Home
  By Author [ A  B  C  D  E  F  G  H  I  J  K  L  M  N  O  P  Q  R  S  T  U  V  W  X  Y  Z |  Other Symbols ]
  By Title [ A  B  C  D  E  F  G  H  I  J  K  L  M  N  O  P  Q  R  S  T  U  V  W  X  Y  Z |  Other Symbols ]
  By Language
all Classics books content using ISYS

Download this book: [ ASCII | HTML | PDF ]

Look for this book on Amazon


We have new books nearly every day.
If you would like a news letter once a week or once a month
fill out this form and we will give you a summary of the books for that week or month by email.

Title: Soll und Haben, Bd. 1 (2) - Roman in sechs Büchern
Author: Freytag, Gustav
Language: German
As this book started as an ASCII text book there are no pictures available.
Copyright Status: Not copyrighted in the United States. If you live elsewhere check the laws of your country before downloading this ebook. See comments about copyright issues at end of book.

*** Start of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Soll und Haben, Bd. 1 (2) - Roman in sechs Büchern" ***

This book is indexed by ISYS Web Indexing system to allow the reader find any word or number within the document.



                          Soll und Haben.


                      Roman in sechs Büchern

                               von

                         Gustav Freytag.


          Der Roman soll das deutsche Volk da suchen, wo
          es in seiner Tüchtigkeit zu finden ist, nämlich bei
          seiner Arbeit.               _Julian Schmidt._


                         Zwölfte Auflage.

           (Sechster Abdruck der Stereotyp-Ausgabe.)

                           Erster Band.


                             Leipzig

                      Verlag von S. Hirzel.

                              1866.



  Der Verfasser hat sich das Recht der Uebersetzung vorbehalten.



Inhalt


  Widmung                                       1

  Erstes Buch                                   3
       I.                                       3
      II.                                      10
     III.                                      21
      IV.                                      36
       V.                                      54
      VI.                                      67
     VII.                                      80
    VIII.                                     111
      IX.                                     131
       X.                                     148

  Zweites Buch                                157
       I.                                     159
      II.                                     188
     III.                                     211
      IV.                                     228
       V.                                     253
      VI.                                     263
     VII.                                     290
    VIII.                                     309
      IX.                                     332
       X.                                     346

  Drittes Buch                                363
       I.                                     365
      II.                                     389
     III.                                     418
      IV.                                     453
       V.                                     477
      VI.                                     499
     VII.                                     517
    VIII.                                     537



                          Seiner Hoheit

                            Ernst II.

                Herzoge zu Sachsen-Coburg-Gotha.


Es war ein lachender Maiabend auf dem Kallenberg. Oben um das Schloß
blühte und duftete der Frühling und die Blätter der rothen Akazie warfen
gezackte Schatten auf den thauigen Rasen. Unten im Dunkel des Thals
sprangen die zahmen Rehe aus dem Gehölz und schauten begehrlich nach der
hellen Gestalt der Herrin, welche den holden Segen des Gastrechts Jedem
ertheilt, der in den Bannkreis des Schlosses tritt, dem Menschen, wie
dem Vogel und dem Wild. Die Ruhe des Abends lag auf dem Hügel und Thal,
nur aus weiter Entfernung klang zuweilen das Rollen des Donners in die
lichtreiche, glückliche Landschaft. An diesem Abend sah Eure Hoheit, an
die Steine der alten Schloßmauer gelehnt, sorgenvoll über die
fruchtbaren Felder hinein in die dämmrige Ferne. Was mein edler Fürst
damals sprach: über die Verwirrung der letzten Jahre, über die
Muthlosigkeit und müde Abspannung der Nation, und über den Beruf der
Dichter, die grade in solcher Zeit dem Volke einen Spiegel seiner
Tüchtigkeit vorhalten sollen zur Freude und Erhebung, -- das waren
goldene Worte, in denen sich ein großer Sinn und ein warmes Herz
offenbarten, und sie werden lange nachklingen in dem Herzen des Hörers.
Seit diesem Abend habe ich den Wunsch, mit Eurer Hoheit Namen das Buch
zu schmücken, dessen Plan ich damals mit mir herumtrug.

Fast zwei Jahre sind seitdem vergangen, ein furchtbarer Krieg ist
entbrannt, und mit finsterer Sorge sieht der Deutsche in die Zukunft
seines Vaterlandes.

In solcher Zeit, wo die stärksten politischen Leidenschaften in das
Leben jedes Einzelnen dringen, weicht die heitere Ruhe, welche der
Schaffende zur künstlerischen Gestaltung braucht, leicht von seinem
Arbeitstisch. Ach! sie hat dem deutschen Dichter seit lange gefehlt. Nur
zu sehr fehlt das Behagen am fremden und eigenen Leben, die Sicherheit
fehlt und der frohe Stolz, mit welchem die Schriftsteller anderer
Sprachen auf die Vergangenheit und Gegenwart ihres Volkes blicken; im
Ueberfluß aber hat der Deutsche Demüthigungen, unerfüllte Wünsche und
eifrigen Zorn. Wer in solcher Zeit Poetisches gestaltet, dem fließt
nicht die freie Liebe allein, auch der Haß fließt leicht aus dem
schreibenden Rohr, leicht tritt an die Stelle einer dichterischen Idee
die praktische Tendenz und statt freier Laune findet der Leser
vielleicht eine unschöne Mischung von plumper Wirklichkeit und
gekünstelter Empfindung.

Bei solchen Gefahren hat der Dichter doppelt die Pflicht, die Umrisse
seiner Bilder rein zu halten von Verzerrung, und seine eigene Seele frei
von Ungerechtigkeit. Dem Schönen in edelster Form den höchsten Ausdruck
zu geben, ist nicht jeder Zeit vergönnt, aber in jeder soll der
erfindende Schriftsteller wahr sein gegen seine Kunst und gegen sein
Volk.

Diese Wahrheit zu suchen, und wo ich sie fand, zu vertreten, halte ich
für die Aufgabe auch meines Lebens.

Und so sei meinem ritterlichen Herrn ehrfurchtsvoll das leichte Werk
gewidmet. Glücklich werde ich sein, wenn Eurer Hoheit dieser Roman den
Eindruck macht, daß er wahr nach den Gesetzen des Lebens und der
Dichtkunst erfunden und doch niemals zufälligen Ereignissen der
Wirklichkeit nachgeschrieben ist.

  _Leipzig_, im April 1855.

                                                        Gustav Freytag.



Erstes Buch.



~I.~


Ostrau ist eine kleine Kreisstadt unweit der Oder, bis nach Polen hinein
berühmt durch ihr Gymnasium und süße Pfefferkuchen, welche dort noch mit
einer Fülle von unverfälschtem Honig gebacken werden. In diesem
altväterischen Orte lebte vor einer Reihe von Jahren der königliche
Calculator Wohlfart, der für seinen König schwärmte, seine Mitmenschen
-- mit Ausnahme von zwei Ostrauer Spitzbuben und einem groben
Strumpfwirker -- herzlich liebte und in seiner sauren Amtsthätigkeit
viele Veranlassung zu heimlicher Freude und zu demüthigem Stolze fand.
Er hatte spät geheirathet, bewohnte mit seiner Frau ein kleines Haus und
hielt den kleinen Garten eigenhändig in Ordnung. Leider blieb diese
glückliche Ehe durch mehrere Jahre kinderlos. Endlich begab es sich, daß
die Frau Calculatorin ihre weißbaumwollene Bettgardine mit einer breiten
Krause und zwei großen Quasten verzierte und unter der höchsten
Billigung aller Freundinnen auf einige Wochen dahinter verschwand, grade
nachdem sie die letzte Falte zurechtgestrichen und sich überzeugt hatte,
daß die Gardine von untadelhafter Wäsche war. Hinter der weißen Gardine
wurde der Held dieser Erzählung geboren.

Anton war ein gutes Kind, das nach der Ansicht seiner Mutter vom ersten
Tage seines Lebens die staunenswerthesten Eigenheiten zeigte. Abgesehen
davon, daß er sich lange Zeit nicht entschließen konnte, die Speisen mit
der Höhlung des Löffels zu fassen, sondern hartnäckig die Ansicht
festhielt, daß der Griff dazu geeigneter sei, und abgesehen davon, daß
er eine unerklärliche Vorliebe für die Troddel auf dem schwarzen
Käppchen seines Vaters zeigte und das Käppchen mit Hülfe des
Kindermädchens alle Tage heimlich vom Kopf des Vaters abhob und ihm
lachend wieder aufsetzte, erwies er sich auch bei wichtigerer
Gelegenheit als ein einziges Kind, das noch nie dagewesen. Er war am
Abend sehr schwer in's Bett zu bringen und bat, wenn die Abendglocke
läutete, manchmal mit gefalteten Händen, ihn noch herumlaufen zu lassen;
er konnte stundenlang vor seinem Bilderbuch kauern und mit dem rothen
Göckelhahn aus der letzten Seite eine Unterhaltung führen, worin er
diesen wiederholt seiner Liebe versicherte und dringend aufforderte,
sich nicht dadurch seiner kleinen Familie zu entziehn, daß er sich vom
Dienstmädchen braten ließe. Er lief zuweilen mitten im Kinderspiel aus
dem Kreise und setzte sich ernsthaft in eine Stubenecke, um
nachzudenken. In der Regel war das Resultat seines Denkens, daß er für
Eltern oder Gespielen etwas hervorsuchte, wovon er annahm, daß es ihnen
lieb sein würde. Seine größte Freude aber war, dem Vater gegenüber zu
sitzen, die Beinchen über einander zu legen, wie der Vater that, und aus
einem Hollunderrohr zu rauchen, wie sein Herr Vater aus einer wirklichen
Pfeife zu thun pflegte. Dann ließ er sich allerlei vom Vater erzählen,
oder er selbst erzählte seine Geschichten. Und das that er, wie die
Frauenwelt von Ostrau einstimmig versicherte, mit so viel Gravität und
Anstand, daß er bis auf die blauen Augen und sein blühendes
Kindergesicht vollkommen aussah, wie ein kleiner Herr im Staatsdienst.
Unartig war er so selten, daß der Theil des weiblichen Ostrau's welcher
einer düstern Auffassung des Erdenlebens geneigt war, lange zweifelte,
ob ein solches Kind heranwachsen könne; bis Anton endlich einmal den
Sohn des Landraths auf offener Straße durchprügelte und durch diese
Unthat seine Aussichten auf das Himmelreich in eine behagliche Ferne
zurückhämmerte. Kurz er war ein so ungewöhnlicher Knabe, wie nur je das
einzige Kind warmherziger Eltern gewesen ist. Auch in der Bürgerschule
und später im Gymnasium wurde er ein Muster für Andere und ein Stolz
seiner Familie. Und da der Zeichnenlehrer behauptete, Anton müsse Maler
werden, und der Ordinarius von Tertia dem Vater rieth, ihn Philologie
studiren zu lassen, so wäre der Knabe seiner zahlreichen Anlagen wegen
wahrscheinlich in die gewöhnliche Gefahr ausgezeichneter Kinder
gekommen, für keine einzige Thätigkeit den rechten Ernst zu finden, wenn
nicht ein Zufall seinen Beruf bestimmt hätte.

An jedem Weihnachtsfest wurde durch die Post eine Kiste in das Haus des
Calculators befördert, worin ein Hut des feinsten Zuckers und ein großes
Packet Kaffe standen. Gewöhnlichen Zucker ließ der Hausherr durch seine
Frau klein schlagen, diesen Zuckerhut zerbrach er selbst mit vielem
Kraftaufwand in einer feierlichen Handlung und freute sich über die
viereckigen Würfel, welche seine Kunst hervorzubringen vermochte. Der
Kaffe dagegen wurde von der Frau Calculatorin eigenhändig gebrannt, und
sehr angenehm war das Selbstgefühl, mit welchem der würdige Hausherr die
erste Tasse dieses Kaffe's trank. Das waren Stunden, wo ein poetischer
Duft, der so oft durch die Seelen der Kinder zieht, das ganze Haus
erfüllte. Der Vater erzählte dann gern seinem Sohne die Geschichte
dieser Sendungen. Vor vielen Jahren hatte der Calculator in einem
bestäubten Actenbündel, das von den Gerichten und der Menschheit bereits
aufgegeben war, ein Document gefunden, worin ein großer Gutsbesitzer aus
Posen erklärte, einem bekannten Handelshause der Hauptstadt mehrere
Tausend Thaler zu schulden. Offenbar war der Schuldschein in
kriegerischer und ungesetzmäßiger Zeit in ein falsches Actenheft verlegt
worden. Er hatte den Fund am gehörigen Orte angezeigt, und das
Handelshaus war dadurch in Stand gesetzt worden, einen verzweifelten
Rechtsstreit gegen die Erben des Schuldners zu gewinnen. Darauf hatte
der junge Chef der Handlung sich angelegentlich nach dem Finder des
Documents erkundigt und demselben einen artigen Brief geschrieben, der
Calculator hatte, wie seine Art war, sehr bestimmt allen Dank abgelehnt,
weil er nur seine Amtspflicht erfüllt habe. Von da ab erschien an jeder
Weihnacht die erwähnte Sendung mit einem kurzen herzlichen
Begleitschreiben und wurde jedesmal umgehend durch ein kalligraphisches
Kunstwerk des Calculators erwiedert, worin dieser unermüdlich seine
Ueberraschung über die unerwartete Sendung ausdrückte und der Firma zum
neuen Jahr aus voller Seele Gutes wünschte. Selbst seiner Frau gegenüber
behandelte der Herr die Weihnachtsendung als einen Zufall, eine
Kleinigkeit, ein Nichts, welches von der Laune eines Commis der Firma T.
O. Schröter abhänge, und jedes Jahr protestirte er eifrig, wenn die Frau
Calculatorin die zu erwartende Kiste bei ihren Wirthschaftsplänen in
Rechnung brachte. Aber im Stillen hing seine Seele an diesen Sendungen.
Es waren nicht die Pfunde Raffinade und Cuba, es war die Poesie dieser
gemüthlichen Beziehung zu einem ganz fremden Menschenleben, was ihn so
glücklich machte. Er hob alle Briefe der Firma sorgfältig auf, wie die
drei Liebesbriefe seiner Frau, ja er heftete sie mit dem Ehrwürdigsten,
was er kannte, mit schwarz und weißem Seidenfaden in ein kleines
Actenbündel; er wurde ein Kenner von Colonialwaaren, ein Kritiker,
dessen Geschmack von den Kaufleuten in Ostrau höchlich respectirt wurde;
er konnte sich nicht enthalten, den billigen Melis-Zucker und den
Brasil-Kaffe als untergeordnete Erzeugnisse der Schöpfung mit einer
entschiedenen Verachtung zu behandeln; er fing an, sich für die
Geschäfte der großen Handlung zu interessiren, und studirte in den
Zeitungen regelmäßig die Marktpreise von Zucker und Kaffe, welche mit
merkwürdigen und für Nicht-Eingeweihte ganz unverständlichen Bemerkungen
hinter den politischen Nachrichten standen; ja er speculirte in seiner
Seele mit als Associé seines Freundes, des großen Kaufmanns, er ärgerte
sich, wenn der Kaffe in den Zeitungen flaute, und war vergnügt, wenn der
Zucker als angenehm notirt war.

Das war ein unscheinbares, leichtes Band, welches den Haushalt des
Calculators mit dem geschäftlichen Treiben der großen Welt verknüpfte;
und doch wurde es für Anton ein Leitseil, wodurch sein ganzes Leben
Richtung erhielt. Denn wenn der alte Herr am Abend in seinem Garten saß,
das Sammtkäppchen in dem grauen Haar und seine Pfeife im Munde, dann
verbreitete er sich gern mit leiser Sehnsucht über die Vorzüge eines
Geschäftes, welches die Fülle der herrlichsten Sachen gewähre, und frug
dann scherzend seinen Sohn, ob er auch Kaufmann werden wolle. Und in der
Seele des Kleinen schoß augenblicklich ein hübsches Bild zusammen, wie
die Strahlen bunter Glasperlen im Kaleidoskop, zusammengesetzt aus
großen Zuckerhüten, Rosinen und Mandeln und goldenen Apfelsinen, aus dem
freundlichen Lächeln seiner Eltern und all dem geheimnißvollen
Entzücken, welches ihm selbst die ankommende Kiste je bereitet; bis er
begeistert ausrief: »ja, Vater, ich will.« -- Man sage nicht, daß unser
Leben arm sei an poetischen Stimmungen, noch beherrscht die Zauberin
Poesie überall das Treiben der Erdgebornen. Aber ein Jeder achte wohl
darauf, welche Träume er im heimlichsten Winkel seiner Seele hegt, denn
wenn sie erst groß gewachsen sind, werden sie leicht seine Herren,
strenge Herren!

So lebte die Familie still fort durch manches Jahr. Anton wuchs heran
und lief mit seiner Büchermappe durch alle Klassen des Gymnasiums bis in
die stolze Prima. Wenn die Frau Calculatorin ihren Mann bat, über Antons
Zukunft einen festen Entschluß zu fassen, erwiederte der Hausherr mit
einem siegesfrohen Lächeln: »der Entschluß ist gefaßt, er will ja
Kaufmann werden. Erst muß er mit dem Gymnasium fertig sein, dann steht
ihm die ganze Welt offen.« Und dann that der Calculator, als ob das
Abiturientenzeugniß ein Schlüssel zu allen Ehren der Welt sei. Im
Geheimen aber bangte ihm ein wenig davor, den Familientraum der
Aufführung näher zu bringen.

Unterdeß kam ein schwarzer Tag, wo die Fensterladen des Hauses lange
geschlossen blieben, das Dienstmädchen mit rothen Augen die Treppe auf
und ab lief, der Arzt kam und den Kopf schüttelte, und der alte Herr am
Lager seiner Frau das Sammtkäppchen in den gefalteten Händen hielt,
während der Sohn schluchzend vor dem Bette kniete und seinen Lockenkopf
darauf legte, welchen die Hand der sterbenden Mutter noch zu streicheln
versuchte. Drei Tage nach diesem Morgen wurde die Frau Calculatorin
begraben, und der alte Herr und Anton saßen am Abend nach dem Begräbniß
bleich und einsam einander gegenüber. Anton schlich von Zeit zu Zeit
hinter die Stachelbeeren, sich dort in der Stille auszuweinen, und der
alte Herr stand häufig von seinem Stuhle auf und ging in die
Schlafstube, wo die weiße Gardine mit den beiden Quasten hing, und
weinte ebenfalls. Der Jüngling erhielt nach langem Weinen die rothen
Backen wieder, der alte Herr kam nicht wieder zu Kräften. Er klagte über
nichts, er rauchte seine Pfeife wie immer, er ärgerte sich noch immer,
wenn der Kaffe flaute, aber es war kein rechtes Rauchen und auch kein
rechter Aerger mehr. Oft sah er seinen Sohn nachdenklich und traurig an,
und der junge Gesell konnte nicht errathen, was den Vater so besorgt
mache. Als der Vater aber an einem Sonnabend den Sohn wieder gefragt
hatte, ob er noch Kaufmann werden wollte, und Anton zum hundertsten Male
versichert hatte, daß er gerade dies gern wolle, und nichts Anderes, da
stand der alte Herr entschlossen auf, rief das Dienstmädchen und
bestellte zum nächsten Morgen eine Fuhre nach der Hauptstadt. Er gestand
dem fragenden Sohne nicht, weshalb er die unerhörte Expedition vornahm.
Und er hatte wohl Grund zum Schweigen, der arme alte Herr! Denn wenn er
auch seit zwanzig Jahren stolz gewesen war auf seinen großen
Handelsfreund, so hatte ihm doch immer der Muth gefehlt, selbst vor den
Kaufmann zu treten und für seinen Sohn einen Platz im Comtoir zu
erbitten. Sein Wunsch kam ihm sehr verwegen vor, und seine Ansprüche
unermeßlich gering. Oft hatte er sich's vorgenommen und stets hatte er's
wieder aufgeschoben, bis die Sorge um seinen Sohn größer wurde, als
seine Scheu.

Als er den Tag darauf sehr spät aus der Hauptstadt zurückkehrte, war er
in ganz anderer Stimmung, glücklicher als je nach dem Tode der Frau
Calculatorin. Er begeisterte seinen Sohn, der ihn in ahnungsvoller
Spannung erwartete, durch seinen Bericht von der unglaublichen
Annehmlichkeit des großen Geschäftes und der Freundlichkeit des großen
Kaufmanns gegen ihn. Er war zu Mittag geladen worden, er hatte
Kibitzeier gegessen, er hatte griechischen Wein aus den Kellern seines
Freundes getrunken, einen Wein, gegen welchen der beste Wein im Gasthofe
zu Ostrau nichtswürdiger Essig war; er hatte das Versprechen erhalten,
daß sein Sohn nach Jahresfrist in das Comtoir eintreten könne, und
einige Wünsche über die Vorbildung, die dafür wünschenswerth sei. Schon
am nächsten Tage saß Anton vor einem großen Rechenbuch und disponirte
mit unbeschränkter Vollmacht über Hunderttausende von Pfunden Sterling,
welche er bald in rheinische Gulden verwandelte, bald in Hamburger Mark
Banko umsetzte, als brasilianische Milreis in die Welt flattern ließ,
und zuletzt ruhig in mexikanischen Staatspapieren anlegte, an denen er
mit größter Sicherheit alle möglichen Interessen bis zu zehn vom Hundert
zog. Hatte er auf diese Weise ein colossales Vermögen zusammengescharrt,
so ging er in den Garten, ein kleines dünnleibiges Buch in der Hand,
welches auf dem Titel versprach, ihn in vier Wochen zu einem fertigen
Engländer zu machen. Dort bemühte er sich zum Entsetzen der deutschen
Sperlinge und Finken, das A und andere ehrliche Buchstaben auf jede
Weise auszusprechen, welche dem Menschen möglich ist, wenn er einen
Buchstaben anders ausspricht, als sich mit der Natur und dem Charakter
desselben verträgt.

So ging wieder ein Jahr hin, Anton war gerade achtzehn Jahre alt und
hatte seine Abiturientenprüfung bestanden; da wurden wieder einmal an
einem Morgen die Fensterladen des Calculators nicht zu gehöriger Zeit
geöffnet, wieder rannte das Dienstmädchen mit verweinten Augen durch das
Haus, und wieder schüttelte die Nachtlampe unzufrieden und kummervoll
ihre feurige Mütze. Diesmal lag der alte Herr selbst im Bett und Anton
saß vor demselben, beide Hände des Vaters haltend. Der alte Herr aber
ließ sich nicht festhalten, sondern starb so eilig als möglich, nachdem
er seinen Sohn vielmal gesegnet hatte. Nach einigen Tagen lauten
Schmerzes stand Anton allein in der stillen Wohnung, eine Waise, im
Anfange eines neuen Lebens.

Der alte Herr war nicht umsonst Calculator gewesen; sein Haushalt war in
musterhafter Ordnung, seine sehr geringe Hinterlassenschaft in der
geheimen Schublade des Schreibtisches war auf dem gehörigen Blatt Papier
zu Heller und Pfennig aufgezeichnet; Alles, was im letzten Jahre durch
das Dienstmädchen zerschlagen oder verwüstet worden war, fand sich an
der betreffenden Stelle bemerkt und abgerechnet, über Jedes war
Disposition getroffen; auch ein Brief an den Kaufherrn fand sich vor,
den der Verstorbene noch in den letzten Tagen mit zitternder Hand
geschrieben hatte; ein treuer Hausfreund war zum Vormund Antons bestellt
und mit dem Verkauf des Hauses und Gartens und seines ganzen Inhalts
beauftragt; und Anton trat, vier Wochen nach dem Tode des Vaters, an
einem frühen Sommermorgen über die Schwelle des väterlichen Hauses,
legte den Schlüssel desselben in die Hand des Vormundes, übergab sein
Gepäck einem Fuhrmann und fuhr durch das Thor des Städtchens auf die
Hauptstadt zu, den Brief seines Vaters an den Kaufmann in der Tasche.



~II.~


Schon welkte das frisch gemähete Wiesengras in der Mittagssonne, als
Anton dem Nachbar aus Ostrau, der ihn bis zur letzten Station vor der
Hauptstadt mitgenommen hatte, die Hand schüttelte und dann rüstig auf
der Landstraße vorwärts schritt. Es war ein lachender Sommertag, auf den
Wiesen klirrte die Sense des Schnitters am Wetzstein und oben in der
Luft sang die unermüdliche Lerche. Vor dem Wanderer strich die
Landschaft in hügelloser Ebene fort, am Horizont hinter ihm erhob sich
der blaue Zug des Gebirges. Kleine Bäche von Erlen und Weidengruppen
eingefaßt durchrannen lustig die Landschaft, jeder Bach bildete ein
Wiesenthal, das auf beiden Seiten von üppigen Getreidefeldern begrenzt
wurde. Von allen Seiten stiegen die hellen Glockenthürme der Kirchen aus
dem Boden auf, jeder als Mittelpunkt einer Gruppe von braunen und rothen
Dächern, die mit einem Kranz von Gehölz umgeben waren. Bei vielen
Dörfern konnte man an der stattlichen Baumallee und dem Dach eines
großen Gebäudes den Rittersitz erkennen, welcher neben den Dorfhäusern
lag, wie der Schäferhund neben der wolligen Heerde.

Anton eilte vorwärts, wie auf Sprungfedern fortgeschnellt. Vor ihm lag
die Zukunft, sonnig gleich der Flur, ein Leben voll strahlender Träume
und grüner Hoffnungen. Nach langer Trauer in der engen Stube pochte heut
sein Herz zum ersten Mal wieder in kräftigen Schlägen; in der Fülle der
Jugendkraft strahlte sein Auge und lachte sein Mund. Alles um ihn
glänzte, duftete, wogte wie in elektrischem Feuer, in langen Zügen trank
er den berauschenden Wohlgeruch, der aus der blühenden Erde aufstieg. Wo
er einen Schnitter im Felde traf, rief er ihm zu, daß heut ein guter Tag
sei, und einen guten Tag rief jeder Mund dem schmucken Jüngling zurück.
Im Getreidefelde neigten sich die Aehren am schwanken Stiel auf ihn zu,
sie nickten und grüßten, und in ihrem Schatten schwirrten unzählige
Grillen ihren Gesang: Lustig, lustig im Sonnenschein! Auf der Weide saß
ein Volk Sperlinge, die kleinen Barone des Feldes flüchteten nicht, als
er vor dem Stamm stehen blieb, ja sie beugten die Hälse herunter und
schrieen ihn an: »Guten Tag, Wandersmann, wohin, wohin?« Und Anton sagte
leise: »Nach der großen Stadt, in das Leben.« »Gutes Glück,« schrieen
die Sperlinge, »frisch vorwärts!«

Anton durchschritt auf dem Fußpfad einen Wiesengrund, ging über eine
Brücke und sah sich in einem Wäldchen mit gut erhaltenen Kieswegen.
Immer mehr nahm das Gebüsch den Charakter eines gepflegten Gartens an,
der Wandrer bog um einige alte Bäume und stand vor einem großen
Rasenplatz. Hinter diesem erhob sich ein Herrenhaus mit zwei Thürmchen
in den Ecken und einem Balcon. Wer auf dem Balcon stand, konnte über den
Grasplatz hinüber durch eine Oeffnung in den Baumgruppen die schönsten
Umrisse des fernen Gebirges sehn. An den Thürmchen liefen Kletterrosen
und wilder Wein in die Höhe, und unter dem Balcon öffnete sich gastlich
eine Halle, welche mit blühenden Sträuchern ausgeschmückt war. Es war
kein prunkender Landsitz, und es gab viele größere und schönere in der
Umgegend, aber es war doch ein stattlicher Anblick, sehr imponirend für
Anton, der, in einer kleinen Stadt aufgewachsen, nur selten den
behaglichen Wohlstand eines Gutsbesitzers in der Nähe gesehen hatte.
Alles erschien ihm sehr prächtig und großartig! Die zierlich geformten
Blumenbeete in dem geschorenen Sammt des Rasens, die bunten Gruppen der
Glashauspflanzen, der fröhliche Schmuck, den die Hand des Gärtners um
das Herrenhaus herum angebracht hatte, das alles sah ihm in dem reinen
Lichte und der Ruhe des Sonnentages aus, wie ein Bild aus fernem Lande.
Der glückliche Jüngling gerieth in ein so träumerisches Entzücken, daß
er sich in den Schatten eines großen Fliederstrauches am Wege setzte und
hinter dem Busch verborgen lange Zeit auf das anmuthige Bild hinstarrte.
Wie glücklich mußten die Menschen sein, welche hier wohnten, wie vornehm
und wie edel! Auf dieser Seite schöne Blüthen und große Bäume, auf der
andern Seite wahrscheinlich ein weiter Hofraum mit Scheuern und Ställen,
viele Pferde darin, große Rinder und unzählige feinwollige Schafe. Denn
schon vor dem Eintritt in den Park hatte Anton auf eingehegtem
Wiesenraum eine Anzahl Füllen gesehn und ihre lustigen Sprünge
beobachtet. Der Respect vor Allem, was stattlich, sicher und mit
Selbstgefühl in der Welt auftritt, war ihm, dem armen Sohn des
Calculators, angeboren, und wenn er jetzt in der reinen Freude über die
Pracht, welche ihn umgab, an sich selbst dachte, erschien er sich als
höchst unbedeutend, als gar nicht der Rede werth, als eine Art
gesellschaftlicher Däumling, winzig, kaum sichtbar im Grase.
Unwillkürlich fuhr er in die Rocktasche, seine Handschuhe herauszuholen.
Sie waren von gelbem Zwirn, und noch seine gute Mutter hatte gesagt, sie
sähen ganz aus wie seidene, und seidene Handschuhe galten in Ostrau für
den höchsten Luxus. Der arme Junge zog mit ihnen die Ueberzeugung an,
daß er durch sie seiner jetzigen Umgebung doch um einige Gran würdiger
werde.

Lange saß er in tiefer Einsamkeit, endlich kam Bewegung in das stille
Bild. Auf den Balcon des Hauses trat durch die geöffnete Thür eine
zierliche Frauengestalt im hellen Sommerkleide mit weiten Spitzenärmeln
und einer liebenswürdigen Frisur, wie sie Anton von alten Rococobildern
her kannte; er konnte deutlich die feinen Züge ihres Gesichts erkennen
und den klaren Blick des Auges, welcher auf dem Rasenplatz unter ihren
Füßen ruhte. Die Dame stand auf das Geländer gestützt bewegungslos wie
eine Statue und Anton sah ehrerbietig zu ihr hinauf. Endlich flog aus
der offenen Thür hinter der Dame ein bunter Papagei, setzte sich auf
ihre Hand und ließ sich von ihr liebkosen. Dies glänzende Thier
steigerte Antons Bewunderung. Und als dem Papagei ein fast erwachsenes
Mädchen folgte, welches schmeichelnd den Hals der schönen Frau
umschlang, und als die Dame zärtlich die Wange des Mädchens an die ihre
drückte, und als der Papagei auf die Köpfe der beiden Damen flog und
laut schreiend von einer Schulter zur andern sprang, da wurde das Gefühl
der Verehrung in Anton so lebhaft, daß er vor innerer Aufregung
erröthete und sich tiefer in den Schatten des Gebüsches zurückzog.

Er dachte an die beiden schönen Frauengestalten auf dem Balcon und ging
mit elastischem Schritt wie Einer, dem etwas Fröhliches begegnet ist,
den breiten Weg zurück, um einen Ausgang aus dem Garten zu finden. Da
hörte er hinter sich das Schnauben eines Pferdes. Auf einem schwarzen
Pony kam die jüngere der beiden Damen in seinem Wege geritten, die
schlanke Gestalt saß sicher auf dem Pferde und gebrauchte einen
Sonnenschirm als Reitgerte. Die Damenwelt von Ostrau hatte nicht die
Gewohnheit, auf kleinen Pferden umherzureiten. Nur einmal hatte Anton
eine Kunstreiterin gesehen mit sehr rothen Wangen und einem langen
rothen Kleide, welche, begleitet von einem großen schwarzbärtigen Herrn,
hinter dem lustigen Bajazzo durch die Straßen ritt und an jeder
Straßenecke anhielt, wo ihr Pferd einen Sprung machte, und Bajazzo
unerhört lächerliche Worte zu der versammelten Jugend sprach. Schon
damals hatte er mit unsäglicher Bewunderung die schöne Reiterin
betrachtet, und jetzt war er ganz der Mann, dasselbe Gefühl wo möglich
in stärkerem Grade zu empfinden. Er blieb stehen und machte der Reiterin
eine ehrfurchtsvolle Verbeugung. Diese erwiederte die Huldigung mit
graziösem Kopfnicken, worauf sie plötzlich ihr Pferd anhielt und
freundlich frug: »Suchen Sie Jemand hier? Vielleicht wünschen Sie meinen
Vater zu sprechen.«

»Ich bitte um Verzeihung,« sagte Anton mit tiefster Ehrerbietung.
»Wahrscheinlich bin ich auf einem Wege, der Fremden nicht erlaubt ist.
Ich kam den Fußsteig über die Wiesen und sah kein Thor und keinen Zaun.«

»Das Thor ist auf der Brücke, es steht am Tage offen,« belehrte das
Fräulein gnädig auf Anton sehend; denn da Ehrfurcht nicht gerade das
gewöhnliche Gefühl ist, welches vierzehnjährige Fräulein einflößen, so
war ihr die massenhafte Anhäufung dieser Empfindung bei Anton
außerordentlich wohlthuend.

»Da Sie im Garten sind, wollen Sie sich nicht darin umsehen? Es wird uns
freuen, wenn er Ihnen gefällt,« fügte sie mit Würde hinzu.

»Ich habe mir die Freiheit genommen,« erwiederte Anton wieder mit einer
Verbeugung, »ich war bis dort oben am Rasenplatz vor dem Schloß. Er ist
prächtig!« rief der ehrliche Junge begeistert aus.

»Ja,« sagte die Dame, immer noch den Pony anhaltend, »Mama hat selbst
dem Gärtner Alles angegeben.«

»Also die gnädige Frau, welche vorhin auf dem Balcon stand, ist Ihre
Frau Mutter?« frug Anton schüchtern.

»Ah! Sie haben uns belauscht,« rief die Kleine und sah ihn vornehm an.
»Wissen Sie, daß das nicht hübsch war?«

»Seien Sie mir deßhalb nicht böse,« bat Anton demüthig, »ich trat
sogleich zurück, aber es sah wunderschön aus. Die beiden Damen neben
einander, die Büschel blühender Rosen und das zackige Weinlaub um Sie
herum. Ich werde das nicht vergessen,« fügte er ernsthaft hinzu.

»Er ist allerliebst!« dachte das Fräulein. »Da Sie so viel von unserm
Garten gesehen haben,« sagte sie herablassend, »so müssen Sie auch auf
die Punkte gehen, wo Aussichten sind. Ich reite dahin -- wenn Sie mir
folgen wollen.«

Anton folgte in der glücklichsten Stimmung. Das Fräulein redete ihrem
Pferde zu, im Schritt zu gehen, und machte den Erklärer. Sie zeigte ihm
große Baumgruppen und freundliche Aussichten auf die Landschaft, legte
dabei einen Theil ihrer Majestät ab und wurde gesprächig. Bald
plauderten Beide so ungezwungen, wie alte Bekannte. Endlich stieg das
Fräulein ab, als ihr einige Stufen eine schickliche Veranlassung gaben,
und führte das Pferd am Zügel; darauf wagte Anton den Hals des Schwarzen
zu streicheln, was der Pony wohlwollend aufnahm und seinerseits dem
Fremdling die Rocktaschen beroch.

»Er hat Zutrauen zu Ihnen,« sagte das Fräulein, »er ist ein kluges
Thier.« Sie warf ihm die Zügel über den Kopf und gab ihm einen Schlag,
worauf der Pony in kurzen Sprüngen davonrannte. »Wir kommen in den
Blumengarten, da darf er nicht hinein; er läuft zum Stall zurück, er
ist's gewöhnt.«

»Dieser Pony ist ein Wunder von einem Pferde,« rief ihm Anton nach.

»Ich bin sein Liebling,« sagte das Fräulein beistimmend, »er folgt mir
auf's Wort.« Anton fand die Anhänglichkeit des Pony natürlich, setzte
dieselbe Empfindung beim Papagei voraus und war geneigt zu behaupten,
daß alle übrige Creatur der Erde eine ähnliche Stimmung gegen seine
Führerin haben müsse.

»Ich denke, Sie sind von Familie,« frug die junge Dame plötzlich,
stemmte ihren Schirm gegen einen Baumast und sah Anton mit altklugem
Blick an.

»Nein,« sagte der Sohn des Calculators traurig, »mein Vater starb vor
vier Wochen, es ist ein Jahr, daß meine gute Mutter todt ist, ich bin
allein, ich gehe nach der Hauptstadt.« Seine Lippen zuckten bei der
Erinnerung an den jüngsten Verlust.

Erschrocken sah das Fräulein den Schmerz im Gesicht des Fremden. »Sie
armer, armer Herr!« rief sie gerührt und verlegen. »Kommen Sie schnell,
ich will Ihnen noch etwas zeigen. Hier sind die Frühbeete; hier ist das
Beet mit Erdbeeren, es sind noch einige darin. -- Franz, bringen Sie den
Teller mit Beeren,« rief sie dem Gärtner zu. Franz eilte damit herbei.
Eifrig ergriff das Fräulein den Teller, und bot die Beeren unserm Helden
mit gütigem Lächeln: »Hier, mein Herr! Haben Sie die Güte, dies von mir
anzunehmen. Vom Hause meines Vaters darf kein Gast scheiden, ohne von
dem Besten zu kosten, das uns die Jahreszeit giebt. Bitte, nehmen Sie,«
bat sie dringend.

Anton hielt den Teller in der Hand und sah aus feuchten Augen herzlich
nach der jungen Dame.

»Ich esse mit Ihnen,« sagte das Fräulein und faßte zwei Beeren. Darauf
leerte Anton gehorsam den Teller.

»Jetzt führe ich Sie noch aus dem Garten,« sprach die Dame. Der Gärtner
öffnete respectvoll eine kleine Seitenthür, und das Fräulein geleitete
den Reisenden bis an einen Teich, auf dem alte und junge Schwäne
ruderten.

»Sie kommen heran,« rief Anton freudig.

»Sie wissen, daß ich etwas für sie in der Tasche habe,« sagte seine
Begleiterin und löste die Kette eines Kahns. -- »Steigen Sie ein, mein
Herr, ich fahre Sie hinüber, dort drüben ist Ihr Weg.«

»Ich darf Sie nicht so bemühen,« sagte Anton und zauderte einzutreten.

»Ohne Widerspruch,« befahl das Fräulein, »es geschieht gern.« Sie setzte
sich auf die Steuerbank und drückte das Wasser mit dem leichten Ruder
geschickt hinter den Kahn. So fuhr sie langsam über den Teich, die
Schwäne zogen ihr nach, sie hielt von Zeit zu Zeit an und warf ihnen
einige Bissen zu.

Anton saß ihr selig gegenüber. Er war wie verzaubert. Im Hintergrund das
dunkle Grün der Bäume, um ihn die klare Fluth, welche leise an dem
Schnabel des Kahns rauschte, ihm gegenüber die schlanke Gestalt der
Schifferin, die strahlenden blauen Augen, das edle Gesicht, geröthet
durch ein liebliches Lächeln, und hinter ihnen her das Volk der Schwäne,
das weiße Gefolge der Herrin dieser Fluth. Es war ein Traum, so
lieblich, wie ihn nur die Jugend träumt.

Der Kahn stieß an das Ufer, Anton stieg heraus und rief: »Leben Sie
wohl!« und unwillkürlich streckte er ihr die Hand entgegen. »Leben Sie
wohl,« sagte die Kleine und berührte seine Hand mit den Fingerspitzen.
Sie wandte den Kahn und fuhr langsam zurück. Anton sprang über den Rasen
bis auf den erhöhten Weg und sah von dort auf das Wasser. Der Kahn
landete an einer Baumgruppe, das Fräulein wandte sich noch einmal nach
ihm um, dann verschwand sie hinter den Bäumen. Durch eine Oeffnung des
Parkes sah Anton das Schloß vor sich liegen, hoch und vornehm ragte es
über die Ebene. Lustig flatterte die Fahne auf dem Thürmchen, und
kräftig glänzte im Sonnenschein das Grün der Schlingpflanzen welche den
braunen Stein der Mauern überzogen.

»So fest, so edel!« sagte Anton vor sich hin.

