte.

Kein Laut mehr in der Tiefe zu ihren Füßen, kein Ächzen und Stöhnen
mehr. Das Tier war erlöst von seiner Qual.

Da atmete sie auf, den Todesschreck überwindend, der sie befallen hatte.
Leise sprach sie ein Wort ihres Vaters vor sich hin: »Tod? Das ist nur
ein Wort, nur das letzte Lächeln eines guten Menschen, der mit seinem
Leben zufrieden war.«

Sollte ihr Leben auch erlöschen in dieser Nacht, dort unten in schwarzer
Tiefe, ferne von Mutter und Bruder -- es war doch reich gewesen und schön
ohnegleichen, vom ersten, fröhlichen Lachen des Kindes bis zum letzten
Gruß jenes einen, der ihre Seele und ihr Herz in seine Hand genommen
hatte wie einen Besitz über Leben und Tod hinaus!

Sie flüsterte seinen Namen. Das war ihr wie ein Abschied, den sie nahm
von dem geliebten Manne. Nicht für den Tod, fürs Leben nur! Denn sie
fühlte, daß sie leben würde. Jetzt, da die Furcht von ihr abgefallen
war, konnte sie an den Tod auch nicht mehr glauben. »Mutter! Bruder!«
Der Gedanke an diese beiden richtete sie auf. Um dieser beiden willen
mußte sie ringen um ihr Leben, stark und mutig, bis zum Erlöschen ihrer
Kräfte.

Sie rastete, an die Felsen gelehnt, um ihren Atem in Ruhe zu bringen,
und preßte ihr Tuch vor die Lippen, um sich gegen den Rauch zu schützen,
der emporquoll über die Felsen. Während sie hinausblickte in die von
dunklem Gewirbel erfüllten Lüfte, sah sie nicht das wogende Gewölk und
nicht die schwarzen Felsen in der Runde. Sie sah das Kämmerchen des
Bruders. Da war es still und dunkel. Dennoch erkannte sie jedes Bild an
den Wänden, jedes Gerät, sah den schlummernden Knaben und die wachende
Mutter, die in ihrer schlaflosen Immersorge auf die Atemzüge des Buben
lauschte. Und Lo vernahm, wie die alte Frau vor sich hinflüsterte: »Gott
sei Dank, er schläft, da kann er doch keine Schmerzen haben! Morgen wird
sein Fuß wieder gut sein. Und Lo wird kommen. Ach ja!«

»Morgen!« Wie ein heißer Strom der Freude und Sehnsucht rann es ihr
durch Blut und Seele. Morgen! Die beiden wiedersehen, morgen im
Frühlicht!

Sie erhob sich. Ruhig begann sie sich mit Händen und Füßen an den Felsen
hinzutasten, höher und höher klimmend.

»Mutter! Bruder!«

Sie stieg und stieg, bei jedem Schritt um ihr Leben kämpfend, an das sie
glaubte.



^Einundzwanzigstes Kapitel^


Unter ziehenden Nebeln erwachte der Morgen über dem Geißtal, über den
Tillfußer Wäldern und Almgehängen.

Lange vor dem ersten Grau, schon gegen drei Uhr morgens, war im
Försterhäuschen ein Licht lebendig geworden. Als Praxmaler, um seinen
Herrn zu wecken, mit der Laterne zum Jagdhaus hinaufging, sah er, daß im
Schlafzimmer des Fürsten schon die Lampe brannte, deren Flimmerschein in
die vom Nebel durchwobene Dämmerung hinausleuchtete.

Droben pochte er. »Duhrlaucht?«

»Ich danke, ja, ich bin schon wach!«

»Schlecht schaut's aus mit'm Wetter!« berichtete Pepperl durch die
geschlossene Tür. »Nebel haben wir. Ich mein', Sie sollten heut daheim
bleiben, Duhrlaucht.«

»Nein, ich gehe! Mag das Wetter sein, wie es will!«

»No ja, wenn S' meinen! Aber Gamsbock bringen wir heut kein net heim.
Heut marschieren S' umsunst.«

Ein frohes Lachen war die Antwort.

Nebel hin oder her, den freut heut 's Leben! dachte Pepperl, während er
die Treppe hinunterging. »Und mich freut's auch!« Es blieb ihm genügende
Zeit, um ein »Sprüngerl« in die Sennhütte hinunterzumachen. Da konnte
er seinem Mädel den Schlaf aus den Augen küssen.

Lachend hob sich Burgi aus ihrem Heubett und schlang die Arme um
Pepperls Hals. »So a Bußl beim Aufwachen is ebbes Guts!«

»Halt ja! Gib nur gschwind noch eins her! Auf'n Abend hast mich wieder!«

Es dauerte lang, dieses »gschwinde Bußl«.

Der graue Morgen begann, und durch die im Fluge sich klüftenden Nebel
schimmerte ein armseliges Stück des blauen Himmels, als Ettingen vom
Jagdhaus herunterkam. Pepperl sah den Glanz in den Augen seines Herrn
und dachte: Teufi, Teufi, der muß sich heut an ^guten^ Pirschgang
derwarten, weil er gar so gottsfreudig dreinschaut! Aber solch ein Wind
und Nebel! Da hätte Pepperl schwören können: »Wir kriegen nix!« Auf
diese Enttäuschung mußte er seinen Herrn vorbereiten. »Schlecht schaut's
aus, Duhrlaucht! Heut hab ich net die richtige Schneid auf d' Jagd!«

»Ich auch nicht!« erwiderte Ettingen lachend.

»Gott sei Dank, weil S' Ihnen nur net z'viel derwarten. Und gelten S',
ich hab recht ghabt: heut wird's a Hakerl haben mit der Sonn!«

»Mir wird sie scheinen! Kommen Sie nur.«

Sie schritten gegen den Wald hinunter.

Da wurde im Oberstock des Fremdenhauses ein Fenster geöffnet. »Guten
Morgen, Heinz! Und Glück auf den Weg!«

Mit seinen »gottsfreudigen« Augen grüßte Ettingen zu dem Freunde hinauf:
»Das war lieb von dir!«

Pepperl schüttelte den Kopf und dachte: Glück hat er ihm auch noch
gwunschen! Jetzt können wir einpacken! Daß ein so fermer Jäger wie Graf
Sternfeldt sich so schwer gegen den Weidmannsbrauch verfehlen konnte!
Glück -- was Schlimmeres kann einem Jäger nicht gewunschen werden!

Raschen Ganges wanderten die beiden durch das lange Tal. Sie waren schon
eine Stunde unterwegs, und der Morgen wurde nicht heller. Wohl klüftete
sich manchmal der ziehende Nebel und gab ein Stück der düsteren Wände
frei, doch alle Höhen blieben von dunklem Gewölk umlagert. Aus den
wehenden Dünsten ging ein dünnes Geriesel nieder, bei dem sich alles wie
mit feinem Tau beschlug; und alle Geräusche waren gedämpft: das Rauschen
des Baches, die schreienden Stimmen, die man irgendwo in der Ferne von
den Almen hörte, und das Geläut und Brüllen der Rinder, die heut in
solcher Unruh waren wie nach einem Schneefall, der alles Grün bedeckt.

Immer sorgenvoller wurde das Gesicht des Jägers. Seinen Herrn aber
schien das unfreundliche Bild der Landschaft nicht zu verstimmen. Der
wanderte immer zu, versunken in stille Gedanken, mit diesem träumenden
Lächeln, mit diesem Leuchten in den Augen.

Schon ein paarmal hatte Praxmaler verwundert umhergeguckt. »A gspaßiger
Nebel! Der riecht ja wie der Dampf, der von der Kohlstatt kommt!«

Und was war das für ein Rauschen, fern in der Höhe? Sie hatten noch eine
Wegstunde bis zum See, da konnte man doch den Wasserfall des Seebaches
noch nicht hören? Und waren denn die Leute auf der Sebenalm verrückt
geworden? Sie schrien, daß man's auf eine halbe Stunde weit hören
konnte! Nun kamen ein paar Kühe in wilder Flucht gerannt. Und im Wald
ein Laut, der den Jäger ganz verblüfft machte: der Pfiff einer Gemse.
Das begriff er nicht. Gemsen hier unten im Talwald? So tief steigen sie
nicht einmal herunter im schwersten Winter!