»Wenn du diesem Baron aufzählst hunderttausend Thalerstücke, wird er dir
doch nicht geben sein Gut, was er hat geerbt von seinem Vater,« sprach
eine scharfe Stimme hinter Antons Rücken. Dieser wandte sich zornig um,
das Zauberbild verschwand, er stand in dem Staube der großen Landstraße.
Neben ihm lehnte an einem Weidenstamm ein junger Bursche in ärmlichem
Aufzuge, welcher ein kleines Bündel unter dem Arme hielt und mit ruhiger
Unverschämtheit unsern Helden anstarrte.

»Bist du's, Veitel Itzig!« rief Anton, ohne große Freude über die
Zusammenkunft zu verrathen. Junker Itzig war keine auffallend schöne
Erscheinung, hager, bleich, mit röthlichem krausem Haar, in einer alten
Jacke und defecten Beinkleidern sah er so aus, daß er einem Gensdarmen
ungleich interessanter sein mußte, als andern Reisenden. Er war aus
Ostrau, ein Kamerad Antons von der Bürgerschule her. Anton hatte in
früherer Zeit Gelegenheit gehabt, durch tapfern Gebrauch seiner Zunge
und seiner kleinen Fäuste den Judenknaben vor Mißhandlungen muthwilliger
Schüler zu bewahren und sich das Selbstgefühl eines Beschützers der
unterdrückten Unschuld zu verschaffen. Namentlich einmal in einer
düstern Schulscene, in welcher ein Knackwürstchen benutzt wurde, um
verzweifelte Empfindungen in Itzig hervorzurufen, hatte Anton so wacker
für Itzig plaidirt, daß er selbst ein Loch im Kopfe davontrug, während
seine Gegner weinend und blutrünstig hinter die Kirche rannten und
selbst die Knackwurst aufaßen. Seit diesem Tage hatte Itzig eine gewisse
Anhänglichkeit an Anton gezeigt, welche er dadurch bewies, daß er sich
bei schweren Aufgaben von seinem Beschützer helfen ließ und gelegentlich
ein Stück von Antons Buttersemmel zu erobern wußte, Anton aber hatte den
unliebenswürdigen Burschen gern geduldet, weil ihm wohlthat, einen
Schützling zu haben, wenn dieser auch im Verdacht stand, Schreibfedern
zu mausen und später an Begüterte wieder zu verkaufen. In den letzten
Jahren hatten die jungen Leute einander wenig gesehen, gerade so oft,
daß Itzig Gelegenheit erhielt, die vertraulichen Formen des
Schulverkehrs durch gelegentliche Anreden und kleine Spöttereien
aufzufrischen.

»Die Leute sagen, daß du gehst nach der großen Stadt, um zu lernen das
Geschäft,« fuhr Veitel fort. »Du wirst lernen, wie man Düten dreht und
Syrup verkauft an die alten Weiber; ich gehe auch nach der Stadt, ich
will machen mein Glück.«

Anton antwortete unwillig über die freche Rede und über das vertrauliche
Du, das der Kamerad aus der Elementarschule immer noch gegen ihn wagte:
»So gehe deinem Glück nach und halte dich nicht bei mir auf.«

»Es hat keine Eil',« entgegnete Veitel nachlässig, »ich will warten, bis
auch du gehst, wenn dir meine Kleider nicht sind zu schlecht.« Diese
Berufung auf Antons Humanität hatte die Folge, daß Anton sich schweigend
die Gegenwart des unwillkommenen Gefährten gefallen ließ. Er warf noch
einen Blick nach dem Schlosse und schritt dann stumm auf der Landstraße
fort, Itzig immer einen halben Schritt hinter ihm. Endlich wandte sich
Anton um und frug nach dem Eigenthümer des Schlosses.

Wenn Veitel Itzig nicht ein Hausfreund des Gutsbesitzers war, so mußte
er doch zum wenigsten ein vertrauter Freund seines Pferdejungen sein;
denn er war bekannt mit vielen Verhältnissen des Freiherrn, der in dem
Schlosse wohnte. Er berichtete, daß der Baron nur zwei Kinder habe,
dagegen eine ausgezeichnete Schafheerde auf einem großen schuldenfreien
Gut. Der Sohn sei auswärts auf einer Schule. Als Anton mit lebhaftem
Interesse zuhörte und dies durch seine Fragen verrieth, sagte Itzig
endlich: »Wenn du willst haben das Gut von diesem Baron, ich will dir's
kaufen.«

»Ich danke,« antwortete Anton kalt; »er würde es nicht verkaufen, hast
du mir eben gesagt.«

»Wenn Einer nicht will verkaufen, muß man ihn dazu zwingen,« rief Itzig.

»Du bist der Mann dazu,« sprach Anton.

»Ob ich bin der Mann, oder ob es ist ein Anderer: es ist doch zu machen,
daß man kauft von jedem Menschen, was er hat. Es giebt ein Recept, durch
das man kann zwingen einen Jeden, von dem man etwas will, auch wenn er
nicht will.«

»Muß man ihm einen Trank eingeben,« frug Anton mit Verachtung, »oder ein
Zauberkraut?«

»Tausendgüldenkraut heißt das Kraut, womit man Vieles kann machen in der
Welt,« erwiederte Veitel, »aber wie man es muß machen, daß man auch als
kleiner Mann kriegen kann so ein Gut, wie des Barons Gut, das ist ein
Geheimniß, welches nur Wenige haben. Wer das Geheimniß hat, wird ein
großer Mann, wie der Rothschild, wenn er lange genug am Leben bleibt.«

»Wenn er nicht vorher festgesetzt wird,« warf Anton ein.

»Nichts eingesteckt!« antwortete Veitel. »Wenn ich nach der Stadt gehe
zu lernen, so gehe ich zu suchen die Wissenschaft, sie steht auf
Papieren geschrieben. Wer die Papiere finden kann, der wird ein
mächtiger Mann: ich will suchen diese Papiere, bis ich sie finde.«

Anton sah seinen Reisegefährten von der Seite an, wie man einen Menschen
ansieht, dessen Verstand in der Irre lustwandelt, und sagte endlich
mitleidig: »Du wirst sie nirgend finden, armer Veitel.«

Itzig aber fuhr fort, sich vertraulich an Anton drängend: »Was ich dir
sage, das erzähle Keinem weiter. Die Papiere sind gewesen in unsrer
Stadt, Einer hat sie gekriegt von einem alten sterbenden Bettler, und
ist geworden ein mächtiger Mann; der alte Schnorrer hat sie ihm gegeben
in einer Nacht, wo der Andere hat gebetet an seinem Lager, ihm zu
vertreiben den Todesengel.«

»Und kennst du den Mann, der die Papiere hat?« frug Anton neugierig.

»Wenn ich ihn weiß, so werde ich es doch nicht sagen,« antwortete Veitel
schlau, »aber ich werde finden das Recept. Und wenn du haben willst das
Gut des Barons, und seine Pferde und Kühe und seinen bunten Vogel, und
den Backfisch, seine Tochter, so will ich dir's schaffen aus alter
Freundschaft, und weil du ausgehauen hast die Bocher in der Schule für
mich.«

Anton war entrüstet über die Frechheit seines Gefährten. »Hüte dich nur,
daß du kein Schuft wirst, du scheinst mir auf gutem Wege zu sein,« sagte
er zornig und ging auf die andere Seite der Straße.

Itzig ließ sich durch diesen guten Rath nicht anfechten, sondern pfiff
ruhig vor sich hin. So schritten die beiden Reisenden in langem
Schweigen, welches Itzig unbefangen beim nächsten Dorfe unterbrach,
indem er seinem Begleiter wieder Namen und Vermögensverhältnisse des
Rittergutes angab. Und diese belehrende Unterhaltung wiederholte sich
bei jedem Dorf, bis Anton ganz betroffen wurde über die ausgebreiteten
statistischen Kenntnisse seines Gefährten. Endlich verstummten Beide und
legten die letzte Meile, ohne ein Wort zu sprechen, neben einander
zurück.



~III.~


Der Freiherr von Rothsattel gehörte zu den wenigen Menschen, welche
nicht nur von aller Welt glücklich gepriesen werden, sondern auch
sich selbst für glücklich halten. Er stammte aus einem sehr alten
Hause. Ein Rothsattel war schon in den Kreuzzügen nach dem Morgenlande
geritten. Wenigstens wurde in der Familie ein Rococo-Flacon von
buntem Glas als orientalisches Fläschchen aufbewahrt, zum Beweis für
die Existenz des Ahnherrn und zur Erinnerung an die schöne Zeit der
Kreuzzüge. Ein anderer Rothsattel hatte einen Haufen Bergleute gegen
die Hussiten geführt und war mit dem ganzen Haufen zu seiner und des
Herrn Ehre erschlagen worden. Wieder einer war Fähnrich in dem Heere
des Moritz von Sachsen gewesen, er galt für den Stifter der Linie
Rothsattel-Steigebügel, und sein kriegerisches Bildniß hing noch im
Thurmzimmer des Schlosses. Ein anderer hatte sich im dreißigjährigen
Kriege bei verschiedenen Armeen und auf eigene Faust gerührt; die
Familiensage meldete von ihm, er sei ein sehr dicker Herr und ein
großer Trinker gewesen, von kräftiger Suade und etwas freien Sitten.
Er war als Erster des Geschlechtes in die Gegend gekommen, in welcher
diese Erzählung verlaufen soll, und hatte eine Anzahl Landgüter
auf irgend eine Weise in Besitz genommen. Unter den Kinderfrauen
der Familie bestand seit alter Zeit die düstere Ueberzeugung, daß
dieser dicke Herr zuweilen im Keller auf einer großen Krauttonne zu
sehen sei, wo er als ruheloser Geist sitze und ächze, zur Strafe
für schauderhafte Vergehungen gegen die Tugend seiner weiblichen
Zeitgenossen. Wieder ein anderer Vorfahr war kaiserlicher Rath zu Wien
gewesen; der Urgroßvater des gegenwärtigen Besitzers war von dem großen
König der Preußen starr angesehen und darauf mit Wohlwollen angeredet
worden. Auch der Großvater war zu seiner Zeit ein unternehmender und
vielbesprochener Cavalier gewesen, der in der Armee keine Lorbeeren
gefunden und sich resignirt hatte, dieselben im Boudoir galanter Damen
und am grünen Tisch zu suchen. Leider waren ihm dabei seine Güter
lästig geworden und aus den Händen geglitten. Sein Sohn endlich, der
Vater des gegenwärtigen Besitzers, war ein einfacher Landedelmann von
mäßigem Geiste, der nach langen Processen das eine stattliche Gut
aus den Trümmern des Familienvermögens rettete und sein Leben damit
zubrachte, dasselbe für seine Nachkommen schuldenfrei zu machen. Die
Rothsattel haben von je in dem Rufe gestanden, starke Nachkommenschaft
zu hinterlassen, und alle ältern Damen aus der Familie erklärten diese
Eigenheit -- so höchst achtungswerth sie auch sonst sei -- doch für
den einzigen Grund, daß das berühmte Haus nicht dazu gekommen war,
die neunzinkige Grafenkrone oder gar den geschlossenen Reif eines
Titularfürstenthums auf dem Wappenhelm seines Seniors zu sehen.
Gegenüber dem alten Brauch seines Hauses erwies der Vater auch dadurch
seinen bescheidenen Sinn, daß er nur einen Sohn hinterließ.

Der gegenwärtige Besitzer des Gutes hatte in einem Garderegiment
gedient, wie dem Sproß eines so kriegerischen Hauses ziemte. Er hatte
dort den Ruf eines vollendeten Edelmanns erworben. Er war brauchbar im
Dienst und ein vortrefflicher Kamerad gewesen, wohlbewandert in allen
ritterlichen Uebungen, zuverlässig in Ehrensachen. Er hatte bei
Hofbällen stets schicklich dagestanden, und so oft er von einer Prinzeß
befohlen wurde, mit guter Haltung getanzt. Auch als Mann von Charakter
hatte er sich gezeigt, da er aus wirklicher Neigung ein armes
Hoffräulein heirathete, eine liebenswürdige junge Dame, deren Abgang aus
den Quadrillen des Hofes lebhafte Betrübniß in allen Männerherzen
hervorrief. Mit seiner Gemahlin hatte sich der Freiherr als verständiger
Mann in die Provinz zurückgezogen, hatte durch eine Reihe von Jahren
fast ausschließlich für seine Familie gelebt und dadurch den Vortheil
errungen, daß seine Regimentsschulden sämmtlich bezahlt und seine
Ausgaben nicht größer waren, als seine Einnahmen. Sein Haus war
vortrefflich eingerichtet, die geringe Aussteuer seiner Frau war dazu
benützt worden, ihr durch Einrichtung des Parks eine große Freude zu
machen. Der Freiherr hielt einen Weinkeller von guten Tischweinen, hatte
zwei prächtige Wagenpferde und zwei elegante Reitpferde, ging jeden
Morgen durch die Wirthschaft und ritt jeden Nachmittag auf's Feld, hielt
viel auf seine Schafheerde und setzte einen Stolz darein, seine feine
Wolle gut waschen zu lassen. Er war ein durchaus ehrlicher Mann, noch
jetzt eine imponirend schöne Gestalt, verstand würdig zu repräsentiren
und einen gastfreien Wirth zu machen, und liebte seine Frau wo möglich
noch mehr als in den ersten Monaten nach seiner Vermählung. Kurz er war
das Musterbild eines adligen Rittergutsbesitzers. Er war kein übermäßig
reicher Herr, ungefähr das, was man einen Fünftausendthalermann nennt,
und hätte sein schönes Gut in günstigen Zeiten wohl um vieles höher
verkaufen können, als der scharfsinnige Itzig annahm. Er hätte das aber
mit Recht für eine große Thorheit gehalten. Zwei gesunde und fähige
Kinder vollendeten das Glück seines Haushaltes, der Sohn war im Begriff,
als Militär die Familiencarriere zu beginnen, die Tochter sollte noch
einige Jahre unter den Flügeln der Mutter leben, bevor sie in die große
Welt trat.

Wie alle Menschen, welchen das Schicksal Familienerinnerungen aus alter
Zeit auf einen Schild gemalt und an die Wiege gebunden hat, war auch
unser Freiherr geneigt, viel an die Vergangenheit und Zukunft seiner
Familie zu denken. An seinem Großvater war die trübe Erfahrung gemacht
worden, daß ein einziger ungeordneter Geist hinreicht, das auseinander
zu streuen, was emsige Vorfahren an Goldkörnern und Ehren für ihre
Nachkommen gesammelt haben. Er hätte deßhalb gern sein Haus für alle
Zukunft vor dem Herunterkommen gesichert, hätte gern sein schönes Gut in
ein Majorat verwandelt und dadurch leichtsinnigen Enkeln erschwert, zwar
nicht Schulden zu machen, aber dieselben zu bezahlen. Doch die Rücksicht
auf seine Tochter hielt ihn von diesem Schritte ab, es kam seinem
ehrlichen Gefühl ungerecht vor, dies geliebte Kind wegen künftiger
ungewisser Rothsattel zu enterben. Und er empfand mit Schmerz, daß sein
altes Geschlecht in der nächsten Generation in dieselbe Lage kommen
werde, in der die Kinder eines Beamten oder eines Krämers sind, in die
unbequeme Lage, sich durch eigene Anstrengung eine mäßige Existenz
schaffen zu müssen. Er hatte oft versucht, von seinen Erträgen
zurückzulegen, indeß die Gegenwart war dazu wirklich nicht geeignet;
überall fing man an mit einer gewissen Reichlichkeit zu leben, mehr auf
elegante Einrichtung und den zahllosen kleinen Schmuck des Daseins zu
halten. Und was er in günstigen Jahren etwa gespart hatte, das war auf
kleinen Badereisen, welche die zarte Gesundheit seiner Frau nach der
Behauptung des Arztes nothwendig machte, immer wieder ausgegeben worden.
Der Gedanke an die Zukunft seiner Familie beschäftigte den Freiherrn
auch heut, als er auf seinem Halbblut durch die große Kastanienallee
dem Schlosse zusprengte. Es war eine sehr kleine Wolke, welche unter dem
Sonnenschein seiner Seele dahinfuhr, sie verschwand im Nu, als er
Gewänder vor sich flattern sah und seine Gemahlin erkannte, welche mit
der Tochter ihm entgegeneilte. Er sprang vom Pferde, küßte sein
Lieblingskind auf die Stirn und sagte vergnügt zu seiner Frau: »Wir
haben vortreffliches Wetter zur Heuerndte, es wird nach Kräften
eingefahren, der Amtmann behauptet, wir hätten noch nie so viel Futter
gemacht.«

»Du hast Glück, Oscar,« sagte die Baronin zärtlich zu ihm aufblickend.

»Wie immer seit siebzehn Jahren, seit ich dich heimgeführt habe,«
antwortete der Gemahl mit einer Artigkeit, die vom Herzen kam.

»Heut sind es siebzehn Jahr,« rief die Baronin, »sie sind vergangen, wie
ein Sommertag. Wir sind sehr glücklich gewesen, Oscar.« Sie schmiegte
sich an seinen Arm und sah dankend zu ihm auf.

»Gewesen?« frug der Freiherr, »ich denke, wir sind's noch. Und ich sehe
nicht ein, weßhalb es nicht weiter so fortgehen soll.«

»Berufe es nicht,« bat die Baronin. »Mir ist manchmal, als könnte so
viel Sonnenschein nicht ewig währen; ich möchte demüthig entbehren und
fasten, um den Neid des Schicksals zu versöhnen.«

»Nun,« sagte der Freiherr gutmüthig, »das Schicksal läßt uns auch nicht
ungezaust. Die Donnerwetter fehlen uns nicht, aber diese kleine Hand
erhebt sich zur Beschwörung und sie ziehen vorüber. Hast du nicht Aerger
genug mit dem Haushalt, den Tollheiten der Kinder, und zuweilen mit
deinem Tyrannen, daß du dir mehr ersehnst?«

»Du lieber Tyrann!« rief die Baronin. »Dir danke ich dies Glück. Und wie
fühle ich es! Nach siebzehn Jahren bin ich immer noch stolz darauf,
einen so stattlichen Hausherrn zu haben, ein so schönes Schloß und ein
so großes Gut, wo jeder Fußtritt des Bodens auch mir gehört. Als du
mich, das arme Fräulein, mit meinen Fähnchen und dem Schmuckkästchen,
das ich der Gnade der Herrschaften verdanke, in dein Haus führtest, da
erst lernte ich erkennen, welche Seligkeit es ist, im eigenen Hause als
Herrin zu regieren, und dem Willen keines Andern zu gehorchen, als dem
des geliebten Mannes.«

»Du hast doch Vieles aufgegeben um meinetwillen,« sagte der Freiherr.
»Oft habe ich gefürchtet, daß unser Landleben dir, dem Günstling der
verstorbenen Prinzeß, zu einsam und klein erscheinen würde.«

»Dort war ich Dienerin, hier bin ich Herrin,« sagte die Baronin lachend.
»Außer meiner Toilette hatte ich nichts, was mir selbst gehörte. Immer
in den langweiligen Stuben der Hoffräulein umherziehen, an allen Abenden
zu der letzten Rolle verurtheilt sein, und dabei die Angst haben, daß
das immer so fortgehen soll, bis man alt wird in ewigen Zerstreuungen,
ohne eigenes Leben! Du weißt, daß mich das oft traurig gemacht hat. Hier
sind die Ueberzüge unserer Möbeln nicht von schwerem Seidenstoff und in
unserm Saal steht keine Tafel aus Malachit, aber was im Hause ist,
gehört mir.« Sie schlang ihren Arm um den Freiherrn: »Du gehörst mir,
die Kinder, das Schloß, unsere silbernen Armleuchter.«

»Die neuen sind nur Composition,« warf der Freiherr ein.

»Das sieht Niemand,« erwiederte seine Gemahlin fröhlich. »Und wenn ich
das Porcellan ansehe, und am Rande dein und mein Wappen erblicke, so
schmecken mir unsere zwei Schüsseln zehnmal so gut, als die vielen Gänge
der Hofküche. Und vollends die großen Hoftage und unsere
Marschallstafel, wo Jeder den Andern zum Verzweifeln genau kannte, und
Jeder dem Andern zum Verzweifeln gleichgültig war.«

»Du bist ein glänzendes Beispiel von Genügsamkeit,« sagte der Freiherr.
»Um deinetwillen und wegen der Kinder wollte ich, dies Gut wäre zehnmal
so groß, und unsere Einnahme so, daß ich dir einen Pagen halten könnte,
Frau Marquise, und außer der Wirthschafterin ein Paar Hoffräulein.«

»Nur kein Fräulein,« bat die Baronin, »und was den Pagen betrifft, so
braucht man keinen, wenn man einen Cavalier hat, der so aufmerksam ist,
wie du.«

So schritt der Freiherr behaglich zwischen den beiden Frauen dem
Schlosse zu. Lenore hatte sich unterdeß der Zügel seines Reitpferdes
bemächtigt und redete dem Pferde freundlich zu, so wenig Staub als
möglich zu machen.

»Dort hält ein fremder Wagen, ist Besuch gekommen?« frug der Freiherr,
als sie sich dem Hofe näherten.

»Es ist nur Ehrenthal,« antwortete die Baronin, »er wartet auf dich und
hat bereits seinen ganzen Vorrath von schönen Redensarten an uns
verschwendet; Lenore ließ ihrem Uebermuth die Zügel schießen, und es war
hohe Zeit, daß ich sie wegführte; dem drolligen Manne wurde angst bei
der Koketterie des unartigen Kindes.«

Der Freiherr lächelte. »Mir ist er immer noch der liebste aus dieser
Klasse von Geschäftsleuten,« sagte er; »sein Benehmen ist wenigstens
nicht abstoßend, und ich habe ihn in dem langen Verkehr stets
zuverlässig gefunden. -- Guten Tag, Herr Ehrenthal, was führt Sie zu
mir?«

Herr Ehrenthal war ein wohlgenährter Herr in seinen besten Jahren mit
einem Gesicht, welches zu rund war, zu gelblich und zu schlau, um schön
zu sein; er trug Gamaschen an den Füßen, eine diamantene Busennadel auf
dem Hemd und schritt mit großen Bücklingen und tiefen Bewegungen des
Hutes durch die Allee dem Baron entgegen.

»Ihr Diener, gnädiger Herr,« antwortete er mit ehrerbietigem Lächeln,
»wenn mich auch nichts herführt von Geschäften, so werde ich Sie doch
bitten, Herr Baron, daß Sie mir manchmal erlauben, herumzugehen in Ihrer
Wirthschaft, damit ich in meinem Herzen eine Freude habe. Es ist mir
eine Erholung von der Arbeit, wenn ich komme in Ihren Hof. Alles so
glatt und wohlgenährt, und Alles so reichlich und gut eingerichtet in
den Ställen und in den Scheunen. Die Sperlinge auf dem Dach sehen bei
Ihnen lustiger aus, als die Sperlinge von andern Leuten. Wenn man als
Geschäftsmann so Vieles erblicken muß, was einen nicht erfreut, wo die
Menschen durch ihr Verschulden in Unordnung kommen und Verfall, da
thut's einem wohl, wenn man ein Leben sieht, wie das Ihre; keine Sorgen,
keine großen Sorgen zum wenigsten, und so Vieles, was das Herz erfreut.«

»Sie sind so artig, Herr Ehrenthal, daß ich glauben muß, etwas recht
Wichtiges führt Sie her. Wollen Sie ein Geschäft mit mir machen?« frug
der Freiherr gutmüthig.

Mit einem Kopfschütteln, wie es dem biedern Mann ansteht, wenn er einen
ungerechten Verdacht von sich abweisen will, antwortete Herr Ehrenthal:
»Nichts vom Geschäft, Herr Baron! Die Geschäfte, die ich mit Ihnen
mache, sind solche, wo man sagt keine Artigkeiten. Gute Waare und gutes
Geld, so haben wir es immer gehalten, und so wollen wir's mit Gottes
Hülfe auch ferner halten. Ich kam nur herein im Vorbeifahren« -- dabei
bewegte er nachlässig die Hand, um pantomimisch zu bekräftigen, daß er
nur im Vorbeifahren sei, -- »ich wollte fragen wegen des Pferdes, das
der Herr Baron zu verkaufen haben. Es ist Einer im Dorfe daneben, dem
ich habe versprochen zu fragen nach dem Preis. Ich kann's eben so gut
mit dem Amtmann abmachen, wenn der Herr Baron keine Zeit haben für
mich.«

»Kommen Sie mit, Ehrenthal,« sagte der Freiherr, »ich führe mein Pferd
selbst in den Stall.«

Herr Ehrenthal machte den Frauen viele Bücklinge, welche von Lenore
durch eben so viele Knixe erwiedert wurden, und folgte dem Freiherrn zur
Stallthür. Dort blieb er respectvoll stehen und bestand darauf, daß das
Pferd des Barons und der Baron selbst vor ihm eintraten. Nach kurzer
Besichtigung und den üblichen Reden und Gegenreden führte der Freiherr
Herrn Ehrenthal auch in den Kuhstall, worauf Herr Ehrenthal den
leidenschaftlichen Wunsch aussprach, auch die Kälber zu sehen, und
endlich die Bitte zufügte, auch bei den Zuchtböcken zur Audienz
zugelassen zu werden. Er war ein erfahrener Geschäftsmann, und wenn das
Entzücken, welches er aussprach, auch etwas handwerksmäßig und
überschwänglich klang, so war das, was er lobte, doch wirklich
lobenswerth, und der Freiherr hörte das Lob mit Wohlgefallen an.

Nach Besichtigung der Schafe mußte eine Pause gemacht werden, denn
Ehrenthal war zu sehr ergriffen von der Feinheit und Dichtigkeit ihres
Pelzes. »Nein, dieser Stapel!« seufzte er in träumerischer Begeisterung;
»schon jetzt kann man sehen, was er sein wird im nächsten Frühjahr.« Er
wiegte den Kopf hin und her und zwinkerte mit den kleinen Augen nach der
Sonne. »Wissen Sie, Herr Baron, daß Sie sind ein glücklicher Mann! Haben
Sie gute Nachrichten von Ihrem Herrn Sohn?«

»Danke, lieber Ehrenthal, er hat gestern geschrieben und seine Zeugnisse
geschickt,« antwortete der Freiherr.

»Er wird werden, wie sein Herr Vater,« rief Herr Ehrenthal aus, »ein
Cavalier von erster Qualität, und ein reicher Mann, der Herr Baron weiß
zu sorgen für seine Kinder.«

»Ich erspare nichts, lieber Ehrenthal,« erwiederte der Baron nachlässig.

»Was ersparen!« rief der Händler mit Verachtung gegen eine so plebeje
Thätigkeit; »was wollen Sie sparen? wenn ich mir erlauben darf, das zu
bemerken als ein Geschäftsmann, der schon lange die Ehre hat, Sie zu
kennen. Was brauchen Sie zu sparen? Sie werden doch dereinst, wenn der
alte Ehrenthal nicht mehr sein wird, auch ohne Sparen hinterlassen dem
jungen Herrn das Gut, welches unter Brüdern werth ist ein und ein halbes
Hunderttausend, und dem gnädigen Fräulein Tochter außerdem eine
Aussteuer von -- was soll ich sagen -- von funfzigtausend Thalern baar.«

»Sie irren,« sagte der Freiherr ernst, »ich bin nicht so reich.«

»Nicht so reich?« rief Herr Ehrenthal mit sittlicher Entrüstung gegen
jeden Menschensohn (den Baron ausgenommen), der so etwas behaupten
könnte. »Es hängt doch nur von Ihnen ab, jeden Augenblick so reich zu
sein. Wer ein Vermögen hat, wie der Herr Baron, der kann in zehn Jahren
verdoppeln sein Capital ohne Gefahr. -- Warum wollen Sie nicht
Pfandbriefe der Landschaft auf Ihr Gut nehmen?«

Die »Landschaft« der Provinz war damals ein großes Creditinstitut der
Rittergutsbesitzer, welches Capitalien zur ersten Hypothek auf
Rittergüter auslieh. Die Zahlung erfolgte in Pfandbriefen, welche auf
den Inhaber lauteten und überall im Lande für das sicherste Werthpapier
galten. Das Institut selbst zahlte die Interessen an die Besitzer der
Obligationen und erhob von seinen Schuldnern außer den Zinsen noch einen
geringen Zuschlag für Verwaltungskosten und zu allmähliger Tilgung der
aufgenommenen Schuld.

»Ich mache keine Geldgeschäfte,« antwortete der Freiherr stolz, aber in
seiner Brust klang die Saite fort, welche der Händler angeschlagen
hatte.

»Die Geschäfte, welche ich meine, sind so, wie sie heut zu Tage macht
jeder Fürst,« fuhr Herr Ehrenthal mit Feuer fort. »Wenn der gnädige Herr
Pfandbriefe der Landschaft aufnimmt auf sein Gut, so kann er jede Stunde
erhalten funfzigtausend Thaler in gutem Pergament. Sie zahlen dafür der
Landschaft vier vom Hundert, und wenn Sie die Pfandbriefe liegen lassen
in Ihrer Casse, so erhalten Sie davon Zinsen drei und ein halb vom
Hundert. Dann zahlen Sie ein halbes Procent zu an die Landschaft, und
durch das halbe Procent wird noch amortisirt das Capital.«

»Das heißt Schulden machen, um reich zu werden,« warf der Gutsherr
achselzuckend ein.

»Verzeihen Sie, Herr Baron, wenn ein Herr wie Sie funfzigtausend Thaler
liegen hat, welche ihn jährlich kosten ein halbes Procent, so kann er
damit kaufen die halbe Welt. Immer giebt es Gelegenheit, Güter zu
erwerben zu einem Spottpreise, wenn man baar Geld oder Pfandbriefe hat
zu rechter Zeit. Da sind Rittergüter, da sind Waldungen, die man kann
kaufen, oder Antheile von Bergwerken, oder Actien von einer soliden
Societät. Oder der Herr Baron können selbst anlegen ein Etablissement
auf Ihrem Gut, wenn Sie wollen schaffen Zucker aus Rüben, wie der Herr
v. Bergen am Gebirge, oder amerikanisches Mehl, wie der Herzog von
Löbau, oder bairisches Bier, wie Ihr Nachbar, der Graf Horn. Was ist
dabei für eine Gefahr? Sie werden einnehmen zehn, zwanzig, ja funfzig
Thaler vom Hundert des Capitals, das Sie geliehen haben von der
Landschaft zu vier vom Hundert.«

Der Freiherr sah nachdenklich vor sich hin. Was ihm der Händler sagte,
war durchaus nichts Neues und Unerhörtes, er selbst hatte oft Aehnliches
gedacht. Es war gerade die Zeit, wo eine Menge von neuen industriellen
Unternehmungen aus dem Ackerboden aufschossen, wo durch die hohen
Schornsteine der Dampfmaschinen, durch neuentdeckte Kohlen- und
Erzlager, durch neue landwirthschaftliche Culturen große Summen erworben
und noch größere Reichthümer gehofft wurden. Die vornehmsten
Grundbesitzer der Landschaft standen an der Spitze ausgedehnter
Actienunternehmungen, welche auf einer Verbindung moderner Industrie und
des alten Ackerbaues beruhten. Es war nichts Neues und Auffallendes in
den Worten des Händlers, und doch schlugen sie als zündender Blitz in
die Seele des Freiherrn. Sie kamen im rechten Augenblick. Herr Ehrenthal
bemerkte die Wirkung, welche er hervorgebracht hatte, und schloß mit der
Gemüthlichkeit, welche seine Lieblingsstimmung war: »Wo habe ich das
Recht, einem Herrn, wie Sie sind, einen Rath zu geben? Aber jeder
Gutsbesitzer muß sagen dasselbe, daß ein solches Geschäft mit
Pfandbriefen in unserer Zeit die solideste Art ist, wie ein vornehmer
Herr kann sorgen für seine Kinder. Wenn einst das Gras wachsen wird über
dem Grabe des alten Ehrenthal, dann werden Sie an mich denken und bei
sich sagen: der Ehrenthal war nur ein einfacher Mann, aber er hat mir
gerathen, was gut war und ein Segen für die Familie.«

Der Freiherr sah immer noch vor sich hin. Was er lange in sich
herumgetragen hatte, das war auf einmal zum festen Entschluß geworden.
Dem Händler sagte er mit einer Leichtigkeit, die ihm nicht vom Herzen
kam: »Ich will mir's überlegen.« Ehrenthal war damit zufrieden und bat
um die Erlaubniß, sich den Damen empfehlen zu dürfen, was er als Mann
von Welt und Gemüth selten unterließ.

Es war Schade, daß der Freiherr nicht das Gesicht des Geschäftsmannes
sah, als dieser in seinen Wagen stieg und mechanisch die Bourbonrose
in's Knopfloch steckte, welche ihm Lenore beim Abschiede mit
schalkhafter Artigkeit überreicht hatte. Auch Herr Ehrenthal machte ein
lustiges Gesicht, aber nicht aus Freude über die volle Rose. Er ließ den
Kutscher langsam durch die Feldmark fahren und sah wohlgefällig auf die
Ackerstücke, welche mit reifender Frucht zu beiden Seiten des Weges
lagen. In langem Zuge kamen die Heuwagen des Gutes ihm entgegen. So oft
er still hielt, um einen Riesenwagen vorbeizulassen, berupften seine
Pferde das Heu, und sein Kutscher drehte sich um und rief schnalzend:
»Schönes Futter!«

»Ein schönes Gut,« sagte dann Herr Ehrenthal in tiefem Nachdenken.

       *       *       *       *       *

Unterdeß saß die Baronin in einer Gartenlaube und blätterte in den neuen
Journalen, welche der Buchhändler aus der nächsten Kreisstadt
zugeschickt hatte. Sie betrachtete prüfend die Modekupfer und genoß die
kleinen Nippes der Tagesliteratur: Geschichten von Menschen, welche auf
außerordentliche Weise reich geworden, und von andern, welche auf
schauderhafte Weise ermordet sind, Tigerjagden aus Ostindien,
ausgegrabene Mosaikböden, rührende Schilderungen von der Treue eines
Hundes, hoffnungsreiche Betrachtungen über die Unsterblichkeit der
Seele, und was sonst das flüchtige Auge eleganter Damen zu fesseln
vermag. Die schöne Gemahlin des Freiherrn schaukelte während des Lesens
die gestickte Fußbank, ihre Seele war nur halb in den Blättern, sie sah
oft über den Rasenplatz nach ihrer Tochter, welche wieder mit dem Pony
beschäftigt diesem aus Blumen und Zeitungspapier eine groteske
Halskrause und eine gehörnte Mütze zurecht machte, was der Pony
vergebens dadurch zu vereiteln suchte, daß er so viel Blüthen und
Zeitungspapier wegfraß, als er mit dem Maul erreichen konnte. Als die
junge Dame, stolz auf ihr Werk, den Kopf nach der Laube wandte und das
Auge der Mutter auf sich gerichtet sah, überließ sie das Pferd dem
herzueilenden Bedienten und flog wie eine Libelle zu den Füßen der
Mutter. Sie setzte sich auf die Fußbank, zog die Journale auf das Knie
der Baronin, und fing an, sich possenhaft mit den Herren und Damen der
Modekupfer zu unterhalten. Da die Gesichter dieser Ideale, wie bekannt,
den Vorzug haben, allen Menschen ähnlich zu sehen, von denen sie sich
durch einzelne charakteristische Eigenheiten, durch merkwürdig kleine
Lippen und zuweilen durch ein auf der Stirn oder dem Backen sitzendes
Auge unterscheiden, so wurde der jungen Dame nicht schwer, zahlreiche
Aehnlichkeiten mit Bekannten des Hauses aufzufinden und die Bilder
danach zu behandeln. Die Mutter lächelte über die kindischen Scherze der
Tochter und sagte endlich, ihre Gedanken laut fortsetzend: »Lenore, du
wirst jetzt ein großes Mädchen und bist noch so sehr Kind. Wir haben
dich aufwachsen lassen bei dem Unterricht der Bonne und des Candidaten;
es wird Zeit, daran zu denken, daß du etwas Ordentliches lernst, mein
armes Kind.«

»Ich dachte, das Lernen sollte jetzt aufhören,« antwortete Lenore
schmollend.

»Deine französische Aussprache ist noch schlecht, und dein Vater will,
daß du dich im Zeichnen übst, du hast Anlage dazu.«

»Ich zeichne nur Karrikaturen,« rief Lenore, »die sind am leichtesten,
man macht eine lange Nase oder kurze Beine, und das Kerlchen sieht
lächerlich aus.«

»Du sollst nicht Karrikaturen zeichnen,« sprach die Mutter, »das
verdirbt deinen Geschmack und macht dich spöttisch.« Lenore ließ das
Köpfchen hängen. »Und wer war der junge Mann, mit dem du vorhin durch
den Garten gingst?« fuhr die Mutter strafend fort. »Du hast ihm die
Erdbeeren des Vaters gegeben.«

»Schilt nur nicht immer, liebe Mutter,« rief die Tochter erröthend. »Der
Fremde war ein hübscher artiger Junge, er geht nach der Hauptstadt, er
hat weder Vater noch Mutter, das that mir leid. Und so bescheiden war
er! Sei mir nicht böse,« schmeichelte sie und flog an den Hals der
Mutter, in deren Augen mehr Liebe als Zorn zu lesen war.

Die Mutter küßte das Kind auf den Mund und sagte gütig: »Du bist mein
gutes, wildes Mädchen, suche mir jetzt den Vater, sein Kaffe wird kalt.«

Als der Freiherr in die Laube trat, noch voll von seiner Unterredung mit
Ehrenthal, legte die Baronin ihre Hände in die seinen und sagte: »Oscar,
ich habe Sorge um Lenore!«

»Ist sie krank?« frug der Vater betroffen.

»Sie ist gesund und von Herzen gut, aber sie ist kecker und
ungebundener, als sich für ihre Jahre paßt.«

»Sie ist auf dem Lande aufgewachsen und eine tüchtige Dirne geworden,«
erwiederte der Freiherr beruhigend.

»Es fehlt ihr aber an Form und an Zartgefühl im Umgange mit Fremden,«
fuhr die Mutter fort. »Ich fürchte, sie ist in Gefahr, ein Original zu
werden.«

»Nun, das Unglück wäre nicht so groß,« sagte der Freiherr lachend.

»Es giebt kein größeres für ein Mädchen aus unserm Kreise. -- Was in der
Gesellschaft auffällt, wird auch lächerlich; ein kleiner Zug von
bizarrem Wesen kann ihre ganze Zukunft verderben. Sie muß genöthigt
werden, mehr auf sich zu achten, und ich fürchte, hier auf dem Lande
wird sie das nicht lernen.«

»Wir sollen das Kind von uns thun, vielleicht auf Jahre, und unter
fremden Menschen aufblühen lassen?« frug der Freiherr unwillig.

»Und doch muß es sein,« sagte die Baronin ernst, »und es kostet mich
viel, dir das zu sagen. Sie ist unartig gegen Mädchen ihres Alters,
rücksichtslos gegen Frauen, und Männern gegenüber viel zu dreist. --
Kannst du dir ein Mädchen von Lenorens Wesen am Hofe denken?« frug die
Baronin nach einer Pause.

Der Gemahl konnte sich das nicht denken, vielleicht deßwegen nicht, weil
ein Fürstenhof überhaupt nicht der Ort ist, wo schnell aufgeschossene
Fräulein die Schulbücher umhertragen und Katze und Maus spielen.

»Sie wird sich ändern,« warf er endlich ein.

»Sie wird sich nicht ändern,« entgegnete die Baronin sanft, die Hand auf
seine Schulter legend, »so lange der Liebling mit seinem Vater zu Pferde
über Gräben setzt und ihn sogar auf den Pürschgang begleitet.«

»Ich kann mich nicht darein finden, beide Kinder zu entbehren,« sprach
der Vater gutmüthig. »Das wäre sehr hart für uns, am schwersten für
dich, du strenge Hausfrau.«

»Vielleicht!« sagte die Baronin leise, und ihre Augen wurden feucht.
»Aber wir dürfen nicht an uns denken, nur an die Zukunft der Kinder.«

Der Freiherr sah die Bewegung der geliebten Frau, er zog sie an sich und
sprach entschlossen: »Höre, Elsbeth, wenn wir in früheren Jahren von
dieser Zeit sprachen, da dachten wir uns Lenorens Erziehung anders. Wir
wollten die Winter über selbst in der Stadt leben; unter deinen Augen
sollte das Kind den letzten Unterricht erhalten und in die Gesellschaft
treten. Du sollst dich nicht von ihr trennen. Wir ziehen schon diesen
Winter nach der Hauptstadt.«

Ueberrascht erhob sich die Baronin. »Guter Oscar!« rief sie gerührt aus.
»Aber -- verzeih die Frage, würde ein solcher Aufenthalt nicht in
anderer Hinsicht für dich ein großes Opfer sein?«

»Nein,« sagte der Freiherr fröhlich, »ich habe Pläne, die auch für mich
wünschenswerth machen, den Winter in der Stadt zuzubringen.«

Er erzählte; der Umzug nach der Hauptstadt wurde beschlossen.



~IV.~


Schon stand die Sonne niedrig am Himmel, als die beiden Wanderer bei den
ersten Häusern der Hauptstadt ankamen. Erst einzelne kleine Gebäude,
dann zierliche Sommerwohnungen mitten in blühenden Gärten; dann rückten
die Häuser dichter zusammen, die Straße schloß sich auf beiden Seiten,
und mit dem Staube und dem Wagengerassel legte sich bange Sorge um die
Brust unseres Helden. In dem Geflecht großer und kleiner Straßen wäre
Anton rathlos gewesen, wenn ihn nicht sein Begleiter, der aus Achtung
vor dem bessern Rock Antons hinter ihm geblieben war, durch laute Rechts
und Links an den Straßenecken gelenkt hätte. Veitel Itzig aber hatte
eine merkwürdige Vorliebe für krumme Seitengassen und schmale Trottoirs.
Hier und da winkte er hinter dem Rücken seines Reisegefährten mit
frecher Vertraulichkeit geputzten Mädchen zu, die an den Thüren standen,
oder jungen Burschen mit krummer Nase und runden Augen, welche, die
Hände in den Hosentaschen, auf der Straße lungerten. Zuweilen wurde sein
Gruß mit nachlässigem Kopfnicken erwiedert, welches ungefähr bedeutete:
»er ist ein gutes Geschöpf, aber er hat kein Geld;« in der Regel ward
seine Zuvorkommenheit mit kalter Verachtung hingenommen, welche der
Pflastertreter der schmutzigen Nebenstraße da, wo nichts zu gewinnen
ist, eben so gut zu äußern weiß, als der schnurrbärtige Held der
Granitplatten im eleganten Stadttheil. Endlich bogen die jungen Männer
in eine Hauptstraße, wo große Häuser mit Säulenportalen, elegante
Kaufläden und ein Gewühl gut gekleideter Menschen verriethen, daß hier
der Wohlstand einen entschiedenen Sieg über die Armseligkeit
davongetragen hatte. In dieser Straße hielten sie vor einem hohen Hause
an. Itzig wies auf das Thor mit einer gewissen scheuen Achtung und sagte
kurz: »Hier wohnt er, hier wirst du werden bald so stolz, wie diese
Gojim sind; wenn du willst wissen, wo ich zu finden bin, so kannst du
nachfragen im Geschäft bei Ehrenthal auf der Gerbergasse. Gute Nacht!«
Er pfiff vor sich hin und schlenderte die Straße hinab, ohne sich
umzusehen.

Anton trat mit klopfendem Herzen in den Hausflur und lockerte den Brief
seines Vaters in der Brusttasche. Er war sehr kleinmüthig geworden und
sein Kopf war so schwer, daß er sich am liebsten einen Augenblick
hingesetzt hätte, um auszuruhen. Aber wie Ruhe sah es in dem Hause nicht
aus. Vor der Thür stand ein großer Frachtwagen, in dem Hause mächtige
Fässer und Ballen, und riesengroße, breitschultrige Männer mit
Lederschürzen und kurzen Haken im Gürtel trugen Leiterbäume, klirrten
mit Ketten, rollten die Fässer und schnürten dicke Stricke durch
künstliche Knoten zusammen; dazwischen eilten Commis, die Feder hinter
dem Ohr, Papier in der Hand, ab und zu, und Fuhrleute in blauen Blousen
nahmen die Papiere, die Ballen und die Fässer mit der geschäftlichen
Würde in Empfang, welche die Thätigkeit aller verantwortlichen Menschen
zu bezeichnen pflegt. Hier war kein Ort der Ruhe, Anton stieß an einen
Ballen, fiel beinahe über einen Hebebaum und wurde durch das
»Vorgesehen!« welches ihm zwei Enaksöhne mit Lederschürzen zuriefen,
noch mit Mühe vor dem Schicksal bewahrt, unter einer großen Oeltonne
platt gedrückt zu werden.

Im Centrum der Bewegung, gleichsam als Sonne, um welche sich die Fässer
und Arbeiter und Fuhrleute herum drehten, stand ein junger Herr aus dem
Geschäft, ein Herr mit entschlossener Miene und kurzen Worten, welcher
als Zeichen seiner Herrschaft einen großen schwarzen Pinsel in der Hand
hielt, mit dem er bald riesige Hieroglyphen auf die Ballen malte, bald
den Aufladern ihre Bewegungen vorschrieb. Diesen Herrn frug Anton mit
klangloser Stimme nach dem Prinzipal des Geschäftes und wurde durch eine
kurze Bewegung des Pinselstiels in den hintern Theil des Hausflurs nach
dem Comtoir gewiesen. Zögernd trat er an die Thür, es kostete ihm einen
großen Entschluß, den Griff mit der Hand zu drehen -- er hat sich später
oft daran erinnert -- und als die Thür geräuschlos aufging und er in das
Dämmer der großen Arbeitsstube sah, da wurde ihm so angst, daß er kaum
über die Schwelle schreiten konnte. Sein Eintritt machte wenig Aufsehen.
Ein halbes Dutzend Schreiber fuhr hastig mit den Federn über die blauen
Briefbogen, um noch die letzten Züge vor dem Schluß des Comtoirs und der
Post zu thun. Nur einer der Herren, welcher zunächst der Thüre saß,
erhob sich und frug in kühlem Geschäftston: »Was steht zu Ihren
Diensten?«

Auf die schüchterne Erklärung Antons, daß er Herrn Schröter zu sprechen
wünsche, trat aus dem zweiten Comtoir ein großer Mann mit faltigem
Gesicht, mit stehendem Hemdkragen, von sehr englischem Aussehen. Anton
sah schnell auf das Antlitz, und dieser erste Blick, so ängstlich, so
flüchtig, gab ihm einen guten Theil seines Muthes wieder. Er erkannte
Alles darin, was er in den letzten Wochen ach so oft ersehnt hatte, ein
gütiges Herz und einen redlichen Sinn. Und doch sah der Herr streng
genug aus, und seine erste Frage klang kurz und entschieden. Anton faßte
schnell nach seinem Brief, nannte seinen Namen und erzählte hastig und
mit stockender Stimme, daß sein Vater gestorben sei und daß er den Herrn
von seinem Todtenbette grüßen lasse.

Wie ein freundliches Licht flog es über das Auge des Kaufmanns, er
öffnete den Brief schweigend, las ihn langsam durch, reichte dem
bewegten Anton die Hand und sagte: »Seien Sie mir willkommen.« Darauf
wandte er sich zu einem von den schreibenden Herren, welcher einen
grünen Rock trug und einen grauen Ueberziehärmel um den rechten Arm
gebunden hatte: »Herr Anton Wohlfart tritt von heut an in unser
Geschäft.« Einen Augenblick hörten die sechs Federn auf zu rennen, und
ihre Lenker sahen im Tempo nach Anton hin; der Chef aber fuhr zu Anton
gewandt fort: »Sie werden müde sein, Herr Jordan wird Ihnen Ihr Zimmer
anweisen, ruhen Sie heut aus, morgen das Weitere.«

Nach diesen Worten wandte er sich mit leichtem Kopfnicken ab und ging
nach dem zweiten Comtoir zurück, wo ebenfalls sechs Federn über das
blaue Papier fuhren und jetzt mit solcher Schnelligkeit, daß sich der
Federbart vor Entsetzen sträubte, denn die alte Wanduhr hatte zum
Schlage bereits ausgehoben.

Nur der Herr im grünen Rock streifte den grauen Aermel ab, strich ihn
sorgfältig glatt, schloß ihn mit einem Haufen Papiere in das Pult und
lud Anton ein, ihm auf das Zimmer zu folgen. Wieder schritt Anton durch
die Thür des Comtoirs, in welchem er nur zehn Minuten gewesen war, aber
er war ein anderer Mann geworden, sein Schicksal war entschieden, er
hatte jetzt eine Heimath, er gehörte in das Geschäft. Deßhalb schlug er
im Vorbeigehen herzhaft auf einen großen Ballen, wie man auf die
Schulter eines guten Bekannten schlägt, wobei der grüne Herr sich
umwandte und mit wohlwollender Herablassung zu ihm sagte: »Baumwolle;«
und drei Schritt weiter klopfte Anton Einlaß fordernd an ein riesiges
Faß, welches wohlhäbig in einer Ecke stand, wie ein dicker Pächter in
seinem hellen Sommerrock; worauf sich wieder der grüne Herr umwandte und
ebenso wohlwollend sagte: »Corinthen.« Jetzt stieß unsern Anton kein
Hebebaum mehr, ja er selbst schob den einen mit kräftiger Fußbewegung
bei Seite, und einen Riesen mit lederner Schürze, der ihm begegnete,
grüßte er mit sicherer Vertraulichkeit und fühlte sich behaglich, als
der Riese ihm artig dankte, besonders als der grüne Herr wieder
herablassend äußerte: »der oberste Auflader.«

Durch den Hofraum gingen sie auf gewundenen Pfaden in ein Hintergebäude
und stiegen drei ausgetretene Treppen hinauf. Dort öffnete Herr Jordan
ein Zimmer und bemerkte gegen Anton, daß dieß wahrscheinlich seine
künftige Wohnung sein werde, es sei die frühere Behausung eines guten
Freundes von ihm, der aus dem Geschäft geschieden sei und sich selbst
etablirt habe. Es war ein sehr kleines Zimmer, die Möbeln einfach und
nicht neu, aber saubere weiße Gardinen und weiße Rouleaux vor den
Fenstern und auf dem Schreibtisch eine schöne Katze von Gips, mit
gelblicher Lederfarbe lackirt, so daß sie aussah wie eine lebende. Diese
Katze hatte der etablirte College zum Besten seines Nachfolgers in der
Stube zurückgelassen.

Herr Jordan eilte in das Comtoir zurück, in dem er der Erste und Letzte
sein mußte, weil ihm ein Theil der Schlüssel anvertraut war, und Anton
blieb allein. Mit Hülfe eines freundlichen Bedienten, welcher ihm
schnell das Zimmer wohnlich zu machen suchte, ordnete er seine Toilette
und war eben damit fertig, als zahlreiche Tritte auf den Treppen
verkündeten, daß seine Collegen aus dem Geschäft in ihre Zimmer eilten.

Wieder erschien der grüne Herr und theilte ihm mit: Herr Schröter sei zu
einer Conferenz und heut nicht mehr zu sprechen. Dagegen sei seine
Ansicht, daß der Ankömmling den einzelnen Herren Besuch machen müsse, um
die Bekanntschaft mit ihnen auf anständige Weise einzuleiten. Ein Frack
sei nicht nöthig.

Anton stieg mit seinem Begleiter einige Treppen herunter, und Herr
Jordan war im Begriff, an eine Thüre anzuklopfen, als der Bewohner des
Zimmers ihm entgegentrat, ein schöner schlanker Mann, von mäßiger Größe
und einem Wesen, welches unserm Helden sehr imponirte. Er hatte seinen
Anzug gewechselt, trug kurze Beinkleider und Stolpenstiefeln, eine
Jokeimütze auf dem Kopf und eine Reitgerte in der Hand, die er
unternehmend schwenkte.

»Führen Sie Ihr Füllen schon an der Leine?« sagte der Junker in den
Stolpenstiefeln lächelnd zu dem Führer. Herr Jordan stellte sich
feierlich auf und präsentirte: »Herr Wohlfart, der neue Lehrling, soeben
angekommen. -- Herr von Fink, Sohn der großen Firma Fink und Becker in
Hamburg.«

»Erbe des größten Thranvorraths von der Welt und so weiter,« unterbrach
ihn Herr von Fink nachlässig. »Jordan, geben Sie mir zehn Thaler, ich
will den Reitknecht bezahlen. Schreiben Sie's zu dem Uebrigen.« Jordan
holte bereitwillig ein Cassenbillet aus seiner Brieftasche und
überreichte es dem Jokei, der es zusammenknitterte und in die
Westentasche steckte; worauf er mit einiger Höflichkeit zu Anton sagte:
»Wenn Sie mich besuchen wollen, wie ich aus dem festlichen Gesicht Ihres
Mercurs merke, so bedaure ich, heut nicht zu Hause zu sein, ich will ein
neues Pferd kaufen. Ihren Besuch nehme ich als geschehen an, ich danke
Ihnen in aller Feierlichkeit dafür und gebe Ihnen meinen Segen zu Ihrem
Eintritt.« Er nickte gleichgültig mit dem Kopf und schritt klirrend die
Stufen hinab und über die Steinplatten des Hofes.

Antons Behagen erlitt durch das kühle Benehmen des Herrn einen großen
Stoß und er dachte verschüchtert, wenn die andern Herren vom Geschäft
eben so sind, so wird es mir sehr schwer werden, mit ihnen umzugehen.
Auch Herr Jordan fand nöthig, das auffallende Benehmen des Jokei zu
erklären, und sagte mit vertraulicher Wichtigkeit: »Fink gehört nur halb
in unser Geschäft, er ist erst seit kurzer Zeit hier, von seinem Vater
aus New-York gezogen und hierher versandt worden, um bei uns vernünftig
zu werden.«

»Ist er denn nicht vernünftig?« frug Anton neugierig.

»Nur zu wild, liebt den Sport, ist aber sonst ein guter Gesellschafter,«
sagte Herr Jordan. »Die andern Herren habe ich zu mir auf die Stube
gebeten, um Sie mit Allen bekannt zu machen; wir werden dort eine Tasse
Thee trinken. Morgen machen Sie den Einzelnen Besuch auf ihren Zimmern.«

Die Stube des Herrn Jordan war die größte unter den kleinen Wohnungen
des Hinterhauses, in welchem die Herren vom Comtoir einzeln oder zu
zweien hausten, und wurde deßhalb und wegen der ansprechenden Gemüthsart
ihres Bewohners zuweilen als Salon benutzt; sie genoß die Auszeichnung,
ein Fortepiano und einige Armstühle zu besitzen. An den Fenstern hingen
zahlreiche Biscuitbilder, in denen edle Weiblichkeit durch
mittelalterliche Kirchengängerinnen, Loreleys und Madonnen vertreten
war. In diesem Zimmer saßen und standen die Herren und erwarteten die
Ankunft des Neulings. Anton machte die Massenvorstellung mit Erfolg
durch, indem er jedem Einzelnen die Hand schüttelte und hinterdrein Alle
zusammen um ihr Wohlwollen und freundliche Hülfe bat, weil er im
Geschäft ganz unerfahren und noch gar nicht in der Welt und wenig unter
Menschen gewesen sei. Diese Offenheit verfehlte nicht, einen guten
Eindruck hervorzubringen. Darauf ging eine friedfertige Unterhaltung an,
gewürzt mit kleinen Scherzen und Anspielungen, welche für einen Neuling
so unverständlich als möglich waren. Anton verhielt sich schweigend und
mühte sich, das Wesen der einzelnen Herren zu erkennen. Da war der
Buchhalter Herr Liebold, ein ältlicher kleiner Mann mit einer feinen
Stimme und einem bescheidenen Lächeln, durch welches er die Welt um
Vergebung bat, daß er sich die Freiheit nehme, zu existiren. Er sprach
wenig, hatte aber die Eigenschaft, im Nachsatz das zurückzunehmen, was
er im Vordersatz behauptete; z. B.: »ich glaube fast, daß dieser Thee zu
schwach ist, aber freilich ist starker Thee sehr ungesund,« und
Aehnliches. Ferner war da Herr Pix, der tyrannische Führer des schwarzen
Pinsels in dem Hausflur, ein entschlossener Mann, welcher geneigt
schien, alle menschlichen Verhältnisse wie Detailgeschäfte zu
betrachten; vielleicht respectabel, aber kleinlich. Als ein Stuhl im
Zimmer fehlte, rückte er verächtlich einen kleinen Tisch in die Nähe des
Thees, schwang sich darauf und blieb den ganzen Abend rittlings darauf
sitzen. Ferner war da ein Herr Specht, welcher viel sprach und stark in
Behauptungen war, die von Jedermann bestritten wurden. Er behauptete,
China werde durch eine Constitution regiert, die von der englischen nur
wenig verschieden sei, und verfocht mit Leidenschaft die Ansicht, daß
Schneckensuppe das Lieblingsgericht des seligen Kaisers Napoleon gewesen
sei. Ferner war da ein schmächtiger Herr Baumann mit kurz geschorenem
Haar und sinnigem Wesen, welcher jeden Sonntag in die Kirche ging, allen
Missionsvereinen Beiträge zahlte und, wie seine Collegen ihm auf den
Kopf zusagten, die Absicht hatte, später einmal Missionär zu werden. Er
schob das noch auf aus einer gewissen kindlichen Gewöhnung an
Deutschland und die Firma, zu deren Nutzen er gegenwärtig arbeitete.
Anton bemerkte mit Freuden, daß im Ganzen ein artiger und
rücksichtsvoller Ton unter den Herren herrschte. Da er ermüdet war,
empfahl er sich in Kurzem, und weil er Niemandem widersprochen hatte und
gegen Alle zuvorkommend gewesen war, so wurde nach seinem Abgange
erklärt, er verspreche ein guter College zu werden.

       *       *       *       *       *

Unterdeß schritt Veitel Itzig mit der Gleichgültigkeit eines
Herumtreibers und der Sicherheit eines Eingeborenen durch das Gewirr der
Menschen und Straßen. Das röthliche Licht der Abendsonne war von den
Steinen der Straße an den Häusern hinaufgestiegen, von einem Fenstersims
zu dem andern bis hoch auf die Dächer, und das Dunkel des Abends
erfüllte die engen Gassen des alten Stadttheils, welcher am Flusse
liegt. In einer solchen Gasse stand ein großes Haus mit breiter Front.
Die untern Fenster waren durch Eisenstäbe vergittert, im ersten
Stockwerk glänzten die weißen Rahmen, welche große Spiegelscheiben
einfaßten, unter dem Dach waren die Fenster blind, schmutzig, hier und
da eine Scheibe zerschlagen. Es war kein guter Charakter in dem Hause,
wie eine alte Zigeunerin sah es aus, die über ihr bettelhaftes Costüm
ein neues buntes Tuch geworfen hat.

In dieses Haus trat Veitel Itzig, indem er einem geputzten Dienstmädchen
an der Thür schnalzend einen Kuß zuwarf, den diese wie eine
heranfliegende Wespe pantomimisch mit der Hand fortschleuderte. Die
unsaubere Treppe führte zu einer weißlackirten Entreethür, auf welcher
in großem Messingschild der Name: »Hirsch Ehrenthal« zu lesen war.
Veitel faßte den dicken Porcellangriff der Klingel und schellte, ein
ältliches Frauenzimmer mit zerknitterter Haube öffnete einen schmalen
Spalt und frug, die Nase hinaussteckend, nach seinem Begehr, dann riß
sie die Stubenthür auf und rief in das Zimmer: »Es ist Einer da, Itzig
Veitel heißt er, aus Ostrau, er will den Herrn Hirsch Ehrenthal
sprechen.« Aus der Stube scholl die Stimme des Hausherrn: »Warten soll
er!« und das Geklirr von Tellern verrieth, daß der Geschäftsmann erst
das Familienglück des Abendessens genießen wollte, bevor er dem
künftigen Millionär Audienz gab. Die aufwartende Person warf mit
mißtrauischen Blicken auf den Ankömmling die Thür wieder zu und sperrte
ihn aus.

Veitel setzte sich auf die Treppe und sah mit starrem Auge auf das
Messingschild und die weiße Thür, bewunderte die abgeschrägten Ecken der
Messingplatte und versuchte sich vorzustellen, wie der Name Itzig auf
einer eben solchen Platte an einer ähnlichen weißen Thüre aussehen
würde. Darauf kam er auf gradem Wege zu der Betrachtung, wie viel ihm
noch fehle, um so reich zu sein, wie Hirsch Ehrenthal, er fühlte nach
einem halben Dutzend Ducaten, welche ihm seine alte Mutter mit einem
Lederfleck in das Futter seiner Weste eingenäht hatte, und überlegte,
wie viel er alle Tage dazu sparen könnte, vorausgesetzt, daß ihm der
reiche Mann Gelegenheit ließe, etwas zu verdienen. Er war tief in
Betrachtungen versunken über den Werth von zwei Phantasiestiefeln,
welche er sich auf den Beinen eines jungen Elegants vorstellte, und
welche nach seiner Annahme den dreifachen Werth des Viergroschenstücks
haben mußten, das er dem eleganten Herrn dafür bieten wollte; da wurde
die Entreethür mit starker Hand aufgemacht, und Herr Ehrenthal stand vor
dem armen Bocher. Das war nicht mehr der Mann von heut Nachmittag, die
anschmiegende Freundlichkeit war verschwunden, wie der Duft einer Rose
am Ende des heißen Tages, er war ganz Majestät, Selbstgefühl,
Despotismus; kein asiatischer Kaiser kann so stolz auf die Creatur vor
seinen Füßen heruntersehen, als er auf das Kind von Ostrau zu blicken
verstand. Itzig fühlte das Bedeutende in der Stellung des großen Mannes
und seine eigene Nichtswürdigkeit trotz der sechs Ducaten im
Ledersäckchen, er schnellte in die Höhe und stand demüthig vor seinem
Meister. »Hier ist ein Brief von Baruch Goldmann, bei welchem der Herr
Ehrenthal mich hat verschrieben für sein Geschäft,« begann Veitel und
hielt dem großen Mann einen Brief entgegen.

»Ich habe dem Goldmann geschrieben, er soll mir einen Menschen schicken,
den ich mir ansehe, ob ich ihn brauchen kann; abgemacht ist noch
nichts,« sprach Ehrenthal vornehm und öffnete das Schreiben.

»Ich bin doch gekommen, damit Sie mich ansehen,« entgegnete Veitel.

»Und was kommst du so spät, junger Itzig? Es ist keine Zeit mehr zur
Rede vom Geschäft,« schnarrte ihn der Hausherr an.

»Ich wollte mich melden bei meinem Herrn Hirsch Ehrenthal zum Dienst
noch heut Abend, wenn er mir hat zu geben einen Auftrag für morgen
früh.«

»Davon ist zu reden morgen früh,« antwortete gereizt der Herr, welcher
es für vortheilhaft hielt, dem Neuling zu zeigen, wie wenig ihm an
seiner Person gelegen sei. Itzig begriff vollkommen das Zweckmäßige
dieses Benehmens, und da er sah, daß seine Stellung bei dem
abzuschließenden Geschäftsvertrage bis jetzt keine günstige war, suchte
er sie dadurch zu verbessern, daß er tiefer auf die Sache einging und
entgegenwarf: »Ich kann vielleicht leisten einen Dienst morgen früh, wo
Markttag ist, weil ich kenne die meisten Kutscher von den Herren, welche
hereinkommen mit Raps.«

»Was Raps! Was thue ich mit Raps? Was will er reden vom Geschäft?«
schleuderte ihm Hirsch Ehrenthal noch grimmiger entgegen.

Aber unerschüttert fuhr Veitel fort sich herauszustreichen, wie ein
seidenes Halstuch: »Ich bin auch sonst bekannt in der Stadt, ich kenne
die Makler und die kleinen Leut' und kann dem Herrn helfen bei jedem
Geschäft, das er machen will im Haus und außer dem Haus.« Und um seinen
Selbstverkauf dem Abschluß näher zu bringen, fügte er mit resignirter
Miene hinzu: »Ich bin nicht so stolz, daß ich will wohnen in dem Hause
bei Herrn Hirsch Ehrenthal; wenn der Herr Ehrenthal für mich nicht hat
ein Bett in seinem Hause, so will ich mir suchen mein Lager in der Nähe
bei einem Wirth.«

Herr Ehrenthal wurde durch diese Anspruchslosigkeit so weit gerührt, daß
er den Burschen noch einmal von oben bis unten ansah und mit mehr
Herablassung frug: »Sind deine Papiere in Ordnung, daß du mich in keine
Unannehmlichkeiten bringst mit der Polizei?«

Veitel beruhigte ihn über diesen wichtigen Punkt; eine uralte große
Brieftasche flog plötzlich auf geheimnißvolle Weise aus den Falten
seiner schlottrigen Jacke; aus ihr suchte er seine Legitimation heraus.

Herr Ehrenthal faßte das Papier mit einem geschickt angenommenen
Widerwillen gegen die gelbliche Farbe desselben und sah es genau durch,
Unterschrift, Siegel und Alles, indem er es sogar gegen das Licht hielt.
Veitel wartete gespannt, ob er das Document behalten würde; wenn er es
in der Hand behielt, so war das Geschäft zum Abschluß reif.

Als Herr Ehrenthal das Document nachlässig in der Hand wiegte, versuchte
Itzig mit unterwürfiger Vertraulichkeit zu lächeln. »Wenn ich dich in
meinen Dienst nehme,« sprach der Hausherr, »so wirst du machen Alles in
meinem Hause, was ich dir werde auftragen, oder Madame Ehrenthal, oder
mein Sohn Bernhard Ehrenthal; du wirst putzen die Stiefeln am Morgen und
die Schuhe meiner Frau, du wirst holen in die Küche, was dir die Köchin
sagen wird, in meinem Geschäft wirst du machen alle Gänge, die ich habe
zu machen, und wirst ausrichten alle Bestellungen.«

»Ich will, Herr Ehrenthal,« sagte Veitel demüthig, »ich will Alles thun,
daß Sie seien zufrieden mit mir.«

»Frühstück und Mittagessen wird dir geben die Köchin, am Abend von
sieben Uhr kannst du sein dein eigener Herr.« -- Veitel nahm mit
derselben Bereitwilligkeit auch diese Bedingung an und bemerkte nur:
»Kann ich nicht haben am Morgen ein bis zwei Stunden für mich?«

»Nein,« sprach Ehrenthal ungnädig, »ich kann es nicht leiden, wenn Einer
in meinen Diensten ist und macht Geschäfte für eigene Rechnung.«

Da Veitel beschlossen hatte, unter allen Umständen Geschäfte für eigene
Rechnung zu machen, und Herr Ehrenthal das eben so gut wußte wie Veitel,
so wurde auf diesen zarten Punkt nicht weiter eingegangen.

»Dafür sollst du erhalten alle Monat zwei Thaler, und wenn ich mit
deiner Hülfe ein Geschäft mache, erhältst du deinen Antheil davon.«

»Wie groß soll sein dieser Antheil?« rief Veitel schnell.

»Wie groß er soll sein?« frug Herr Ehrenthal unwillig, »was ich dir
werde geben, wird sein groß genug.«

»Groß genug für den Herrn, aber nicht für mich,« antwortete Veitel
dreist, denn er fühlte, daß bei diesem Hauptpunkt Entschlossenheit
nöthig sei.

»Das wird sich finden, wenn du wirst abgedient haben deine Probezeit.
Vier Wochen dienst du auf Probe, nach der Zeit werde ich mit dir reden
über deinen Verdienst.«

Das war Alles, was Veitel billigerweise verlangen konnte, er hob sein
Bündel von den Treppenstufen auf und sagte unterwürfig: »Ich bin's
zufrieden, wenn der Herr Ehrenthal mir noch will schenken eine alte Hose
und Rock, daß ich ihm keine Schande mache vor den Leuten.«

»Keinen Rock und keine Hose,« antwortete der Herr entschieden.

»Dann geben Sie mir Hose und Rock in vier Wochen, wenn meine Probezeit
zu Ende ist.« Diese Forderung war nach dem Cours der Trödlerbörse gleich
einem Geschenk von drei bis vier Thalern, und Ehrenthal fand die
Forderung mit Recht hoch, er warf noch einen prüfenden Blick auf den
Burschen, auf die Demuth seiner Stellung und die ungewöhnliche Frechheit
seiner Augen, er schloß, daß der Mensch brauchbar sein werde, und fühlte
sich bewogen, Großmuth zu zeigen. »So mag es sein,« schloß er, »in vier
Wochen. Dein Nachtquartier kannst du nehmen bei Löbel Pinkus an der
Ecke, damit ich weiß, wo du bist zu finden.« Darauf öffnete Herr
Ehrenthal die Entreethüre und rief hinein: »Frau, Bernhard, Rosalie,
kommt heraus.« Zwei Stubenthüren und die Küchenthür öffneten sich, und
die Familie des Hausherrn wurde sichtbar, dahinter die zerknitterte
Köchin.

Madame Ehrenthal war eine volle Frau in schwarzer Seide, mit starken
Augenbrauen und rabenschwarzen Hängelocken; sie machte noch große
Ansprüche zu gefallen und gefiel auch. Wenigstens versicherten ihr das
mit mehr oder weniger Anstand junge Herren vom Adel, welche zuweilen in
den Morgenstunden Herrn Ehrenthal besuchten, um mit ihm Geschäfte zu
machen; und obgleich diese Versicherungen um so wärmer zu sein pflegten,
je kühler Ehrenthal sich gegen das abzuschließende Geschäft verhielt, so
galt doch, die Wahrheit zu sagen, Madame Ehrenthal auch bei solchen
Leuten, welche keine Sola-Wechsel zu prolongiren wünschten, für eine
sehr stattliche Dame. Ihre Tochter aber war in der That eine Schönheit,
eine große, edle Gestalt mit glänzenden Augen, dem reinsten Teint und
einer nur sehr wenig gebogenen Nase. Wie aber kam der Sohn in diese
Familie? Er war fast klein, mit einem bleichen, faltigen Gesicht und
gebückter Haltung; daß er noch ein Jüngling war, sah man nur an seinem
Munde und dem hellen Blick; auch war er nachlässiger gekleidet, als
einem Sohn des Herrn Ehrenthal geziemte, und in dem braunen Haar hingen
noch jetzt am Abend einige Federn. Die Familie und Veitel sahen einander
stumm an, während Herr Ehrenthal mit Selbstgefühl bemerkte: »Dieses ist
der Veitel Itzig, ich habe ihn genommen in unsern Dienst.« Der vornehme
Stolz der Mutter, der mißfällige Blick der Tochter und das zerstreute
Auge des Sohnes wurden von dem armen Bocher eben so gewandt aufgefangen,
wie die bunten Strahlen eines Prismas von einem beobachtenden
Naturforscher; er beschloß auf der Stelle, gegen die Mutter sehr, sehr
unterwürfig zu sein, sich in die Tochter zu verlieben und Bernhards
Stiefel schlecht zu putzen und in den Rocktaschen desselben beim
Ausbürsten nachzusehen, ob nicht ein Geldstück durch Nachlässigkeit des
Besitzers in den Falten sitzen geblieben.

Nach dieser Vorstellung erklärte Herr Ehrenthal, Veitel könne gehen und
solle am nächsten Morgen um sechs Uhr im Hause sein. Die Entreethüre
schloß sich hinter dem Burschen, auch er stand auf der Treppe, in's
Geschäft aufgenommen, ein angehender Kaufmann. Er lächelte vergnügt, als
er die Treppe hinunter ging, offenbar war er mit seinem Handel
zufrieden. Hatte er sich doch gemessen mit dem großen Herrn im Geschäft
und hatte einen Vortheil davongetragen. Denn da er sich auf jede
Bedingung auch ohne Garderobenzulage engagirt haben würde, so
betrachtete er den alten Rock und Hosen zahlbar in vier Wochen mit Recht
als eine angenehme Uebervortheilung seines neuen Prinzipals. Die
Ueberlegung: »Es wird nur ein Sommerrock sein,« flog wie ein düsterer
Schatten über seine Seele; »aber die Hose wird sein von seinem Bernhard,
welcher trägt Tuchhosen auch heut am heißen Sommertage.« So trug er
beruhigt sein Bündel um die Ecke zu Löbel Pinkus.

Löbel Pinkus war Hausbesitzer und hielt zu ebener Erde einen kleinen
Branntweinladen, welcher zahlreiche Kunden hatte. Doch war ersichtlich,
daß weder die starke, wie fettig glänzende Figur des ehrsamen Pinkus
selbst, noch die dicke Halskette seiner Frau ihre solide Pracht aus dem
Branntweingeschäft allein herleiteten, und die Nachbarn zerbrachen sich
manchmal den Kopf darüber, wie Frau Pinkus es durchsetzen könne, immer
die theuersten Gänse zu braten, ja zuweilen sogar Truthühner. Indeß da
ihr Gemahl ein resoluter Charakter war, in allen seinen Reden grob und
entschieden, da er Branntwein verkaufte, was immer für ein Zeichen
volksthümlicher Gesinnung gelten wird, und da er außerdem Geld gegen
ungewöhnliche Procente auszuleihen wußte, so war er unter den kleinen
Handwerkern in der Nachbarschaft doch sehr respectirt und gefürchtet.
Seine Reputation war gut. Die Straßenpolizei trank im Vorbeigehen gern
in seinem Laden einen Liqueur, für den er das Geld zu nehmen stets
verweigerte, er zahlte seine Abgaben pünktlich und galt für einen
Freund, ja Vertrauten der executiven Macht. In Wahrheit aber war Herr
Pinkus eine von den glücklichen Naturen, welche Honig aus allen Blumen
zu saugen wissen, auch aus übelriechenden. Er hielt in dem ersten Stock
seines Hauses eine stille Herberge für Männer mit und ohne Bart, welche
einen Haß gegen Alles, was von dem Geschlecht der Schweine stammt, nicht
überwinden konnten. Diese Männer von uralter Familie schätzten zuweilen
ein billiges und verborgenes Nachtlager, bei welchem der Wirth keine
hohen Rechnungen machte und keinen Paß abforderte; sie kamen in der
Regel am späten Abend in die Herberge und schlichen am frühen Morgen
wieder hinaus in die Gassen der Stadt, oder auf die Landstraße,
bescheidene Trödler und Schacherer, welche ihren Gewinn nach Groschen
und Pfennigen berechneten. Außer diesen Gästen erschienen zuweilen noch
andere, unregelmäßig wie Kometen, von jedem Alter, Geschlecht und
Glauben, sie verhandelten in größter Stille mit dem Hausherrn und
konnten es nicht vertragen, wenn man bei Nacht in der Nähe ihres
Gesichtes ein Schwefelholz anzündete. Alte Gastfreunde des Pinkus hatten
über solche Eigenthümlichkeit allerdings ihre Ansichten, aber sie fanden
es nicht gerathen, darum viele Worte zu verlieren.

In diesem Hause tappte Itzig im Finstern eine Treppe hinauf und
unsaubere Wände entlang, stieß an eine schwere eichene Thür mit großem
Schloß und trat, als er diese durch einen starken Druck geöffnet hatte,
in einen wüsten Raum, der fast die ganze Länge des Hauses einnahm. In
der Mitte stand ein alter Tisch mit einer schlechten Oellampe, einige
Schemel darum; gegenüber der Thürseite war ein großer Wandverschlag mit
vielen kleinen Thüren, welche zum Theil offen standen und verriethen,
daß der ganze Verschlag aus schmalen, von einander getrennten
Abtheilungen mit hölzernen Kleiderhaken und Fächern bestand. Vor den
kleinen Fenstern, welche auf die Straße führten, waren verblichene
Rouleaux heruntergelassen, auf der gegenüberliegenden Langseite fiel
durch eine offene Thür das Abendlicht in das Zimmer, diese Thür führte
auf eine hölzerne Galerie, welche längs der Gaststube an der Außenseite
des Hauses fortlief.

Itzig warf sein Bündel in einen Wandschrank und trat auf die Galerie
hinaus. Da er auch hier keinen zweiten Gast vorfand, fing er an von der
Galerie die Aussicht zu bewundern mit demselben Grad von Interesse,
welchen ein niederländischer Architekturmaler gehabt haben würde, nur
nicht ganz in derselben Absicht. Unten am Fuß des Hauses wälzte ein Fluß
sein lehmiges Wasser eilig vorwärts und bildete eine schmale
Wasserstraße, welche auf beiden Seiten mit verfallenen hölzernen Häusern
eingefaßt war. Fast an jedem Hause, an jedem Stockwerk waren ähnliche
hölzerne Galerien herausgebaut und durch gebräunte Balken gestützt.
Manchmal liefen drei, vier Galerien übereinander, dann war der Fußboden
der obern das Regendach der untern. In alter Zeit hatte die achtbare
Zunft der Gerber diese Straße bewohnt, damals war das Holzwerk glatt und
neu gewesen, und helle Lämmer- oder Ziegenfelle hatten an den Geländern
gehangen, bis sie weich und geschmeidig geworden waren, um Handschuhe
für die Patrizier und Ledertaschen für ihre Frauen zu geben. Jetzt waren
die Gerber nach entfernteren Stadttheilen hinabgezogen, und statt der
Thierfelle hing die Wäsche armer Leute an den hölzernen Balconen, über
dem zerbrochenen Schnitzwerk und den wurmstichigen Balkenköpfen. Noch
stach die weiße, rothe und blaue Farbe der Wäsche im Abendlichte seltsam
ab von dem schwarzen Holzwerk, und das Licht brach sich auf wunderliche
Weise an den Säulen und Vorsprüngen der Galerie, an rohen Arabesken der
Einfassung und an den dunkeln Pfählen, welche hier und da aus dem Wasser
hervorragten. Es war ein unheimlicher Aufenthalt für jedes Geschöpf,
außer für Maler, Katzen oder arme Teufel.

Junker Itzig war schon früher ein und das andere Mal in dem Hause
gewesen, aber immer in größerer Gesellschaft. Heut bemerkte er, daß eine
lange bedeckte Treppe vom Ende seiner Galerie bis hinunter an das Wasser
führte; er sah, daß neben dieser bedeckten Treppe eine ähnliche am
Nachbarhause hinablief, und schloß daraus, daß es möglich sein müsse,
die eine Treppe hinunter und die andere hinauf zu steigen, ohne sich
mehr als die Schuhe naß zu machen; er entdeckte ferner, daß es bei dem
niedrigen Wasserstand des Sommers möglich war, längs der Häuserreihe am
Wasser weit hin fortzugehen, und er überlegte, ob es Menschen geben
könnte, welche bei Tag oder Nacht einen solchen Spaziergang für nützlich
hielten. Nachtwächter und Polizeidiener wenigstens waren dort nicht zu
befürchten. Durch diese Betrachtungen wurde seine Phantasie so
aufgeregt, daß er in das Gastzimmer zurücklief, in die Wandschränke
kroch, welche offen standen, und die Holzwände derselben durch Klopfen
und Schütteln untersuchte. Mit Erstaunen entdeckte er, daß auch die
Rückwand von Holz war und hohl klang. Da an dieser Seite die Mauer
laufen mußte, welche dies Haus vom Nachbargebäude trennte, so fand er
den hohlen Ton auffällig und nicht in der Ordnung und war eben im
Begriff, einen verschlossenen Wandschrank anzugreifen und zu sehen, ob
nicht ein Ritz in dem Holze der Rückwand weiteren Aufschluß gebe, als
ein dumpfes Knurren seine Hand von der Schrankthür zurückhielt. Er sah
sich um und erkannte -- ohne große Beschämung -- daß er nicht mehr
allein war. In einer Ecke des Zimmers lag in seinen Kaftan gewickelt,
das schwarze Käppchen im Haar, ein galizischer Handelsmann
zusammengekauert auf dem Strohsack. Er hatte seine Sachen in dem
angegriffenen Wandschrank verschlossen und hielt für nöthig, gegen die
Untersuchung des Wißbegierigen zu protestiren. Itzig versuchte ein
Gespräch mit dem Fremden anzuknüpfen; da dieser aber mehr Lust zum
Schlafen als zur Unterhaltung zeigte, setzte sich Itzig in die
gegenüberliegende Ecke auf einen andern Strohsack und saß dort mit
seinem rastlosen Geiste rechnend und Geschäfte ausdenkend, wobei er
zuweilen in lebhaftem Sinnen mit Händen und Beinen schlenkerte, bis die
Dunkelheit der Nacht durch die Thür eindrang, und die kleine Oellampe zu
knistern anfing und Miene machte auszugehen. Noch kam Pinkus der Wirth
selbst herauf, ein Licht in der Hand; er untersuchte den Bestand seiner
Gäste, setzte einen Krug Wasser auf den Tisch und schloß beim
Herausgehen die Thür von außen ab. Im Finstern holte Itzig ein Stück
trockenes Brod aus der Tasche und schlief endlich unter dem Schnarchen
seines Stubengenossen ein, den Strohsack unter sich, zugedeckt mit
seiner alten Jacke.