»Herr Fürst! Ich weiß net, heut muß was los sein! Da saust a Rudel Gams
durch'n Wald. Wie kommen denn die Gams da runter?«

Ettingen drängte mit Ungeduld: »So lassen Sie doch die Gemsen! Ich will
nicht jagen heut!«

»Net jagen?« Das war für Pepperl von allen Wundern dieses Morgens das
größte. »Ja sakra, warum steigen wir denn nacher auffi zum See?«

Er bekam keine Antwort. Und da machte sein Scharfsinn einen
Gedankensprung. »Ah, da schau!« Hatte nicht gestern der Förster erzählt,
er hätte das Malerfräulein zum Sebensee hinaufreiten sehen? Und hatte
der Fürst nicht gleich darauf gesagt: »Pepperl, morgen machen wir eine
Pirsche zum Sebensee?« Er dachte an jenen Morgen im Blumengarten des
kleinen Seehauses, dachte an die drei Hirsche im Geißtal, die ihr Leben
dem Malerfräulein zu danken hatten, dachte an jene Gewitternacht in der
Waldstube dort oben -- und dem Praxmaler-Pepperl ging ein Licht auf. »Ah,
da schau!« Schmunzelnd musterte er seinen Herrn. Jetzt verstand er auch
das Wort von der Sonne, die heute scheinen würde. »Dös glaubst! Die hat
freilich Sonnschein in die Äugerln! Da kann der Nebel so dick sein, wie
er mag!«

Ein sausender Windstoß riß die grauen Dünste entzwei, und man sah den
steilen Tejakopf von einer schwarzen Wolke umlagert.

»Duhrlaucht! Schauen S' da auffi! Was is denn dös für a Gwölk? So
pechschwarz kann doch kein Wetter net aufziehen?«

Ehe der Blick des Fürsten die Höhe fand, nach welcher der Jäger deutete,
hatte der jagende Nebel die Bergspitze mit ihrer finsteren Haube schon
wieder verhüllt.

Sie schritten aufwärts durch den steigenden Wald. Da hörten sie wieder
von der Sebenalm die schreienden Stimmen. Jetzt blieb auch Ettingen
stehen, wie von einer Sorge befallen. »Praxmaler! Was können die Leute
nur haben?«

»Ich kann mir's net denken. Und da müssen mehr Leut beinand sein als
wie d' Sennleut und der Hüter! Und wie's in der Luft liegt! Als ob's wo
brennen tät! Es wird doch ums Herrgottswillen in der Almhütten kein
Feuer net ausbrochen sein!«

Da hörten sie das Keuchen eines Menschen und ein Gerappel von Steinen,
als käme einer in wahnsinnigem Lauf über den Steig heruntergerannt.

»Um Christi willen«, stammelte der Jäger, »was is denn?«

Ein Mensch tauchte im Nebel auf. Es war der Sebener Senn. Jetzt stand er
vor den beiden, nach Atem ringend, das fahle Gesicht wie mit Ruß
bestrichen. Die Augen waren rot verquollen und die Ärmel seiner Joppe
von kleinen Brandlöchern durchsiebt, als wäre er durch einen Regen
glühender Funken gelaufen. Mit beiden Fäusten packte er den Jäger an der
Brust: »Der Förstner? Wo is der Förstner? Ich muß den Förstner haben und
d' Holzerleut.«

Ettingen rüttelte ihn am Arm. »Aber Mensch, so sagen Sie doch, was ist
denn geschehen?«

»Der Sebenwald brennt. Der ganze Wald bis übern See auffi, alles an
einzigs Fuier! 's ganze Jungvieh droben, alles muß hin sein, alles! D'
Höll kann net ärger sein! Und 's Fräuln is droben seit gestern! Jesus!
Jesus! Sag mir doch, Jäger, wo is denn der Förstner?«

»Mar und Joseph! Draußen im Tillfuß is er! Lauf Senn, lauf ums
Himmelswillen, was d' laufen kannst!«

Der Senn wollte rennen, doch Ettingen hielt den Arm des Mannes
umkrampft.

»So lassen S' doch aus, Herr!« keuchte der Senn. »Ich muß ja um d'
Leut!«

Ettingen rang nach Worten. »Gibt es noch einen Weg --«, die Stimme brach
ihm, »einen Weg durch das Feuer, zum See hinauf?«

»Kein' nimmer! 's ganze Seetal is zu mit Fuier! So lassen S' doch aus!«
Gewaltsam befreite der Senn seinen Arm und rannte, mit keuchender Stimme
betend: »Vater, Vater unser, der du bist im Himmel --« Er verschwand im
Nebel. Und Ettingen umklammerte den Ast einer Fichte, als müßte er eine
Stütze haben, um sich aufrecht zu halten. Dem Jäger schossen die Tränen
in die Augen, als er dieses verstörte Gesicht sah, diesen verzweifelten
Blick.

»Jesus! Herr Fürst!«

Ettingen erwiderte keinen Laut. Seine Glieder streckten sich, als wären
sie Stahl geworden. »Komm!«

Wortlos eilten sie durch den Wald hinauf und erreichten das Almfeld.
Hier lag der Nebel nicht mehr so dicht wie im tieferen Tal. Man sah die
Leute, die mit Geschrei umherrannten, um die scheugewordenen Kühe
einzufangen -- man sah den Wald und über seinen Wipfeln den schwarzen,
von trübem Feuerschein durchflackerten Qualm, der von Wand zu Wand die
ganze Breite des Seetals füllte.

Mit brennenden Augen spähte Ettingen durch die Schleier des Nebels.
»Nein! Da gibt es keinen Weg mehr! Nicht durch den Wald hinauf!« sagte
er mit erloschener Stimme. »Aber einen anderen gibt es! Sie muß sich vor
dem Feuer geflüchtet haben, in die Felsen hinauf! Dort müssen wir sie
finden! Wir müssen!« Er eilte den steilen Latschengehängen zu, gegen den
Tejakopf, dessen gewaltige Felsenmauer zwischen dem Prantlkar und dem
brennenden Seetal aufstieg und in schwarzem Rauchgewölk verschwand.

Erschrocken lief der Jäger seinem Herren nach. »Mar und Joseph!
Duhrlaucht! Wo wollen S' denn hin?«

»Hinauf! Dort hinauf! Durch das Prantlkar und über den Paß -- den Weg, den
wir neulich gingen, als das Gewitter kam -- und die schöne Nacht!«

»Da müssen wir links durch'n Wald und von drunt her auffi!«

»Nein! Ich sehe einen Weg ins Kar, der näher ist. Dort hinauf!« Ettingen
deutete nach den Latschenbändern, die schräg über die Felswand
emporkletterten gegen die Höhe des Kars. »Da sparen wir eine Stunde!«

Praxmaler wischte sich den Schweiß von der Stirn und stammelte: »Um
Gottswillen, Duhrlaucht! Da steig ja ich kaum durch. Sie kommen net
auffi!«

»Ich muß hinauf!« Ettingen hatte schon den Latschenhang erreicht und
begann zu klimmen.

Ohne Widerrede legte der Jäger alles ab, was er trug, die Büchse, den
Rucksack, die beiden Wettermäntel -- jetzt brauchte er freie Arme, denn
er wußte, daß es um das Leben seines Herrn ging.

Sie kamen zum Fuß der Felswand und begannen zu klettern, wortlos,
Ettingen immer voran. Mit Sausen stürzten unter seinen Tritten die
Steine in die Tiefe -- er hatte keinen Blick für sie, seine Augen suchten
immer die Höhe. Nie bedurfte er der Hilfe des Jägers, und wenn Praxmaler
ratlos innehielt, fand Ettingen immer wieder eine Schrunde im Gestein,
einen Tritt, der ihn höher brachte, so rasch, daß der Jäger Mühe hatte,
sich dicht hinter seinem Herrn zu halten.

Als sie die Kuppe der Wand erreichten, sah Praxmaler in die schwindende
Tiefe, die hinter ihnen lag, und bekreuzte sein Gesicht.

Nur eine kurze Strecke hatten sie noch zu steigen, weniger mühsam, und
dann kam über Griesfelder und Latschenrücken ein ungefährlicher Weg in
das Kar.

Der Nebel begann sich langsam zu heben. Von der Höhe, auf der die beiden
waren, konnten sie den Eingang des brennenden Tales überblicken.
Zwischen Qualm und Dämpfen sah man die flammenden Bäume. Auf weite
Strecken war der Grund schon kahlgebrannt; bald erschienen diese
Stellen grau, bald wieder, wenn der Wind die Asche verwehte, waren sie
verwandelt in rote Glut. Und die Flammen der Bäume, Rauch und Qualm, die
Aschenwolken, alles strebte in jagendem Winde hinauf, dem See entgegen.

Ettingen bedeckte mit den Händen das Gesicht, als könnte er den
grauenvollen Anblick nicht ertragen und müßte mit Gewalt die
martervollen Bilder ersticken, welche die Angst seines Herzens ihm vor
Augen stellte. Noch atemlos, begann er den Weg ins Kar.

»Ich bitt Ihnen«, bettelte der Jäger, »tun S' doch a bißl rasten!«

Ettingen schüttelte den Kopf.