       *       *       *       *       *

Zu derselben Stunde wickelte sich sein Reisegefährte im Patrizierhause
in die gesteppte Decke seines Lagers, sah noch einmal mit müden Augen in
der Stube umher und bemerkte schlaftrunken, daß die gelbe Katze auf dem
Schreibtisch ihre Beinchen bewegte, sich mit der Pfote zu strählen
anfing und ihm zuletzt sogar mit beiden Pfoten Kußhändchen zuwarf. Bevor
er Zeit hatte, über diese ungewöhnliche Freundlichkeit des Gipses
nachzudenken, war er eingeschlafen. Vor beiden Jünglingen senkte sich
das Gewebe von grauem Flor herab, auf welchem die Traumgöttin ihre
bunten Bilder zu zeigen pflegt. Anton sah sich selbst auf einem großen
Waarenballen sitzen und durch die Luft fliegen, während eine gewisse
junge Dame die Arme nach ihm ausstreckte; und Veitel Itzig entdeckte mit
Behagen, daß er ein Baron geworden war, welcher von Hirsch Ehrenthal um
ein Almosen angeredet wurde. Er sah, wie er dem alten Ehrenthal seine
sechs Ducaten als Geschenk gab und wie dieser sich kläglich bedankte.
Ueber diese Großmuth erschrak er im Traume so, daß er mit Händen und
Beinen um sich schlug.

Am nächsten Morgen begann jeder der beiden Jünglinge seine Thätigkeit.
Anton saß auf seinem Platze im Comtoir und copirte Briefe; und Veitel
stand, nachdem er sämmtliche Stiefeln und Schuhe der Familie Ehrenthal
gebürstet und die Kleidertaschen Bernhards durchsucht hatte, als
Aufpasser vor dem größten Hotel der Stadt, um einen fremden Herrn vom
Lande zu beobachten, welcher mit Herrn Ehrenthal unzufrieden geworden
war und im Verdacht stand, sich andere Geschäftsfreunde auf sein Zimmer
bestellt zu haben. Anton bekam durch das Copiren der Briefe Einsicht in
Styl und Sprache seines Geschäfts, und Veitel hatte während seines
Lauerns vor dem Gasthofe das Glück, die Adresse eines vorübergehenden
Studenten zu erhalten, welcher es für zeitgemäß hielt, seine silberne
Uhr zu verkaufen.

In seinen ersten Mußestunden zeichnete Anton das Schloß, die
Kletterpflanzen, den Balcon und die Thürmchen aus dem Gedächtniß auf das
beste Papier, das ihm die große Stadt liefern konnte. Er ließ das Bild
in einen Goldrahmen fassen und hing es über seinem Sopha auf.



~V.~


Anton hatte in den ersten Wochen Mühe, sich in der neuen Welt zurecht zu
finden, in die er versetzt war. Das Gebäude, der Haushalt, das Geschäft
waren so alterthümlich, solid und großartig, daß sie auch einem
Weltbürger von mehr Erfahrung imponiren mußten.

Das Geschäft war ein Waarengeschäft, wie sie jetzt immer seltener
werden, jetzt, wo Eisenbahnen und Telegraphen See und Inland verbinden,
wo jeder Kaufmann aus den Seestädten durch seine Agenten die Waaren tief
im Lande verkaufen läßt, fast bevor sie im Hafen angelangt sind, so
selten, daß unsere Nachkommen diese Art des Handels kaum weniger
fremdartig finden werden, als wir den Marktverkehr zu Tombuctu oder in
einem Kaffernkral. Und doch hatte dies alte weit bekannte Binnengeschäft
ein stolzes, ja fürstliches Ansehen und, was mehr werth ist, es war ganz
gemacht, bei seinen Theilhabern feste Gesinnung und ein sicheres
Selbstgefühl zu schaffen. Denn damals war die See weit entfernt, die
Conjuncturen waren seltener und größer, so mußte auch der Blick des
Kaufmanns weiter, seine Speculation selbstständiger sein. Die Bedeutung
einer Handlung beruhte damals auf den Massen der Waaren, welche sie mit
eigenem Gelde gekauft hatte und auf eigene Gefahr vorräthig hielt. Auf
den Packhöfen am Flusse lag in langen Speichern ein großer Theil der
fremden Waaren aufgestapelt, ein kleinerer Theil in den Kellern und
Gewölben des alten Hauses selbst, viele Vorräthe in Speichern und
Remisen der Nachbarschaft. Zahlreiche Kaufleute in der Provinz
versorgten sich aus den Magazinen der Handlung mit Colonialwaaren und
den tausend guten Erzeugnissen der Fremde, welche uns ein tägliches
Bedürfniß geworden sind. Aber auch über die Grenzen des Landes hinaus,
nach dem Süden und Osten, bis an die türkische Grenze, saßen die Agenten
des Hauses, und dieser Theil des Geschäftes, vielleicht weniger
regelmäßig und sicher, galt zur Zeit für die gewinnreichste Thätigkeit
der Handlung.

So bot der Verkehr des Tages dem neuen Lehrling eine Menge der
verschiedensten Eindrücke, Menschen und Verhältnisse aller Art. Außer
den Agenten der Seeplätze, welche fast täglich Waarenproben brachten,
und außer den Sensalen der Börse, welche die Geldgeschäfte des Hauses
vermittelten, Wechsel anboten und verkauften, zog durch das vordere
Comtoir vom Morgen bis zum Abend eine bunte Procession von allerlei
Volk. Da kamen Materialhändler aus der Provinz, altväterische Männer
mit jeder Art von Mützen und jedem Grade von Bildung und
Zuverlässigkeit; sie kauften, drückten die Hände, und verlangten als
specielle Freunde des Geschäftes behandelt zu werden; ferner
Gutsbesitzer jedes Standes aus der Landschaft, welche die angebauten
Handelsgewächse, Farbekräuter, Gewürze u. s. w. anboten; dann polnische
Juden, schwarzlockige Gesellen im langen seidenen Kaftan, die zuweilen
einkauften, gewöhnlich aber die Producte ihrer Länder Wolle, Hanf,
Potasche, Talg verkaufen wollten. Mit ihnen war der Verkehr am wenigsten
geschäftsmäßig, ihr Kommen erregte jedesmal unter den jüngern Leuten des
Comtoirs stille Heiterkeit. Dazwischen kamen Bettler, Hülfesuchende
aller Art, Geschäftsfreunde des Hauses, Fuhrleute, welche ihre
Frachtbriefe forderten, Auflader und Hausknechte, welche Aufträge
erhielten oder die Aufträge anderer Geschäfte ausrichteten. Anton fand
es sehr schwer, bei diesem ewigen Thüröffnen und Durcheinandersprechen
seine Gedanken zusammenzuhalten und die einfache Arbeit, welche ihm
aufgetragen war, zu vollenden.

Eben war Herr Braun eingetreten, der Agent eines befreundeten Hauses in
Hamburg, und hatte aus seiner Tasche eine Anzahl Kaffeproben
hervorgeholt. Während diese vom Prinzipal besichtigt wurden,
gesticulirte der kleine behende Agent mit seinem goldenen Stockknopf in
der Nähe von Antons Augen umher und berichtete von einem Seesturme und
dem Schaden, den er angerichtet haben sollte. Da knarrte die Thür, und
eine ärmlich gekleidete Frau trat herein. Herr Specht erhob sich und
frug: »Was wollen Sie?« Man hörte klägliche Töne, welche mit dem Gepiep
eines kranken Huhns Aehnlichkeit hatten, der Kaufmann griff schnell in
die Tasche und das Piepen verwandelte sich in ein behagliches Glucksen.
»Haushohe Wellen,« ruft der Agent. -- »Gott vergelt es tausendmal,«
gluckst die Frau. -- »Macht 550 Mark zehn Schilling,« sagt Herr Baumann
zum Prinzipal.

Jetzt wird die Thür heftig aufgerissen, ein starker Mann, mit einem
Geldsacke unterm Arm, tritt ein, er setzt den Geldsack triumphirend auf
den Marmortisch und ruft mit dem Ausdruck eines Mannes, der eine gute
That vollbringt: »Hier bin ich, und hier ist Geld!« Sogleich erhebt sich
Herr Jordan und sagt vertraulich: »Guten Morgen, Herr Stephan, wie
geht's in Wolfsburg?« -- »Ein furchtbares Loch,« klagt Herr Braun. --
»Wo?« frägt Fink. -- »Es ist keine schlechte Stadt, aber wenig Nahrung,«
sagt Herr Stephan. -- »Natürlich im Rumpfe des Schiffes,« antwortet Herr
Braun. -- »Fünfundsiebzig Sack Cuba,« bemerkt der Prinzipal als Antwort
auf die Frage eines Commis.

Während nun Herr Stephan die Neuigkeiten seiner Stadt erzählt, darunter
die traurige Geschichte eines Lehrjungen, der sich mit Hülfe einer
Schlüsselbüchse erschossen hat, und während Jordan diese nothwendige
Einleitung zu dem bevorstehenden Einkauf geduldig durchmacht, öffnet
sich wieder die Thür, ein Bedienter tritt ein und ein Jude aus Brody.
Der Diener bringt dem Kaufmann die Einladung zu einem Diner, und der
Jude schleicht an die Ecke, wo Fink sitzt.

»Wozu kommt Ihr wieder, Schmeie Tinkeles?« frägt Fink kalt, »ich habe
Euch schon gesagt, daß wir kein Geschäft mit Euch machen wollen.«

»Kein Geschäft?« ruft der unglückliche Tinkeles krächzend in
abscheulichem Deutsch, so daß Anton ihn nur mit Mühe versteht. »Solche
Wolle, wie ich bringe, ist noch nicht gewesen im Lande.«

»Wie hoch der Centner?« frägt Fink schreibend, ohne den Juden anzusehen.

»Was ich doch habe gesagt,« antwortete der Jude.

»Ihr seid ein Narr,« sagt Fink, »fort mit Euch!«

»Kein Lootse kann ihm helfen,« sagt Herr Braun.

»Meine Empfehlung an Herrn Commerzienrath,« sagt der Kaufmann.

»Mit einem Schwefelhölzchen hat er den Schlüssel angezündet,« ruft Herr
Stephan zum Himmel blickend.

»Wai!« schreit der Mann im Kaftan, »was ist das: Fort mit Euch? Mit Fort
kann man machen keine Geschäfte.«

»Was wollt Ihr also haben für Eure Wolle?«

»41-2/3,« sagt Tinkeles.

»Hinaus!« bemerkt Fink.

»Sagen Sie doch nicht immer hinaus!« bittet der Jude in Verzweiflung,
»sagen Sie, was wollen Sie geben?«

»Wenn Ihr so unverschämt fordert, gar nichts,« sagt Fink, eine neue
Seite seines Briefes beginnend.

»Sagen Sie doch nur, was wollen Sie geben?« bittet der Jude wieder.

»Nur wenn Ihr wie ein anständiger Mann redet,« antwortet Fink, den Juden
ansehend.

»Ich bin anständig,« sagt der Jude leise, »was wollen Sie geben?«

»39,« sagt Fink.

Jetzt geräth Schmeie Tinkeles außer sich, schüttelt seine schwarzen
Locken und verschwört sich bei seiner Seele Seligkeit mit lautem
Geschrei, er könne nicht unter 41; worauf Fink ihm bedeutet, er werde
ihn von einem Hausknecht hinausführen lassen, wenn er solchen Lärm
mache. Darauf geht der Jude entrüstet vor die Thüre, steckt den Kopf
wieder herein und ruft: »Also was wollen Sie geben?«

»39,« sagt Fink und sieht der aufgeregten Mimik des Händlers ungefähr
mit demselben Interesse zu, mit dem ein Physiker die galvanischen
Zuckungen eines Frosches betrachtet. Die Zahl 39 bewirkt in der Seele
des Juden eine neue Explosion, er tritt wieder vor, verschwört seine
Seele in den tiefsten Abgrund der Hölle und erklärt sich selbst für das
nichtswürdigste Scheusal der Welt, wenn er für weniger als 41 ablassen
könne. Als er sich auf wiederholte Ermahnungen Finks, ruhig zu werden,
dazu nicht entschließen kann, wird der Hausknecht gerufen. Das
Erscheinen desselben wirkt so weit beruhigend, daß Herr Tinkeles
erklärt, er könne allein gehen und werde allein gehen, worauf er still
steht und 40-1/2 sagt. Der Agent, der Provinziale und das Comtoir sind
still und hören der Verhandlung neugierig zu, während Fink dem armen
Schmeie mit einer gewissen Herzlichkeit den Vorschlag macht, er solle
sich ohne Weiteres entfernen, er sei völlig Narr und mit ihm kein
Geschäft zu machen. Darauf wendet sich der Jude trotzig ab und geht
hinaus. Und wieder fährt Herr Braun fort: »Dieser Sturm war ein seltenes
Unglück, der Kaffe muß steigen;« und Herr Stephan beweist, daß die
Selbstmorde und andere Unthaten seit Erfindung der Schwefelhölzer
zugenommen haben; und Fink sagt zum Prinzipal, der einen unterdeß
erhaltenen Brief durchliest: »Er wird's lassen, wenn ich ihm noch einen
halben Thaler zulege. Wollen Sie mit 39-1/2 abmachen?«

»Wie viel?« fragt der Kaufmann.

»120 Centner,« sagt Fink.

»Nehmen Sie,« sagt der Kaufmann und liest weiter.

Von Neuem wird die Thür aufgerissen, das Geschwirr geht fort, und Anton
müht sich vergebens, zu verstehen, wie man die Wolle kaufen könne,
nachdem der Verkäufer in so entschiedener Weise gegangen ist. Da öffnet
sich, grade als wieder drei bis vier Stimmen durcheinander sprechen,
ganz leise die Thür, Tinkeles schleicht auf den Zehen herein bis hinter
Finks Platz und sagt, diesem die Hand auf die Schulter legend, wehmüthig
und vertraulich: »Was wollen Sie noch geben?«

Fink wendet sich um und sagt ebenfalls mit vertraulichem Lächeln: »Weil
Ihr es seid, Tinkeles, 39-1/3, aber nur unter der Bedingung, daß Ihr
kein Wort weiter sprecht, sonst nehm' ich das Gebot zurück.«

»Ich spreche nichts,« antwortet der Jude, »sagen Sie 40.«

Fink macht eine Bewegung der Entrüstung und weist schweigend nach der
Thür. Der Händler geht und dreht an der Thür um.

»Jetzt kommt's,« sagt Fink. Darauf kehrt der Händler zurück und spricht
mit mehr Haltung: »39-1/2, wenn Sie es dafür wollen nehmen.«

Nach einigem Zögern bemerkt Fink wie gelegentlich: »Es mag sein.«
Worauf Schmeie Tinkeles ganz umgewandelt ist, sich als liebenswürdigen
Freund der Handlung erweist und angelegentlich nach dem Befinden des
Prinzipals erkundigt.

Und wieder knarrte nach diesem Intermezzo die Thür, neue Käufer und
Verkäufer kamen, die Menschen sprachen und Federn knisterten, das Gold
rollte unaufhörlich.

       *       *       *       *       *

Auch der Haushalt, dem Anton jetzt angehörte, erschien ihm sehr
fremdartig und mächtig.

Das Haus selbst war ein altes unregelmäßiges Gebäude mit Seitenflügeln,
kleinen Höfen und Hinterhäusern, voll von Mauern und kleinen Treppen,
von geheimnißvollen Durchgängen, wo kein Mensch welche vermuthete, von
Corridoren, Nischen, tiefen Wandschränken und Glasverschlägen. Es war
ein durchaus künstlicher Bau, an dem Jahrhunderte gearbeitet hatten, um
ihn für späte Enkel so schwierig und unverständlich als irgend möglich
zu machen. Und doch sah er im Ganzen betrachtet behaglich aus und
umfaßte mit seinen Mauern eine große Welt voll Menschen und Interessen.
Der ganze Raum unter dem Gebäude und unter seinen Höfen war zu Kellern
gewölbt und bis an die Gewölbgurte mit Waaren gefüllt; das ganze
Parterre gehörte der Handlung und enthielt außer den Comtoirzimmern fast
nichts als Waarenräume. Darüber lagen im Vorderhause die Säle und
Zimmer, in denen der Kaufherr selbst wohnte. Herr Schröter war nur kurze
Zeit verheirathet gewesen, in einem Jahr hatte er Frau und Kind
verloren, seit dem Tode seiner Eltern war eine Schwester Alles, was er
von Familie besaß.

Streng hielt der Kaufmann auf den alten Brauch seiner Handlung. Alle
Herren des Comtoirs, welche nicht verheirathet waren, wohnten in seinem
Hause, gehörten seinem Haushalt an und aßen alle Mittage Punkt ein Uhr
an dem Tische des Prinzipals. Am Morgen nach Antons Eintritt hatte Herr
Schröter nur wenige Worte mit ihm gewechselt und ihn darauf Herrn
Jordan und dem Provinzialgeschäft übergeben. Jetzt, einige Minuten vor
der Mittagsstunde, war Anton in die Zimmer des ersten Stocks bestellt,
um der Dame des Hauses vorgestellt zu werden. Erwartungsvoll stieg er
die Teppichstufen der breiten Treppe hinauf, der Bediente öffnete und
führte ihn durch eine Reihe von Gemächern in das Empfangzimmer. Anton
sah auf seinem Wege mit Erstaunen den ruhigen und soliden Glanz der
Einrichtung, die großen Wandspiegel, schwere Stoffe, Gemälde,
Blumentische, zahlreiche Vasen und Fruchtschaalen von Stein und gemaltem
Porcellan. Der Diener schlug eine Portiere zurück, und Anton machte auf
dem glatten Parquetboden eine tiefe Verbeugung, als der Prinzipal ihn
einer jungen Dame vorstellte und dazusetzte: »Meine Schwester Sabine.«

Fräulein Sabine zeigte über dem eleganten Sommerkleide ein feines
bleiches Gesicht, von rabenschwarzem Haar eingefaßt. Sie war nicht älter
als Anton, aber sie hatte die Würde und Haltung einer Hausfrau. Sie
nöthigte Platz zu nehmen und frug ihn theilnehmend, wie er sich
eingerichtet habe und ob er noch irgend etwas vermisse.

»Meine Schwester regiert uns Alle,« sagte der Kaufmann mit einem
freundlichen Blick auf die Dame, »machen Sie hier Ihre Bekenntnisse,
wenn Sie irgend einen wirthschaftlichen Wunsch haben; sie ist die gute
Fee, welche den Haushalt in Ordnung hält.«

Anton sah zu der Fee auf und antwortete schüchtern: »Ich habe bis jetzt
Alles weit glänzender gefunden, als ich von Hause aus gewöhnt bin.«

»Ihr Leben wird Ihnen bei alle dem mit der Zeit einförmig erscheinen,«
fuhr der Kaufmann fort, »es ist eine strenge Regelmäßigkeit in unserm
Hause, Sie haben viele Arbeit und wenig Zerstreuung zu erwarten; meine
Zeit ist sehr in Anspruch genommen, auch nach dem Schluß des Comtoirs.
Wenn Sie aber in irgend einer Angelegenheit Rath oder Hülfe wünschen, so
bitte ich, sich vor Allem an mich zu wenden.«

Nach dieser kurzen Audienz erhob er sich und führte Anton nach dem
Speisezimmer. Auf dem Wege setzte er ihm die Stellung eines Lehrlings im
Geschäft auseinander. Anton fand seine Collegen bereits aufgestellt und
in bescheidener Toilette das Mahl erwartend; Sabine trat ein und mit ihr
eine ältliche Dame, eine entfernte Verwandte der Familie, welche dem
Fräulein in der Wirthschaft half und sehr gutmüthig aussah. Die Herren
vom Comtoir machten den Damen ihre Verbeugung und Anton erhielt seinen
Platz am Ende einer langen Tafel, zwischen den jüngsten seiner Collegen.
Ihm gerade gegenüber saß Sabine, neben dieser ihr Bruder, auf der andern
Seite die Verwandte, neben dieser Herr von Fink und dahinter alles
Uebrige genau nach Rang und Alter im Geschäft. Es war im Ganzen ein
stilles Diner, welches eingenommen wurde, Antons Nachbarn sprachen nur
wenig und mit gedämpfter Stimme, das Gespräch wurde fast ausschließlich
von dem Prinzipal geleitet. Nur der Jokei von gestern benahm sich mit
größter Unbefangenheit, erzählte kleine lächerliche Geschichten, wußte
andere Leute vortrefflich in Stimme und Haltung nachzuahmen und bewies
seiner Nachbarin, der gutmüthigen Tante, eine fast übertriebene
Aufmerksamkeit. Kurz Anton, dessen Herz bereits voller Pietät und
Ehrfurcht war, sah mit einer Art von frommem Entsetzen, daß Fink den
ganzen Tisch so behandelte, als wäre die Tafel nur seinetwegen gedeckt
und als hätte der Kaufherr nur deßhalb ein Geschäft, damit Fink, sein
Volontair, leichtsinnige Scherze machen und alle Anwesenden dreist
anreden könnte. Dabei glaubte er wahrzunehmen, daß der Kaufherr selbst
den jungen Herrn mit Kälte behandelte, und ferner, daß Fink sich sehr
wenig um dies zurückhaltende Wesen des Kaufherrn kümmerte. Der Diener im
schwarzen Frack servirte mit größter Accuratesse, und als sich die
Herren vom Geschäft mit einer Verbeugung erhoben und ihre Stühle
wegrückten, nahm Anton aus dem Speisesaal die Ueberzeugung mit hinaus,
daß er noch nie so vornehm und feierlich sein Mittagsbrod verzehrt
habe.

»Mit Allen werde ich zurechtkommen, nur mit diesem Herrn Fink nicht,«
sagte sich Anton den Tag über, »er ist zu dreist und zu stolz. Auch
sitzen blieb er, als Alle von unserem Geschäft aufstanden. Er paßt nicht
hieher,« entschied der neue Ankömmling mit einer Weisheit, in welcher
mehr Instinct als Erfahrung war. Seit der Zeit sah Anton mit einiger
Scheu auf Herrn von Fink, er mußte aber oft nach ihm hinsehen und sich
viel um ihn kümmern, denn das Wesen des Gentlemans imponirte ihm doch
sehr; der edel geformte Kopf, ein schmales Gesicht mit feinen Zügen, die
sichere Haltung und die kurze Entschlossenheit in Bewegungen und Worten.
Anton getraute sich kaum ihn anzureden, und Fink gab ihm keine
Veranlassung dazu, denn er schien von der Anwesenheit des neuen
Lehrlings nichts mehr zu wissen. Nur einmal, als Anton zufällig vor Fink
die Treppe des Hinterhauses hinauf ging, redete ihn dieser an: »Nun
Master Wohlfart, wie gefällt es Ihnen in diesem Hause?«

Anton blieb stehen und sagte, wie sich für einen guten Jungen schickt:
»Ausgezeichnet! ich sehe und höre so viel Neues, daß ich noch gar nicht
zu mir selbst kommen kann.«

»Sie werden das Alles gewohnt werden,« lachte Fink, »wie an einem Tage
geht es das ganze Jahr ohne Veränderung fort. Am Sonntage ein Gericht
mehr und ein Glas Wein vor jedem Couvert, und Sie werden gut thun, dazu
Ihren Leibrock anzuziehen. Sie sind jetzt als Rad eingefügt in die
Maschine, und es wird von Ihnen erwartet, daß Sie das ganze Jahr
regelmäßig abschnurren.«

»Ich weiß, daß ich fleißig arbeiten muß, um das Vertrauen Herrn
Schröter's zu erwerben,« antwortete der kleine Philister gereizt durch
die rebellische Gesinnung des Volontairs.

»Eine tugendhafte Bemerkung,« spottete dieser; »in wenigen Wochen werden
Sie sehen, mein armer Junge, welch' ein himmelweiter Unterschied ist
zwischen dem Herrn des Geschäfts und den Leuten, welche seine Briefe
schreiben und seine Kunden abfertigen. Kein Fürst auf Erden lebt so
stolz und einfach unter seinen Vasallen, als dieser Kaffebeherrscher in
seinem Reiche. Lassen Sie sich übrigens durch meine Rede nicht stören,«
fügte er mit etwas mehr Gutmüthigkeit zu, »das ganze Haus wird Ihnen
sagen, daß ich unzurechnungsfähig bin. Da Sie mir aber aussehen, wie ein
hoffnungsvoller Comtorist, so will ich Ihnen noch einen ehrlichen Rath
geben. Kaufen Sie sich einen englischen Sprachlehrer und machen Sie, daß
Sie fortkommen, bevor Sie hier einrosten. Alles, was Sie hier lernen,
wird Sie noch nicht zu einem tüchtigen Mann machen, wenn Sie anders das
Zeug haben, überhaupt einer zu werden. Guten Abend!« Mit diesen Worten
drehte Fink unserm Anton den Rücken und ließ diesen, wieder ärgerlich
über den hohen Ton, den der Jokei angenommen hatte, zurück.

       *       *       *       *       *

Wohl empfand unser Held nach einiger Zeit mitten in dem Rauschen des
Geschäftslebens die ewige Gleichförmigkeit der Stunden und Tage; wohl
ermüdete ihn das zuweilen, aber es machte ihn nicht unglücklich; denn
durch seine Eltern war er an Ordnung und regelmäßigen Fleiß gewöhnt, und
diese beiden Tugenden halfen ihm über manche langweilige Stunde hinweg.

Herr Jordan gab sich redlich Mühe, den Lehrling in die Geheimnisse der
Waarenkunde einzuweihen, und die Stunde, in welcher Anton zuerst in das
Magazin des Hauses trat und hundert verschiedene Stoffe und merkwürdige
Bildungen persönlich mit allen Kunstausdrücken kennen lernte, wurde für
seinen empfänglichen Sinn die Quelle einer eigenthümlichen Poesie, die
wenigstens eben so viel werth war, als manche andere poetische
Empfindung, welche auf dem märchenhaften Reiz beruht, den das Seltsame
und Fremde in der Seele des Menschen hervorbringt.

Es war ein großes dämmriges Gewölbe im Parterre des Hauses, durch
Fenster mit Eisenstäben nothdürftig erhellt, in welchem die Waarenproben
und kleinen Vorräthe für den täglichen Verkehr lagen. Tonnen, Kisten und
Ballen standen auch hier massenhaft durcheinander, und nur schmale
gewundene Pfade führten dazwischen durch. Fast alle Länder der Erde,
alle Racen des Menschengeschlechts hatten gearbeitet und eingesammelt,
um Nützliches und Werthvolles vor den Augen unsers Helden
zusammenzuthürmen. Der schwimmende Palast der ostindischen Compagnie,
die fliegende amerikanische Brigg, die alterthümliche Arche der
Niederländer hatten die Erde umkreist, starkrippige Wallfischfänger
hatten ihre Nasen an den Eisbergen des Süd- und Nordpols gerieben,
schwarze Dampfschiffe, bunte chinesische Dschonken, leichte malaische
Kähne mit einem Bambus als Mast, alle hatten ihre Flügel gerührt und mit
Sturm und Wellen gekämpft, um dies Gewölbe zu füllen. Diese Bastmatten
hatte eine Hindufrau geflochten, jene Kiste war von einem fleißigen
Chinesen mit roth und schwarzen Hieroglyphen bemalt worden, dort das
Rohrgeflecht hatte ein Neger aus Congo im Dienst des virginischen
Pflanzers über den Ballen geschnürt; dieser Stamm Farbeholz war an dem
Sande herabgerollt, den die Wellen des mexikanischen Meerbusens
angeworfen haben, jener viereckige Block von Zebra- oder Jacarandaholz
hatte in dem sumpfigen Urwald Brasiliens gestanden, und Affen und bunte
Papageien waren über seine Blätter gehüpft. In Säcken und Tonnen lag die
grünliche Frucht des Kaffebaumes fast aus allen Theilen der Erde, in
rohen Bastkörben breiteten sich die gerollten Blätter der Tabakpflanze,
das bräunliche Mark der Palme und die gelblichen Krystalle aus dem süßen
Rohr der Plantagen. Hundert verschiedene Pflanzen hatten ihr Holz, ihre
Rinde, ihre Knospen, ihre Früchte, das Mark und den Saft ihrer Stämme an
dieser Stelle vereinigt. Auch abenteuerliche Gestalten ragten wie
Ungethüme aus dem Chaos hervor, dort hinter dem offenen Faß gefüllt mit
oranger Masse -- es ist Palmöl von der Ostküste Afrikas -- ruht ein
unförmiges Thier -- es ist Talg aus Polen, der in die Haut einer ganzen
Kuh eingelassen ist, -- daneben liegen, zusammengedrückt in riesigem
Ballen, gepreßt mit Stricken und eisernen Bändern, fünfhundert
Stockfische, und in der Ecke gegenüber erheben sich über einem Haufen
Elephantenzähne die Barden eines riesigen Wals.

Anton stand noch stundenlang, nachdem die Erklärungen seines
Lehrmeisters aufgehört hatten, neugierig und verwundert in der alten
Halle, und die Gurte der Wölbung und die Pfeiler an der Wand
verwandelten sich ihm in großblättrige Palmen, und das Summen und
Geräusch auf der Straße erschien ihm wie das entfernte Rauschen der See,
die er nur aus seinen Träumen kannte, und er hörte die Wogen des Meeres
in gleichmäßigem Tact an die Küste schlagen, auf welcher er so sicher
stand.

Diese Freude an der fremden Welt, in welche er so gefahrlos eingekehrt
war, verließ ihn seit dem Tage nicht mehr. Wenn er sich Mühe gab, die
Eigenthümlichkeiten der vielen Waaren zu verstehen, so versuchte er auch
durch Lectüre deutliche Bilder von der Landschaft zu bekommen, aus
welcher sie herkamen, und von den Menschen, die sie gesammelt hatten.

So vergingen schnell die ersten Monate seines Lebens in der Hauptstadt,
und es war gut für ihn, daß er auch in seinen Freistunden diese lebhafte
Unterhaltung mit der ganzen Welt zu führen hatte, denn in Einem hatte
Fink Recht gehabt: Anton blieb trotz dem täglichen Mittagstisch in dem
parketirten Speisezimmer doch dem Chef des Hauses und der Familie sehr
fremd und fühlte bald, daß eine Schranke gezogen sei zwischen den Herren
vom Comtoir und den Personen des Hauses, die, so unbemerkbar sie für
Fremde sein mochte, doch eisenfest stand. Er war so verständig, daß ihm
nicht einfiel, darüber zu murren, aber er wurde doch manchmal dadurch
gedrückt, denn mit dem Enthusiasmus der Jugend war er schnell bereit,
seinen Prinzipal als das Ideal eines Kaufmanns zu verehren. Die
Klugheit, Sicherheit und energische Kürze des Mannes und seine stolze
Redlichkeit begeisterten ihn; er hätte sich gar zu gern mit
schwärmerischer Innigkeit an ihn geschlossen, aber er sah außer den
Geschäftsstunden wenig von ihm. Wenn der Kaufmann am Abend nicht in
Conferenzen oder im Club war, so lebte er nur für seine Schwester, an
der er mit einer rührenden Zärtlichkeit hing. Für seine Schwester hielt
der Kaufmann Wagen und Pferde, die er selbst selten benutzte, ihr zu
Liebe besuchte er auch Abendgesellschaften und gab selbst welche, zu
denen Anton und seine Collegen nicht zugezogen wurden. Dann rollten die
Equipagen vor das Haus, galonnirte Bediente flogen Trepp auf Trepp ab,
und bunte Schatten schwebten an den erleuchteten Fenstern des
Vorderhauses vorüber, während Anton in seiner Dachstube saß und mit
Sehnsucht auf das glänzende Leben des Haushaltes sah, zu dem er doch
auch gehörte: mit heißer Sehnsucht, denn unser Held war kaum neunzehn
Jahr alt und kannte die geschmückte Geselligkeit eleganter Kreise nur
aus den trügerischen Schilderungen der Bücher, welche er gelesen hatte.
Dann sagte ihm zwar immer sein Verstand, daß er nicht in das Vorderhaus
gehöre, und was daraus werden solle, wenn er mit seinem Dutzend
Collegen, die so verschieden an Bildung waren, bei solchen
Gesellschaften sich ausbreiten wolle. Aber was der Verstand, dieser alte
Herr, sagt, wird von der jungen Dame Begehrlichkeit nicht immer
ehrerbietig angehört, und Anton schlich manchmal mit einem leisen
Seufzer vom Fenster zu seiner Lampe und den Büchern zurück und bemühte
sich, die lockende Musik der Quadrille zu vergessen, indem er auf das
Geschrei des Löwen und das Gurgeln des Brüllfrosches in irgend einem
tropischen Land lauschte.



~VI.~


Der Freiherr von Rothsattel hatte sein Quartier in der Hauptstadt selbst
eingerichtet. Es war nur von mäßiger Größe, aber die Form der Möbeln,
die Arabesken der einfachen Wandmalerei, die Zeichnung auf Vorhängen und
Teppichen waren so geschmackvoll zusammengepaßt, daß das Ganze in der
guten Gesellschaft als ein Muster von Eleganz und Wohnlichkeit gerühmt
wurde. Recht in der Stille hatte er das Alles vorbereitet. Endlich hielt
der neugekaufte Wagen vor der Wohnung, der Freiherr hob seine Gemahlin
heraus und führte sie durch die Reihe der Zimmer bis zu ihrem kleinen
Boudoir, das ganz mit weißer Gaze decorirt war, die Decke eine Sonne von
weißen Falten, und an allen Wänden weiß gefältelte Sterne. Da flog ihm
die Baronin entzückt über so viel Aufmerksamkeit in die Arme, und der
gute Herr fühlte sich zufrieden und stolz wie ein König. Schnell war die
Familie eingelebt, die Ackerpferde führten vom Gut die unvermeidlichen
Kisten, Truhen und Vorräthe von Lebensmitteln herbei, und nachdem einige
Tage hindurch Strohhalme von Treppen, Fußböden und Teppichen abgefegt
worden waren, konnte man daran denken, sich außerhalb des Hauses
umzusehen und die nöthigen Besuche zu machen.

Ein großer Theil des Landadels pflegte die Wintermonate in der
Hauptstadt zuzubringen, und die Rothsattel trafen mehrere Gutsnachbarn,
viele Bekannte und Verwandte. Ueberall war man erfreut, die angesehene
Familie in der Stadt zu begrüßen, und nach wenigen Wochen fanden sie
sich mitten in einem großen Kreise zu fröhlicher Geselligkeit eingelebt.
Der niedere Adel mit all seinen Titeln, welche ihm von den deutschen
Regenten freigebig ertheilt worden sind, bildete eine stattliche,
ziemlich abgeschlossene Corporation, und wenn in dem Völkchen auch nicht
gerade ein Ueberfluß von geistreicher Bildung vorhanden war, so war doch
das gesellige Behagen, mit dem sie untereinander verkehrten, vielleicht
um so größer. Die Baronin wurde durch ihre sichere Liebenswürdigkeit
eine Hauptgröße der Frauenwelt; auch ihr Gemahl, der in den ersten
Wochen manchmal die Wanderungen durch den Wirthschaftshof und die
Spazierritte in seinen Wald vermißt hatte, befand sich bald unter seinen
Jugendfreunden nicht weniger wohl. Er wurde Mitglied einer adeligen
Ressource, suchte seine alte Virtuosität auf dem Billard hervor, spielte
mit Anstand Whist und L'hombre und trieb in müßigen Stunden etwas
Politik und ein wenig Kunst. So verlebte die Familie eine behagliche und
interessante Wintersaison, und der Freiherr und seine Gemahlin äußerten
einander ihre Verwunderung, warum sie ihrem Leben nicht schon in frühern
Jahren diese bescheidene und anständige Abwechslung gegönnt hätten.

Nur Lenore war mit dem Umzug nicht ganz zufrieden. Sie fuhr fort, die
Befürchtung ihrer Mutter zu rechtfertigen, daß sie ein Original werden
könnte. Es wurde ihr schwer, den zahlreichen ältlichen Tanten der
Familie eine anmuthige Ehrerbietung zu bezeigen, und noch schwerer wurde
ihr, lustige Herren aus der Nachbarschaft, gute Freunde ihres Vaters,
die sie vom Gut her kannte, hier in der Stadt nicht zuerst anzureden,
wenn sie ihnen auf der Straße begegnete. Auch das Behältniß war ihr
peinlich, in dem sie die Bildung aus dem Mädcheninstitut nach Hause
tragen mußte. Es war ein Zwitter von Tasche und Mappe, voll von
langweiligen Heften und Lehrbüchern. Da die Mutter nicht gern sah, wenn
der Bediente ihr die Schulbücher nachtrug, so schlenkerte sie das Ding
verächtlich am Arm, so oft sie auf der Straße ging, blieb dabei von Zeit
zu Zeit stehen und sah wie eine Juno mit dreistem Blick auf die Gruppen
der Marktleute, auf Eckensteher, die sich prügelten, und auf andere
Menschenknäuel, welche sich in den Straßen einer großen Stadt
zusammenballen. Einst, als sie so auf der Straße stand, die Mappe als
Zeichen ihrer Sklaverei am Arme und einen kleinen Regenschirm in der
Hand, siehe, da kam ihr auf dem Trottoir der junge Herr entgegen, den
sie im Garten umhergeführt und über den Teich gefahren hatte. Sie freute
sich darüber; er war ihr eine freundliche Erinnerung an das Gut, an
ihren Pony und an das Volk der Schwäne. Noch war er eine Strecke
entfernt, als ihre Falkenaugen ihn beobachteten. Er kam näher und sah
sie nicht. Da ihr die Mutter verboten hatte, irgend einen Herrn auf der
Straße anzusprechen, so blieb sie in seinem Wege stehen und stampfte
ihren Schirm befehlend vor ihm auf die Steine. Anton, der im
Geschäftstrott war, blickte auf und sah mit der höchsten Freude, daß das
schöne Fräulein vom See vor ihm stand. Er zog erröthend seinen Hut, und
das Fräulein erkannte aus seinem strahlenden Gesicht mit Befriedigung,
daß trotz der Büchertasche ihre Erscheinung noch eben so gewaltig auf
ihn wirkte, als früher.

»Wie geht es Ihnen, mein Herr?« frug sie würdevoll, das Köpfchen
zurückwerfend.

»Sehr gut,« sagte Anton; »wie bin ich glücklich, Sie hier in der Stadt
zu sehen.«

»Wir wohnen jetzt hier,« sprach das Fräulein weniger vornehm, »für den
Winter Bärenstraße Nr. 20.«

»Darf ich fragen, wie sich der Pony befindet?« sagte Anton
ehrfurchtsvoll.

»Denken Sie, er hat zu Hause bleiben müssen,« klagte die Dame; »und was
treiben Sie hier?«

»Ich bin in der Handlung von T. O. Schröter,« antwortete Anton mit einer
Verbeugung.

»Also Kaufmann?« sagte das Fräulein, »und womit handeln Sie?«

»Colonialwaaren und Producte; es ist das größte Geschäft in dieser
Branche hier am Platz,« antwortete Anton mit Selbstgefühl.

»Und haben Sie gute Menschen gefunden, die auch für Sie sorgen?«

»Mein Prinzipal ist sehr gütig gegen mich,« antwortete Anton, »in
Kleinigkeiten muß ich für mich selbst sorgen.«

»Haben Sie auch Freunde hier, mit denen Sie sich amüsiren?« setzte das
Fräulein ihr Examen fort.

»Einige Bekannte. Ich habe aber viel zu thun, und in den Freistunden muß
ich für mich lernen.«

»Sie sehen auch etwas bleich aus,« sagte das Fräulein, ihn mit
mütterlichem Wohlwollen betrachtend. »Sie müssen sich mehr Bewegung
machen und fleißig spazieren gehen. -- Es ist mir angenehm gewesen, Sie
hier zu treffen; ich werde mich freuen, wenn ich höre, daß es Ihnen
wohlgeht,« fügte sie, wieder in Majestät übergehend, hinzu. Sie sah ihn
noch einen Augenblick an, grüßte mit dem Kopf und verschwand in dem
Menschenstrom, während Anton ihr mit abgezogenem Hut nachsah.

Lenore fand nicht für nöthig, über das zufällige Zusammentreffen viele
Worte zu verlieren. Nur als einige Tage darauf die Baronin ihren Gemahl
frug: »Aus welcher Handlung wollen wir die Waaren nehmen, die der
Haushalt braucht?« da sah Lenore von ihrem Buche auf und sagte: »Die
größte Handlung hier am Platz ist von T. O. Schröter, Colonialwaaren und
Producte.«

»Woher weißt du das?« frug der Vater lachend, »du sprichst ja wie ein
gelernter Kaufmann.«

»Das kommt Alles von diesem Mädcheninstitut,« antwortete Lenore trotzig.

       *       *       *       *       *

Ueber den geselligen Freuden vergaß der Freiherr nicht den Hauptzweck
seines Aufenthaltes in der Stadt. Er zog sorgfältige Erkundigungen ein
über die technischen Gewerbe, welche andere Gutsbesitzer eingerichtet
hatten, er besuchte die Fabriken der Stadt, und bemühte sich, gebildete
Techniker kennen zu lernen. Er bekam eine Masse von Nachrichten und
erwarb einige Kenntnisse in Maschinen und Fabrikanlagen. Aber die
Nachrichten, welche er erhielt, waren so widersprechend, und die
Anschauungen, welche er selbst gewann, so unvollständig, daß er zuletzt
für das Beste hielt, nichts zu übereilen, und abzuwarten, bis sich ein
geschäftliches Unternehmen von besonderer und möglichst sicherer
Rentabilität fände.

Es darf nicht verschwiegen werden, daß zu dieser Zeit auch der
Familienschatz durch ein schönes mit vergoldetem Messing beschlagenes
Kästchen vermehrt wurde. Es war von geflasertem Holz mit Arabesken von
mattem Metall und mit einem sehr künstlichen Schloß, welches für einen
Spitzbuben gar nicht zu öffnen war und den Dieb in die Nothwendigkeit
versetzte, das ganze Kästchen zu stehlen. In diesem Behältniß lagen
fünfundvierzigtausend Thaler in neuen weißen Pfandbriefen der
Landschaft. Der Freiherr betrachtete die Pfandbriefe mit vieler
Zärtlichkeit. Er saß in den ersten Tagen stundenlang vor dem geöffneten
Kästchen und wurde nicht müde, die Pergamentblätter nach den Nummern zu
ordnen, sich über den reinlichen weißen Glanz derselben zu freuen und
die Tilgungspläne für das Capital zu entwerfen. Auch als er das Kästchen
der Sicherheit wegen wieder in's Depositum der Landschaft gegeben hatte,
war der Gedanke daran eine von den kleinen Freuden, welche der
ritterliche Freiherr im Stillen hatte. Ja, der Geist dieses Kästchens
spukte in seinem Haushalt fort. Die Baronin war verwundert, wenn ihr
Gemahl zuweilen anfing, da zu sparen, wo er es sonst nicht gethan hatte;
wenn er einige Male von Logenbilleten abrieth, weil man gute Wirthschaft
treiben müsse, oder wenn er ihr mit einer gewissen Freude erzählte, daß
er am vergangenen Abend zehn Louisd'or im Spiel gewonnen habe. Die
verständige Dame wurde ernstlich besorgt, ob ihr Gemahl nicht durch
einen Unfall in Geldverlegenheit gekommen sei; indeß beruhigten sie
seine Versicherungen vom Gegentheil und ein zufriedenes Lächeln, welches
in solchen Stunden über seinem Gesicht schwebte, sehr bald wieder. In
der That waren die kleinen Anfälle von Sparsamkeit nicht consequent und
nichts Anderes, als eine unschuldige Laune, denn in allen größeren
Dingen hielt der Freiherr in gewohnter Weise auf anständige
Repräsentation, und sein Auftreten war durchaus seiner Familie und
seinem Wohlstande entsprechend.

Auch war es in der That nicht möglich, gerade jetzt zurückzulegen. Das
Leben in der Stadt, die Einrichtung der Wohnung und die unvermeidlichen
geselligen Ansprüche verringerten natürlich die Ausgaben nicht.

So kam es, daß der Freiherr, als er zur Abnahme der Winterrechnungen auf
sein Gut gereist war, sehr verstimmt nach der Stadt zurückkehrte. Er
hatte große Rechnung gemacht, er hatte gesehen, daß die Ausgaben des
letzten Jahres größer gewesen waren, als die Einnahmen, daß der
Revenüenanschlag des nächsten Jahres keine Deckung des Deficits
versprach, daß fast zweitausend Thaler fehlten, welche geschafft werden
mußten. Der Gedanke griff ihm an das Herz, daß er dies Geld von den
weißen Pergamenten nehmen sollte, und dem Manne, welcher mit dem größten
Anstand einen feindlichen Kugelregen ausgehalten hätte, wurde siedend
heiß, wenn er dachte, daß er in diesem Falle einige Tausend Thaler
wirklicher Schulden auf seinem Gute haben würde. Er war verständig
genug, einzusehen, daß in seiner Speculation ein Fehler gewesen war.
Wenn man ein Vermögen durch jährliche kleine Ersparnisse erwerben will,
muß man seine Ausgaben einschränken; er aber hatte seine Ausgaben
bedeutend vermehrt. Ohne Zweifel war diese Vermehrung sehr nothwendig
gewesen, aber es war ein unglücklicher Zufall, daß das so zusammentraf.
Seit seinen Lieutnanttagen hatte der gute Herr keine so peinliche Unruhe
empfunden. Aus der Stadt zurück konnte er nicht, dafür gab es tausend
Gründe; er hatte die Wohnung auf eine Reihe von Jahren gemiethet, was
würden die Bekannten zu einer plötzlichen Abreise gesagt haben, wie
hätte er seiner geliebten Frau und Lenoren das Opfer zumuthen können? So
verschloß er den Aerger in sich. Er entschuldigte gegenüber den
besorgten Fragen der Baronin seine Verstimmung durch eine Erkältung auf
der Reise, aber tagelang nagte der Gedanke an ihm, daß er einen Verlust
erlitten habe, daß er zurückgekommen sei; und je sanguinischer er vorher
gewesen war, desto niedergeschlagener wurde er jetzt. Ja es geschah, daß
er auf einem Spaziergange durch die Stadt bei einem Lotterieeinnehmer
eintrat und ein Lotterielos kaufte, damit ein gütiges Geschick das gut
machen möge, was schadhaft war. Zuweilen, besonders am Abend, wenn er
aus heiterer Gesellschaft kam, lächelte er selbst über diese Verstimmung
und schalt sie thöricht. Das ganze Unglück war so unbedeutend, es war ja
keine Lebensfrage; in wenigen Jahren konnten seine Angelegenheiten
wieder auf's Beste arrangirt sein. Nur an den nüchternen Morgen kam ihm
der langweilige Gedanke wieder, und er konnte ihn nicht los werden.

An einem solchen Morgen wurde Herr Ehrenthal gemeldet, der ihm eine
Summe für gekauftes Getreide zu zahlen hatte. Den Freiherrn überkam ein
peinliches Gefühl, als der Bediente den Namen Ehrenthal aussprach; der
Mann hatte ihm den Rath gegeben, Pfandbriefe aufzunehmen. Freilich sagte
er sich im nächsten Augenblick, daß derselbe Mann ihm nicht den Rath
gegeben hatte, nach der Stadt zu ziehen; aber er grollte ihm doch, und
sein Gruß mochte wohl kälter klingen als gewöhnlich. Herr Ehrenthal war
ein zu guter Geschäftsmann, um auf die Launen seiner Kunden viel zu
geben. Er zählte sein Geld auf und war dabei freigebig mit den
Versicherungen seiner Ergebenheit. Der Freiherr blieb unzugänglich, bis
Ehrenthal im Abgehen frug: »Und sie sind gekommen, die Pfandbriefe,
gnädiger Herr Baron?«

»Ja,« sagte der Herr mürrisch.

»Es ist jammerschade,« rief Ehrenthal, »daß fünfundvierzigtausend Thaler
liegen sollen so todt, als ob sie nicht vorhanden wären in der Welt. Dem
Herrn Baron ist's gleich, ob er einmal gewinnt ein Paar tausend Thaler
oder nicht, aber unser Einem ist es nicht gleich. Ich kann in diesem
Augenblick machen ein solides Geschäft und ein sicheres, und mein Geld
ist versteckt, ich muß mir entgehen lassen einen baaren Gewinn von
viertausend Thalern.«

Der Freiherr hörte aufmerksam zu, der Händler fuhr mit größerm Muthe
fort: »Herr Baron, Sie kennen mich seit Jahren als einen ehrlichen Mann,
Sie wissen auch, daß ich nicht ohne Mittel bin; ich will Ihnen einen
Vorschlag thun: Leihen Sie mir zehntausend Thaler Pfandbriefe auf drei
Monat; ich gebe Ihnen für das Capital einen Wechsel auf mich selbst,
welcher ist wie baar Geld. Es sind zu gewinnen viertausend Thaler bei
dem Geschäft; was gewonnen wird, das theile ich mit dem Herrn Baron
statt der Zinsen zu gleichen Theilen. Sie sollen kein Risico haben, und
wir machen das Geschäft zusammen. Wenn verloren wird, trage ich's allein
und zahle in drei Monaten dem gnädigen Herrn die zehntausend Thaler
zurück.«

Diese Worte des Händlers, so wenig aufregend sie wahrscheinlich in das
Ohr des Lesers dringen, klangen dem Freiherrn wie ein Alarmsignal beim
unbehaglichen Bivouac. Eine heftige Spannung, eine wilde Freude
arbeitete in ihm. Kaum hatte er Ruhe genug, zu sagen: »Vor Allem muß ich
wissen, von welcher Art das Geschäft ist, das Sie mit meinem Gelde
machen wollen.«

Der Geldmann setzte das auseinander. Es war ihm der Antrag gemacht, eine
große Quantität Holz zu kaufen. Das Holz lag auf einem Flößplatz im
obern Theile der Provinz. Der Händler holte die Berechnung der
Holzmasse, der Transportkosten bis zur Hauptstadt und des Werthes, den
das Holz in der Hauptstadt haben würde, aus seiner Tasche und bewies dem
Freiherrn, daß dabei in sechs bis acht Wochen ein sicherer Gewinn von
bedeutender Größe zu machen sei.

Der Freiherr sah mit Aufmerksamkeit die Menge der Zahlen durch; wenn die
Berechnung richtig war, so war der Gewinn sonnenklar; er that aber doch
die bedächtige Frage: »Wie kommt es, daß der Eigenthümer des Holzes das
Geschäft nicht selbst macht, und daß er sich einen so sichern Gewinn
entgehen läßt?«

Der Händler zuckte die Achseln. »Wer ein Geschäft macht, kann nicht
immer fragen, warum läßt der Andere die Waare so billig? Wer in
Verlegenheit ist, kann nicht warten zwei bis drei Monat, das Eis liegt
auf dem Fluß, der Mann braucht das Geld binnen hier und zwei Tagen.«

»Sind Sie sicher, daß das Eigenthumsrecht des Verkäufers unbestreitbar
ist?« frug der Freiherr.

»Der Mann ist mir sicher,« sagte der Händler; »wenn ich ihm das Geld bis
morgen Abend schaffe, ist das Holz mein.«

Dem Edelmann war es peinlich, die Verlegenheit eines Andern zu benutzen,
so sehr sich auch sein Herz nach dem Gewinn sehnte. Er sagte mit Würde:
»Ich halte es für unpassend, auf den Verlust eines Andern zu rechnen.«

»Warum soll er haben Verlust?« rief Ehrenthal eifrig. »Er ist Speculant,
jetzt braucht er Geld; vielleicht will er machen ein größeres Geschäft;
so muß er den Vortheil am kleinern überlassen einem Andern. Er hat sich
erboten, gegen Zehntausend baar den ganzen Vorrath zu übergeben. Es ist
nicht meine Sache, zu fragen, ob er mehr gewinnen kann mit meinem Gelde,
als ich gewinnen kann durch sein Holz.«

Was Herr Ehrenthal sagte, war richtig; er verschwieg nur Einiges. Der
Verkäufer des Holzes war ein unglücklicher Speculant, der, von seinen
Gläubigern gedrängt, eine Auspfändung fürchtete und die unbescheidenen
Hoffnungen derselben dadurch beendigen wollte, daß er seine Vorräthe an
einen Fremden schnell und heimlich verkaufte und mit der erhaltenen
Summe unsichtbar wurde. Vielleicht wußte Herr Ehrenthal das; vielleicht
ahnte auch der Freiherr, daß es bei einem so leichten Gewinn eine
Bewandniß haben müsse, wenigstens sagte sein Kopfschütteln, daß ihm die
Sache keineswegs ganz klar war. Und doch hatte er wenig zu wagen und
nichts zu verantworten; er lieh sein Geld an einen sichern Mann, den er
seit vielen Jahren als wohlhabend und pünktlich kannte, und gewann
dadurch die Aussicht, in kurzer Zeit einen bösen Geist los zu werden,
der ihn rastlos quälte. Er war zu unruhig, um zu überlegen, daß er
vielleicht einen Teufel vertreibe durch Beelzebub, der Teufel Obersten.
Er klingelte nach seinem Wagen und sagte vornehm: »In einer Stunde
sollen Sie das Geld haben.«

Ehrenthal dankte in seiner feurigen Weise für diese große Gefälligkeit,
schrieb auf der Stelle einen wohlverclausulirten Sola-Wechsel über die
Pfandbriefe und empfahl sich mit einer Unterthänigkeit, die sehr gegen
das stolze Kopfnicken des Freiherrn abstach.

Seit diesem Tage lebte der Freiherr in banger Erwartung. Immer mußte er
an die Unterredung mit dem Händler denken. Wenn er am Theetisch neben
seiner Gemahlin saß und über Theater und Concert geplaudert wurde, irrte
seine Seele ruhelos zwischen den Lücken der Holzklaftern umher oder
wurde von langen rollenden Mastbäumen gedrückt; und wenn er die
Arbeitsbücher seiner Tochter durchsah, so starrten ihm auf dem Deckel
und am Rande zahlreiche Gesichter Ehrenthals entgegen, und jedes lachte
ihn höhnisch an. So oft er auf seinem Jagdpferd ausritt, richtete sich
der Kopf des Pferdes nach dem Strom, und mit finsterm Blick sah der
Reiter auf die gefrorene Fläche hinab, sah die Eisschollen stromabwärts
treiben und das hohe Frühlingswasser bis an die Steine des Randes
fluthen.

Ehrenthal hatte sich lange nicht sehen lassen. Endlich, an einem
sonnigen Morgen erschien er mit seinen unvermeidlichen Bücklingen, zog
ein großes Packet aus der Tasche und rief triumphirend: »Herr Baron, das
Geschäft ist gemacht! Hier sind die Pfandbriefe zurück und hier sind
zweitausend Thaler als der Gewinn, welcher auf Sie fällt.«

Die Hand des Freiherrn griff hastig nach dem Packet. Es waren dieselben
weißen Pergamente, die er mit schwerem Herzen aus der Cassette
hervorgeholt hatte, und außerdem ein Bündel Cassenscheine. Diesmal hörte
der Freiherr kaum auf den Wortschwall des Händlers, eine Last fiel ihm
vom Herzen, er hatte seine Pfandbriefe wieder, und der Ausfall in seinen
Finanzen war gedeckt. Ehrenthal wurde gnädig entlassen, die Pergamente
eingeschlossen, und der Freiherr durfte sich heute keinen Zwang anthun,
um ein liebenswürdiger Gesellschafter zu sein. Noch an demselben Tage
kaufte er der Baronin einen Schmuck von Türkisen, den sie lange im
Stillen gewünscht hatte.

Seit dem Tage war im Hause des Freiherrn heller Sonnenschein, und wenn
es eine Erinnerung an die letzten Wochen gab, so äußerte sie sich nur in
Kleinigkeiten. Der Kopf des Halbblutes vermied seit diesem Tage den
Strom eben so sehr, als er ihn früher gesucht hatte, und wenn der Reiter
auf der Straße von Herrn Ehrenthal gegrüßt wurde, so regte sich wieder
ein lebhafter Widerwille gegen den glücklichen Geschäftsmann in seiner
Seele, und sehr nachlässig war der Gegengruß, welchen er von der Höhe
des Rosses zurückgab.

Aber noch ein dunkler Schatten aus der letzten Vergangenheit sollte über
den Freiherrn fallen. Er las in dem Zimmer seiner Frau die Zeitung, als
sein Auge auf einen Steckbrief fiel, durch welchen ein verschwundener
Holzhändler wegen betrügerischen Bankerotts verfolgt wurde. Er legte das
Blatt weg, ein kalter Schweiß trat ihm auf die Stirn. Und er, der
furchtlose Cavalier, nahm das Zeitungsblatt vom Tisch fort und
versteckte es tief unter die Bücher seines Arbeitstisches. Wenn der
Betrüger derselbe Mann war -- Ehrenthal hatte ihm keinen Namen genannt
-- aber wenn er, der Edelmann, durch sein Geld und seinen Gewinn fremde
wohlbegründete Ansprüche verkürzt hatte; wenn er Gehülfe eines Betrugs
geworden war, und wenn er für diese Hülfe bezahlt worden war -- diese
Gedanken waren fürchterlich für sein stolzes Herz. Der Herr ging in der
Stube auf und ab und rang die Hände; er eilte zum Schreibtisch, um den
Gewinn einzupacken und fortzuschaffen, er wußte selbst nicht wohin, sich
von der Seele, weit weg aus seinem Hause. Mit Bestürzung sah er, daß nur
noch ein kleiner Theil des Gewinns vorhanden war. Wie gelähmt setzte er
sich an den Tisch und legte den Kopf auf seine Hände. Es war etwas in
ihm entzwei gegangen, das fühlte er, und er fürchtete, für immer. Heftig
sprang er wieder auf, riß an der Klingel und ließ Ehrenthal zu sich
fordern.

Zufälliger Weise war der Händler verreist. Unterdeß sprachen dem
Freiherrn die freundlichen Stimmen, welche in der Menschenbrust mit
klugen und gewählten Worten alles Bedenkliche in ein gutes Licht zu
setzen wissen. Wie war die ganze Angst so thöricht! Es gab viele hundert
Leute am Oberlauf des Stromes, die mit Holz handelten, es war ja sehr
unwahrscheinlich, daß gerade jener Betrüger der Mann Ehrenthals sein
sollte. Und selbst in diesem Fall, wie groß war sein eigenes Unrecht bei
dem ganzen Ereigniß? Klein, sehr klein, für einen Geschäftsmann nicht zu
erkennen. Ja selbst Ehrenthal, was konnte er dafür, wenn der Verkäufer
das Geld zu einem Betrug verwandt hatte? Es war doch Alles ehrlich und
gesetzlich gekauft worden. -- So sprach es fortwährend begütigend in dem
Freiherrn, ach, und welche Mühe gab sich der Herr, all diese Stimmen
recht deutlich zu hören.

Als Ehrenthal endlich ankam und hastig zum Freiherrn eilte, trat ihm
dieser mit einem Gesicht entgegen, das den Händler wirklich erschreckte.
»Wie heißt der Mann, von dem Sie das Holz gekauft haben?« frug der
Freiherr heftig an der Thür.

Ehrenthal stand betroffen, auch er hatte seine Zeitung gelesen und
verstand, was in der Seele des Edelmanns vorging. Er nannte einen
beliebigen Namen.

»Und wie hieß der Ort, wo das Holz lag?« klang die zweite Frage etwas
ruhiger. Herr Ehrenthal nannte einen beliebigen Ort.

»Ist das Wahrheit, was Sie mir sagen?« frug der Freiherr tief aufathmend
zum dritten Mal.

Da Herr Ehrenthal sah, daß er einen Kranken vor sich hatte, so
behandelte er ihn mit der Milde, welche dem Arzt so gut ansteht. »Was
sich der Herr Baron für Sorge machen!« sagte er kopfschüttelnd. »Ich
glaube, der Mann, mit dem ich habe gemacht das Geschäft, hat seinen
guten Vortheil dabei gehabt. Es sind große Eichenlieferungen
ausgeschrieben, dabei sind für Einen, der dort oben wohnt, hundert
Procent zu verdienen. Ich glaube, er wird sie haben verdient. Das
Geschäft, welches ich mit ihm gemacht habe, ist gewesen gut und sicher,
wie es kein Kaufmann von der Hand weisen wird. Und wenn er auch ein
schlechter Mensch wäre, was haben Sie, gnädiger Herr, darum zu sorgen?
Ich habe keinen Grund gehabt, Ihnen den Namen des Mannes und des Ortes
zu verbergen, ich habe Ihnen doch Beides damals nicht gesagt, weil nicht
Sie gemacht haben das Geschäft, sondern ich. Ich bin gewesen Ihr
Schuldner, und ich habe Ihnen zurückgezahlt das Geld mit einer
Provision. Mit einer guten Provision, das ist wahr. Ich habe seit Jahren
Vieles bei Ihnen verdient, warum soll ich nicht zuerst Ihnen den
Vortheil gönnen, den ich jedem Andern auch gegeben hätte? Was machen Sie
sich Sorgen, Herr Baron, um Dinge, die nicht sind!«

»Das verstehen Sie nicht, Ehrenthal,« sagte der Gutsherr freundlicher;
»es ist mir lieb, daß die Sache so steht. Wäre der Betrüger jener Mann
gewesen, mit dem Sie gehandelt haben, so hätte ich unser Verhältniß
abgebrochen, ich hätte Ihnen nie verziehen, daß Sie mich wider meinen
Willen zum Mitschuldigen eines Betrugs machten.«

Ehrenthal wurde entlassen, und der Freiherr war von einer schweren Sorge
befreit. Er beschloß, sich näher nach jenem beliebigen Namen und dem
unbekannten Dorfe zu erkundigen. Er erkundigte sich aber nicht darnach;
durch die überstandene Angst war ihm die Erinnerung an das Geldgeschäft
sehr peinlich geworden, und er mühte sich, gar nicht mehr daran zu
denken.

Er war ein zartfühlender, guter Herr, und Ehrenthal war derselben
Meinung, denn als er die Treppe hinunterging, murmelte er vor sich hin:
»Er ist gut, der Baron, er ist gut!«



~VII.~


Anton stand unter der gemeinsamen Oberhoheit der Herren Jordan und Pix
und entdeckte bald, daß er die Ehre hatte, kleiner Vasall eines großen
Staatskörpers zu sein. Was die unerfahrene Außenwelt höchst
oberflächlich unter dem Namen Commis zusammenfaßt, das waren für ihn,
den Eingeweihten, sehr verschiedene, zum Theil Ehrfurcht gebietende
Aemter und Würden. Der Buchhalter, Herr Liebold, thronte als geheimer
Minister des Hauses an einem Fenster des zweiten Comtoirs in einsamer
Majestät und geheimnißvoller Thätigkeit. Unaufhörlich schrieb er Zahlen
in ein ungeheures Buch, und sah nur selten von seinen Ziffern auf, wenn
sich ein Sperling auf die Gitterstäbe des Fensters setzte, oder wenn ein
Sonnenstrahl die eine Fensterecke mit gelbem Glanze überzog. Herr
Liebold wußte, daß der Sonnenstrahl nach den alterthümlichen Gesetzen
des Universums in keiner Jahreszeit weiter dringen durfte, als bis zur
Spitze des Fensterbrets, aber er konnte sich doch nicht enthalten, ihm
plötzliche Ueberfälle auf das Hauptbuch zuzutrauen, und beobachtete ihn
deßhalb mit argwöhnischen Blicken.

Mit der Ruhe seiner Ecke contrastirte die ewige Rührigkeit in der
entgegengesetzten. Dort waltete in besonderem Verschlage der zweite
Würdenträger, der Cassirer Purzel, umgeben von eisernen Geldkasten,
schweren Geldschränken und einem großen Tisch mit einer Steinplatte. Auf
diesem Tisch klangen die Thaler, klirrte das goldene Blech der Ducaten,
flatterte geräuschlos das graue Papiergeld vom Morgen bis zum Abend. Wer
die Pünktlichkeit als allegorische Figur in Oel malen wollte, der mußte
ohne Widerrede Herrn Purzel abmalen und durfte höchstens das antike
Costüm dadurch andeuten, daß er mit künstlerischer Licenz Herrn Purzel
die Strümpfe über die Stiefeln und das weiße Oberhemd über den
Comtoirrock herüber malte. Alles hatte in der Seele des Herrn Purzel
eine eisenfeste unveränderliche Stellung, unser Herrgott, die Firma, der
große Geldkasten, der Wachsstock, das Petschaft. Jeden Morgen, wenn der
Cassirer in seinen Verschlag getreten war, begann er seine
Amtsthätigkeit damit, daß er die Kreide ergriff und einen weißen Punkt
auf den Tisch malte, um der Kreide selbst die Stelle zu bezeichnen, wo
sie sich den Tag über aufzuhalten hatte. Er stand nicht allein in
seiner wichtigen Amtsthätigkeit. Ein alter Hausdiener war seine
Ordonnanz, die als Ausläufer mit Geldsäcken und Papiergeld den Tag über
nach allen Richtungen der Stadt trabte. Es ist wahr, daß die Ordonnanz
an der Eigenthümlichkeit litt, gegen Abend sehr feurig auszusehen und in
einer persönlichen Abhängigkeit von starkem Getränk zu stehen. Aber
diese Eigenschaft vermochte nicht ihre Treue und Besonnenheit zu
erschüttern, ja sie schärfte die Erfindungskraft der Ordonnanz, denn nie
hat eines Menschen Gewand so viele geheime Taschen mit Knöpfen und
Schnallen gehabt, als der Rock des Ausläufers, und nach jedem Glase, das
er getrunken, steckte er die Banknoten in einen noch geheimeren
Verschluß.

In dem vordern Comtoir war Herr Jordan die erste Person, der
Generalstatthalter seiner kaiserlichen Firma. Er war der Aristo der
Correspondenten, erster Commis des Hauses, hatte die Procura und wurde
von dem Prinzipal zuweilen um seine Ansicht befragt. Er blieb für Anton,
was er ihm schon am ersten Tage gewesen war, ein treuer Rathgeber, ein
Muster von Thätigkeit, der gesunde Menschenverstand in Person.

Von den Correspondenten des Comtoirs, welche unter Anführung des Herrn
Jordan Briefe schrieben und Bücher führten, war für Anton neben Herrn
Specht, dem Sanguiniker, am interessantesten Herr Baumann, der künftige
Apostel der Heiden. Der Missionär war nicht nur ein Heiliger, sondern
auch ein sehr guter Rechner. Er war untrüglich in allen Reductionen von
Maß und Gewicht, warf die Preise der Waaren aus und besorgte die
Calculatur des Geschäftes. Er wußte mit Bestimmtheit anzugeben, nach
welchem Münzfuß die Mohrenfürsten an der Goldküste rechneten, und wie
hoch der Curs eines preußischen Thalers auf den Sandwichinseln war. Herr
Baumann war Antons Stubennachbar und fühlte sich durch die gute Art
unseres Helden so angezogen, daß er ihm in kurzer Zeit seine Neigung
zuwandte und in den Abendstunden zuweilen seinen Besuch gönnte. Den
Uebrigen stand er fern und ertrug mit christlicher Geduld ihre
Spöttereien über seine Pläne.

Auch außerhalb des Hauses hatte die Firma noch einige Würdenträger. Da
war Herr Birnbaum, der Zollcommis, welcher nur selten im Comtoir
sichtbar wurde und nur des Sonntags am Tische des Prinzipals erschien,
ein exacter Mann, der draußen auf dem Packhof herrschte. Er hatte die
Zoll-Procura für die Geschäfte nach dem Auslande, das gewichtige Recht,
den Namen T. O. Schröter unter die Begleitscheine des Hauses zu setzen.
Wenn einer von den Herren der Handlung den Namen eines Beamten
verdiente, so war es dieser Herr, er trug auch seinen Rock stets
zugeknöpft, wie seine Freunde die Steuerofficianten. Ferner war da der
Magazinier des Geschäftes, der die Controlle über die verschiedenen
Magazine in der Stadt hatte, die Assecuranzen besorgte und auf dem
Markte die großen Einkäufe in Landesproducten machte. Herr Balbus war
durchaus kein feiner Mann, er war von Haus aus sehr arm, und seine
Schulbildung war mangelhaft, aber der Prinzipal behandelte ihn mit
großer Achtung. Anton erfuhr, daß er seine Mutter und eine kranke
Schwester durch seinen Gehalt erhielt.

Aber die größte Thätigkeit unter Allen, eine kriegerische, wahrhaft
absolute Feldherrnthätigkeit entwickelte Herr Pix, erster Disponent des
Provinzialgeschäfts. An der Thür des vordern Comtoirs begann seine
Herrschaft und erstreckte sich durch das ganze Haus, bis weit hinaus auf
die Straße. Er war der Gott aller Kleinkrämer aus der Provinz, die ihre
laufenden Rechnungen hatten, galt bei ihnen für den Chef des Hauses und
erwies ihnen dafür die Ehre, sich um ihre Frauen und Kinder zu
bekümmern. Er hatte die ganze Spedition der Handlung unter sich,
regierte ein halbes Dutzend Hausknechte und eben so viele Auflader,
schalt die Fuhrleute, kannte und wußte Alles, war immer auf dem Platz
und verstand es, in demselben Augenblick einer Krämersfrau zur
Entbindung ihrer Tochter zu gratuliren, einen Bettler gröblich
anzufahren, einem Hausknecht Ordre zu geben und das Zünglein an der
großen Waage zu beobachten. Wie alle hohen Herren, konnte auch er keinen
Widerspruch vertragen und verfocht seine Ansicht selbst gegen den
Prinzipal mit einer Hartnäckigkeit, welche unserm Anton einige Male
Entsetzen erregte. Außerdem besaß Herr Pix als Geschäftsmann zwei
Eigenschaften von wahrhaft wissenschaftlicher Bedeutung: er konnte von
jedem Häufchen Kaffebohnen angeben, in welchem Lande dasselbe gewachsen
war, und vermochte leere Räume im Hause und dessen Umgegend eben so
wenig zu vertragen, wie die Luft und die Philosophie einen leeren Raum
vertragen wollen. Wo ein Winkel, eine kleine Kammer, ein
Treppenverschlag, ein Kellerloch aufzuspüren war, da siedelte sich Herr
Pix mit Tonnen, Leiterbäumen, Stricken und allen erdenklichen Stoffen
an, und wo er und seine Bande, die Riesen, sich einmal festgesetzt
hatten, vermochte sie keine Gewalt der Erde zu vertreiben, selbst der
Prinzipal nicht.

»Wo ist Wohlfart?« rief Herr Schröter aus der Thür des vordern Comtoirs
in den Hausflur.

»Auf dem Boden,« antwortete Herr Pix kaltblütig.

»Was thut er dort?« frug der Prinzipal verwundert. -- In demselben
Augenblick hörte man oben im Hause lebhafte Stimmen, und Anton polterte
die Treppe herunter, gefolgt von einem Hausknecht, beide beladen mit
Cigarrenkisten, hinter ihnen die Tante, ein wenig erhitzt und sehr
ärgerlich.

»Sie wollen uns oben nicht leiden,« sagte Anton eifrig zu Herrn Pix.

»Jetzt kommen sie uns schon auf den Wäschboden,« sagte die Tante eben so
eifrig zum Prinzipal.

»Die Cigarren dürfen hier unten nicht stehn bleiben,« erklärte Herr Pix
dem Prinzipal und der Tante.

»Unter den Wäschleinen dulde ich keine Cigarren!« rief die Tante; »kein
Ort im Hause ist mehr sicher vor Herrn Pix. Auch in die Kammern der
Dienstmädchen hat er Cigarren räumen lassen; die Mädchen klagen, daß
sie es vor Tabakgeruch nicht mehr aushalten.«

»Es ist trocken dort oben,« sagte Herr Pix zum Prinzipal.

»Können Sie die Cigarren nicht irgend anderswo unterbringen?« frug der
Prinzipal Herrn Pix rücksichtsvoll.

»Es ist unmöglich,« antwortete Herr Pix bestimmt.

»Haben Sie den ganzen Bodenraum zur Wäsche nöthig, liebe Tante?« frug
der Prinzipal die Dame.

»Ich glaube, die Hälfte wäre genug,« warf Herr Pix dazwischen.

»Ich hoffe, Sie werden sich mit einer Ecke begnügen,« entschied der
Prinzipal lächelnd. »Lassen Sie sogleich den Tischler einen Verschlag
machen.«

»Wenn Herr Pix erst einmal auf dem Boden ist, so wird er unsere Wäsche
ganz verdrängen,« klagte die erfahrene Tante.

»Es soll die letzte Bewilligung sein, die wir ihm machen,« beruhigte sie
der Prinzipal.

Herr Pix lachte still, wie die Tante später behauptete, mit einem
rebellischen Grinsen, und gab unserm Helden, sobald sich die beiden
Autoritäten entfernt hatten, sofort den Befehl, mit den Kisten wieder
hinauf zu ziehen.

Am größten aber war Herr Pix, so oft seine Vertrauten, die reisenden
Commis des Geschäftes, auf kurze Zeit in die Handlung zurückkehrten.
Dann setzte sich das Provinzialgeschäft im Hinterhause zusammen und
verarbeitete die Neuigkeiten des Landes. Dann entfaltete Herr Pix seine
genaue Bekanntschaft mit allen Geschäftsleuten der Provinz, mit ihren
Vermögensverhältnissen und ihrer Gemüthsart und verfügte in kurzen, aber
gewichtigen Worten, wie viel an Vertrauen und Credit den kleinen
Handlungen zu schenken sei. Dann wurde Punsch getrunken und Solo
gespielt, welches Spiel seines monarchischen Charakters wegen von Herrn
Pix am meisten geschätzt wurde, doch behandelte er auch hier alle
Compagniegeschäfte mit Verachtung.

Was aber Herrn Pix in dem Auge der Mitwelt das größte Ansehen gab, das
waren die Riesen, welche um die große Waage herum nach seinem Befehle
schalteten, hohe breitschultrige Männer mit herkulischer Kraft. Wenn sie
die großen Tonnen zuschlugen und rollten und mit Centnern umgingen, wie
gewöhnliche Menschen mit Pfunden, so erschienen sie dem neuen Lehrling
wie die Ueberreste eines alten Volkes, von dem die Mährchen erzählen,
daß es einst auf deutschem Boden gehaust und mit thurmhohen Felsblöcken
Märmel gespielt habe. Bald merkte Anton, daß sie selbst nicht einem
Stamme angehörten. Da waren zuerst sechs Hausknechte, alle von der Natur
aus zähem Holz über Lebensgröße ausgeführt. Sie gehörten ganz der
Handlung an, waren die regelmäßigen Untergebenen des schwarzen Pinsels,
ja mehrere von ihnen wohnten im Hause selbst und hatten allnächtlich der
Reihe nach die Wache. Von neun Uhr ab saß dann Pluto, der Newfoundländer
des Fräulein, neben einer riesigen Gestalt schweigend im Schatten eines
großen Fasses. Diese Hausknechte, wie groß sie auch waren und wie stark,
sahen doch den Söhnen sterblicher Menschen noch in manchen Stücken
ähnlich. Daneben aber bildeten die Auflader der Kaufmannschaft eine
besondere Corporation, welche auf dem Packhof vor dem Thore ihr
Hauptquartier hatte und von dort aus die Ladungen nach den großen
Waarenhandlungen der Stadt schaffte oder abholte. Diese waren die
mächtigsten unter den Riesen, und Einzelne unter ihnen von einer
Körperkraft, wie sie in anderm Berufe nicht mehr gefunden wird. Sie
hatten mit vielen Handlungen der Stadt zu thun, aber das alte angesehene
Haus von T. O. Schröter war die irdische Stätte, auf der sie sich am
liebsten herabließen, mit der kleinen Gegenwart zu verkehren. Seit mehr
als einem Menschenalter war der Chef dieses Hauses der erste Vorstand
ihrer Corporation gewesen. So hatte sich ein Clientenverhältniß zu der
Firma gebildet. Herr Schröter empfing am Neujahr als Erster ihren
Glückwunsch und wurde Pathe sämmtlicher Riesenkinder, welche im Lauf
des Jahres bei ihrer Taufe die Arme der dienstthuenden Hebamme auf das
Taufbecken hinunterdrückten und den Geistlichen durch ihre ungeheuren
Köpfe so beunruhigten, daß er seine Stimme zur Stärke des Donners erhob,
um den Teufel aus ihnen herauszutreiben.

Unter diesen Lederschürzen war Sturm, ihr Oberster, wieder der größte
und stärkste, ein Mann, der enge Hintergassen vermied, um seine Kleider
nicht auf beiden Mauerseiten zu reiben. Er wurde gerufen, wenn eine Last
so schwer war, daß seine Kameraden sie nicht bewältigen konnten, dann
stemmte er seine Schulter an und schob die größten Fässer weg, wie
Holzklötzchen. Es ging von ihm die Sage, daß er einmal ein polnisches
Pferd mit allen vier Beinen in die Höhe gehoben hätte, und Herr Specht
behauptete, es gebe für ihn nichts Schweres auf der Erde. Ueber seinem
großen Körper glänzte ein breites Gesicht von natürlicher Gutherzigkeit,
welche nur durch die Würde gebändigt wurde, die ein Mann von seiner
Stellung besitzen mußte.

Er stand zur Firma in einem besonders freundschaftlichen Verhältniß und
besaß ein einziges Kind, an dem er mit großer Zärtlichkeit hing. Der
Knabe hatte seine Mutter früh verloren, und der Vater hatte ihn als
funfzehnjährigen Burschen in der Handlung von T. O. Schröter
untergebracht in einer eigenthümlichen Stellung, die er selbst für ihn
ausgedacht. Karl Sturm war unter den Hausknechten ungefähr dasselbe, was
Fink im Comtoir war, ein Volontair, er trug seine Lederschürze und
seinen kleinen Haken, wie der Vater, und war durch eignes Verdienst zu
einem ausgedehnten Wirkungskreis gekommen. Er genoß das Vertrauen aller
Mitglieder der Handlung, wußte in jedem Winkel des Hauses Bescheid,
sammelte alle Bindfaden und Schnüre, alle Nägel und alle Faßdauben, hob
alles Packpapier auf, fütterte den Pluto und unterstützte den Bedienten
beim Stiefelputzen. Er konnte genau angeben, wo irgend eine Tonne, ein
Bret, ein alter Waarenrest lag. Wenn ein Nagel einzuschlagen war, so
wurde Karl gerufen; so oft ein Stemmeisen verlegt war, Karl wußte es zu
schaffen; wenn die Tante den Wintervorrath von Schinken und Würsten
aufhob, so verstand Karl am besten, diese Schätze einzupacken, und wenn
Herr Schröter eine schnelle Bestellung auszurichten hatte, so war Karl
der zuverlässigste Bote. Zu Allem anstellig, immer guter Laune und nie
um Auskunft verlegen, war er ein Günstling aller Parteien, die Auflader
nannten ihn »unser Karl,« und der Vater wandte sich oft von seiner
Arbeit ab, um einen heimlichen Blick voll Stolz auf den Knaben zu
werfen.

Nur in einem Punkt war er nicht mit ihm zufrieden: Karl gab keine
Hoffnung, seinem Vater in Größe und Stärke gleich zu werden. Er war ein
hübscher Bursch mit rothen Wangen und blondem Kraushaar, aber nach dem
Gutachten aller Riesen war für seine Zukunft keine andere als eine
mäßige Mittelgröße zu erwarten. So kam es, daß der Vater ihn als eine
Art Zwerg behandelte, mit unaufhörlicher Schonung und nicht ohne
Wehmuth. Er verbot seinem Sohne, beim Aufladen schwerer Frachtgüter
anzugreifen, und wenn er plötzlich von einem Vatergefühl ergriffen
wurde, so legte er die Hand vorsichtig auf den Kopf seines Karls in der
unbestimmten Furcht, daß die Köpfe von Zwergen nur die Dicke einer
Eierschale hätten und bei einem kräftigen Druck zerbrechen müßten.

»Es ist einerlei, was das Ding lernt,« sagte er zu Herrn Pix, als er den
Knaben nach der Confirmation im Geschäft einführte, »wenn er nur
Zweierlei lernt: ehrlich sein und praktisch sein.« Diese Rede war ganz
nach dem Herzen des Herrn Pix. Und der Vater fing seine Lehre auf der
Stelle damit an, daß er den Sohn in das große Gewölbe unter die offenen
Vorräthe führte und zu ihm sagte: »Hier sind die Mandeln, und hier die
Rosinen; diese in dem kleinen Faß schmecken am besten, koste einmal.«

»Sie schmecken gut, Vater,« rief Karl vergnügt.

»Ich denk's, Liliputer,« nickte der Vater. »Sieh, aus allen diesen
Fässern kannst du essen, so viel du willst, kein Mensch wird dir's
wehren; Herr Schröter erlaubt dir's, Herr Pix erlaubt dir's, ich erlaube
dir's. Jetzt merke auf, mein Kleiner. Jetzt sollst du probiren, wie
lange du vor diesen Tonnen stehen kannst, ohne hineinzugreifen. Je
länger du's aushältst, desto besser für dich; wenn du's nicht mehr
aushalten kannst, kommst du zu mir und sagst: es ist genug. Das ist gar
kein Befehl für dich, es ist nur wegen dir selber und wegen der Ehre.«
So ließ der Alte den Knaben allein, nachdem er seine große dreischalige
Uhr herausgezogen und auf eine Kiste neben ihn gelegt hatte. »Versuch's
zuerst mit einer Stunde,« sagte er im Weggehen, »geht's nicht, so
schadet's auch nicht. Es wird schon werden.« Der Junge steckte trotzig
die Hände in die Hosentaschen und ging zwischen den Fässern auf und ab.
Nach Verlauf von mehr als zwei Stunden kam er die Uhr in der Hand zum
Vater heraus und rief: »Es ist genug.«

»Zwei und eine halbe Stunde,« sagte der alte Sturm und winkte vergnügt
Herrn Pix zu. »Jetzt ist's gut, Kleiner, jetzt brauchst du den übrigen
Tag nicht mehr in das Gewölbe zu gehen. Komm her, du sollst diese Kiste
zusammenschlagen; hier ist ein neuer Hammer für dich, er kostet zehn
Groschen.«

»Er ist nur acht werth,« sagte Karl den Hammer betrachtend, »du kaufst
immer zu theuer.«

So wurde Karl eingeführt. Am ersten Morgen, nachdem Anton gekommen war,
sagte Karl zu seinem Vater im Hausflur: »Es ist ein neuer Lehrling da.«

»Was ist's für einer?« frug der Alte.