Sie stiegen eine Stunde. Je näher sie im Kar der letzten Grieszunge
kamen, von deren Ende der Steig über brüchige Wände hinaufkletterte zum
Paß, desto ungeduldiger wurden die Schritte des Fürsten, obwohl ihm Atem
und Kräfte schon fast zu Ende gingen. Auch der Jäger war so erschöpft,
daß er die letzte Kraft seiner Glieder geben mußte, um sich an der Seite
seines Herrn zu halten.

Einer steilen Felswand nahe, ging der Weg zwischen mächtigen
Felsblöcken, die ein Bergsturz über das Griesfeld geworfen hatte. Wohl
war der Nebel gestiegen und hatte sich schon über Tal und Berg zu einer
regungslosen Decke gesammelt, aber das ganze Kar lag verschleiert vom
dünnen Geriesel der Asche, die aus den Lüften fiel, und vom Rauch, der
drüben aus dem brennenden Seetal aufstieg und im Kar sich wieder
niedersenkte über die Wände.

Nur einen Weg von wenigen Minuten hatten sie noch bis zu der Stelle, wo
der Paßweg beginnen mußte, und Ettingen suchte ihn schon mit brennenden
Blicken. Da rollten Steine aus der Wand herunter, an der sie
vorüberschritten. Im gleichen Augenblick riß der Jäger seinen Herrn
hinter einen Felsblock und stammelte: »Mar und Joseph! Nur um
Gottswillen kein' Laut nimmer! Da schauen S' auffi!«

Hoch über dem Griesfeld, in der steilen Felswand, die pfadlos schien,
bewegte sich unter dem Schleier des Rauches langsam eine Gestalt.

»Lo!« glitt es mit ersticktem Klang über Ettingens Lippen. Sein erstes
Gefühl war ein Sturm von Freude. Sie nur wiederzusehen! Lebend! Doch
dieser Rausch der Freude ging ihm unter in einem Grauen, das ihn fast um
die Sinne brachte. Jeder Schritt an dieser Wand war ein Schritt in den
Tod. Ettingen streckte die Arme. Nur helfen, helfen, dieses stürzende
Leben schützen! Kein anderer Gedanke war in ihm. Er wollte schreien: Ich
komme, Lo! -- doch seine Stimme war nur ein Lallen. Und da preßte ihm der
Jäger die Hand auf den Mund und riß ihn zurück und flüsterte: »A Laut,
Herr Fürst, und Sie bringen dös Fräuln um! Da gibt's kein Helfen, wir
stehen da mit leere Händ, ohne Seil und Eisen, ohne alles! Sie muß
allein da runter. Da hilft ihr keiner, bloß die eigne Kraft. Und schauen
S' auffi, wie's jeden Schritt probiert in aller Ruh! Sie derzwingt's!
Passen S' auf, sie derzwingt's! Aber a Laut von Ihnen -- a Merk von ihr,
daß wer da herunten steht, und Sie grad, Sie, Herr Fürst -- und sie hat
ihr Ruh verloren und --« Der Jäger sprach das Wort nicht aus, das ihm
schon auf der Zunge lag. »In Rauch und Nebel hat s' den Steig verfehlt
und hat sich in der Wand verstiegen. Jesus, Jesus, was muß dös Fräuln
für an Weg gmacht haben in der Nacht!«

Nun standen sie regungslos hinter dem Felsblock und spähten durch den
ziehenden Rauch in die Wand hinauf. Sie sprachen kein Wort mehr, aber es
hämmerte unter ihren Rippen, daß einer den Herzschlag des anderen hören
konnte. Mit beiden Händen klammerte Ettingen sich an den Fels und biß
die Zähne übereinander, um auch den Ton seines Atems noch zu ersticken.
Immer wieder schloß er die Augen, als ginge die Marter dieses Anblicks
über seine Kräfte, und immer wieder spähte er hinauf mit einem Blick, in
dem seine Seele war, seine Angst und sein Hoffen. Fielen Steine aus der
Wand, dann zuckte er zusammen, als träfe ihn jeder Steinschlag ins
Leben. Sie schwirrten und sausten, diese stürzenden Steine, und wenn sie
das Griesfeld erreichten, machten sie weite Sprünge. Der Staub, den sie
aufwirbelten, dampfte an der Felswand empor und mischte sich mit den
Schleiern des braunen Qualmes. Der umhüllte bald die Verirrte in der
Wand, bald gab er sie wieder frei. Mit ausgebreiteten Armen, die Brust
an die Felsen schmiegend, suchte sie Tritt um Tritt. Manchmal blickte
sie über die Schulter in den Abgrund, wie um den Weg zu messen, den sie
noch finden mußte. Tiefer und tiefer kam sie, und eine glattgeschwemmte
Wasserfurche überspringend -- Ettingen zitterte, als sie
sprang -- erreichte sie ein Steinband, das ihr sicheren Grund für die
Tritte gab. Sie ging, bis das Band zu Ende war. Dann rastete sie, lange,
lange, um ihre Kraft für dieses letzte und schwerste Stück des Weges zu
sammeln. Schräg nach abwärts hatte sie eine Felsplatte zu überqueren,
die nur von wenigen Rissen durchzogen war und so kahl erschien, daß der
Blick, der aus der Tiefe hinaufspähte, kaum einen Vorsprung fand, auf
dem ein Fuß hätte ruhen können.

»Unmöglich! Das ist unmöglich!« hauchte Ettingen. Sein Gesicht war weiß.

»Nur Ruh, Herr Fürst, nur Ruh ums Himmelswillen!« flüsterte der Jäger.
»Von droben schaut's besser aus als wie von unt auf! Und sie
derzwingt's, und alles is gut!«

War dieses Schwere überwunden, dann war's gewonnen. Unter der Felsplatte
winkte ein Rasenfleck, auf dem sie sicher stehen konnte. Wohl war dann
das letzte Stück des Weges bis auf den Sand hinunter noch immer
gefährlich, aber die Felsen boten hier feste Kanten für den Fuß und
Schrunden für die greifenden Hände.

Noch immer rastete Lo. Während sie die Arme um einen Felszacken
geschlungen hielt, prüfte sie vorgebeugten Kopfes schon den Weg, den sie
nehmen mußte. Nun wollte sie ihn beginnen. Man sah, wie ihre Gestalt
sich streckte und ihr Arm sich zögernd von dem stützenden Schrofen
löste.

Praxmaler umklammerte die Hand seines Herrn, als hätte er Sorge, daß die
Seelenangst, die ihm aus Blick und Zügen redete, in diesen
entscheidenden Minuten durch einen Ruf, durch eine unvorsichtige
Bewegung sich verraten könnte. Doch Ettingen stand regungslos und stumm,
wie zu Stein verwandelt. Auch sein Atem schien erloschen. Nur seine
Augen lebten noch und griffen hinauf mit ihrem Blick, wie die Angst mit
Armen und Händen greift.

Dicht angeschmiegt an den Fels, machte Lo mit ruhiger Vorsicht den
ersten Schritt in die Platte, einen zweiten und dritten. Während sie mit
der einen Hand immer angeklammert hing an einer Schrunde, fühlte sie mit
der anderen gleitend am Gestein hin, um einen neuen Halt zu finden. Zwei
Schritte noch. Dann hielt sie rastend inne, mit ausgebreiteten Armen,
wie an den Fels gekreuzigt. Wieder begann ihr Fuß zu tasten, ihre Hand
zu suchen, denn sehen konnte sie nicht, da sie mit Körper und Wange sich
an die steile Mauer pressen mußte, um das Gleichgewicht zu halten. So
erkämpfte sie Schritt um Schritt, immer rastend und wieder klimmend. Oft
tastete sie mit Hand und Fuß eine lange Weile am Felsen hin, bis sie
einen Tritt und einen Griff zu finden vermochte. Schon hatte sie die
Hälfte der Platte überquert, und immer näher kam sie dem Rasenfleck, der
sich mit festem Sockel aus der Wand herausbaute. Doch immer kürzer
wurden ihre Schritte, immer langsamer und müder suchte ihr Fuß, und
immer länger währte ihre Rast, als gingen ihre Kräfte zu Ende.

»Sie zittert!« hauchte Ettingen und krampfte die Hände um die Kante des
Felsblockes.

Beängstigend lange hing Lo in der Felswand an eine aus der Tiefe kaum
erkennbare Rinne geklammert. Dann machte sie ein paar hastige Schritte,
und nun war sie nur noch durch einen schmalen Felspfeiler von dem Rasen
getrennt.

»Nur Ruh, Herr Fürst! Sie gwinnt!« stammelte der Jäger. Die Hoffnung,
die er seinem Herrn einredete, schien ihm selbst zu fehlen. Er betete
flüsternd: »Lieber Herrgott, hilf ihr die paar Schritteln, nur die paar
Schritteln noch!«

Unruhig tastete Lo mit dem Fuß. Immer schwerer schien ihr Körper an den
Armen zu hängen. Nun fand ihr Fuß den gesuchten Tritt. Als sie sich
vorschob und ausgriff mit der Hand, wich der Stein, auf den sie
getreten war -- ein leiser Schrei -- und während sie schon taumelte, wagte
sie den rettenden Sprung --

Mit stöhnendem Laut stürzte Ettingen der Felswand zu. Da klang hinter
ihm ein Jubelschrei des Jägers.

Sausend flog der gelöste Stein aus der Wand herunter, doch Lo hatte im
Sprung den Rasen gewonnen. Sie sank in die Knie und wollte sich an den
Fels lehnen. Hatte sie den Schrei dort unten gehört und den Menschen
erkannt, der mit erhobenen Armen über das Schuttfeld emporstürmte? Oder
löste sich, da sie an die Rettung glauben durfte, die gewaltsame
Spannung ihrer erschöpften Kräfte zu einem Anfall jäher Schwäche? Ihr
Kopf glitt am Felsen hin. Lautlos sank sie auf den Rasen nieder und
regte sich nimmer.

»Sie ist ohnmächtig! Hinauf!« schrie Ettingen wie von Sinnen.
»Praxmaler! Hinauf! Hinauf!«

Ehe der Jäger den Fuß der Wand erreichen konnte, war Ettingen über das
zerklüftete Gestein schon halb bis zum Rasen emporgeklettert. Er hörte
die erschrockenen Worte nicht, die Praxmaler ihm zuschrie -- er stieg und
stieg. Jetzt erreichte er die Bewußtlose. »Lo! Lo! Meine Lo!« Der Rausch
von Freude, der ihn erfüllte, als er ihre Hand erfassen konnte,
verwandelte sich in neue Sorge. Wie schmal dieser Rasen war! Eine
Bewegung im Erwachen, und sie mußte stürzen. Aus Angst und Liebe wuchs
ihm die Kraft, daß er das fast Unmögliche versuchte: die Ohnmächtige
über die steilen Felsen hinunterzutragen. Den einen Arm um einen
Schrofen klammernd, zog er mit dem anderen die Bewußtlose an sich. Sie
fiel ihm schwer entgegen. Wie leblos lag ihm ihr Kopf auf der Schulter.

Da stand schon der Jäger dicht unter ihm und stemmte den Arm an eine
Kante der Felsen. »Da können S' drauftreten, Duhrlaucht! Meine Knochen
halten aus.«

So stiegen sie langsam hinunter. Für jeden Schritt des Fürsten suchte
der Jäger eine feste Kante am Gestein, stützte ihn mit der Schulter oder
hielt ihm bald den Arm, bald wieder die Fäuste oder das Knie als Staffel
hin.

Als sie den sicheren Grund erreichten, taumelte Ettingen und ließ sich
niederfallen auf den Sand. Aber er fühlte die eigene Schwäche nicht, nur
den Jubel, die Geliebte gerettet zu wissen, sie so zu halten, in seinen
Armen, an seiner Brust. »Meine Lo!« Ein anderes Wort fand er nicht,
während er wie ein Irrsinniger ihre geschlossenen Augen küßte, ihr Haar
und ihre Stirne.

Der Jäger stand vor den beiden, erschöpft, verlegen lächelnd. Dabei
leckte er mit der Zunge von seiner Hand das Blut fort, das ihm über die
Finger tropfte. Und dann sprang er zu den Felsblöcken hinunter, um mit
dem Hut von dem Wasser zu schöpfen, das zwischen den Steinen rann.
Vorsichtig brachte er den vollen Hut getragen. »Da haben S' Wasser,
Herr Fürst! Sie müssen 's Fräulein a bißl derfrischen!«

Als Ettingen aufblickte, sah er das Blut an den Händen des Jägers.

»Praxmaler! Ihre Hände!«

»No ja, natürlich, Sie haben halt a bißl scharfe Nägel an die Schuh.
Macht nix! Ich hab eh a wengerl z'viel Blut im Leib. So a kleiner
Schröpfer is mir gsund. Aber jetzt denken S' net an mich --«

»Wie soll ich Ihnen diese Stunde danken!«

»Was? Danken? Dös wär mir 's richtige: auf die Fünfhundert und auf'n
Oberjager auffi! Aber da hab ich 's Wasser! Brauchen S' a Tüchl! Na, um
Gottswillen, wie 's Fräuln ausschaut!«

Erst bei diesem Wort des Jägers bekam Ettingen Augen, um zu sehen.
»Ach!« Das war ein Laut, als würde ihm das Herz zerdrückt. Mit
zitternden Armen preßte er die Ohnmächtige an sich, schmiegte ihren Kopf
an seine Brust und streichelte ihr das Haar und die Wange. Wie müd und
erschöpft ihr schönes Antlitz war, wie entstellt von Rußflecken und vom
Staub der Asche! »Und ihre lieben Hände!« Sie waren grau vom Steinsand,
wund von Rissen, fast alle Nägel gebrochen und mit Blut unterlaufen.

Wie ein Schwindel überkam es ihn, als er sein Tuch in das Wasser
tauchte, das ihm der Jäger hinbot. In scheuer Zärtlichkeit blies er die
Asche aus Lolos Haar, wusch ihr den Ruß vom Gesicht und streifte ihr
immer wieder das nasse Tuch über Stirn und Augen. Sie erwachte nicht,
doch ihr Atem begann sich zu beleben. Er wusch ihr die Hände, küßte jede
Wunde. Und während der Jäger fortlief, um frisches Wasser zu holen, nahm
er sie wieder in seine Arme.

Ein stockender Atemzug erschütterte ihre Brust. Sie schlug die Lider
auf.

»Lo!«

Sie sah das Gesicht, das sich in Glück und Sorge über das ihre beugte,
fühlte schauernd den Druck der Arme, die sie umschlungen hielten, und
trank den Blick der Liebe, der auf ihr ruhte. Dann lächelte sie müd und
schloß die Augen wieder, als wüßte sie: das ist ein Traum, der
verschwinden muß, wenn ich wache und mit offenen Augen sehe!

»Lo! Kennst du mich nicht? So sieh mich doch an!«

Sie öffnete die Lider.

»Lo! Meine liebe, gute, kleine Lo!«

Da hörte sie es wieder: das Wort ihres Vaters! Mit dem gleichen Ton der
Liebe! Nur süßer, zärtlicher noch, durchweht von einer Glut, die
hinüberschlug in ihr Herz und ihr das Blut in die bleichen Wangen trieb.
Als sähe sie ein Wunder, dessen Wahrheit sie fühlte und an das sie doch
nicht glauben konnte, so hob sie zögernd die Arme und faßte scheu mit
beiden Händen die Wangen des geliebten Mannes. Ein Zittern rann durch
ihren Körper. »Du!« Und nun schlang sie die Arme um seinen Hals, stark
und heiß, und hing an seinen Lippen, als tränke sie neues Leben aus
seinem Kuß. Dann schloß sie mit leisem Lächeln die Augen und sank an
seine Schulter hin, als wollte sie schlummern.

Er streichelte ihr Haar. »Du Starke, du Mutige du! Was hast du
überkämpft in diesen grauenvollen Stunden! Was mußt du erlebt haben in
dieser entsetzlichen Nacht!«

Ohne die Augen zu öffnen, flüsterte sie: »Ich weiß es nimmer -- ich weiß
nur, was ^jetzt^ ist -- und das ist schön!«

»Und ich schlief in dieser Nacht und träumte von meinem Glück, während
du --« Er konnte nicht weitersprechen. Der Gedanke an alle Gefahr, die in
dieser Nacht auf jedem Schritt mit ihr gegangen, machte ihn zittern bis
ins Herz. »Ich habe nur dieses Letzte gesehen. Und nicht einmal helfen
hab ich dir können! Das sehen zu müssen, so hilflos! Jeder Blick war wie
ein Tod für mich. Am Morgen, als ich mein Haus verließ, um dich zu
suchen, da wußt ich, daß ich dich liebe. Aber erst in diesen Stunden der
Angst und Verzweiflung hab ich's empfunden, wieviel du mir bist, und daß
ich nicht leben könnte ohne dich!«

Sie lauschte seinen Worten wie der Dürstende dem Quell, den er rauschen
hört.

Daß sie so stumm war, das weckte seine Sorge wieder. »Lo? Wie fühlst du
dich? Ist dir wohl?«

Sie lächelte und atmete tief.

»Warum siehst du mich nicht an?«

Da schlug sie die leuchtenden Augen zu ihm auf.

»Sag es mir, Lo! Bist du mir gut?«

»Ach, du!« Sie hob die Arme.

»Ich weiß es. Aber ich möcht' es hören mit deinen Worten. Sag es mir,
Lo!«

»Du!« Ein anderes Wort fand sie nicht; doch sie schmiegte sich an seine
Brust, daß er das Beben ihres Körpers und ihren Herzschlag fühlte.