»Er hat einen grünen Rock und graue Hosen, es ist Mitteltuch; er ist nur
wenig größer als ich. Er hat schon mit mir gesprochen, es scheint ein
guter Kerl. Gieb mir dein Taschenmesser, ich muß ihm einen neuen
Holznagel in seinen Kleiderschrank schneiden.«

»Mein Messer, du Knirps?« rief Sturm auf seinen Sohn heruntersehend mit
tadelnder Stimme, »du hast ja dein eigenes.«

»Zerbrochen,« sagte Karl unwillig.

»Wer hat's gekauft?« frug Sturm.

»Du hast's gekauft, Vater Goliath; es war ein erbärmliches Ding, wie für
ein Wickelkind.«

»Ich konnte dir doch kein schweres kaufen für deine kleine Hand?« frug
der Vater gekränkt.

»Da haben wir's,« sagte Karl, sich vor den Vater hinstellend, »wenn man
dich hört, muß man glauben, ich wäre eine Kaulquabbe von Gassenjungen,
die ihre Hosen noch an die Jacke knöpft und hinten ein weißes
Schwänzchen trägt.«

Die Auflader lachten. »Sei nicht aufsätzig gegen deinen Vater,« sagte
Sturm und legte seine Hand behutsam auf den Kopf seines Sohnes.

»Sieh, Vater, da ist der Lehrling,« rief Karl und betrachtete Anton, der
jetzt für ihn zum Inventarium des Hauses gehörte, mit prüfenden Blicken.

Herr Pix stellte Anton dem Riesen vor, und Anton sagte wieder mit
Achtung zu dem Riesen aufsehend: »Ich war noch nie in einem Geschäft,
ich bitte auch Sie, mir zu helfen, wo ich nicht Bescheid weiß.«

»Alles Ding will gelernt sein,« erwiederte der Riese mit Würde. »Da ist
mein Kleiner hier, der hat in einem Jahre schon hübsch etwas
losgekriegt. Also Ihr Vater ist nicht Kaufmann?«

»Mein Vater war Beamter, er ist gestorben,« erwiederte Anton.

»Oh, das thut mir leid,« sagte der Auflader mit betrübtem Gesicht. »Aber
Ihre Frau Mutter kann sich doch über Sie freuen.«

»Sie ist auch gestorben,« sagte Anton wieder.

»Oh, oh, oh!« rief der Riese bedauernd und sann erstaunt über das
Schicksal Antons nach. Er schüttelte lange den Kopf und sagte endlich
mit leiser Stimme zu seinem Karl: »Er hat keine Mutter mehr.«

»Und keinen Vater,« erwiederte Karl ebenso.

»Behandle ihn gut, Liliputer,« sagte der Alte, »du bist gewissermaßen
auch eine Waise.«

»Na,« rief Karl, auf die Schürze des Aufladers schlagend, »wer einen so
großen Vater hat, der hat Sorge genug.«

»Weißt du, was du bist? Du bist ein kleines Ungethüm,« sagte der Vater
und schlug lustig mit dem Schlägel auf die Reifen eines Fasses.

Seit der Zeit schenkte Karl dem neuen Lehrling seine Gunst. Wenn er am
Morgen auf die Stiefelsohlen desselben Nr. 14 geschrieben hatte, so
stellte er die Stiefeln mit besonderer Sorgfalt zur Seite; er nähete ihm
abgerissene Knöpfe an die Kleider und war, so oft Anton an der Waage zu
thun hatte, dienstbeflissen an seiner Seite, ihm etwas zuzureichen und
die kleineren Gewichte auf die Waage zu heben. Anton vergalt diese
Dienste durch freundliches Wesen gegen Vater und Sohn, er unterhielt
sich gern mit dem aufgeweckten Burschen und wurde der Vertraute von
manchen kleinen Liebhabereien des Praktikers. Und als die nächste
Weihnacht herankam, veranstaltete er bei den Herren vom Comtoir eine
Geldsammlung, kaufte einen großen Kasten mit gutem Handwerkszeug und
machte dadurch Karl zu dem glücklichsten aller Sterblichen.

Aber auch mit allen gebietenden Herren der Handlung stand Anton auf
gutem Fuß. Er hörte die verständigen Urtheile des Herrn Jordan mit
großer Achtung an, bewies Herrn Pix einen aufrichtigen und unbedingten
Diensteifer, ließ sich von Herrn Specht in politischen Combinationen
unterrichten, las die Missionsberichte, welche ihm Herr Baumann
anvertraute, erbat sich von Herrn Purzel niemals Vorschüsse, sondern
wußte mit dem Wenigen auszukommen, was ihm sein Vormund senden konnte,
und ermunterte oft durch seine lebhafte Beistimmung Herrn Liebold,
irgend eine unzweifelhafte Wahrheit auszusprechen und dieselbe nicht
durch sofortigen Widerruf zu vernichten. Mit sämmtlichen Herren der
Handlung stand er auf gutem Fuß, nur mit einem einzigen wollte es ihm
nicht glücken, und dieser eine war der Volontair des Geschäfts.

       *       *       *       *       *

An einem Nachmittage sah das Comtoir in der Dämmerung grau und
unheimlich aus, melancholisch tickte die alte Wanduhr und jeder
Eintretende brachte eine Wolke feuchter Nebelluft in das Zimmer, welche
den Raum nicht anmuthiger machte. Da gab Herr Jordan unserm Helden den
Auftrag, in einer andern Handlung eine schleunige Besorgung
auszurichten. Als Anton an das Pult des Procuristen trat, um den Brief
in Empfang zu nehmen, sah Fink von seinem Platz auf und sagte zu Jordan:
»Schicken Sie ihn doch gleich einmal zum Büchsenmacher, der Taugenichts
soll ihm mein Gewehr mitgeben.«

Unserm Helden schoß das Blut in's Gesicht, er sagte eifrig zu Jordan:
»Geben Sie mir den Auftrag nicht, ich werde ihn nicht ausrichten.«

»So?« frug Fink und sah verwundert auf: »und warum nicht, mein
Hähnchen?«

»Ich bin nicht Ihr Diener,« antwortete Anton erbittert. »Hätten Sie mich
gebeten, den Gang für Sie zu thun, so würde ich ihn vielleicht gemacht
haben, aber einem Auftrage, der mit solcher Anmaßung gegeben ist, folge
ich nicht.«

»Einfältiger Junge,« brummte Fink und schrieb weiter.

Das ganze Comtoir hatte die schmähenden Worte gehört, alle Federn
hielten still, und alle Herren sahen auf Anton. Dieser war in der
größten Aufregung, er rief mit etwas bebender Stimme, aber mit
blitzenden Augen: »Sie haben mich beleidigt, ich dulde von Niemandem
eine Beleidigung, am wenigsten von Ihnen. Sie werden mir heut Abend
darüber eine Erklärung geben.«

»Ich prügele Niemanden gern,« sagte Fink friedfertig, »ich bin kein
Schulmeister und führe keine Ruthe.«

»Es ist genug,« rief Anton todtenbleich, »Sie sollen mir Rede stehen,«
ergriff seinen Hut und stürzte mit dem Briefe des Herrn Jordan hinaus.

Draußen rieselte ein kalter Regen herunter, Anton merkte es nicht. Er
fühlte sich vernichtet, gehöhnt von einem Stärkeren, tödtlich gekränkt
in seinem jungen, harmlosen Selbstgefühl. Sein ganzes Leben schien ihm
zerstört, er kam sich hülflos vor auf seinen Wegen, allein in einer
fremden Welt. Gegen Fink empfand er etwas, was halb glühender Haß war,
und halb Bewunderung; der freche Mensch erschien ihm auch nach dieser
Beleidigung so sicher und überlegen. Es wurde ihm schwer um's Herz, und
seine Augen füllten sich mit Thränen. So kam er an das Haus, wo er
seinen Auftrag auszurichten hatte. Vor der Thür hielt der Wagen seines
Prinzipals, er huschte mit niedergeschlagenen Augen vorbei und hatte
kaum Fassung genug, in dem fremden Comtoir sein Unglück zu verbergen.
Als er wieder herauskam, traf er im Hausflur mit der Schwester seines
Prinzipals zusammen, welche im Begriff war, in den Wagen zu steigen. Er
grüßte und wollte neben ihr vorbeistürzen, Sabine blieb an dem Hausflur
stehen und sah ihn an. Der Bediente war nicht zur Stelle, der Kutscher
sprach vom Bock nach der andern Seite herab laut mit einem Bekannten.
Anton trat herzu, rief den Kutscher an, öffnete den Schlag und hob das
Fräulein in den Wagen. Sabine hielt den Schlag zurück, den er zuwerfen
wollte, und blickte ihm fragend in das verstörte Gesicht. »Was fehlt
Ihnen, Herr Wohlfart?« frug sie leise.

»Es wird vorübergehen,« erwiederte Anton mit zuckender Lippe und einer
Verbeugung und schloß die Wagenthür. Sabine sah ihn noch einen
Augenblick schweigend an, dann neigte sie sich gegen ihn und zog sich
zurück, der Wagen fuhr davon.

So unbedeutend der Vorfall war, er gab doch den Gedanken Antons eine
andere Richtung. Sabinens Frage und ihr Gruß waren in diesem Augenblick
eine Beschwörung seiner Muthlosigkeit. In ihrer dankenden Verbeugung lag
Achtung, und ein menschlicher Antheil in ihren Worten. Die Frage, der
Gruß, der kleine Ritterdienst, den er der jungen Herrin des Hauses
geleistet hatte, erinnerten ihn, daß er kein Kind sei, nicht hülflos,
nicht schwach und nicht allein. Ja auch in seiner bescheidenen Stellung
genoß er die Achtung Anderer, und er hatte ein Recht darauf, und er
hatte die Pflicht, sich diese Achtung zu bewahren. Er erhob sein Haupt,
und sein Entschluß stand fest, lieber das Aeußerste zu thun, als den
Schimpf zu ertragen. Er hielt die Hand in die Höhe, wie zum Schwur.

Als er in das Comtoir zurückkam, richtete er mit entschiedenem Wesen
seine Besorgung aus, ging schweigend und unbekümmert um die neugierigen
Blicke der Herren an seinen Platz und arbeitete weiter.

Nach dem Schluß des Comtoirs eilte er auf Jordans Zimmer. Er fand
bereits die Herren Pix und Specht daselbst vor, in dem gemüthlichen
Eifer, welchen jede solche Scene bei Unbetheiligten zu erzeugen pflegt.
Die drei Herren sahen ihn zweifelhaft an, wie man einen armen Teufel
ansieht, der vom Schicksal mit Fäusten geschlagen ist, etwas verlegen,
etwas mitleidig, ein wenig verächtlich. Anton sagte mit einer Haltung,
die in Betracht seiner geringen Erfahrung in Ehrensachen
anerkennenswerth war: »Ich bin von Herrn von Fink beleidigt worden und
habe die Absicht, mir diese Beleidigung nicht gefallen zu lassen. Sie
Beide, Herr Jordan und Herr Pix, sind im Geschäft meine Vorgesetzten,
und ich habe große Achtung vor Ihrer Erfahrung. Von Ihnen wünsche ich
vor Allem zu wissen, ob Sie in dem Streite selbst mir vollkommen Recht
geben.«

Herr Jordan schwieg vorsichtig, aber Herr Pix zündete entschlossen eine
Cigarre an, setzte sich auf den Holzkorb am Ofen und erklärte: »Sie sind
ein guter Kerl, Wohlfart, und Fink hat Unrecht, das ist meine Meinung.«

»Meine Meinung ist es auch,« stimmte Herr Specht bei.

»Es ist gut, daß Sie sich an uns gewandt haben,« sagte Herr Jordan; »ich
hoffe, der Streit wird sich beilegen lassen; Fink ist oft rauh und kurz
angebunden, aber er ist nicht malitiös.«

»Ich sehe nicht ein, wie die Beleidigung ausgeglichen werden kann, wenn
ich nicht die nöthigen Schritte thue,« rief Anton finster.

»Sie wollen den Streit doch nicht vor den Prinzipal bringen?« frug Herr
Jordan mißbilligend, »das würde allen Herren unangenehm sein.«

»Mir am meisten,« erwiederte Anton; »ich weiß, was ich zu thun habe, und
wünsche nur vorher noch von Ihnen die Erklärung, daß Fink mich unwürdig
behandelt hat.«

»Er ist Volontair,« sagte Herr Jordan, »und hat kein Recht, Ihnen
Aufträge zu geben, am wenigsten in seinen Privatgeschäften mit Hasen und
Rebhühnern.«

»Das genügt mir,« sagte Anton, »und jetzt bitte ich Sie, Herr Jordan,
mich einen Augenblick unter vier Augen anzuhören.« Er sagte das mit so
viel Ernst, daß Herr Jordan stillschweigend die Thür seiner Schlafkammer
aufmachte und mit ihm eintrat. Hier ergriff Anton die Hand des
Procuristen, drückte sie kräftig und sprach: »Ich bitte Sie um einen
großen Dienst, gehen Sie hinab zu Herrn von Fink und fordern Sie von
ihm, daß er mir morgen, in Gegenwart der Herren vom Comtoir, das
abbittet, was er von beschimpfenden Ausdrücken gegen mich gebraucht
hat.«

»Das wird er schwerlich thun,« sagte Herr Jordan kopfschüttelnd.

»Wenn er es nicht thut,« sagte Anton heftig, »so fordern Sie ihn von mir
auf Degen oder Pistolen.«

Wenn vor Herrn Jordan plötzlich aus seiner Tintenflasche ein schwarzer
Rauch gestiegen wäre, wenn dieser Rauch sich zu einem fürchterlichen
Geiste zusammengeballt hätte, wie in jenem alten Märchen, und wenn
dieser Geist die Absicht ausgesprochen hätte, Herrn Jordan sofort zu
erdrosseln, so hätte dieser Herr nicht bestürzter dastehen können, als
er jetzt unserm Helden gegenüberstand. »Sie sind des Teufels, Wohlfart,«
rief er endlich, »Sie wollen sich mit Herrn von Fink duelliren, und er
ist ein toller Pistolenschütz, und Sie sind Lehrling und erst seit einem
halben Jahr im Geschäft, das ist ja unmöglich!«

»Ich bin Primaner gewesen, und habe mein Abiturientenexamen gemacht,
und wäre jetzt Student, wenn ich nicht vorgezogen hätte, Kaufmann zu
werden! -- Verwünscht sei das Geschäft, wenn es mich so erniedrigt, daß
ich meinen Feind nicht mehr fordern darf. Ich gehe dann noch heut zu
Herrn Schröter und erkläre ihm meinen Austritt,« rief Anton mit
flammenden Augen.

Herr Jordan sah mit größtem Erstaunen auf seinen gutmüthigen Schüler,
der auf einmal als phantastischer Riese vor ihm umher flackerte. »Seien
Sie nur nicht so heftig, lieber Wohlfart,« bat er begütigend, »ich werde
zu Fink hinuntergehen, vielleicht läßt sich Alles im Guten ausgleichen.«

»Ich verlange Abbitte vor dem Comtoir,« rief Anton wieder, »Abbitte oder
Satisfaction.«

Es war wohlthuend, unterdeß die beiden Herren in der Nebenstube zu
beobachten. Pix hatte als kluger Feldherr mit einem Ruck seinen Holzkorb
in die Nähe der Kammerthür geschoben und saß scheinbar gleichgültig da,
nur mit seiner Cigarre beschäftigt, während Herr Specht sich nicht
enthalten konnte, das Ohr an die Thüre zu legen. »Sie schießen sich,«
flüsterte Herr Specht, entzückt über die großen Empfindungen, welche
dieser Streit hervorzurufen versprach. »Passen Sie auf, Pix, es wird ein
furchtbares Unglück; wir Alle müssen zum Begräbniß gehen, Keiner darf
fehlen. Ich wirke die Erlaubniß aus, daß wir Junggesellen die Leiche
tragen dürfen.«

»Wessen Leiche?« frug Herr Pix verwundert.

»Wohlfart muß daran glauben,« rief Herr Specht wieder in dumpfem
Flüsterton.

»Unsinn,« sagte Herr Pix, »Sie sind ein Narr!«

»Ich bin kein Narr, und ich verbitte mir alle Anzüglichkeiten,« rief
Herr Specht wieder flüsternd und nach dem Beispiel Antons entschlossen,
sich nichts gefallen zu lassen.

»Schreien Sie mir nicht so in's Ohr,« sagte Herr Pix unbewegt, »man kann
nichts verstehen.« In dem Augenblick öffnete sich die Thür, Herr Specht
sprang an ein Fenster und starrte angelegentlich in die finstere
Regennacht, während Pix unserm Anton die Hand schüttelte und ihm
erklärte, er sei ein tüchtiger Mann und das Provinzialgeschäft sei ganz
auf seiner Seite. -- Herr Jordan ging zu Fink hinab und kam bald wieder
herauf; Herr von Fink war nicht zu Hause. Wahrscheinlich saß der Jokei
ahnungslos in irgend einer Weinstube. Anton sagte darauf: »Ich lasse die
Sache nicht bis morgen ruhen, ich werde ihm schreiben und den Brief
durch den Bedienten auf seinen Tisch legen lassen.«

»Thun Sie das nicht,« bat Herr Jordan, »Sie sind jetzt zu zornig.«

»Ich bin sehr ruhig,« erwiederte Anton mit heißen Wangen; »ich werde ihm
nur das Nöthige schreiben. Sie, meine Herren, bitte ich, daß Sie über
Alles, was Sie hier gehört haben, gegen die Andern schweigen.«

Das versprachen die Herren. Darauf ging er auf sein Zimmer und schrieb
einen Brief, in dem er Herrn von Fink sein Unrecht vorhielt und ihm
schließlich die Wahl ließ, ob er durch Schläger oder Pistolen das
verletzte Selbstgefühl Antons ausbessern wollte. Der Brief war für einen
jungen Gentleman gut genug geschrieben und wurde neben den Wachsstock
des Herrn von Fink in dessen Stube niedergelegt, nachdem Herr Specht dem
Bedienten noch auf der Treppe eingeschärft hatte, mit Kreide drei große
Ausrufungszeichen auf den Tisch zu malen; wahrscheinlich sollten sie die
Stelle der Späne vertreten, welche die Boten der heiligen Vehme aus dem
Burgthor der Angeklagten zu hauen pflegten. Anton blieb den Rest des
Abends auf seinem Zimmer, wo er unruhig auf und ab schritt, bald die
Scene der Beleidigung, bald die zu erwartende Scene dramatisch
auseinander legte und jede Art von Gefühlen durcharbeitete, welche bei
einem armen Jungen vor dem ersten Duell unvermeidlich sind.

Unterdeß wurde im Zimmer des Herrn Jordan große Sitzung des gesammten
Geschäfts gehalten. Da Herr Pix und Herr Specht versprochen hatten, zu
schweigen, beschränkten sie sich auf so mysteriöse und finstere
Andeutungen, daß bei einem Theil der Herren die Ansicht entstand, ein
Mord sei entweder schon vollbracht, oder doch jeden Augenblick zu
fürchten, bis endlich Herr Jordan das Wort ergriff: »Da die Differenz
doch kein Geheimniß ist, und die Sache uns Alle angeht, so ist es am
besten, wenn wir sie unter einander besprechen und uns sämmtlich Mühe
geben, die nachtheiligen Folgen zu verhüten. Ich werde aufbleiben, bis
Fink zurückkommt, und sogleich mit ihm reden. Unterdeß muß ich Wohlfart
das Zeugniß geben, daß er sich so gewandt benommen hat, wie bei einem
jungen Mann ohne Erfahrung nur möglich ist.« Alle stimmten eifrig bei.
Darauf geriethen der Zollcommis Herr Birnbaum und Herr Specht in eine
lebhafte Erörterung über die verschiedenen Arten der Duelle, und Herr
Specht behauptete, beim Schießen über das Schnupftuch würden den
Duellanten mit einem seidenen Taschentuch die Augen verbunden, und
dieselben auf ihren Standorten so lange im Kreise herumgedreht, bis der
Kampfrichter mit seinem Stock aufklopfe, worauf ihnen frei stehe,
hinzuschießen, wohin sie wollten. Herr Baumann stahl sich zuerst aus der
Gesellschaft fort und ging zu Anton, drückte diesem herzlich die Hand
und bat ihn dringend, nicht um rauher Worte willen zwei Menschenleben
auf das Spiel zu setzen. Nachdem er Abschied genommen hatte, fand Anton
auf seinem Tisch ein kleines Exemplar des Neuen Testaments aufgeschlagen
und darin durch ein großes Ohr den heiligen Spruch bezeichnet: »Segnet,
die euch fluchen.« Anton war gerade nicht in der Stimmung, den Sinn
dieser Worte zu befolgen. Aber er setzte sich doch vor das Buch und las
darin die Sprüche, welche er als Kind seiner guten Mutter so oft
aufgesagt hatte. Er wurde weicher und ruhiger und ging in dieser
Stimmung zu Bette.

Unterdeß drang das Gerücht von einem furchtbaren Ereigniß durch alle
Schlüssellöcher, Ritze und Kammern des alten Hauses.

Sabine war in ihrer Schatzkammer. Dies war ein Raum, unwohnlich für
einen Gast, aber für jede Hausfrau ein heimliches, herzerhebendes
Zimmer. An den Wänden standen mächtige Schränke von Eichen- und
Nußbaumholz mit schöner eingelegter Arbeit, in der Mitte ein großer
Tisch mit geschnörkelten Beinen, darum einige alte Lehnstühle. Aus den
geöffneten Schränken glänzten im Lampenlicht unzählige Gedecke von
Damast, hohe Terrassen von Wäsche, Linnen und bunten Stoffen,
Krystallgläser, silberne Pocale, Porcellan und Fayence im Geschmack von
mehr als drei Generationen. Die Luft war mit einem kräftigen Duft
erfüllt, der aus uraltem Lavendel, Eau de Cologne und frischer Wäsche
aufstieg. Hier herrschte Sabine allein. Nur ungern sah sie einen fremden
Fuß eintreten; was aus den Schränken genommen wurde und wieder
hineinkam, hob sie mit eigenen Händen; nur der treue Diener hatte das
Vorrecht, ihr an schweren Tagen zu helfen, und zuweilen Karl Sturm, sein
Adjutant, der gewisse rosafarbene Pappkarten zum Zeichnen der Wäsche
anfertigte und prachtvolle Zahlen darauf schrieb.

Heute stand Sabine noch spät vor dem Tisch, der mit weißer Wäsche
belastet war; sie suchte die Nummern des feinen Damasts zusammen, zählte
und sortirte Tischdecken und Servietten, band große Bündel mit rosa
Bändern zusammen und hing die Nummerkarten daran. Zuweilen hielt sie ein
Stück näher an das Licht und sah mit Behagen auf die weißen Arabesken,
welche die Kunst des Webers hineingewirkt hatte. Da flog ein dunkler
Schatten über ihr Antlitz und traurig sah sie auf einige wunderfeine
Servietten, in welche zahlreiche kleine Löcher gestochen waren, je drei
oder vier in einer Reihe. Endlich rief sie den Bedienten. »Es ist nicht
mehr auszuhalten, Franz, auch in No. 24 sind wieder drei Servietten mit
der Gabel durchstochen. Einer der Herren sticht in das Tischzeug! Das
ist bei uns doch nicht nöthig.«

»Nein,« sagte der Vertraute kummervoll; »ich selbst habe ja das
Silberzeug unter mir, ich weiß am besten, daß es nicht nöthig ist.«

»Wer von den Herren ist so rücksichtslos?« frug Sabine streng. »Es muß
einer der Neuen sein.«

»Herr von Fink ist es,« klagte der Diener, »er sticht vor jedem Essen
zweimal mit der Gabel durch die Serviette; es giebt mir jedesmal einen
Stich durch's Herz, Fräulein Sabine. Aber Herrn von Fink kann ich doch
nichts sagen.«

Sabine hing den Kopf über die zerstochenen Servietten. »Ich wußte, daß
er es war,« seufzte sie. -- »Aber das darf nicht so fortgehen. Ich werde
Ihnen für Herrn von Fink eine besondere Nummer herausgeben, die müssen
wir opfern, bis sich eine Gelegenheit findet, ihn zu bitten, daß er von
seinen Angriffen abläßt.« Sie trat zu dem Schrank und suchte lange. Es
war eine schwere Wahl. Zwar von den groben konnte sie ohne Schmerz
einige Dutzend missen, von den feinen aber war ihr jedes Gedeck an's
Herz gewachsen. Eines freilich mehr als das andere. -- »Dieses mag
hingehen,« sagte sie endlich betrübt, »hier fehlt ohnedies eine
Serviette.« Sie sah noch einmal auf das Muster, kleine Pfauen, welche
kunstvoll durch Blumengewinde schritten, und legte die Nummer auf den
Arm des Dieners. »Herr von Fink bekommt keine andern Servietten, als
diese,« befahl sie.

Franz zögerte zu gehen. »Er hat auch in seiner Schlafstube eine Gardine
angebrannt,« sagte er unruhig. »Der Flügel wird nicht mehr zu brauchen
sein.«

»Und sie war ganz neu,« klagte Sabine. »Morgen früh nehmen Sie die
Gardine ab. -- Was haben Sie noch, Franz? Ist etwas vorgefallen?« --

»Ach, Fräulein,« erwiederte der Diener geheimnißvoll, »drüben bei den
Herren geht Alles durcheinander. Herr von Fink hat Herrn Wohlfart sehr
beleidigt, Herr Wohlfart ist wüthend, es wird ein Duell geben, sagt Herr
Specht, die Herren fürchten ein großes Unglück.«

»Ein Duell,« rief Sabine, »zwischen Fink und Wohlfart?« -- Sie
schüttelte den Kopf. »Sie haben wohl Herrn Specht mißverstanden,« fügte
sie lächelnd hinzu.

»Nein, Fräulein Sabine, diesmal ist es ernsthaft. -- Es wird ein Unglück
geben, Herr Wohlfart ging im größten Zorn an mir vorüber, und er hat
seinen Thee nicht angerührt.«

»Ist mein Bruder noch nicht zurück?«

»Er kommt heut spät nach Hause, er ist im Comité.«

»Es ist gut,« schloß Sabine. »Sie schweigen gegen Jedermann, Franz,
hören Sie?«

Sabine setzte sich wieder an den Tisch, aber ihr Damast war vergessen.
Sie blickte starr hinaus in den dunkeln Hof nach den Fenstern des
Volontairs. »Er sticht durch die Servietten,« klagte sie leise, »er wird
sich auch kein Gewissen daraus machen, eine Menschenbrust zu
durchbohren! Das also war der Schmerz des armen Wohlfart! -- Er kam zu
uns, der wilde Gast, wie ein Wirbelwind über den blühenden Busch; wo er
anschlägt, fallen die Blüthen zur Erde. Sein Leben ist Wirrwarr,
Aufregung, Getöse. Was ihm nahe kommt, zieht er in seinen tollen Tanz.
Auch mich! auch mich! Du stolzer und verwegener Geist, auch mir hast du
die Seele aufgeregt. Ich mühe mich, ich ringe Tag für Tag, aber immer
wieder erfaßt mich sein Zauber. So schön, so glänzend, so seltsam ist
er! Er ärgert mich täglich und alle Tage muß ich an ihn denken, um ihn
sorgen, über ihn trauern. O meine Mutter, hier war's, wo ich zum letzten
Mal zu deinen Füßen saß, hier übergabst du mir die Schlüssel des Hauses!
Du hieltest die Hände segnend auf mein Herz. »Der Himmel behüte dir
jeden Schlag,« sagtest du unter Thränen und Küssen. Jetzt schütze die
Tochter, Geliebte, du mein Vorbild für alle Ueberlegung, für die Ordnung
deines Hauses, für sicheres Pflichtgefühl, behüte mir das laut pochende
Herz. Mache mich fest gegen ihn, gegen sein verführerisches Lachen,
gegen seinen übermüthigen Spott.«

So betete Sabine. Lange saß sie in feierlicher Berathung mit den guten
Geistern des Hauses, dann fuhr sie mit dem Tuch über die Augen, trat
entschlossen an den Tisch und fuhr fort, den Damast zu zählen und
aufzuheben.

       *       *       *       *       *

Anton war bereits ausgekleidet und im Begriff, sein Licht auszulöschen,
als kräftig an die Thür geklopft wurde und der Mann eintrat, den er in
diesem Augenblick am wenigsten von allen Sterblichen erwartete. Es war
Herr von Fink mit seiner Reitpeitsche und seinem nachlässigen Wesen.

»Ah, Sie sind schon zu Bett,« sagte der Jokei und setzte sich rittlings
auf einen Stuhl in der Nähe, »lassen Sie sich nicht stören! Sie haben
mir einen gefühlvollen Brief geschrieben, und Jordan hat mir das Uebrige
erzählt; ich komme, Ihnen mündlich zu antworten.« Anton schwieg und sah
von seinem Kopfkissen finster auf den Gegner. »Ihr seid hier alle sehr
tugendhafte und sehr empfindliche Leute,« fuhr Fink fort und schlug mit
seiner Peitsche an das Stuhlbein. »Es thut mir leid, daß Sie sich meine
Reden so zu Herzen genommen haben. Es freut mich aber, daß sie so
entschlossen sind. Sie haben den ehrlichen Jordan in einen wahren
Wärwolf verwandelt,« fügte er lächelnd hinzu.

»Bevor ich Sie weiter anhöre,« sagte Anton grollend, »muß ich wissen, ob
Sie die Absicht haben, mir für Ihre Beleidigung eine Erklärung vor den
übrigen Herren zu geben. Ich weiß nicht, ob nach der schweren Kränkung,
die Sie mir zugefügt haben, ein Anderer, der mehr Erfahrung in
Ehrensachen hat, sich mit einer solchen Erklärung begnügen würde. Ich
habe das Gefühl, daß ich damit zufrieden sein müßte.«

»Da fühlen Sie richtig,« sagte Fink kopfnickend; »Sie können damit
zufrieden sein.«

»Wollen Sie mir morgen diese Erklärung geben?« frug Anton.

»Warum denn nicht?« sagte Fink gleichgültig; »ich habe keine Lust, mich
mit Ihnen zu schießen, ich will Ihnen gern vor sämmtlichen
Correspondenten und Procuristen der Firma die Erklärung ausstellen, daß
Sie ein verständiger und hoffnungsvoller junger Mann sind, und daß ich
Unrecht gethan habe, Jemanden zu kränken, der jünger, und verzeihen Sie
den Ausdruck, um Vieles grüner ist, als ich.«

Unser Held hörte diese Worte mit gemischten Empfindungen; es wurde ihm
doch leichter um's Herz; aber die Manier Finks ärgerte ihn wieder sehr
und er sagte sich im Bette aufrichtend entschlossen: »Ich bin mit dieser
Erklärung noch nicht zufrieden, Herr von Fink.«

»Ei,« sagte Fink, »was verlangen Sie noch?«

»Sie gefallen mir auch in diesem Augenblick nicht,« sprach Anton, »Sie
sind wieder rücksichtsloser gegen mich, als gegen einen Fremden
schicklich ist. Ich weiß, daß ich noch jung bin und wenig von der Welt
kenne, und ich glaube, daß Sie mich in vielen Dingen übersehen, aber
eben deshalb wäre es hübscher von Ihnen, wenn Sie freundlich und gütig
gegen mich wären.« Anton sagte dies mit einer Bewegung, welche seinem
Gegner nicht entging. Fink streckte seine geöffnete Hand gutmüthig über
das Bett und sprach: »Seien Sie nur nicht wieder böse und geben Sie mir
Ihre Hand.«

»Ich möchte gern,« rief Anton mit hervorbrechender Rührung, »aber ich
kann noch nicht; sagen Sie mir zuvor, daß Sie den Streit mit mir nicht
deswegen so leicht behandeln, weil Sie mich für zu jung und zu gering
halten, oder weil Sie von Adel sind und ich nicht.«

»Hört, Master Wohlfart,« sagte Fink, »Ihr setzet mir das Messer
verzweifelt an die Kehle. Weil Ihr aber in Eurem reinen weißen Hemdchen
so unschuldig vor mir liegt, so will ich ein Uebriges thun und wegen
dieser Punkte mit Euch capituliren. Was meinen deutschen Adel betrifft,
so viel darauf!« -- hier schnalzte er mit den Fingern, -- »er hat für
mich ungefähr denselben Werth, wie ein Paar gute Glanzstiefeln und neue
Glacéhandschuhe. Was aber meine Scheu vor Ihrer Jugend und der
hoffnungsvollen Würde eines Lehrlings betrifft, so will ich mich
wenigstens zu dem Bekenntniß verstehen, daß ich nach dem, was ich heut
Abend an Ihnen kennen gelernt habe, Ihnen fortan bei jedem neuen Zank,
in den wir gerathen werden, mit jedem Mordwerkzeug, das Sie vorschlagen,
jede mögliche Genugthuung geben will. Damit können Sie sich begnügen.«
-- Nach diesem Trost hielt ihm Fink zum zweiten Mal die Hand hin und
sagte: »Jetzt schlagen Sie ein, es ist jetzt Alles in Ordnung.«

Anton legte seine Hand in die dargebotene, und der Jokei schüttelte sie
ihm kräftig und sagte: »Wir sind heut so offenherzig gegen einander
gewesen, daß es gut sein wird, wenn wir eine Pause machen, sonst haben
wir einander gar nichts mehr zu erzählen. Schlafen Sie wohl, morgen mehr
davon.« Dabei ergriff er seine Mütze, nickte mit dem Kopf und schritt
klirrend zur Thür hinaus.

Anton war, die Wahrheit zu gestehen, über diesen unerwartet friedlichen
Ausgang so vergnügt, daß er lange nicht einschlafen konnte. Herr
Baumann, der in seiner Schlafkammer das Bett an derselben Wand hatte,
konnte sich nicht enthalten, nach Finks Abgang seinen Glückwunsch durch
Klopfen an der Wand auszudrücken, und Anton beantwortete das Signal
sofort durch ein ähnliches Klopfen, welches seinen Dank für die
Theilnahme anzeigen sollte.

Am andern Morgen war das Comtoir eine Viertelstunde vor der Ankunft des
Prinzipals vollzählig versammelt. Fink erschien als Letzter und sagte
mit lauter Stimme: »Mylords und Gentlemen aus dem Export- und
Provinzialgeschäft, ich habe gestern Herrn Wohlfart von hier in einer
Weise behandelt, die mir jetzt, nach dem, was ich von ihm kennen gelernt
habe, aufrichtig leid thut. Ich habe ihm gestern bereits meine Erklärung
gemacht und bitte ihn heute in Ihrer Gegenwart freiwillig nochmals um
Verzeihung. Zu gleicher Zeit bemerke ich, daß unser Wohlfart sich bei
diesem Streit durchaus respectabel benommen hat, und daß ich mich freue,
mit ihm in Geschäftsverbindung getreten zu sein.« Das Comtoir lächelte,
Anton ging auf Fink zu und schüttelte ihm wieder die Hand, Herr Jordan
that mit beiden Parteien dasselbe, und die Sache war abgemacht.

Doch blieb sie nicht ohne Folgen. Auch die Kunde von der ehrlichen
Sühne, welche Fink dem Lehrling gab, und von der freundlichen
Ausgleichung gelangte in das Vorderhaus. Und als Anton zusammen mit Fink
beim Mittagtisch erschien, ruhten die Blicke der Damen mit Theilnahme
und Neugier auf ihm, und der Prinzipal verbarg nicht ein freundliches
Lächeln. Aber auch auf Fink fiel Sabinens Auge mit freudigem Glanz, und
so oft sie zu ihm aufsah, war ihr, als hätte sie ihm etwas Großes
abzubitten.

       *       *       *       *       *

Bei den Herren vom Comtoir war die Stellung Wohlfarts auf einmal eine
ganz andere geworden, er wurde von Allen mit einer Achtung behandelt,
welche ein Lehrling sonst nicht durchzusetzen pflegt; Herr Specht
erklärte ihn bei sämmtlichen Commis seiner Bekanntschaft -- und seine
Bekanntschaft war groß -- für einen modernen Bayard, für den letzten
Ritter Europa's, für einen furchtbaren Haudegen im Reiche der
Conticurrenten; Herr Liebold wurde wahrhaft kühn in seinen Behauptungen,
wenn er merkte, daß Anton auf seiner Seite stand, und sogar Herr Pix
gönnte seinem Zögling von diesem Tage an augenscheinliche Hochachtung,
er vertraute den Beobachtungen, welche Anton am Zünglein der großen
Waage machte, eben so fest, wie seinen eigenen, und überließ ihm
zuweilen sogar den schwarzen Pinsel, seinen geliebten Scepter, das
Zeichen seiner Herrschermacht.

Die größte Veränderung aber trat in Antons Verhältniß zu Fink ein. Denn
einige Tage nach dem Streit, als Anton hinter dem Jokei die Treppe des
Hinterhauses hinaufstieg, blieb Fink an seiner Thür stehen und frug:
»Wollen Sie nicht bei mir eintreten? Sie sollen mir heut Ihren Besuch
machen und meine Cigarren probiren.«

Zum ersten Mal überschritt Anton die Schwelle des Volontairs und blieb
verwundert an der Thür stehen, denn das Zimmer sah sehr fremdartig aus.
Elegante Möbel standen unordentlich umher, ein dicker Teppich, weich wie
Moos, bedeckte den Fußboden, und der ordentliche Anton sah mit
Betrübniß, wie rücksichtslos die Cigarrenasche auf die prächtigen
Blumen desselben geworfen war. An der einen Wand stand ein großer
Gewehrschrank, darüber hing ein ausländischer Sattel und pfundschwere
silberne Sporen; die andere Wand verdeckte ein eben so großer
Bücherschrank aus kostbarem Holz, voll von Büchern in braunem Lederband,
und über dem Schrank reichten riesige Flederwische, die schwarzen Flügel
eines ungeheuren Vogels, von einer Stubenwand bis zur andern.

»Welche Menge von Büchern Sie haben!« rief Anton erfreut.

»Es sind Erinnerungen an eine Welt, in der ich nicht mehr lebe,« sagte
Fink.

»Und diese Flügel, gehören sie auch zu Ihren Erinnerungen?«

»Ja, Herr, es sind die Fittige eines Condors; Sie sehen, ich bin stolz
auf diese Jagdbeute,« antwortete Fink und hielt unserm Anton ein Packet
mit Cigarren hin. »Setzen Sie sich, Wohlfart, lassen Sie uns plaudern,
und zeigen Sie, ob Herr Specht Recht hat, wenn er Sie als
liebenswürdigen Gesellschafter rühmt.« Er schob unserm Helden mit dem
Fuße einen großen Fauteuil zu. Anton sank behaglich in die weichen
Kissen und blies blaue Wolken nach der Decke, während Fink die Lampe des
silbernen Theekessels anzündete. »Sie haben mir neulich gefallen,
Wohlfart,« sagte Fink, sich der Länge nach auf dem Sopha ausstreckend,
»verstehen Sie sich auf Pferde?«

»Nein,« sagte Anton.

»Sind Sie Jäger?«

»Auch nicht.«

»Treiben Sie Musik?«

»Nur wenig,« sagte Anton.