So hielten sie sich schweigend umschlungen, bis ein Schritt sie weckte.

Der Jäger brachte frisches Wasser.

Ettingen richtete die Geliebte in seinen Armen auf. »Willst du nicht
trinken, Lo?«

»Ja, Heinz, mich dürstet. Gib du mir einen Trunk!«

Er schöpfte Wasser, und das schlürfte sie ihm aus der hohlen Hand.

»Wie das erquickt! Ich danke dir, Heinz!«

Lächelnd strich er das feuchte Haar von ihrer Stirn zurück. Dann nahm er
den Hut des Jägers, tat einen gierigen Trunk und hob sich auf die Knie.
»Komm, Lo! Ich muß dich heimbringen, damit du ruhen kannst. Und sieh
nur, deine armen Hände! Wir müssen heim.«

»Heim!« Sie nickte ernst, und ein Schatten dämpfte den Glanz ihrer
Augen. »Die Mutter! Kann es meine Mutter schon wissen?«

»Daß der Wald brennt? Nein, Lo!« Wohl mußte er fürchten, daß die
Nachricht schon hinausgeflogen wäre bis ins Dorf; doch er wollte ihr
diese Sorge von der Seele nehmen. »Sie kann es unmöglich wissen, sie
wird es hören mit der Nachricht, daß dein Mut dich rettete.«

Lo atmete auf.

»Fühlst du dich stark genug, um gehen zu können?«

»Sage mir: Geh! Und ich kann es.«

»So komm!«



^Zweiundzwanzigstes Kapitel^


Sie begannen den Heimweg und wanderten langsam durch das von Rauch
überschleierte Kar hinunter. Ettingen hielt die Hand der Geliebten in
der seinen und schmiegte stützend den Arm um ihre Hüfte. Immer suchte er
den besten Weg für sie. Lag ein Stein im Pfad, so schob er ihn mit dem
Fuß beiseite. Sie sprachen nicht. Was ihre Herzen erfüllte, war zu
übermächtig für Worte. Nur ihre Augen suchten sich immer wieder und
redeten mit stillem Lächeln. Während sie so hinunterschritten ins Tal,
war in ihren Seelen ein Aufwärtssteigen, empor zur Sonnenhöhe des
Glückes.

Eine Stunde waren sie schon gewandert, als sie Stimmen hörten.

Lo verhielt den Schritt. »Menschen?« Das sagte sie, wie aus einem Traum
erwachend, wie verwundert und erschrocken über die Wirklichkeit des
Lebens, dessen Laute ihr entgegenschollen. Da tauchten auch wieder die
Bilder der vergangenen Nacht vor ihren Augen auf. Und stammelnd fragte
sie: »Mazegger? Ist er gerettet?«

Ettingen erschrak. »Mazegger?« Und betroffen sah Praxmaler den Fürsten
an.

»Er wollte nach Ehrwald. Als das Feuer ausbrach, kam er, um mich zu
warnen. Er nahm einen anderen Weg, durch den brennenden Wald --« Das
Grauen der Erinnerung machte sie zittern. »Ist er gerettet?«

»Ja, Lo!« sagte Ettingen und tauschte einen Blick mit dem Jäger.

Da lächelte sie erleichtert, als wäre der letzte Schreck der
überstandenen Nacht von ihrer Seele gelöst.

Schreiend kamen ihnen die Leute entgegen. Es waren Senner und
Holzknechte, die den Paß übersteigen wollten, um droben in den
Felsenkaren des Seetals nach dem Jungvieh zu suchen. Der Jäger flüsterte
ihnen eine Frage zu. Sie schüttelten den Kopf, schrien durcheinander und
eilten weiter.

Eine erregte Stimme rief durch das Tal herauf: »Heinz? Bist du's?« Dort
unten im Latschenfeld erschien Graf Sternfeldt mit dem Förster.

»Ja, Goni!« gab Ettingen mit lautem Ruf zur Antwort. »Wir kommen!«

Sternfeldt eilte den beiden entgegen, während der Förster seinem Herrn
ein »Gott sei Dank!« zuschrie und wieder talwärts rannte. Er war nicht
weit gekommen, als Praxmaler ihn einholte, keuchend: »Herr Förstner! Der
Toni geht ab.«

»Der Mazegger? War der im Sebenwald? Heut nacht?«

Der Jäger erzählte, was er von Lo gehört hatte.

»Der? Und 's Fräuln warnen?« Der Förster schüttelte den Kopf. »Komm,
Bub! Ich fürcht, da hat einer d' Höll versucht, und der Himmel hat ihn
gstraft! Sei's, wie's mag, jetzt müssen wir tun, was gschehen kann! D'
Holzknecht schaffen schon bei der Brandstatt. Jetzt müssen wir helfen.
Komm!«

Sie eilten talwärts, und Praxmaler begann zu rennen, daß der Förster
hinter ihm zurückblieb. Als Kluibenschädl das Waldtal erreichte,
begegneten ihm Sennleute, die zur Brandstätte liefen. Und hinter ihnen
kam ein Mädel gerannt, atemlos und bleich, die Tillfußer Sennerin. Sie
haschte den Förster an der Joppe.

»Mein Pepperl? Is meim Pepperl nix gschehen?«

»Dein Pepperl? Ah, da schau her!«

»Is ihm nix gschehen? Jesus Maria! Lebt er noch?«

»Ja, ja, ja! Der Schnurrbart is ihm net wegbrennt. Den hat er noch.«

Burgi drückte die Fäuste auf ihre Brust. »Du heilige Mutter im Himmel,
ich sag dir Vergeltsgott! Und a Kerzl sollst kriegen, so lang wie meim
Pepperl sein Bergstock!« Dann fing sie wieder zu rennen an, und die
grundlose Angst, die sie ausgestanden hatte, löste sich in ein
Schluchzen verrückter Freude.

Die Stimmen und Schritte verhallten. Schweigen lag wieder im Wald. Kein
Windhauch regte sich, kein Wipfel schwankte. Grau und unbewegt hing die
glatte Nebeldecke über den Bäumen, die Felswände verhüllend. Gegen
Westen lag es wie schwarzes Sturmgewölk über den Ehrwalder Bergen. Gegen
Osten schimmerte es zuweilen mit weißlichem Glanz durch die trüben
Dünste, als wäre dort irgendwo die Sonne, die den grauen Schleier
durchbrechen wollte.

Manchmal tönten im Schweigen des Tillfußer Waldes verworrene
Menschenrufe aus weiter Ferne. Dann war's wieder still.

Sichernd zog ein Rudel Hochwild über den Weg, scheu hinauswindend gegen
den Sebenwald. Und lautlos trat es wieder in den stummen Forst.

Hoch in den Wipfeln schlug eine Ringdrossel. Schnalzend kam sie auf den
Weg geflogen und begann ihre Käferjagd im feuchten Gras. Nun hob sie das
Köpfchen und flatterte davon.

Langsam kamen Heinz und Lo durch den Wald einhergegangen. Wo die Drossel
aufgeflogen, blieben sie stehen, als hätte der gleiche Gedanke ihren Fuß
gebannt: die Erinnerung an jenen Abend, an dem sie einander zum
erstenmal im schweigenden Walde begegnet waren.

»Sieh, Lo! Dort oben war's!«

Sie nickte und schmiegte sich enger an ihn. So standen sie lang und
blickten hinein in die Dämmerung, die trotz der Mittagsstunde zwischen
den stillen Bäumen lag.

Die Drossel schlug.

Sie lauschten ihr, bis sie fern im Wald verstummte. Dann schritten sie
weiter.

Als sie, schon nahe der Tillfußer Alm, die Lichtung erreichten, auf der
die von Leutasch kommende Fahrstraße zum Jagdhaus hinaufbog, rasselten
zwei Leiterwagen mit galoppierenden Pferden aus dem Wald heraus. Auf
jedem Wagen saßen an die dreißig Männer, dichtgedrängt, mit Äxten,
Feuerhaken und schweren Seilrollen.

»Heinz!« stammelte Lo. »Sie wissen es schon im Dorf. Ach, die Mutter!
Und der Bub!« Tränen schossen ihr in die Augen.

Er drückte ihren Arm an seine Brust. »Sei ruhig, Lo! Die Sorge, die sie
haben, wird sich in Freude lösen!«

Die Leute waren abgesprungen, weil die Wagen auf dem schmalen Waldweg
nicht weiterfahren konnten. Die jungen Burschen schleppten die schweren
Seile, die älteren Männer kamen mit Äxten und Pickeln. So eilig sie es
hatten, jeder zog vor Lo sein Hütl und bot ihr einen Gruß. Und ein
graubärtiger Alter rief ihr zu: »Heut, Fräuln, sollten wir Enkern Herrn
Vater wieder haben! Da täten wir bald Herr sein übers Fuier da draußt!«

Lächelnd, mit nassen Augen, dankte sie dem Alten für dieses Wort.