»Nun also, in Teufels Namen, welche menschliche Eigenschaft haben Sie
denn?«

»In Ihrem Sinne wenig,« antwortete Anton ärgerlich. »Ich kann die Leute
lieben, welche mir gefallen, und ich glaube ich kann ein treuer Freund
sein; wenn mich aber Jemand übermüthig behandelt, so empöre ich mich.«

»Schon gut,« sagte Fink, »von der Seite kenne ich Sie. Für einen
Anfänger war Ihr Debut gar nicht übel. Ich sehe, es ist Race in Ihnen.
Lassen Sie hören, wer Sie sind. Von welchem Volke der sterblichen
Menschen stammen Sie, und welches Schicksal hat Sie hierher geschleudert
in dieses traurige Mühlwerk, wo Jeder zuletzt voll Staub und Resignation
wird, wie Liebold, oder im besten Fall wie der pünktliche Jordan?«

»Es war doch ein gutmüthiges Schicksal,« antwortete Anton und begann von
seiner Heimath und seinen Eltern zu erzählen. Mit Wärme schilderte er
den kleinen Kreis, in dem er aufgewachsen war, die Abenteuer seiner
Schulzeit und einige närrische Leute aus Ostrau, mit denen er verkehrt
hatte. »Und so ist für mich ein großes Glück, was Sie für ein Unglück
halten,« schloß er, »daß ich hierher gekommen bin.«

Fink nickte beistimmend und sagte: »Zuletzt ist der größte Unterschied
zwischen uns Beiden, daß Sie Ihre Mutter gekannt haben und ich die meine
nicht. Uebrigens ist es ziemlich gleichgültig, in welchem Nest Einer
aufwächst, man kann fast unter allen Umständen ein tüchtiger Gesell
werden. -- Ich habe Leute gekannt, die weniger Liebe in ihrem Vaterhause
gefunden haben, als Sie.«

»Sie haben so viel von der Welt gesehen,« sagte Anton rücksichtsvoll,
»ich bitte Sie, mir zu sagen, wie Sie dazu gekommen sind.«

»Sehr einfach,« begann Fink. »Ich besitze einen Onkel in Newyork, der
dort einer von den Aristokraten der Börse ist. Dieser schrieb meinem
Vater, als ich vierzehn Jahr war, ich solle eingepackt und
herübergeschickt werden, er habe die Absicht, mich zu seinem Erben zu
machen. Mein Vater ist sehr Kaufmann, ich wurde emballirt und
abgeschickt. In Newyork wurde ich bald ein gottverdammter kleiner Schuft
und Taugenichts, ich trieb jede Art von Unsinn, hielt einen Stall von
Racepferden in einem Alter, wo bei uns ehrliche Jungen noch auf offener
Straße ihre Buttersemmel verzehren und mit einem Papierdrachen spielen.
Ich bezahlte Sängerinnen und Tänzerinnen und mißhandelte meine weißen
und schwarzen Domestiken so sehr durch Fußtritte und Haarraufen, daß
mein Oheim genug zu thun hatte, um Entschädigungsgelder an diese freien
Bürger zu bezahlen. Sie hatten mich aus meiner Heimath fortgerissen,
ohne sich um meine Gefühle zu bekümmern; ich bekümmerte mich jetzt den
Teufel um die ihren. Uebrigens je toller ich's trieb, desto mehr Geld
bekam ich in die Hände. Ich war bald der verrufenste unter den jungen
Bengeln, welche die vornehmen Unarten jenseit des Wassers cultiviren.
Einst an meinem Geburtstage kam ich um sechs Uhr früh aus einem kleinen
Souper nach Hause, bei dem ich aus Caprice den Spröden gegen einige
zuvorkommende Damen gespielt hatte, und unterwegs fiel mir ein, daß
diese Wirthschaft ein Ende nehmen müsse oder ich selbst würde ein Ende
nehmen. Ich ging nach dem Hafen statt nach Hause, steckte mich in grobe
Matrosenkleider, die ich unterwegs kaufte, und bevor es Mittag war, fuhr
ich als Schiffsjunge auf einem dickbäuchigen Engländer zum Hafen hinaus.
Wir segelten einige tausend Meilen um Cap Horn herum und auf der andern
Seite des Festlandes wieder hinauf. Als wir in Valparaiso ankamen,
erklärte ich dem Capitain, daß ich ihm für die Ueberfahrt dankbar sei,
tractirte die ganze Mannschaft und sprang an's Land, um mit den zwanzig
Dublonen, die ich noch in der Tasche hatte, auf eigene Faust mein Glück
zu machen. Ich traf bald einen verständigen Mann, der mich auf seine
Hazienda brachte, wo ich als Ochsenhirt und Reitkünstler nicht geringe
Lorbeeren erndtete. Ich war etwa anderthalb Jahr dort oben und befand
mich sehr wohl, ich wurde als eine Art dienstthuender Gastfreund
behandelt, ich war verliebt, ich war bewundert als Jäger und tummelte
mich tüchtig im Sattel, was fehlte mir? -- Doch alle Freude ist
vergänglich. Wir hatten gerade großes Rinderschlachten, und ich war
fleißig beschäftigt, von meinem Pferd die Kühe in den Schlachthof zu
escortiren, als plötzlich zwei Regierungsbeamte in unser Fest
hineinritten. Diese behandelten mich selber mit vieler Artigkeit wie ein
junges Rind, nahmen mich sammt meinem Pferd in die Mitte und führten
mich zwischen ihren Steigbügeln Trott und Galopp nach der Hauptstadt.
Dort wurde ich beim amerikanischen Consul abgeliefert, und da mein Oheim
Himmel und Hölle in Bewegung gesetzt hatte, mich auszuspüren, und ich
aus einem langen Briefe meines Vaters erkannte, daß dieser Herr sich
wirklich über mein Verschwinden ängstigte, so beschloß ich, ihm den
Gefallen zu thun und zurückzukehren. Ich unterhandelte mit dem Consul
und reiste mit dem nächsten Schiff nach Europa ab. Als ich auf diesem
bejahrten Erdhaufen ankam, erklärte ich meinem Vater, daß ich nicht
Kaufmann werden wolle, sondern Landwirth. Darüber gerieth die Firma Fink
und Becker außer sich, aber ich blieb fest. Endlich kam ein Vertrag zu
Stande. Ich ging zunächst auf zwei Jahr in eine norddeutsche
Wirthschaft, dann sollte ich einige Jahr in einem Comtoir arbeiten,
dadurch hoffte man meine Capricen zu bändigen. So bin ich jetzt hier in
Clausur. Aber alle Mühe ist umsonst. Ich thue meinem Vater den Gefallen,
hier zu sitzen, weil ich merke, daß sich der Mann viel unnützen Kummer
um mich macht, aber ich bleibe nur so lange hier, bis er sich überzeugt,
daß ich Recht habe. Dann werde ich Landmann.«

»Wollen Sie bei uns ein Gut kaufen?« frug Anton neugierig.

»Nein, Herr,« antwortete Fink, »das will ich nicht. Ich würde es
vorziehen, vom frühen Morgen bis gegen Mittag zu reiten, ohne an einen
Grenzstein meines Landes zu stoßen.«

»Sie wollen also wieder nach Amerika zurück?«

»Oder anderswohin, ich bin in Erdtheilen nicht wählerisch. Unterdeß lebe
ich in diesem Kloster als Mönch, wie Sie sehen,« sagte Fink lachend und
goß aus einer großen Flasche eine Menge Rum unter ein geringeres Maß
anderer Substanzen, rührte das Getränk um und trank zum geheimen
Schreck Antons die feurige Mischung behaglich hinunter. »Frisch, Mann,«
rief er, Anton die Flasche zuschiebend, »macht Euren Trank zurecht, und
jetzt laßt uns lustig plaudern, wie sich für gute Gesellen und versöhnte
Feinde schickt.«

Seit diesem Abend behandelte Fink unsern Helden mit einer
Freundlichkeit, welche sehr verschieden war von dem nachlässigen Wesen,
das er den übrigen Herren vom Geschäft gönnte. In Kurzem wurde Anton der
Liebling des Mönchs in der Clausur, oft rief ihn Fink in sein Zimmer, ja
er verschmähte sogar nicht, drei Treppen hoch in das Heiligthum der
lederfarbenen Katze hinauf zu steigen, wenn er gerade gelaunt war, einen
Abend im Hause zu verleben. Allerdings war das nicht oft der Fall. Anton
merkte bald, daß sein neuer Freund eine in der Stadt sehr bekannte und
vielbesprochene Person war, daß er unter der eleganten Jugend mit einem
wahren Despotismus herrschte, und bei Herrenreiten, Jagdpartien und
anderen nützlichen Thätigkeiten Anführer und vielbegehrte Autorität war.
Er war jung, gewandt, von Adel, galt für unermeßlich reich und besaß
eine Meisterschaft in allen Dingen, die mit einem Pferdehuf, einem
Gewehrlauf und einem vergoldeten Theelöffel irgend in Verbindung gedacht
werden können, und was über Allem stand, er behandelte Jeden, der in
seine Nähe kam, mit der leichten Suffisance, welche von je bei dem
großen Haufen unselbstständiger Menschen als Zeichen von überlegener
Kraft gegolten hat. Fink war deßhalb viel in Gesellschaft und kam oft
erst gegen Morgen nach Hause. Anton hörte ihn zuweilen ankommen, wenn er
bereits vor seinem Buche saß; er bewunderte die Lebenskraft seines
Freundes, der dann nach einer oder zwei Stunden Ruhe seinen Platz im
Comtoir einnahm und während des ganzen Vormittags keine Spur von
Mattigkeit zeigte. Gegen die strenge Ordnung des Hauses stach Fink auch
dadurch ab, daß er sich die unerhörte Freiheit herausnahm, zuweilen eine
Stunde nach Eröffnung des Comtoirs zu erscheinen und sich vor dem
Schluß zu entfernen. Anton konnte nicht errathen, ob sein Prinzipal
diese gelegentliche Selbstständigkeit für ein großes oder für ein
kleines Verbrechen hielt. Jedenfalls schwieg er dazu.

So verging der Winter, und Anton merkte an untrüglichen Zeichen, daß der
Frühling und der Sommer über das Land daherzogen. Die Fuhrleute brachten
nicht mehr Schneeflocken in's Comtoir, sondern Regentropfen und braune
Fußtapfen, zuweilen wagte sich ein Mädchen mit Veilchensträußen in die
Nähe der unermüdlichen Wanduhr, dann schien die Sonne Herrn Liebold
kriegslustig auf seine Fensterecke, dann kamen die Mäkler und erzählten
von der gelben Blüthe der Oelfrucht draußen im Freien, und endlich
erschien Herr Braun und trug die erste Rose in der Hand. Ein Jahr war
vergangen, seit Anton mit den Schwänen über den See gefahren war. Er
hatte das ganze Jahr hindurch an die Fahrt gedacht.



~VIII.~


Noch immer besaß Veitel Itzig seine Schlafstube in der stillen
Caravanserei, wo er sich am Tage seiner Ankunft einquartiert hatte. Wenn
nach den Behauptungen der Polizei jeder Mensch irgendwo zu Hause sein
muß und nach der Ansicht aller verständigen Frauen vorzugsweise da zu
Hause ist, wo sein Bett steht, so war Veitel merkwürdig wenig zu Hause.
So oft er aus dem Geschäft des Herrn Ehrenthal entschlüpfen konnte,
trieb er sich auf den Straßen umher, sah lauersam auf jeden jungen
Herrn, welcher ihm geneigt schien, etwas zu kaufen oder zu verkaufen,
und wußte aus der Haltung des Vorübergehenden genau zu erkennen, ob
derselbe für die Reize eines kleinen Handels empfänglich sei oder nicht.
Stets hatte er einige Paradethaler in der Tasche, mit welchen er in
anmuthiger Nachlässigkeit so lockend zu klappern verstand, daß nur ein
fühlloser Mensch gleichgültig gegen diese Zahlungsfähigkeit sein konnte.
Er wußte mit einem einzigen schnellen Blick die geheimsten Fehler eines
Rockes oder einer Weste zu erkennen, er hatte für seine Kunden eine
bezaubernde Fülle von verbindlichen Redensarten, er sprach aus Grundsatz
zu keinem halbwüchsigen Primaner anders, als: »Wenn der gnädige Herr mir
allergnädigst erlauben,« er verstand, was ewig für das Höchste in diesem
Geschäft gelten wird, seiner Unterthänigkeit einen scurrilen Anstrich zu
geben und war Meister darin, die allerabgeschmacktesten Bücklinge zu
machen. Er besaß die Wissenschaft, altes Messing durch Katzensilber
blendend zu machen und altem Silber den allerhöchsten Glanz zu geben; er
war stets bereit, abgelegte schwarze Fracke zu kaufen, -- was von allen
Eingeweihten als Symptom einer kühnen und waghalsigen Natur betrachtet
wird, -- er wußte das fasrige Tuch derselben durch einen eigenthümlichen
Bürstenstrich mit einem Schein von Neuheit zu überziehen, der gerade
lange genug dauerte, um seine Käufer zu verblenden, welche er in armen
Schulmeistern, hoch aufgeschossenen Confirmanden und freigesprochenen
Lehrlingen zu finden bemüht war. Mit jedem Gange, welchen er für Herrn
Ehrenthal that, suchte er einen andern zu seinem eigenen Nutzen zu
verbinden und erwarb dadurch schnell eine Kundschaft, welche den Neid
graubärtiger Trödler erregte. Er beschränkte sein Geschäft aber nicht
auf gebrauchte Gegenstände, obgleich er hierin seine ersten und
zahlreichsten Erfolge durchgesetzt hatte. Er wurde Agent von
Pferdehändlern, trat in Verbindung mit verschwiegenen Geldverleihern und
trieb solchen Ehrenmännern Kunden zu; ja er lieh sein eigenes Geld aus
und hatte das ungewöhnliche Zartgefühl, nie mehr als fünfzig vom Hundert
zu nehmen; er lieh aber nur auf kurze Fristen und nahm am Zahlungstermin
statt des baaren Geldes mit großer Bereitwilligkeit jede Art von
verkäuflichen Dingen zu einer Taxe, welche er als Sachverständiger am
besten selbst machte. Dabei hatte er die Tugend, nie zu ermüden, er war
den ganzen Tag auf den Beinen, lief um wenige Groschen zehnmal denselben
Weg, freute sich wie ein König um einen eroberten Thaler, schüttelte
jedes rauhe Wort -- und er mußte oft welche hören -- ab, wie der Pudel
seine Schläge. Er gönnte sich selbst keine Stunde des Genusses, seine
einzige Erquickung war, an den Fingern die Geschäfte abzählen, welche er
gerade im Gange hatte, und seinen Gewinn berechnen. Es war merkwürdig,
wie wenig er brauchte, er aß am Abend ein Stück Brod, welches er zu
Mittag aus Ehrenthals Küche in seine Tasche practicirt hatte; ein Glas
Dünnbier gönnte er sich im ersten Jahre nur einmal, und zwar an einem
heißen Tage, wo er einem Gutsbesitzer behülflich gewesen war, einen
Wagen zu verkaufen, und durch eine Thätigkeit von zwei Stunden eben so
viel Thaler verdient hatte. Seine Kleider gewährte ihm sein Geschäft.
Sommer und Winter ging er deßhalb in schwarzem Frack und den
entsprechenden Pantalons; ja er fand es nützlich, über einer schwarzen
Sammtweste eine vergoldete Kette zu tragen, und erschien stets als
Gentleman unter seines Gleichen, weil er mit Recht behauptete, jeder
Geschäftsmann müsse so auftreten, daß sich kein Mensch zu schämen
brauche, mit ihm ein Geschäft zu machen. Aus allen diesen Gründen genoß
er schon nach Ablauf des ersten Jahres die Freude, seine sechs Ducaten
um das Dreißigfache vermehrt zu sehen.

Im Geschäft des Herrn Ehrenthal war er schnell ein unentbehrliches
Mitglied geworden, seinem Scharfsinn entging keine Person, kein Pferd,
kein Getreidewagen; jedes Gesicht, das er einmal gesehen, erkannte er
wieder, jeden Tag wußte er den Courszettel der Börse auswendig, als ob
er selbst vereideter Sensal gewesen wäre. Noch bekleidete er die mehr
nützliche als erhabene Stelle eines Laufburschen, noch putzte er
Bernhards Stiefeln und aß vor der Küchenthür; aber es war ersichtlich,
daß ihm ein Schreibepult und ein Lederstuhl in dem kleinen Comtoir,
welches Herr Ehrenthal der Form wegen hielt, nicht fehlen würden. Dieser
Stuhl war das Ziel seiner Sehnsucht, es war für ihn ein Sitz im
Paradiese. Denn noch war er nicht eingeweiht in die Tiefen des
Geschäftes, noch wurde er weggeschickt, so oft irgend ein wichtiger
Kunde mit Herrn Ehrenthal verhandelte. Sehr bald sah er ein, daß ihm
selbst noch Einiges fehle, um dies Glück zu verdienen; er gebrauchte die
deutsche Sprache mit vieler Fertigkeit, aber es war ein östlicher Hauch
darin, mehr Kehlkopf als höhere Grammatik; er schrieb wohl auch
Geschäftsbriefe und Rechnungen, aber es war keine Glätte, kein Strich
dabei, die Buchstaben waren so zu sagen widerhaarig, und die Perioden
waren löchrig und geflickt; und was vollends die Geheimnisse der
Buchhaltung betraf, so war er darin wie ein unschuldiges Kind. Dieser
Mangel drückte ihn sehr.

In seiner Herberge war er unterdeß ein angesehener Mann geworden, selbst
Löbel Pinkus behandelte ihn mit ungewöhnlicher Vertraulichkeit. Dies
schöne Verhältniß verdankte Veitel seinem Scharfblick. Jene Bretterwand
in der Gaststube und der hohle Klang des Holzes hatten ihn seit dem Tage
seines Einzugs beunruhigt, wochenlang hatte er auf eine Gelegenheit
gewartet, seine Untersuchungen fortzusetzen. Endlich an einem Sonnabend
schützte er Unwohlsein vor und blieb zu Hause, als der Hauswirth und
seine Gäste mit würdigem Schritt nach der Synagoge zogen. Da endlich
glückte ihm, einen Ritz in der Hinterwand seines Schrankes zu erweitern
und etwas zu erblicken, was ihn auf's Höchste überraschte. Er sah in
eine große, schmutzige Stube, welche ganz angefüllt war mit Koffern und
Kisten und einem Chaos begehrenswerther Artikel. Herren- und
Damenkleider, Betten, Wäsche, Stoffe, bunte Vorhänge lagen in großen
Haufen durcheinander, auch metallene Geräthe, ein Crucifix, Kelche,
Kronleuchter glänzten in dem Halbdunkel und noch andere lockende
Speculationen, welche auch sein scharfes Auge nicht erkennen konnte. Als
Aladdin den ersten Schritt in die Zauberhöhle that, gerieth er
schwerlich in so große Aufregung, als Junker Itzig bei seiner
Entdeckung. Er lief immer wieder zu dem Ritz zurück und starrte in das
staubige Dämmerlicht der geheimnißvollen Niederlage, bis die Gäste aus
der Synagoge nach Hause kamen. Er behielt die Entdeckung für sich, aber
er lag seit dem Tage auf der Lauer, wie das Wiesel vor einem Mauseloch.
Einigemal hörte er bei Nacht Geräusch in der geheimnißvollen Stube des
Nebenhauses; einmal gelang es ihm, ein Geflüster zu vernehmen, bei
welchem die tiefe Stimme des würdigen Pinkus unverkennbar war; einst,
als er spät nach Hause kam, sah er am Nachbarhause Fässer, Kisten und
Bündel in eine kleine Britschka laden, welche schamhaft mit weißer
Leinwand verhüllt war, eine Maßregel, welche schon Sulamith im hohen
Liede Salomonis als nützlich empfiehlt, damit man nicht von den Wächtern
des Königs in den Weinbergen angehalten werde. In derselben Nacht
verschwanden zwei schweigsame Gäste seines Herbergvaters, welche
offenbar aus Polen stammten, und kamen nicht wieder. Aus alledem zog er
den Schluß, daß sein Wirth eine Art Commissions- und Speditionsgeschäft
von allerlei merkwürdigen Waaren hielt, welche er aus guten Gründen
lieber am Abend, als bei Tage fortschaffte. -- Wie ein Licht ging es
unserm Veitel auf. Die Waaren gingen nach dem Osten, wurden über die
Grenze geschmuggelt und verbreiteten sich bis tief in das russische
Reich, bis an die asiatische Grenze, wo zuletzt der strebsame Kirgise
die Hemden und Schnürröcke aufträgt, welche vom deutschen Schneider
genäht sind. Alles nach dem Grundsatz, was in Deutschland defect wird,
fällt den Russen zu. Veitel benutzte seine Entdeckung mit der Mäßigung
eines Geschäftsmannes und machte seinem Hauswirth gerade nur so viel
Andeutungen, daß Pinkus sich bewogen fühlte, ihn mit besonderer
Rücksicht zu behandeln.

Nach einem thatenreichen Tage schritt Veitel nachdenkend in seine
Herberge zurück und betrat mit dem üblichen Gruß die Gaststube. Er
setzte sich still in eine Ecke und suchte in seinen Gedanken nach einem
Schriftgelehrten, welcher geeignet war, ihn in die Geheimnisse eines
guten Styls und der Buchführung einzuweihen, gegen möglichst geringes
Honorar, ja vielleicht gegen einen schwarzen Frack, den er durchaus
nicht los werden konnte, weil die Schöße desselben -- er hatte einem
riesigen Leichenbitter gehört -- bis auf den Boden hingen, wie die Aeste
einer Trauerweide. Als Veitel nach fruchtlosem Ueberlegen aufsah,
erblickte er am Tische einen fremden Gast, welcher eine Feder in der
Hand hielt und diese zuweilen in ein Tintenfaß tauchte; der Mann sprach
leise mit einem Händler und beugte sich von Zeit zu Zeit auf das Papier,
wahrscheinlich um die Beschlüsse der geheimen Unterhaltung zu verewigen.
Veitel sah sich den Schreiber ahnungsvoll an. Es war klar, daß die
Großväter dieses Mannes nicht unter Moses durch das rothe Meer gezogen
waren. Der Herr war stark und klein, er hatte eine röthliche aufgeregte
Nase und ein rundes ältliches Gesicht, verworrenes Haar und eine alte
Stahlbrille, die er zuweilen an den Ohren festdrückte, weil es ihr trotz
ihrer langen Dienstzeit ganz unmöglich war, auf der Stumpfnase Schluß zu
gewinnen. Veitel bemerkte, daß dieser Mann mit der Brille einen
ungewöhnlich schlechten Rock anhatte und zuweilen aus einer Zinndose
schnupfte, wobei er jedesmal den Händler mit einem eigenthümlichen
Schielblick ansah, mit einer Art von inquisitorischem Blinzeln, welches
seinem Gesicht einen gutmüthigen Ausdruck geben sollte, dies aber nicht
that. Offenbar war der Mann ein Schriftgelehrter, und Veitel beschloß,
abzuwarten, ob er an ihn kommen könne. Endlich war die Verhandlung
geschlossen, der Händler empfing ein Papier und legte dafür ein
Geldstück, vor Veitels Adleraugen ein Achtgroschenstück, auf den Tisch,
welches von dem Herrn mit der Brille nachlässig in die Tasche des
Beinkleides versenkt wurde. Der Händler entfernte sich, der Fremde
blieb, wie es schien, in gemüthlicher Stimmung sitzen und goß sich aus
einer kleinen Flasche Branntwein den letzten Rest in das Glas. Veitel
trat auf ihn zu, der kleine Herr blickte mißtrauisch auf, aber als er
die verbindliche Stellung Veitels sah, fuhr ein vertrauliches Lächeln
über sein rothes Gesicht, und eine scharfe Stimme sprach: »Nur näher,
mein junger Freund, Sie wollen mich consultiren, ich stehe zu Diensten.«

Veitel begann zögernd: »Wenn der Herr bekannt ist am Orte, so wollte ich
ihn wohl ersuchen um etwas.«

»Immer heraus, mein Sohn,« ermunterte der Andere, indem er sein Glas
austrank und Veitel mit seinem gutmüthigen Blick ansah.

»Ich wollte Sie fragen, ob Sie vielleicht Jemand wüßten, der gegen eine
billige Vergütung einem Manne von meiner Bekanntschaft Unterricht geben
würde im Schreiben und in den Aufsätzen, wie man sie braucht zum
Geschäft.«

»So?« frug der schäbige Herr, »wie man sie braucht zum Geschäft? -- und
dieser Mann von Ihrer Bekanntschaft sind Sie selbst, mein Sohn?«

»Was soll ich daraus machen ein Geheimniß?« antwortete Veitel
aufrichtig, »ja, ich bin es selbst; aber ich bin noch ein Anfänger und
bin nicht im Stande, mehr zu geben als wenig.«

»Wer wenig giebt, erhält wenig, mein Lieber -- wie war doch der Name?«
frug der Alte gleichgültig dazwischen und drehte die Dose.

»Veitel Itzig heiße ich.«

»Also lieber Itzig,« fuhr der Alte fort, »guter Unterricht kostet gutes
Geld. Und was treiben Sie für ein Geschäft?« forschte er mit väterlicher
Miene weiter.

»Ich bin im Comtoir bei Hirsch Ehrenthal,« erklärte Veitel mit
Selbstgefühl.

Der Fremde wurde aufmerksam. »Herr Ehrenthal ist ein reicher Mann, ein
kluger Mann, ich habe seiner Zeit viel mit ihm zu thun gehabt, er hat
eine schöne Gesetzkenntniß. Wenn Sie den Geschäftsstyl erlernen wollen
und bei Herrn Ehrenthal sind,« fuhr er überlegend fort, »vielleicht kann
da Rath werden. Welches Honorar würden Sie zahlen, wenn sich Jemand
fände?«

Veitel fand es gewissenlos, etwas zu bieten, er bemerkte zurückhaltend:
»Ich weiß doch noch nicht, was er fordern wird für solchen Unterricht.«

»So will ich's Euch gerade heraussagen,« erklärte der Herr mit der
Brille. »Ich selbst könnte Euch vielleicht den Unterricht geben,
vielleicht auch nicht; man giebt solche Anweisung nicht Jedem, ich müßte
mich erst näher nach Euch erkundigen. Wenn ich Euch aber den Gefallen
thue, so will ich Euch den Unterricht ertheilen in Erwägung, daß Ihr ein
Anfänger seid, in Erwägung, daß Ihr arm seid, und in Erwägung, daß ich
jetzt gerade einige freie Zeit habe und aufgelegt bin, mehr Theorie als
Praxis zu treiben, wenn Ihr mir funfzig Thaler zahlt; fünfundzwanzig
Thaler vor der ersten Lection und fünfundzwanzig Thaler in einem
Schuldschein, den ich selbst Euch schreiben werde, binnen vier Wochen.«

»Funfzig Thaler!« rief Veitel entsetzt und sank wie vom Schlag gerührt
auf einen Schemel, »funfzig Thaler!« wiederholten mechanisch seine
Lippen, als das Räderwerk seines Geistes bereits in's Stocken gerathen
war.

»Ist Euch das zu viel,« frug der Herr mit der Brille in scharfem Ton,
»so laßt Euch sagen, junger Itzig: Erstens, daß ich mit keinem
Gelbschnabel handle, zweitens, daß ich meine Hülfe Andern noch nie so
billig gegönnt habe, und drittens, daß ich mich den Teufel mit Euch
befassen würde, wenn ich nicht große Lust hätte, einige Wochen in dieser
Stube zu verweilen.«

»Funfzig Thalerstücke!« rief Itzig außer sich, »ich habe geglaubt, es
würde nicht kosten mehr als zwei, drei Thaler, wenn ich noch vielleicht
wollte zugeben eine Weste und ein Paar gute Stiefeln.« Der alte Herr
fuhr heftig nach seiner Brille -- »und einen Hut, der noch ist wie neu,«
fügte Veitel schnell hinzu, weil er einen Sturm herannahen sah und
bemerkt hatte, daß der Hut auf dem Tische sehr schadhaft war.

»Scher' dich zum Henker, du Dummkopf,« fuhr ihn der Alte mit einer
Ueberlegenheit an, welche Veitel nur von jungen Herren mit großen
dänischen Doggen zu ertragen gewohnt war. »Suche dir einen Schulmeister
bei der Armenschule.«

»So ist der Herr kein Schreiber?« frug Itzig gedrückt, aber beharrlich.

»Nein, du Narr,« brummte der Alte. »Wie konnte ich denken, daß der
Ehrenthal in seinem Geschäft einen solchen Strohkopf hat,« fügte er in
lautem Monologe hinzu. »Er hält mich für einen Schreiblehrer.«

»Was sind Sie denn sonst?« frug Itzig gekränkt.

»Etwas, das dich nichts angeht,« sprach der fremde Herr entschieden,
stand mit einem durchbohrenden Blick auf den armen Veitel von seinem
Platz auf und begab sich auf den Söller des Hauses. Dort drückte er sich
in eine Ecke, wo er aussah wie ein Kleiderbündel, zog ein Actenstück aus
der großen Rocktasche und las eifrig darin.

Veitel stand noch einen Augenblick verdutzt in dem einsamen Zimmer und
faßte endlich den Entschluß, sich bei Pinkus Auskunft über den fremden
Mann zu holen. Er trat unter einem Vorwande in den Branntweinladen und
frug den Wirth mit möglichster Unbefangenheit nach Namen und Geschäft
des kleinen Herrn.

»Ihr kennt ihn nicht?« sprach Pinkus mit ironischem Lächeln, von dem
Veitel nicht recht wußte, ob es ihm oder dem Fremden galt. »Nehmt Euch
in Acht, daß Ihr diesen Mann nicht mit Schaden kennen lernt. Nach dem
Namen fragt ihn selbst, er wird ihn besser wissen als ich.«

»Wenn Sie mir auch kein Vertrauen schenken, so will ich es doch haben zu
Ihnen,« antwortete Veitel und erzählte ihm seine Unterredung mit dem
Fremden.

»Also er hat Euch Unterricht geben wollen?« sagte Pinkus erstaunt und
schüttelte seinen dicken Kopf. »Funfzig Thaler sind viel Geld, aber
mancher reiche Mann würde geben hundertmal so viel, wenn er wüßte, was
der weiß, das will ich Euch sagen. Uebrigens geht's mich nichts an, ob
Ihr was lernt und bei wem,« schloß Pinkus grob und ging zu seinen
Liqueurflaschen.

Veitel ging noch verwirrter hinauf, als er herunter gekommen war, und
setzte sich wieder grübelnd in seine Ecke, indem er nachdachte, wie man
für eine so gewöhnliche Sache, als der Geschäftsstyl ist, so
ungewöhnliches Geld fordern könne. Unterdeß war der Wirth
heraufgekommen, hatte das Licht auf den Tisch gesetzt und eine einfache
Abendkost für den Fremden mitgebracht. Ganz gegen seine Natur war er
diesem gegenüber von großer Leutseligkeit, ließ sich von ihm auf den
Altan führen und hatte dort im Finstern eine kurze Unterredung, deren
Gegenstand, wie Veitel merkte, seine Person war.

Als Pinkus mit dem Fremden wieder in die Stube trat, sagte er zu Veitel:
»Dieser Herr wird einige Wochen hier wohnen und will nicht, daß man
darüber spricht. Ihr werdet gegen Niemanden sagen, daß er hier ist, wer
Euch auch deswegen ausfragen mag.«

»Weiß ich doch gar nicht, wer der Herr ist,« sprach Veitel, »wie kann
ich Jemandem sagen, daß er hier wohnt?«

»Sie können sich auf den jungen Menschen verlassen,« bemerkte Pinkus
gegen den Fremden, worauf dieser gleichgültig mit dem Kopfe nickte. Der
Wirth ließ diesmal das Licht brennend in der Stube zurück und schied mit
einem Nachtgruß. Der Herr setzte sich behaglich nieder, aß mit
unangenehmem Schmatzen die Abendkost und sah dabei von Zeit zu Zeit auf
Veitel, ungefähr wie ein alter Rabe auf das gelbe Küchlein sieht,
welches sich mit dem Leichtsinn der Jugend in seine Nähe gewagt hat.

Während der Alte zwinkernd auf seine Beute sah, fuhr dem jungen Itzig
plötzlich der Gedanke durch den Kopf, diese geheimnißvolle Person mit
den ungeheuren Forderungen ist vielleicht einer von den Auserwählten,
ein Besitzer der Recepte, durch welche ein armer Handelsmann unfehlbar
Glück, Gold und alle Güter der Erde erwerben kann. Ihm wurde glühend
heiß bei dem Gedanken. Zwar sah der Fremde durchaus nicht reich und
glücklich aus, aber war es nicht möglich, daß er den alten Rock nur
incognito trug, oder daß er übermäßig geizig war, oder daß er selbst aus
irgend einem Grunde von den Recepten keinen Gebrauch machen durfte?
Vielleicht waren die funfzig Thaler der Preis für das Geheimniß. Veitel
hatte jetzt Weltbildung genug, um einzusehen, daß weder durch eine
Salbe, noch durch einen Zauberstein solche Wirkungen hervorgebracht
werden, sondern daß Wissenschaft dazu nöthig sei. Er merkte, daß es
darauf ankomme, schlauer zu sein als andere Leute, und daß solche
Schlauheit auch für den Inhaber nicht ohne Bedenken sei; ja es kam ihm
allerdings so vor, als ob man durch die Benutzung derselben in Gefahr
gerathe, sich dem Satan zu verschreiben. Aber seine Begier, etwas
Näheres zu erfahren, war übermächtig. Seine Hände zitterten wie im
Fieber, und sein bleiches Gesicht glühte, als er aus seiner Ecke wieder
zu dem Fremden trat und mit großem Eifer sagte: »Ich wollte mir noch
erlauben eine Frage zu thun an den Herrn. Ich habe gehört, daß man kann
lernen die Kunst, wodurch man Glück hat in allen Geschäften, womit man
kann machen jede Art von Kauf und Verkauf zu dem besten Preise. Wenn es
giebt eine solche Kunst, wie mich hat versichert einer von unsern
Leuten, so wollte ich den Herrn nur fragen, ob das dieselbe Wissenschaft
ist, die der Herr mich könnte lehren, wenn er wollte.«

Der Alte schob den Teller von sich und sah mit außerordentlichem
Augenzwinkern auf den Burschen. »Du bist der merkwürdigste Mensch, der
mir ~in praxi~ vorgekommen. Du bist entweder sehr dumm, oder der
abgefeimteste Schauspieler, den ich je gesehen habe.«

»Nein, ich bin nur dumm, aber ich möchte werden klug,« sagte Veitel
Itzig.

»Ein merkwürdiger Kerl,« bemerkte der alte Herr rücksichtslos und rückte
an seiner Brille, um Veitel genau anzusehen, dem bei dem kalten Glanz
der Brillengläser sehr unheimlich wurde. Nach langer Prüfung sprach der
Alte, indem er eine Gönnermiene annahm: »Was du Kunst nennst, mein Sohn,
ist weiter nichts, als die Gesetzkenntniß und die Weisheit, das Gesetz
zum eignen Vortheil zu benutzen. Wer das versteht, der wird auf Erden
ein großer Mann; es hindert ihn nichts daran, denn er kann nicht
gehangen werden.« Bei diesen Worten lachte der Alte in einer Weise, die
selbst unserm Veitel einen bänglichen Eindruck machte, obgleich dieser
auf die mechanischen Bewegungen der Gesichtsmuskeln sonst nicht viel
gab.

»Diese Kunst, mit den Gesetzen umzugehen,« fuhr der kleine Herr fort,
»ist nicht leicht zu lernen, mein Sohn, es gehört lange Uebung dazu und
ein anschlägiger Kopf und Entschlossenheit im richtigen Augenblick und
vor Allem das, was die Gelehrten Charakter nennen.« Dabei lächelte er
wieder.

Veitel merkte, daß er bei einem wichtigen Punkt seines Lebens angelangt
sei, er fuhr mit der Hand in die Jacke nach seiner alten Brieftasche und
hielt sie einen Augenblick in der bebenden Hand. Was in diesem Moment
durch seine arme Seele fuhr, -- und es war nur ein Moment -- das waren
wilde und schmerzhafte Empfindungen. Schnell wie Blitze zuckten sie
durcheinander. Er dachte in diesem Augenblick an seine alte Mutter in
Ostrau, ein ehrliches Weib, wie sie ihre goldene Kette verkauft hatte,
um ihm die sechs Ducaten in die Ledertasche zu nähen; er sah sie vor
sich, wie sie ihn beim Abschiede mit Thränen gebenscht hatte und zu ihm
gesagt: »Veitel, es ist eine arge Welt, verdiene dir ehrlich dein Brod,
Veitel!« -- Er sah seinen grauen Vater vor sich auf dem Todtenbett
liegen, wie ihm der weiße Bart herunterhing über den magern Leib -- und
tief holte er Athem. Auch an die funfzig Thaler dachte er, wie viel Mühe
es ihm gekostet hatte, sie im Schacher zu erwerben, wie oft er darum
gelaufen war, wie oft man ihn geschmäht, ja als Ueberlästigen mit
Schlägen bedroht hatte. Als ihm der letzte Gedanke durch die Seele flog,
riß er heftig die Brieftasche aus der Jacke, warf sie auf den Tisch,
setzte die geballte Faust darauf und rief mit blitzenden Augen: »Hier
ist Geld!« -- und während er das aussprach, fieberhaft erregt, in
leidenschaftlicher Hast, selbst in diesem Augenblick, fühlte er
deutlich, daß er daran sei, etwas Böses zu thun, und er fühlte, wie eine
Last sich unsichtbar auf seine Brust senkte. Aber er war entschlossen.
Schwerlich hatten die jungen Herren, welche den zudringlichen
Judenknaben die Treppe herunterwiesen, daran gedacht, daß ihre höhnenden
Worte in der armen verwilderten Menschenseele einen Dämon erwecken
würden, der ihnen selbst in spätern Jahren Elend und Verderben
heraufbeschwören sollte.

Nach einigen Stunden war das Licht tief herabgebrannt und bei dem rothen
Schein saß in dem wüsten Raume noch immer Veitel mit offenem Munde,
glänzenden Augen und gerötheten Wangen dem Vortrage des alten Mannes
lauschend. Und der Alte sprach doch über Dinge, von denen zu hören den
meisten Sterblichen sehr langweilig ist, über gewöhnliche
Schuldverschreibungen.

Das Licht war verloschen, der kleine Herr hatte die neugefüllte
Branntweinflasche geleert und war ermüdet vom langen Sprechen auf seinem
Strohsack eingeschlafen, und noch immer saß Veitel auf dem Schemel.
Heute dachte er nicht an seine Kunden, nicht an sein gezahltes Geld,
sondern er schrieb Schuldscheine an die schwarzen Wände, in denen sich
der Aussteller mit vielen Worten zu so wenig als möglich verpflichtete,
und schrieb Empfangscheine über geliehenes Geld, in denen er durch
unscheinbare Zusätze die Rückzahlung der Summe von seinem Belieben
abhängig machte. So saß er lange in bleischwarzer Finsterniß, und große
Schweißtropfen rannen von seinen Schläfen. Dann öffnete er die Thür zur
hölzernen Galerie, lehnte sich auf das Geländer und sah durch das
Dämmerlicht hinunter in das Wasser, welches wie ein riesiger Strom von
Tinte vorbeifluthete. Und wieder schrieb er Schuldscheine in die
schwarzen Schatten der gegenüberliegenden Häuser und schrieb Quittungen
auf die dunkle Wasserfläche, bis sein müder Leib erschöpft
zusammenbrach und er in einer Ecke einschlief, das heiße Haupt an die
Holzwand gelehnt. In kaltem Zuge fuhr der Nachtwind über das Wasser und
unten gurgelte die Fluth klagend an den Holzpfählen und Vorsprüngen der
alten Häuser. Was er in die Schatten gezeichnet, das verrückte sich, und
was er auf das Wasser geschrieben, das zerrann, und doch hatte seine
Seele einen Schuldschein ausgestellt in dieser Nacht, der einst von ihm
eingefordert werden sollte mit Zins und Zinseszins. Der Wind heulte, und
der Sturm klagte, wilde Mahner an die Schuld, rächende Boten des
Gerichts.

       *       *       *       *       *

Seit dieser Nacht eilte Veitel alle Abende mit schnellem Schritt nach
seiner Herberge, der Unterricht im Geschäftsstyl wurde regelmäßig
fortgesetzt. Der Herr mit der Brille war ein gründlicher Lehrer, die
tiefsten Geheimnisse des Wechselrechts und der Hypothekenordnung waren
ihm offenbar, er kannte jeden Schlupfwinkel, welchen das Gesetz dem
gewandten Mann offen läßt, er war mit jedem Schleichwege vertraut, auf
welchem man eine gesetzliche Verpflichtung umgehen kann. Seine Methode
des Unterrichts war vortrefflich. Er ging bei allen auszustellenden
Urkunden und bei jeder geschäftlichen Verpflichtung von der gewöhnlichen
Form aus, lehrte seinen Schüler die betreffenden Gesetze kennen und
machte seine Lehre durch Beispiele deutlich und angenehm. Dann erst gab
er bei jedem Gesetz, bei jedem einzelnen Fall, die kleinen Hülfsmittel
an, durch welche man gegenüber der Verpflichtung einen freien Standpunkt
gewinnen konnte. Jeden Abend nahm Veitel einige kostbare Recepte in
seine Brieftasche auf, Formulare zu Documenten, welche zu nichts
verpflichteten, und wieder solche, welche zu weit mehr verpflichteten,
als sie den Anschein hatten. Zuweilen schrieb der Alte selbst ein
solches Kunstwerk vor, und ließ es den Schüler abschreiben, worauf er
seine eigene Handschrift sorgfältig am Licht verbrannte. Wenn fremde
Gäste in der Herberge waren, zogen sich Lehrer und Schüler in eine Ecke
zurück und verhandelten in einem Flüsterton, welcher von den Anwesenden
mit vieler Achtung angehört wurde, denn Veitel pflegte dann zu erklären,
daß er von dem Herrn Unterricht in der Buchführung und andern nützlichen
Dingen erhalte.