»Siehst du, Lo, wie dein Vater noch lebt für diese Menschen, denen er
Gutes tat!« sagte Ettingen bewegt. »Wie dieser Bauer an ihm die Kraft
des Mannes schätzt, so wird ihn die Welt als Künstler ehren. Seine
Blumen da draußen sind heute nacht in Asche gefallen. Was in seiner
Seele Wurzel hatte, wird blühen für die Menschen, schön und dauernd.«

»Ja!«

Sie blieben seitwärts vom Wege stehen, um zu warten, bis die Leute
vorüber wären. Als letzter kam der Bauer, dessen Anwesen in Leutasch
draußen an den Garten des Malerhauses grenzte.

»Nachbar!« Ihren Arm lösend, eilte Lo auf den Bauer zu »Nachbar? Weiß
die Mutter schon von dem Brand?«

»Ja, Fräuln! Und dös arme Weibl hat sich anders gsorgt! No, Gott sei Lob
und Dank, weil S' nur da sind! D' Frau Mutter wird gleich kommen mit'm
Wagerl, nimmer derlitten hat sie's daheim!« Eine schrillende
Knabenstimme klang aus dem Wald. »Da! Hören S' Ihr Brüderl?«

Die kleine Kutsche erschien am Waldsaum und mußte halten, weil ihr die
anderen Wagen den Weg verstellten.

»Lo! Lo!« gellte die Stimme Gustls. Und da kam er auch schon gerannt.
Heute, mit seinem bandagierten Fuß, den er nur mit den Zehen aufsetzen
konnte, ging's nicht so flink wie damals, als er von Innsbruck gekommen.
Und Lo, als hätte sie sich in ihre Mutter verwandelt, rief in Sorge:
»Bubi! Aber Bubi! Ich bitte dich, lauf nicht so!« Sie eilte auf ihn zu
und fing ihn mit den Armen auf. Wortlos hielt sie ihn umschlungen; dann
eilte sie der alten Frau entgegen. »Mutter! Mutter!«

Den kranken Fuß schonend, stand Gustl zwischen den niederen Fichten und
zog mit einem Kompliment sein Hütl, als Ettingen auf ihn zutrat. »Guten
Tag, Herr Fürst!«

»Grüß dich Gott, Bubi! Wie geht's mit dem Fuß?«

»Danke, Herr Fürst, ganz gut!«

Ettingen zog den Jungen an sich. »Hast du dich gesorgt um deine Lo?«

»Die Muttl, ach, Gott! Aber ich? Nein! Ich kenn doch unsere Lo und hab's
auch der Muttl gleich gesagt: unsere Lo, die weiß sich schon zu helfen!
Und dann war ich doch auch überzeugt, daß ^Sie^ bei ihr sind!«

»Wirklich?« Ettingen küßte ihn auf die glühende Wange. »Davon warst du
überzeugt?«

»Natürlich! Wenn ein Wald brennt, und jemand ist drin, den man liebhat,
so geht man doch gleich hin und hilft ihm.«

»Daß ich deine Schwester liebhabe? Das weißt du?«

»Freilich!« Mit strahlenden Augen sah Gustl an Ettingen hinauf. »Ich
hab's doch neulich schon gemerkt, viel früher als Lo. Der hab's doch ich
erst sagen müssen!« Da sah er die Schwester mit der Mutter kommen und
rief: »Gelt, Muttl, ich hab recht gehabt! Siehst du, daß auch ein
Waldbrand nichts Böses ist! Gelt, jetzt glaubst du mir's!«

Lo mußte der Mutter schon von ihrem Glück gesagt haben. In tiefer
Bewegung, scheu und verlegen, mit Freude und doch auch mit Angst in den
feuchten Augen kam Frau Petri dem Mann entgegen, dem sie ihr Kind fürs
Leben anvertrauen sollte.

»Das ist meine Mutter, Heinz!«

»Herr Fürst --« Die alte Frau vermochte kaum zu sprechen und streckte die
zitternden Hände. »Sie haben mir mein Kind gebracht --«

»Ja, Frau Petri.« Ettingen küßte ihr die Hände. »Aber ich will Ihnen die
Lo wieder nehmen. Und ich weiß, ich nehme Ihnen viel.«

»Die Hälfte von allem, was ich noch habe.« Zwei Tränen fielen über die
furchigen Wangen der alten Frau und dennoch lächelte sie und atmete auf.
»Das ist das Los der Mütter: wenn ihre Schmerzen und Sorgen vorüber
sind, werden sie einsam. Das kann für mich nicht anders sein, als es
für alle ist. Wenn Lo das Glück findet, das ich ihr wünsche, bin ich mit
allem zufrieden. Ach ja!« Sie hielt die Hände des Sohnes fest, den ihr
diese Stunde gegeben, und während sie ihn ansah, sprachen aus ihrem
forschenden Blick die stummen Fragen: Hast du sie lieb? Wirst du sie
glücklich machen? -- Und als hätte sie aus diesen klaren, leuchtenden
Mannesaugen allen Trost für ihre Sorge gelesen, mit so tiefer Freude
faßte sie die Hand ihres Kindes. »Lo! Ach, Lo! Warum konnte dein Vater
das nicht erleben! Das Glück seines Kindes hätte ihn entschädigt für
alles andere.«

Wieder rasselten zwei Wagen mit dampfenden Gäulen aus dem Wald heraus.
Die Männer sprangen ab unter wirrem Geschrei und eilten mit ihren Äxten
und Seilen hinaus zum Sebensee. --

Da draußen beim Waldbrand standen schon am Nachmittag über zweihundert
Leute bei der Arbeit. Nicht nur von Leutasch waren sie gekommen, auch
von Ehrwald herauf, von Biberwier und Lermoos von allen Almen her. Die
Sennleute und Holzknechte, die den Weg über den Paß genommen, waren
zurückgekehrt: der dichte Rauch, der die hohen Felsen umwogte, hatte
ihnen den Zutritt in das brennende Sebenkar verwehrt. Da war auch nichts
mehr zu helfen, dort oben -- alles Jungvieh mußte schon längst erstickt
sein.

Auch im Tal war andere Hilfe nicht möglich, als nur der Versuch, das
rückwärtsfressende Feuer einzudämmen. Graf Sternfeldt, der Förster und
Praxmaler hatten die Führung der Arbeit übernommen. Man schlug eine
breite Gasse durch den Wald, um die Flammen zu hindern, gegen die
tieferen Wälder hinunterzugreifen. Was schon brannte, mußte seinem
Schicksal überlassen bleiben.

Bevor es noch dämmerte, begannen schwere Tropfen zu fallen, und dann
rauschte es aus den Wolken nieder mit grauen Strömen.

Die Leute suchten Schutz unter den Bäumen. Jetzt wußten sie, daß sie die
Arbeit sparen konnten, die der Himmel übernommen hatte.

Weiße Dampfwolken fluteten über den brennenden Wald. Es währte keine
Stunde, und die Bäche des Regens hatten den Brand gelöscht. Während bei
sinkender Nacht der weiße Dunst noch die weite Brandstatt überwirbelte,
wagte sich schon ein Erster hinein in diesen Wald von schwarzen
Kohlensäulen, unter deren nasser Kruste der Kern der halb verbrannten
Stämme noch glühte. Es war der alte Hüter von der Sebenalm. Als ihn die
anderen hindern wollten, die Brandstatt zu betreten, sagte er mit seinem
hohen Kichern: »So was is gut, so gleich nach'm Fuierl!« Er watete durch
die Asche. »So schön warm hab ich schon lang net ghabt in die Füß!
Hihihihi!«

Als jede weitere Arbeit nutzlos war und die Dunkelheit anbrach, trat
Graf Sternfeldt mit Praxmaler den Heimweg an.

Es war gegen Mitternacht, und sie hatten das Jagdhaus noch nicht
erreicht, als der Förster sie einholte und die Nachricht brachte:
»Mazegger ist gefunden.«

»Lebend?«

Der Förster schüttelte den Kopf.

»Herr, gib ihm die ewig Ruh!« Praxmaler bekreuzte das Gesicht.

Eine Weile standen sie schweigend im Regen, und dann erzählte der
Förster: es wäre der alte Hüter von der Sebenalm gewesen, der den
Erstickten fand, im Seebach, bis an den Hals im Wasser sitzend und
umringt von den Leichen halbverkohlter Rinder.

Sie durchschritten in der Finsternis den letzten Waldstreif und
erreichten das Almfeld.

»Hören Sie, Herr Förster, und Sie, Praxmaler!« sagte Sternfeldt. »Der
Fürst und Fräulein Petri sollen das nicht erfahren. Wir wollen die erste
Freude ihres Glückes nicht stören durch die Nachricht, daß Mazegger die
Warnung, die das Fräulein rettete, mit dem Leben bezahlen mußte. Der
arme Bursch!«

Der Förster nickte. »So? Gwarnt hat er dös Fräuln? No ja, was man
glaubt, is wahr!«

Sie stiegen zum Jagdhaus hinauf, an dem alle Fenster mit hellem Schein
hinausleuchteten in die Nacht und in den strömenden Regen.

Die Tropfen, die durch die Helle fielen, blitzten mit farbigem Licht.

Die ganze Nacht und zwei Tage noch währte das Rauschen und Gießen, als
hätte der Himmel seine Berge reinspülen wollen vom Ruß und von der Asche
des Brandes. Dann fegte ein Sturmtag alles Gewölk von den Höhen und
schüttelte die in der Sonne glitzernden Wasserperlen von allem Gezweig.
Wie mit neuer Keimkraft erwachte es bei dieser linden Wärme im
getränkten Erdreich. Das Heidekraut hatte eine üppige Herbstblüte; alle
Waldlichtungen und Gehänge waren von rotem Schimmer überhaucht.

Ein stiller Sonnenmonat. Und ein Glück, das lächelnd im Schweigen des
Waldes blühte, menschenfern und weltvergessen.

       *       *       *       *       *

Ende September fiel der erste Schnee, und es wurde einsam auf der
Tillfußer Alm. Am Jagdhaus waren schon seit drei Wochen die Läden
geschlossen. Nun stand auch die Sennhütte verödet.

Nur das Försterhäuschen war bewohnt. Hier braute Pepperl täglich seinen
Sehnsuchtsschmarren, und wenn die Pfanne leer war, ging er in die
Sennhütte hinunter, zündete auf dem Herd ein Feuer an, ließ sich das
Herz und den Buckel wärmen und schmauchte sein Pfeiflein dazu. Am Morgen
und Abend der Pirschgang über die verschneiten Almen. Er hatte den
Schutzdienst im Geißtal ganz allein zu versehen, denn der neue Jäger
sollte erst mit dem 15. Oktober in Dienst treten. Aber dann -- ja, dann
bekam der Praxmaler-Pepperl acht Tage »Hochzeits-Urlab«. Und wenn er
beim Feuer in der Sennhütte an diese kommende Zeit dachte, blies er in
langem Faden den Rauch vor sich hin und schmunzelte: »Teufi, Teufi,
Teufi! Die acht Täg will ich mir aber schmecken lassen!«

Trotz seiner sehnsüchtigen Ungeduld verging ihm die Zeit sehr flink. Im
Bergwald und auf den Almen röhrten an jedem Morgen und Abend die
Hirsche, daß der Orgelton ihrer Stimmen von den Wänden widerhallte. Wenn
Pepperl am Waldsaum einer Alpe saß und einen Kronenhirsch auf hundert
Schritte vorüberziehen sah, machte er seiner Aufregung mit einem heißen
Seufzer Luft: »Teufi, Teufi, Teufi! Wann nur der Herr Fürst jetzt da
wär! Söllene Prügelhirschen haben! Und net jagen! Da hört sich doch
alles auf!« Nach solchem Ärger kam ihm aber gleich die Einsicht wieder:
»Freilich, der weiß sich was Bessers jetzt!« Und schmunzelnd dachte er
an seinen fernen Herrn und an das »Maler-Fräuln«, das jetzt Frau Fürstin
wurde. ----

Schon in den ersten Septembertagen war Ettingen mit Frau Petri und ihren
Kindern nach dem Allgäu abgereist. Über München, wo sie eine Woche
blieben, ging die Reise an die Donau und dann zu Schiff stromabwärts
nach Bernegg, wo Graf Sternfeldt den Freund und seine Gäste erwartete.

Das waren wundersame Tage für Lo, dieses erste Einleben in die neue
Heimat, das Wandern durch alle Räume des Schlosses, der Besuch der
Felder und Arbeiterhäuser, die Begegnung mit den hundert neuen
Menschen, deren Herrin sie wurde, die Fahrten durch die stundenweiten
Buchenwälder, und die Plauderstunden im Park, dessen welkendes Laub
in der Herbstsonne leuchtete wie Gold. Jede schöne Stunde empfing sie
dankbar als köstliches Geschenk aus der Hand des geliebten Mannes --
und er bot ihr, glücklich und stolz, jede neue Freude wie eine Ehre,
die ihr gebührte.

Zu Anfang Oktober mußte Gustl mit seinen Büchern nach Innsbruck
einrücken. Schon einen Monat später bekam er wieder eine Woche
»Extraferien«, um der Hochzeit seiner Schwester beizuwohnen.

In der Schloßkirche zu Bernegg wurde das Paar getraut. Außer Frau Petri
und Gustl waren nur Graf Sternfeldt und die Beamten des Fürsten bei der
stillen Feier zugegen.

Als die Nachricht von dieser Vermählung in alle Winde hinausflatterte
und die Gesellschaft in Verblüffung und Aufruhr versetzte, waren die
beiden Glücklichen schon auf dem Weg nach dem Süden.

Bis Gustls Ferienwoche vorüber war, blieb Frau Petri auf Bernegg.
Dann brachte sie den Buben nach Innsbruck und kehrte zurück in ihr
stillgewordenes Haus. Sie hatte es nicht anders gewollt.

»Lo, ach ja, die lebt sich ein in das Neue und wird getragen von
ihrem Glück. Aber ich alte Frau? Nein! Ich will bleiben, wo ich mich
festgewachsen habe durch soviel Jahre, und wo noch alles mit mir lebt,
was mein Glück gewesen ist! Und wenn ich einmal die Augen schließe,
soll es dort sein, wo ich das letzte Lächeln meines Mannes sah.«

Allen Bitten ihrer Kinder gegenüber blieb sie fest in diesem Entschluß.
Und sie wäre doch nur im Winter allein! Die paar Monate!

»Im Mai, da kommt ihr! Und dann sind wir beisammen, bis der Schnee
fällt.«

Trotz allem Troste, den sie mit heimbrachte, war ihr während der ersten
Tage in dem leeren Haus das Herz zum Springen weh. Sie weinte so viel,
daß ihr die Magd einmal sagte: »Frauerl, Frauerl, a bißl was sollten S'
noch übriglassen von Ihrene Äugerln!« Diese Mahnung fruchtete nicht.
Etwas anderes half. Eines Mittags wurde die Tür aufgerissen, Gustl flog
herein und der Mutter jubelnd an den Hals. Ihm folgte ein junger Mann,
der eine goldene Brille trug, aber sonst ein ganz vergnügtes Gesicht
machte. Er stellte sich vor als Kandidat der Philologie und »Hofmeister
des fidelen Jungen da«. Zu seiner Beglaubigung überreichte er einen
Brief:

                        »Capri, Hotel Quisisana, den 15. November.

     Liebes Muttl! Damit Dir der erste Winter so allein nicht gar zu
     hart wird, haben wir beschlossen, daß Gustl ein Jahr lang zu Hause
     lernen soll. Haben wir's recht gemacht? Ja?

                           Deine glücklichen Kinder Heinz und Lo.«


Jetzt war geholfen gegen Tränen und Schwermut. Denn Frau Petri hatte
wieder eine Sorge, jeden Tag eine neue. »Ach Gott, der Bub im
Schnee! -- Ach Gott, der Bub auf dem Baum! -- Gustl! Dein Halstuch!«

Aber dieses Sorgenkind war ihr zugleich auch ein Tröster für die Sorge,
die in die Ferne wanderte.

Wenn der Wintersturm die Mauern umbrauste und alle Fensterläden rasseln
machte, dann hieß es: »Ach Gott! Bubi? Glaubst du, daß es in Capri auch
so stürmt?«

»Gott bewahre, Muttl! In Capri ist doch ewige Sonne und immerblaues
Meer. Und weißt du, wenn das Meer auch ein bißchen aufgeregt wird, dann
liegt doch Capri so hoch, daß die Wellen gar nicht hinauf können. Weißt
du, Capri, das ist eine riesig hohe Felseninsel! Ja, du, das war die
Lieblingsinsel des römischen Kaisers Tiberius. Du, denk nur, den hat man
bisher für den grausamsten unter den römischen Cäsaren gehalten. Aber
nach den neuesten Forschungen ist das gar nicht wahr. Er soll sogar ein
sehr guter Fürst gewesen sein. Aber weißt du, so gut wie Heinz war er
doch nicht! Davon bin ich überzeugt.«

»Ja! Gut ist er! Von Herzen gut! Lo hat ein rechtes Glück gemacht!«

Und die Sorge war still -- für einen Tag.

Als es März wurde, gab's eine Aufregung, die durch Wochen dauerte. Die
Bilder mußten verpackt werden, um nach München zu wandern. Ehe sie mit
Beginn des Mai zur Ausstellung kamen, sollten sie reproduziert werden
für die »Kollektion Emmerich Petri«, deren Verlag eine Münchener
Kunsthandlung erworben hatte.

Pepperl zimmerte die Kisten, der Förster half beim Packen, aber an jedem
Bild, das in die Bretter gelegt wurde, mußte Frau Petri ihre beiden
Hände haben. Und war das Tuch darüber gebreitet und der Kistendeckel
zugenagelt, dann fielen zwei schwere Tränen dazu. Mit jedem dieser
Bilder schickte sie ein Stück Leben, unruhvolle Tage und schlummerlose
Nächte ihres Mannes in die Welt hinaus.

»Ach ja! -- Und die Menschen! -- Die Menschen! -- Sehen Sie, lieber Herr
Förster, ich ^muß^ es ja tun, dem Namen meines Mannes zulieb. Aber mir
wär's lieber, die Bilder blieben hier! Gefallen sie nicht, dann kränk
ich mich wieder und weiß, daß ihm unrecht geschieht. Und haben sie
Erfolg, dann tut's mir weh, weil die Ehre zu spät kommt. Nein, nein, ich
geh gar nicht hin zur Ausstellung! Nein, ich kann's nicht! -- Ruhm? --
Könnt er noch eine Stunde leben und sich an seinen Kindern freuen, das
wär ihm lieber als aller Ruhm! Nein! Ich müßte nur weinen. Ich geh nicht
hin.« ----

Sie hielt dieses Wort, ließ den Knaben mit seinem Hofmeister nach
München reisen und blieb zu Hause, obwohl ihr Lo am ersten Tage der
Ausstellung depeschierte: »Komm, Mutter, wir bitten Dich, komm, und
freue Dich an Papas Erfolg. Das ist wie ein seliger Rausch für mich, vor
seinen Bildern diese Menschen zu sehen, in ihrem Staunen und ihrer
Andacht. Den stärksten Eindruck unter allen Bildern macht die
>Versuchung<. Wie sich die Menschen vor diesem Bilde drängen, das mußt
Du sehen. Komm doch, Mutter, komm! Wir alle bitten Dich, Heinz und Gustl
und Deine Lo.«

Als sie gelesen hatte, saß sie lange, lange, immer die Depesche vor
sich, und ihre Zähren tropften nieder auf das Blatt.

»Nein, Kinder, nein! Ich kann nicht. Freut euch nur, ach ja, und laßt
mich daheim! Ich ^kann^ jetzt diese Menschen nicht jubeln sehen. Ich
hab's doch mit erlebt, wie sie gelacht haben über ihn. Und wie er die
Nächte lang in meinen Armen lag und weinte, als ob es ihm das Herz
zerreißen möchte! Ach, ihr Menschen! Ihr Menschen! Euer Jubel macht ihn
mir nicht mehr lebendig! ... Nein! Ich geh nicht hin.«

Die Depesche in der zitternden Hand, stieg sie ins Dachgeschoß hinauf,
setzte sich im öden Atelier in einen Winkel und schluchzte.

»Emmi, Emmi! Mein guter, guter Mann!«

Ganz erschöpft vom Weinen lehnte sie den müden Kopf an die Mauer und
blickte auf eine leere Wand, die ein großes Bild getragen hatte -- das
Viereck, über dem die Leinwand gehangen, war weiß, wie frisch getüncht,
während ringsumher der Kalk vom Lichte schon vergilbt war. Ein großer
Haken ragte aus der Mauer.

Zu soviel hundertmalen hatte sie dieses Bild betrachtet, daß sie es auch
jetzt noch sah, mit jeder Linie und jeder Farbe, als ob es wirklich vor
ihren Augen hinge:

Nicht die biblische Wüste. Sondern ein ödes, unwirtbares Seetal zwischen
hohen Bergen. Dunkle, starrende Felswände mit kärglichem Wuchs in ihren
Schrunden. Das Steinland um den See her wirr mit krüppelhaften Föhren
überwuchert, aus deren kriechendem Gezweig verdorrte Stämme sich
erheben. Ein einziger Baum nur grünt. Der ist seltsam gewachsen, wie in
Form einer Harfe. Über allem ein grauer Abendhimmel, doch die Luft
durchsichtig rein, wie nach einem Gewitterregen. Und da scheint alles
Ferne nah, jede Farbe leuchtet, auch noch der Schatten und das Grau.

Inmitten der Wildnis eine blühende Insel, wilde Blumen in Beete
gesammelt. Hier hat die Hand eines Gärtners gerodet, gepflanzt und
gepflegt: der Heiland, der begonnen, die Wüste urbar zu machen. Von der
Arbeit des Tages müd geworden, ruht er auf einem Stein. Das blaue
Zwilchgewand umhüllt mit harten Falten einen von Entbehrung hager
gewordenen Körper. Alles ist menschlich an diesem Leib, menschlich jeder
Zug an diesem schmalen Gramgesicht, dessen bleiche Wangen vom
vorfallenden Braunhaar halb bedeckt sind. Göttlich sind nur die stillen
Augen mit ihrem reinen Licht und das milde Lächeln der Liebe.

Ein Knabe, gekleidet wie ein armer Hirtenbub der Berge, mit kurzem
Lederhöschen und nackten Füßen, mit grauzertragenem Hemd, durch dessen
Risse die Brust und die mageren Ärmchen lugen, hat dem milden Gärtner
eine ausgerissene Pflanze gebracht, das Stämmlein einer Bergrose, die
Blätter schon halb verwelkt, die schwachen Wurzeln schon fast verdorrt.

Der Heiland schlingt seinen Arm um den Knaben und nimmt aus seiner Hand
die dürstende Pflanze. Da tritt der Versucher zu ihm -- eine herrliche,
kraftvolle Mannsgestalt, die nackten Glieder gebräunt, schwarzes
Lockengewirr um den stolzen Kopf, die Stirn umschlungen von einer Krone,
deren Zacken goldene Fäuste sind.

»Du stiller Gärtner! Wirf die Liebe von dir! Sei stark wie ich, und alle
Herrlichkeit der Welt ist dein!«

Die Augen des Versuchers brennen in düsterem Feuer, und ein mitleidig
spottendes Lächeln irrt um den üppigen Mund, während sein Arm
hinunterdeutet zum See. Dort steigen leuchtende Nebel aus der grünen
Flut, sie verwandeln sich in weiße Glieder, in den Leib eines
zauberschönen Weibes, das lachend die Arme öffnet und das Goldhaar löst
zu flatternden Strähnen. Wie die Wünsche der Sünde, wie die
bildgewordenen Gedanken dieses begehrenden Weibes, so quillt es hervor
aus dem fliegenden Gold dieser Haare: die taumelnde Lust mit gefülltem
Becher, das Gewimmel eines Mänadenzuges, der lorbeergeschmückte Held im
Blut des erschlagenen Feindes, der Reiche in gleißendem Prunk, der
Mächtige, dem sich die Sklaven beugen, der Starke, der Felsen schleppt
zum Bau einer Pyramide, ein stürmender Reitertrupp in blitzenden
Panzern, ein Adler, der sich mit breiten Schwingen von einem zerrissenen
Lamm erhebt, ein jagendes Gewimmel von Gestalten bis in weite Ferne, in
der man Paläste und Türme sieht, eherne Tore und steinerne Mauern.

Mit stillen Augen blickt der milde Gärtner in das Glanzgewirr dieser
Bilder. Sie locken ihn nicht. Schützend umschlingt sein Arm den
erschrockenen Knaben, und man sieht: er will sich bücken, um den
schmachtenden Zweig in nährende Erde zu legen, wie er das dürstende Herz
des Kindes erquickt aus dem Born seiner Güte. Dieses Werk der Liebe gilt
ihm höher als alle Herrlichkeit der Welt. ----

Das war die »Versuchung«, vor der sich in der Stadt die Menschen
drängten, während im öden Atelier die einsame Frau vor der kahlen Mauer
saß.

Ihre Tränen waren versiegt, ein glückliches Lächeln verschönte ihre
welken Züge, und wie in Andacht betend hielt sie die Hände im Schoß,
während ihre Augen mit bewunderndem Schauen an der leeren Mauer hingen.

Breit fiel die Maisonne durch das schräge Mansardenfenster, und manchmal
huschte etwas wie ein dunkler Falter durch die Helle -- der Schatten einer
heimgekehrten Schwalbe, die draußen in der Sonne das stille Dach umflog.



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Notizen des Bearbeiters:

Inhaltsverzeichnis eingefügt.

Druckfehler wurden stillschweigend geändert.





*** End of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Das Schweigen im Walde" ***

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