Was Veitel nach und nach über die Person seines Lehrers erfuhr, Namen
und Schicksal, sei hier in Kürze berichtet. Herr Hippus hatte bessere
Tage gesehen. Er war einst ein vielgesuchter Rechtsanwalt der Hauptstadt
gewesen, der es durchgesetzt hatte, in wenig Jahren eine ausgebreitete
Praxis zu erwerben. Bei dem Geschäfte treibenden Publicum einer großen
Stadt erhält jeder Advocat sehr bald einen bestimmten Ruf, einen Ruf,
welcher eben so unsicher sein mag, als der Ruhm einer Sängerin oder
Tänzerin, der aber auch durch eine große Classe von Menschen als
anziehender Stoff der Unterhaltung benutzt wird. Bei dieser Classe galt
Herr Hippus für sehr gewandt und zuvorkommend im Verkehr mit den
Parteien und für den entschiedensten und kühnsten Mann, um ein mißliches
Recht in ein gutes Recht zu verwandeln. Im Anfang hatte er so wenig, wie
der gewissenhafteste Staatsanwalt, den Trieb, seine Carriere dadurch zu
machen, daß er Unrecht in Recht verdrehte. Auch er hatte ein peinliches
Gefühl von Unsicherheit, wenn er eine Partei vertrat, deren Sache er für
schlecht hielt, er war von den ehrenwerthesten seiner Collegen nur sehr
wenig verschieden, er hatte einige kleine Scrupel weniger und trank
etwas zu gern guten Rothwein. Diese letzte so löbliche Eigenschaft wurde
bald eine Schwäche. Er war ein Mann, der mit Geschmack zu frühstücken
wußte, ein Herr von kaustischem Witz und ein vortrefflicher
Gesellschafter bei der Tafel. Er hatte einen subtilen Geist, freute sich
über geistreiche Paradoxien und liebte es die Haare zu spalten, die er
seinen Gegnern ausriß. Mit Hülfe des Rothweins erlangte er die
Fertigkeit, viel Geld auszugeben, und gerieth in die Lage, viel
einnehmen zu müssen. Die eitle Freude an Spitzfindigkeiten verlockte
ihn einigemal, die ganze Energie seines glänzenden Geistes einer
schlechten Sache dienstbar zu machen und diese zum Siege zu führen. So
erlebte er den Fluch, der häufig Advocaten trifft, welche Glück in
verzweifelten Processen gehabt haben, es liefen ihm Alle zu, welche eine
schlechte Sache zu vertheidigen hatten. Lange Zeit ärgerte er sich
darüber, und es fehlte ihm nur ein klein wenig Kraft, um diese
Spitzbubenpraxis, wie er selbst sie nannte, los zu werden; allmälig,
ganz allmälig wurde er durch die schlechten Sachen, an denen er sein
nicht gemeines Talent geltend zu machen suchte, selbst schlecht. Immer
größer wurden seine Bedürfnisse, immer lockender die Verführung, immer
kleiner sein Gewissen. So war er schon lange von innen ausgehöhlt und
mit Giftstaub gefüllt, wie ein Bovist, von außen sah er noch stattlich
und glänzend aus, und oft wurde ihm prophezeit, daß er mit der größten
Praxis in der Stadt als einer der reichsten Männer seine Laufbahn
beschließen werde. Da begegnete ihm, dem Schlauen, dem Gesetzkundigen
das Unglück, daß er in eine Untersuchung gerieth, weil er bei einer
Sache, welche nur durch verzweifelte Mittel zu halten war, dem Gesetz
eine Blöße gegeben hatte. Er wurde verurtheilt, mit Schimpf cassirt und
verschwand als ein gefallener Stern aus dem Kreise seiner Amtsgenossen.
Was er noch von Bedenken und Rücksichten gehabt hatte, ging seit der
Zeit mit reißender Schnelligkeit verloren. Er hatte in Wirklichkeit
wenig Vermögen gesammelt, fast nur schlechte Ansprüche an den Besitz
Anderer, verzweifelte Schuldverschreibungen und hoffnungslose Documente,
deren Erwerb ihm allerdings sehr wenig gekostet hatte. Die Beitreibung
derselben machte er jetzt zur Aufgabe seines Lebens, denn noch immer
hatte er das Bedürfniß, viel auszugeben. Deßhalb war er durch mehrere
Jahre als ewiger Kläger und Quereler eine den Gerichtshöfen wohlbekannte
Person. Was er durch Prozessiren erwarb, vergeudete er mit roher
Sinnlichkeit in schlechter Gesellschaft, er wurde ein Trunkenbold, ein
lüderlicher Schlemmer. Aber auch diese unsicheren Einnahmen hörten
endlich auf, sein Name verschwand allmälig aus den Prozeßacten, und
seine Person ward auch in den Restaurationen untergeordneten Ranges
nicht mehr gesehen. Aber seine Thätigkeit hörte nicht auf. Er sank zum
Besucher von Branntweinstuben und zum Winkelconsulenten herab, der
andere Leute zu Prozessen aufstachelte und Schwindlern und Gaunern gute
Rathschläge ertheilte. In dieser stillen Thätigkeit verlebte er einige
Jahre und stiftete so viel Unheil, als nöthig war, um seinen Grimm gegen
nicht gefallene irdische Größen und seinen Durst, der sehr gemeiner
Natur wurde, zu befriedigen. Leider glückte ihm noch nicht, ganz aus dem
Auge des Gesetzes zu verschwinden. Gerade jetzt wurde ihm wegen
unbefugter Praxis nachgestellt, und er fand für nöthig, unter dem
Vorwand einer längeren Reise auf einige Zeit unsichtbar zu werden.
Deßhalb hatte er sich bei Herrn Pinkus, dessen Kunde und Rechtsbeistand
er zuweilen gewesen war, einquartiert und so Muße gewonnen, den jungen
Itzig seine Receptirkunst zu lehren.

Uebrigens verfuhr Herr Hippus nicht ohne Vorsicht. So oft er seinem
Schüler irgend eine Schurkerei beibrachte, welche wie eine Arabeske an
die gewöhnliche gerade Linie des Geschäftsstyls angehängt wurde,
verfehlte er nie mit einem häßlichen Lächeln zu bemerken: »Dies Alles
sage ich dir nur, damit du dich in Acht nimmst.« Diese Phrase wurde
stehend und eine anmuthige Quelle der Heiterkeit für Lehrer und Schüler,
auch nachdem Veitel einen ungewöhnlichen Scharfsinn gezeigt hatte und
alle Erfordernisse des Charakters, welche für einen Apostel dieser
Geheimlehre nöthig waren.

Der Unterricht wurde für den alten Mann sehr bald ein Bedürfniß des
Herzens. Ja, seines Herzens. Denn er war allerdings ein schlechter
Mensch geworden, an dem etwas Gutes nur schwer aufzufinden gewesen wäre,
aber die schwarze Schlacke, welche er statt eines warmblütigen
Menschenherzens in der Brust trug, war doch noch nicht ganz ausgeglüht;
er hatte sehr das Bedürfniß, zu hassen, aber eben so sehr das
Bedürfniß, anerkannt zu werden. Nach vielen Jahren fand er jetzt
Gelegenheit, sein Wissen in längerer Rede zu entwickeln, Geist zu zeigen
und einem andern Menschen eine Art von Verehrung einzuflößen. Einst war
er ein gebildeter und scharfsinniger Jurist gewesen; das Gebäude seines
Wissens war bei dem wüsten Leben sehr zerfallen, aber es war noch genug
vorhanden, was dem jungen Wilden imponiren konnte; und mit einer
melancholischen Freude, dem edelsten Gefühl, das der verworfene Mann
seit Jahren gehabt hatte, öffnete er vor dem Jünglinge die verschütteten
Thüren seines Geistes. Die Aufmerksamkeit Veitels schmeichelte ihm sehr,
er fing an, ihn für sein Geschöpf zu halten, und faßte allmälig eine
Zuneigung zu dem Judenknaben, über die er selbst cynische Witze machte.
Und doch war sie ein Schatz für den Elenden. Denn die Güte der
menschlichen Natur ist unzerstörbar, und die größte Corruption eines
Menschen vermag nicht Alles in ihm zu verderben. Immer sucht seine
Lebenskraft die Stellen, wo sie sich gesund und zum Guten entwickeln
kann, aber der Fluch einer verderbten Seele ist, daß auch ein gutes
menschliches Empfinden sich ihr zu Unheil und Sünde verkehrt.

Schnell wurde dem alten Mann sein Schüler wichtiger, als irgend eine
andere Person auf Erden. Mit Ungeduld wartete er auf die Abendstunde, in
welcher der geschäftige Bocher zur Vorlesung kam; ja es begegnete ihm,
daß er von seiner Abendkost und seinem Branntwein einige Reste für
Veitel übrig ließ, und wenn das Judenkind bei dem trüben Lichte vor ihm
saß und mit großem Appetit das kalte Fleisch verzehrte, so konnte der
Alte ihn schweigend ansehen und sich darüber freuen. Und einst als
Veitel sich bei rauher Witterung verkältet hatte und fiebernd unter
dünner Decke auf dem Strohsack lag, da ereignete sich das Unglaubliche,
daß der Alte ein Federbett, welches er als privilegirte Person durch den
Wirth erhalten hatte, von seinem eigenen Lager trug und über den
Burschen breitete; und als Veitel ihn dankbar anlachte, freute sich das
alte Geschöpf wieder.

Veitel verdiente diese Funken von Freundschaft, welche in dem Alten
aufstiegen, denn er bezeigte ihm eine Verehrung, wie sie nur irgend ein
Schüler gegen seinen berühmten Lehrer gefühlt hat. Er erbot sich, ihm
eine neue Garderobe zum Einkaufspreise zu besorgen, und handelte
stierköpfig um einen passenden Oberrock, weil er ihn dem alten Mann so
billig als möglich verschaffen wollte; er war stets zu der Verschwendung
bereit, die Branntweinflasche zu füllen, weil er wußte, daß dies die
Schwäche seines würdigen Lehrers war; er machte ihn zum Vertrauten
seiner kleinen Geschäfte, ja er brachte ihm zuweilen am Abend Geschenke
mit und lief nach einem glücklichen Geschäftstage sogar in einen
Fleischladen, um für Herrn Hippus eine verhaßte Zungenwurst einzukaufen.
Allerdings war auch diese Herzensfreundschaft nicht ohne kleine
Stacheln. Der Alte konnte es nicht lassen, seine gallige Laune an dem
Schüler zu üben, und Itzig nannte den Alten, wenn dieser dem Branntwein
zu viel einräumte, mit höchst unzierlichen Namen, welche bewiesen, daß
das Gefühl der Hochachtung in ihm nicht unerschütterlich war. Im Ganzen
aber stimmten die beiden Ehrenmänner doch vortrefflich zusammen und
wurden einander unentbehrlich.

Veitel lernte in den Monaten, welche der Alte in seinem Versteck
zubrachte, auch noch Anderes als schlechte Handwerkskniffe; er lernte
das Deutsche richtiger sprechen und schreiben; ja er las zuweilen in den
Büchern, welche er für Hippus aus einer kleinen Leihbibliothek holen
mußte, er las mit Vergnügen Abenteuer zu Wasser und zu Lande, die
Eroberung Amerikas und andere aufregende Unternehmungen, an welche seine
Phantasie allerlei Geschäfte knüpfen konnte. Durch seinen Lehrer erhielt
er viele Aufschlüsse über das Leben der Menschen und Völker, auch über
den Staat, in dem er selbst existirte und von dem er bis dahin sehr
wenig gewußt hatte. So machte er in wenigen Monaten Veränderungen durch,
welche dem Blick des Herrn Ehrenthal nicht entgingen.

Dieser bemerkte nach und nach, daß Veitel weniger grotesk aussah, daß
er richtiger sprach und schrieb, und vor Allem, daß er in Geschäften
unwillkürlich eine Sicherheit und juristische Kenntniß entwickelte, die
an einem Lehrling seiner Art sehr ungewöhnlich waren. Herr Ehrenthal
besprach diese Veränderung in seiner Familie ungefähr so, wie ein
Landwirth das viel versprechende Aussehen eines Zuchtstiers lobt, und
kündigte am Ende des Vierteljahrs dem Burschen freiwillig an, daß das
Stiefelputzen und das Essen vor der Thür aufhören solle, und daß er
bereit sei, ihm einen Platz im Geschäftslocal und außer dem Kostgelde
einen kleinen Gehalt zu bewilligen.

Veitel empfing die Ankündigung, auf die er so lange gewartet hatte, mit
großer Selbstbeherrschung, er dankte demüthig und versprach alles
Mögliche für die Gegenwart und Zukunft: »Noch eine Bitte habe ich an den
Herrn, eine große Bitte, die Sie nicht ungünstig aufnehmen möchten. Wenn
ich die Ehre haben könnte, einmal in der Woche am Tisch des Herrn
Ehrenthal zu essen. Da Sie mir so viele Güte erweisen, so haben Sie auch
diese Rücksicht auf mich, damit ich kann sehen in guter Gesellschaft,
wie man sich benimmt, wenn man ißt mit vornehmen Leuten. Sie können
mir's abrechnen von meinem Kostgeld, das Sie mir geben wollen.«

Ehrenthal schüttelte den Kopf und sagte erstaunt über dies Verlangen:
»Zuerst muß ich sprechen mit meiner Frau, ob's ihr wird recht sein, daß
du dich bildest in meinem Hause. Du kannst warten, bis ich gesprochen
habe.« Er ging zu seiner Frau und trug ihr Veitels Wunsch vor, mit einem
kühlen Wesen, welches andeuten sollte, daß ihm als einem Mann von Welt
die Forderung ungehörig erscheine. Im Innern freilich wünschte er, daß
Itzigs Wunsch zu gewähren sei, denn er hielt es für wichtig, den
anstelligen Mann seinem Geschäft zu erhalten. Aber er wagte nicht seiner
Hausfrau gegenüber diesen Wunsch zu äußern, denn Madame Ehrenthal hatte
noch viel mehr Welt und Bildung, als er selbst, und war ihm in allen
Dingen, welche vornehmes Wesen betrafen, eine große Autorität. Sie war
die Tochter eines großen Schnittwaarengeschäftes aus der Residenz und
hatte Geschmack für das Neueste und einen sehr energischen Willen in
Theetrinken, Stutzuhren, Möbelstoffen und anderen Eigenschaften, durch
welche sich ein gebildeter Mensch von einem ungebildeten unterscheidet.
Wider Erwarten nahm Madame Ehrenthal Veitels Wunsch ohne Ueberraschung
auf. Diese Ueberraschung wäre auch unnatürlich gewesen, da Veitel durch
wahrhaft unmäßigen Diensteifer, durch Verschwiegenheit in einzelnen
kleinen Fällen und durch die größte Höflichkeit das Wohlwollen der
vornehmen Dame zu erwerben gewußt hatte: »Wenn der junge Mann sich
bilden will in unserer Familie, so kann er keinen bessern Ort finden. Da
er brauchbar ist im Geschäft, wie du sagst, so wird es dir von Nutzen
sein, wenn er auch zu essen und zu reden weiß mit den Leuten.«

Nach dieser Entscheidung wurde Veitel am nächsten Sonntage, dem Tage
einer gebratenen Gans, aufgefordert, in der Familie zu erscheinen. Und
als er zu dem gedeckten Tische trat, angethan mit dem besten unter den
sechs Leibröcken, welche er auf seinem Lager hatte, einen neuen weißen
Hut in der Hand und ein baumwollenes Hemd mit stehendem Kragen unter der
ausgeschnittenen Weste, da wurde er von Herrn Ehrenthal mit den würdigen
Worten eingeführt: »Der junge Itzig ist aufgenommen in mein Geschäft als
Buchhalter. Es ist nicht mehr anständig für ihn, in der Wirthschaft zu
helfen, und es wird jetzt anständig sein, daß wir ihn als einen
gebildeten Menschen behandeln. Sie können Platz nehmen dort unten am
Tisch, lieber Itzig.«



~IX.~


An einem warmen Sommerabend sprach Fink nach dem Schluß des Comtoirs zu
Anton: »Wollen Sie mich heut begleiten? Ich will auf dem Fluß ein Boot
probiren, das ich hier habe bauen lassen.« Anton war bereit. Die
Jünglinge sprangen in einen Wagen und fuhren an den Fluß oberhalb der
Stadt, wo eine Colonie von Schiffern und Fischern in ärmlichen Hütten
wohnte. Fink wies auf ein rundes Fahrzeug, welches auf dem Wasser
schwamm, wie eine große Kürbisschale, und sagte melancholisch: »Da liegt
das Gefäß, es ist ein Scheusal! Ich selbst habe dem Kahnbauer das Modell
geschnitzt, denn ein Kielboot bauen, ist hier zu Lande etwas Unerhörtes;
ich habe dem Strohkopf alle Verhältnisse angegeben, und er hat ein
solches Mövenei zur Welt gebracht.«

»Es ist sehr klein,« erwiederte Anton mit trüben Ahnungen.

»Ich sage Euch,« rief Fink strafend dem Kahnbauer zu, welcher herantrat
und respectvoll die Mütze abnahm, »daß unsere Seelen auf Euer Gewissen
kommen, wir werden in dem Dinge da unfehlbar ertrinken, und Euer Mangel
an Witz wird Schuld sein.«

»Herr,« sagte der Kahnbauer kopfschüttelnd, »ich habe das Boot ganz nach
Ihrer Anweisung gemacht.«

»Den Teufel habt Ihr,« schalt Fink, »zur Strafe sollt Ihr mitfahren. Ihr
werdet einsehen, daß es billig ist, wenn Ihr mit uns ertrinkt.«

»Nein, das thue ich nicht, lieber Herr,« antwortete der Mann
entschieden, »bei dem Winde will ich's nicht wagen.«

»So bleibt am Lande und kocht Euren Kindern Brei von Hobelspänen. Gebt
Mast und Segel her.« Fink setzte den kleinen Mast ein, sah nach, ob die
Schoten der Segel glatt durch die Löcher liefen und ob das Geitau anzog.
Sämmtliche nautische Erfindungen erwiesen sich als befriedigend. Dann
hob er Mast und Segel wieder aus, legte sie der Länge nach in das Boot,
warf einige Eisenstücke als Ballast auf den Boden, hakte das Steuer ein,
ergriff zwei lange Streichruder und wies unserm Helden seinen Platz an.
Darauf legte er die Ruder aus und fuhr mit der Kraft eines Matrosen im
Doppelschlag vom Ufer ab. Er ließ den Kürbis auf der Wasserfläche
tanzen zur großen Belustigung des Zimmermanns und sämmtlicher Nachbarn
am Ufer, und äußerte seine Zufriedenheit, daß Anton ihm so
zuversichtlich gegenüber saß. »Es ist möglich, in einem Kielboot gegen
den Strom zu kommen,« sagte er, »das war's, was ich diesen Nachtmützen
beweisen wollte.« Darauf setzte er den Mast wieder ein, löste die Segel,
gab seinem Schüler die Schote des Klüvers in die Hand und unterrichtete
ihn, wie er anziehen und loslassen sollte. Der Wind blies in
unregelmäßigen Stößen, bald blähten sich die kleinen Segel und neigten
den Rand des Bootes dem Wasser zu, bald schlugen sie unthätig und
rathlos an den Mast. »Es ist ein elender Seelenverkäufer,« rief Fink
ärgerlich, »wir treiben unvermeidlich ab und werden nächstens umwerfen.«

»Wenn das ist, so schlage ich vor, umzukehren,« sagte Anton mit
erheuchelter Leichtigkeit.

»Es thut nichts,« versetzte Fink kaltblütig, »ich werde uns schon wieder
an's Land bringen, so oder so. Sie können doch schwimmen?«

»Wie Blei,« antwortete Anton; »wenn wir umwerfen, gehe ich sicher auf
den Grund, Sie werden Mühe haben, mich herauszuziehen.«

»Fassen Sie nur in keinem Falle nach meinem Körper, wenn Sie im Wasser
liegen,« belehrte ihn Fink, »das wäre das beste Mittel, uns Beide unten
festzuhalten; warten Sie ruhig ab, bis ich Sie in die Höhe hebe.
Uebrigens wird es nicht schaden, wenn Sie sich Rock und Stiefeln
ausziehen, es ist gemüthlicher im Wasser, wenn man im Negligé ist.«
Anton that willig, wie ihm befohlen war.

»So ist's recht,« sprach Fink. »Im Grunde ist's ein erbärmliches
Vergnügen, hier herum zu fahren. Keine Wellen, kein Wind, und zuletzt
auch kein Wasser. -- Da sitzen wir wieder auf dem Grund. Stoßen Sie ab.
-- He, Bootsmaat, was werden Sie sagen, wenn dies garstige Ufer
plötzlich versinkt, und wir auf einem anständigen Meer schaukeln, Wasser
bis an den Horizont, Wellen wie der Baum dort und ein herzhafter Wind,
der die Ohren abbläst und die Nase schräg an die Backen legt.«

»Ich kann nicht sagen, daß ich es angenehm fände,« erwiederte Anton
besorgt.

»Je nachdem,« sagte Fink, »es giebt wenig Lagen, die nicht noch viel
schlechter sein könnten. Bedenken Sie, es wäre auch in diesem Fall immer
noch ein glückliches Loos, daß wir diese nichtsnutzigen Faßdauben
zwischen uns und dem Wasser haben. Wie aber, wenn wir selbst mit unserm
Leibe in der Fluth lägen, ohne Kahn, ohne Ufer, zwischen haushohen
Wellen?«

»Wenigstens ich wäre verloren,« rief Anton mit aufrichtigem Entsetzen.

»Ich sage Euch aber, ich habe einen Freund, einen guten Freund, auf den
ich mich in einer Krisis gern verlasse, dem ist so etwas begegnet. Der
Mann schlendert am Strande der See an einem glorreichen Abend, er
beschließt zu baden, wirft seine Kleider ab und geht in's Wasser. Lustig
schwimmt er in die See hinein. Die Wellen heben ihn und werfen ihn zu
Thal, das Wasser ist wohlig warm, um ihn glitzert in der Abendsonne die
Fluth von zehntausend bunten Farben, und über ihm lodert das goldene
Licht des alten Himmels. Der Mann jauchzt vor Vergnügen.«

»Und Sie selbst waren der Mann?« frug Anton.

»Meinetwegen ja. -- So schwamm ich eine Weile fort, bis ich an dem
matten Schein des Himmels merkte, daß es Zeit war, mich aus der
Wasserschaukel an's Land zu versetzen. Ich wandte mich um und hielt auf
das Land zu, und was meint Ihr, Master Wohlfart, das ich sah?«

»Ein Schiff,« rief Anton, »einen Fisch.«

»Nein,« sagte Fink, »_nichts_ sah ich, das Land war verschwunden. Ich
spähte nach allen Seiten in die Dämmerung hinein, ich hob mich aus den
Wellen, so hoch ich konnte; nichts war zu erblicken, als Wasser und
Himmel. Die Strömung, die vom Lande abwärts zog, hatte mich heimtückisch
fortgeführt, ich trieb in der hohen See. Ich lag im atlantischen Ocean
zwischen Amerika und England. Insofern wußte ich, wo ich war, aber diese
geographische Kunde erwies sich in meiner Lage als unbefriedigend. Es
wurde dunkler am Himmel, die Thäler der Wellen füllten sich mit
schwarzen ungemüthlichen Schatten, die Wasserberge hoben sich höher, ein
kalter Luftzug fuhr über mein Haupt. Und nichts war zu sehen, als das
röthliche Grau des Himmels und die wilde rollende Fluth.«

»Das war schrecklich!« rief Anton.

»Es war ein Augenblick, wo kein Pfaff einer armen Seele verwehren kann,
den Teufel um Hülfe zu bitten. Wo das Land zulag, erkannte ich natürlich
am Himmel. Jetzt entstand die Frage, wer stärker war, die Strömung des
Meeres, oder mein Arm. Ein mörderisches Ringen mit dem perfiden Schurken
von Wassergott begann. Durch die Stöße Eurer Schwimmschule wäre ich
nicht weit gekommen, ich rollte wie die Seekälber und die Wilden und
griff Hand um Hand vorwärts. So konnte ich's im Nothfall ein Paar
Stunden aushalten. Und jetzt arbeitete ich. Es war ein harter Kampf, der
mächtigste meines Lebens. Unterdeß wurde es finster, die smaragdgrünen
Wellen verwandelten sich in eine Fluth von schwarzem flüssigem Pech, nur
ihre Häupter schimmerten noch von weißem Gischt; wie Todtenschädel
stiegen sie um mich auf und spuckten mich an. Der Himmel hing bleigrau
über mir, zuweilen blinzte ein einzelner Stern hinter dem Wolkenrauch,
das war mein einziger Trost. So schwamm ich zwischen Schwarz und Grau
in's Endlose hinein, noch immer kein Land zu sehen. Ich wurde matt und
die teuflische Schwärze um mich herum gab mir zuweilen den Gedanken ein,
die unnütze Arbeit aufzugeben. Die Wolkenbank stieg höher, die Sterne
verschwanden, die Richtung wurde zweifelhaft und meine Stellung durchaus
unhaltbar. Ich merkte, daß die Sache zum Ende kam; meine Brust keuchte,
vor meinen Augen tanzten unzählige Funken, wie Leuchtkäfer auf dem Wege
zur Hölle. Da, mein Junge, als ich halb besinnungslos mit einer Welle
hinabgeglitten war, da fühlte ich mit dem Fuße etwas, was nicht mehr
Wasser war.«

»Es war Grund,« rief Anton.

»Ja,« nickte Fink, »es war fester Sand. Ich kam eine Meile nördlich von
meinen Kleidern an's Ufer und fiel dort hin wie eine erschlagene Robbe.«
Er brach ab und sah prüfend auf Anton. »Und jetzt macht Ihr Euch fertig,
Maat,« rief er, »nehmt Eure Beine unter der Bank hervor, ich werde einen
Schlag machen und zum Ufer wenden. Nur ruhig!«

In diesem Augenblick fuhr ein starker Windstoß über die Wasserfläche,
der Mast knarrte, das Boot neigte sich auf die Seite und hörte mit der
Schwenkung nicht eher auf, bis sein Kiel in die Höhe stand, wie die
Rückenflosse eines Fisches. Anton sank seinem Versprechen getreu ohne
weitere Bemerkungen in die Tiefe. Blitzschnell tauchte Fink in die
Strömung, stieß ebenfalls, wie er versprochen hatte, seinen Gefährten
über sich nach der Oberfläche des Wassers und schob ihn mit großer
Anstrengung auf eine seichte Stelle, wo es möglich war, watend das Ufer
zu erreichen. »Zum Henker, fassen Sie doch meinen Arm!« rief Fink
keuchend.

Anton aber, der gegen die Abrede eine ziemliche Masse Wasser verschluckt
hatte, besaß nicht mehr allzu viel Besinnung und machte nur eine
abwehrende Bewegung mit der Hand.

»Ich glaube, er will noch einmal hinunter,« rief Fink ärgerlich, faßte
den Kraftlosen um den Leib und schleppte ihn an's Ufer.

Eine Menge Menschen hatte sich hier versammelt und stürzte jetzt an den
Rand des Wassers, wo Fink den jungen Matrosen im Arme hielt und ihm
lebhaft zuredete, doch wieder zu sich zu kommen. Endlich öffnete Anton
die Augen und bezeugte dadurch und durch einige andere Bewegungen die
Absicht, seine Stellung in der bürgerlichen Gesellschaft noch nicht
aufzugeben. »Wie geht's, Wohlfart?« sagte Fink und sah ihm besorgt in
das bleiche Antlitz. »Sie haben sich die Sache sehr zu Herzen genommen!
Poncho y Ponche!« rief er heftig den Leuten zu, »einen Mantel und ein
Glas Rum für den Herrn. Das wird Sie am schnellsten curiren.«

Ein Leiermann zog bereitwillig seinen alten Soldatenmantel vom Leibe,
unser Held wurde hineingewickelt und wie ein verwundeter Krieger nach
dem Hause des Zimmermanns geführt. Dort setzte man ihn auf einen
Lehnstuhl.

»Da geht der Kürbis hin, Segel, Streichruder und Alles,« sagte Fink im
Abgehen strafend zum Schiffszimmermann, »und unsere Röcke obendrein.
Habe ich's Euch nicht gesagt, daß das Ding nichts taugte?«

Eine Stunde lang pflegte Fink sein Opfer mit der größten Zärtlichkeit,
er rührte ihm eigenhändig den Zucker in einem Glas Grog und drückte
ihm zuweilen die kalte Hand. Es war bereits dunkel, als Anton so weit
hergestellt war, daß er nach Hause gehen konnte. Sie vervollständigten
ihre Toilette durch Kleider und Schuhe des Kahnbauers und lachten auf
dem Rückwege über ihre Ausrüstung. Fink hatte wieder sein gewöhnliches
kühles Wesen angenommen, und unser Held stolperte bleich, aber lustig
in hohen Thranstiefeln neben ihm her. »Hören Sie, Fink,« sagte er
ermahnend, »wenn Sie mich das nächste Mal zu einer Partie auffordern,
so möchte ich Ihnen andeuten, daß ich manches Andere lieber trinke, als
dies lehmige Wasser. Ich bin noch voll davon.«

»Wie konnte ich denken,« antwortete Fink, »daß Sie mit solcher Vehemenz
den halben Fluß einschlucken würden, Sie Unschuld! Ich habe in meinem
Leben noch keinen Menschen mit solcher Kindlichkeit auf den Grund gehen
sehen. Sie sind ein mährchenhafter Kerl!«

       *       *       *       *       *

Der nächste Tag war ein Sonntag und der Geburtstag des Prinzipals. An
diesem wichtigen Tage blieben die Herren nach dem Diner einige Stunden
in den Zimmern des ersten Stockes, der Bediente präsentirte dann Kaffe
und Cigarren. Als man sich zu Tisch setzte, sagte die Tante zu Fink:
»Die ganze Stadt ist voll davon, daß Sie und Herr Wohlfart gestern in
einer schrecklichen Gefahr gewesen sind.«

»Es war nicht der Rede werth, gnädige Frau,« antwortete Fink
leichtsinnig, »ich wollte nur untersuchen, wie sich Master Wohlfart
beim Ertrinken benehmen würde. Ich warf ihn in's Wasser, und er wäre
um ein Haar auf dem Grunde liegen geblieben, weil er es für indiscret
hielt, mich durch seine Rettung zu belästigen. Einer solchen höflichen
Resignation ist nur ein Deutscher fähig.«

»Aber Herr von Fink,« rief die Tante erschrocken, »das heißt ja das
Schicksal herausfordern! Es ist schauderhaft, nur daran zu denken.«

»Schauderhaft war nur die Unsauberkeit dieser Lehmrinne, die man hier
Fluß nennt. Es müssen sehr schmutzige Nixen sein, die auf dem Grunde
dieses Wassers leben. Aber Wohlfart ließ sich durch ihren Lehm nicht
stören. Er fiel ihnen begeistert in die Arme, gerade wie es in dem
berühmten Liede Sr. Excellenz heißt: »Halb zogen sie ihn, halb sank er
hin.« Er warf beide Beine über den Rand des Kahns, noch bevor es nöthig
war.«

»Sie hatten mich's so gelehrt, Sir!« rief Anton zu seiner
Entschuldigung von unten dazwischen.

»Ja,« fuhr Fink gegen die Tante fort, »ich habe als Freund an ihm
gehandelt. Ich trage keine Schuld, wenn er so viel Wasser geschluckt
hat, daß der Wasserstand heut unerhört niedrig ist, und die Zinkkähne
der Handlung oben im Flusse auf einer Sandbank liegen bleiben. Ich
habe ihm vorher noch jede Art von gutem Rath gegeben. Ich habe ihm
eine lange Geschichte erzählt, wie man sich im Wasser zu benehmen
hat, ich habe ihn darauf aufmerksam gemacht, welche Toilette man
braucht, um mit Anstand in's Wasser zu fallen. Man kann gegen einen
Bruder nicht sorgsamer sein. Aber es half Alles nichts. Er fuhr wie
aus einer Pistole geschossen auf den Grund und bohrte sich dort mit
der Behendigkeit eines Karpfens ein. Ich versichere Sie, es war eine
mühsame Arbeit, ihn im Schlamm wieder aufzufinden. Ich glaube, er war
bereits in zärtlicher Unterhaltung mit einigen Wassergeschöpfen, als
ich ihn auffand, denn er winkte mir unwillig mit der Hand, als wollte
er sagen: Störe mich nicht, ich gehe hier meinem stillen Vergnügen
nach.«

»Der arme Herr Wohlfart,« rief die Tante verwundert. »Aber Ihre Röcke!
Heute früh begegnete ich im Hause einem Polizeidiener, der das nasse
Bündel auf dem Arm trug, von ihm erfuhr ich zuerst das Unglück.«

»Die Röcke sind heute früh unterhalb der Stadt aufgefischt worden,«
sagte Fink, »Karl zweifelt daran, sie je wieder zu trocknen. Unterdeß
machen Wohlfarts Stiefeln eine Vergnügungsreise nach dem Weltmeer.«

Anton erröthete vor Aerger über die Weise des Freundes und sah
verstohlen nach dem oberen Ende des Tisches. Der Kaufmann blickte
finster auf den gemüthlichen Fink, und Sabine saß bleich mit gesenkten
Augen, nur die Tante war wortreich in aufrichtigem Bedauern der
durchnäßten Röcke.

Das Mittagessen war noch feierlicher als gewöhnlich. Nach dem Braten
erhob sich Herr Liebold und verrichtete das schwere Stück Arbeit,
wozu er durch seine hohe Stellung verpflichtet war, er brachte
die Gesundheit des Prinzipals aus. Er gab sich redlich Mühe, die
entschiedenen Wünsche des Vordersatzes nicht durch einen schüchternen
Nachsatz zurückzunehmen. Aber selbst sein Toast vermochte nicht, eine
gewisse Spannung in den oberen Regionen des Tisches zu beseitigen.

Nach aufgehobener Tafel standen die Herren Kaffe trinkend in Gruppen
um den Prinzipal herum, wobei kühne Naturen, wie Herr Pix, auch eine
Cigarre anzubrennen wagten. Unterdeß trieb Anton in größter Muße
durch die geöffnete Zimmerreihe, bewunderte die Bilder an der Wand,
blätterte in einem Album und hielt sich durch solche Thätigkeit die
drohende Langeweile tapfer vom Halse. Er beobachtete gerade das Muster
eines Teppichs und hoffte im Stillen, daß sich hier oder da ein keckes
Fünfeck von dem Zwange des Musters losmachen und eigenwillig an einer
unpassenden Stelle erscheinen könnte. So war er an den Eingang des
letzten Zimmers gelangt und blieb betroffen stehen. Wenige Schritte
vor ihm stand Sabine an einem Blumentisch und hielt sich mit beiden
Händen an der Tischplatte fest, während große Thränentropfen aus ihren
Augen auf die Blumen herunterfielen. Es war ein lautloses Schluchzen;
wie von innerm Kampf wurde die schlanke Gestalt erschüttert; sie
bekämpfte den Ausbruch eines tiefen, lange unterdrückten Schmerzes
mit einer Energie, welche ihn doppelt rührend machte. Anton war
bestürzt über den Zufall, der ihm einen solchen Anblick gestattete, und
fühlte doch wieder eine so warme Theilnahme, daß er darüber vergaß,
sich zurückzuziehen. Als er sich umwandte, blickte Sabine nach dem
Geräusch hin. Sich schnell fassend, drückte sie das Tuch an die Augen
und kehrte sich sogleich zu Anton. »Hüten Sie sich, Herr Wohlfart,«
sagte sie herzlich, »daß die Tollkühnheit Ihres Freundes Sie nicht in
neue Gefahren bringt; meinem Bruder würde es sehr leid thun, wenn der
Verkehr mit Herrn von Fink Ihnen Nachtheil brächte.«

»Fräulein Sabine,« erwiederte Anton und sah der Dame mit inniger
Hochachtung in die feuchten Augen, »Fink ist eben so edel als
rücksichtslos. Er hat mich mit eigener Gefahr aus dem Wasser
herausgeholt.«

»O ja,« rief Sabine mit einem Ausdruck, den Anton nicht ganz verstand,
»Herr von Fink liebt es, mit Allem zu spielen, was anderen Menschen
heilig ist.«

In diesem Augenblicke eilte Herr Jordan herzu und bat das Fräulein, an
den Flügel zu kommen. So rauschte sie an Anton vorüber.

Anton war in mächtiger Aufregung. Sabine Schröter stand bei den Herren
des Comtoirs in einem Ansehen, welches sie über den Bereich der
gewöhnlichen Discussion stellte und in die glückliche Lage brachte,
daß im Hinterhaus nur selten von ihr gesprochen ward. Die meisten
der Jüngeren waren, wie sich aus den Neckereien ihrer Collegen und
gelegentlichen Geständnissen merken ließ, während der ersten Monate
ihres Aufenthalts leidenschaftlich in das Fräulein des Hauses verliebt
gewesen. Und als die Flamme aus Mangel an Nahrung nach und nach
heruntergebrannt war, hatte Jeder ein Häuflein glühender Kohlen vor
den Spöttereien der Collegen in den geheimsten Winkel seines Herzens
geschoben, wo die Kohlen noch lagen und fortglimmten. Sämmtliche
Herren waren bereit, für die Tochter ihres Hauses gegen jeden Feind
loszurennen. Allen galt sie für eine kalte Heilige, deren Herz einer
leidenschaftlichen Schwäche unzugänglich war. Aber ihre ruhige Haltung
that Allen sehr wohl, und wenn Herr Pix sie stolz nannte, so verfehlte
er nie, dazuzusetzen: »Aber sie hat ein gutes Herz, sie ist eine
tüchtige Wirthin.«

Ob Sabine ganz so war, wie das Comtoir einstimmig annahm, darüber
hatte auch Anton kein Urtheil. Auch ihm war die junge Herrin bekannt,
und doch fern, wie der Mond, den wir immer nur von einer Seite sehen.
Alle Tage saß er ihr gegenüber und sah aus der Ferne auf das feine
Oval ihres Gesichts, auf das dunkle Haar und den tiefen Glanz ihrer
schönen Augen, täglich hörte er ihre Stimme in dem gleichförmigen
Tischgespräch, weiter kannte er nichts von ihr. Jetzt merkte er
plötzlich, daß die Heilige nicht so ruhig und so gefühllos lebte,
als das Hinterhaus annahm; durch einen Zufall war er Vertrauter
ihres stillen Wehes geworden. Ihr Schmerz, so lautlos und so schön
getragen, steigerte seine Theilnahme zu leidenschaftlicher Höhe.
Er hatte nie eine Schwester gehabt, und sich wohl zuweilen danach
gesehnt; heut empfand er eine wahrhaft brüderliche Zärtlichkeit für
die Trauernde; er hätte sein Leben hingeben können, um sie von diesem
Schmerz zu befreien; er hätte es für das höchste Glück gehalten, ihre
Hand zu ergreifen, ihren Kopf an seine Brust zu legen und ihr die
weinenden Augen zu küssen. Es wurde ihm auf einmal deutlich, daß ihr
Kummer mit Fink in irgend einer Verbindung stand, es war ihm schon
lange unzweifelhaft gewesen, daß diese beiden Gestalten zu einander
in einer geheimnißvollen Beziehung stehen mußten, und oft hatte er
prüfend nach Sabinens Gesicht hingesehen, wenn Fink bei Tisch etwas
Liebenswürdiges erzählte. Er hatte nie etwas Anderes entdeckt, als
daß ihr Auge den Platz vermied, an welchem Fink saß, und daß sie den
Jokei vielleicht noch seltener anredete, als einen der anderen Herren.
Jetzt ahnete er allerlei Schmerzliches für die Gebieterin des ersten
Stocks, er sah im Geist wilde Leidenschaften über den ruhigen Glanz
des Hauses T. O. Schröter heraufstürmen. Wohl empfand er für Fink
die hingebende Neigung, welche eine unverdorbene Jugend so gern dem
kühnen und erfahrenen Genossen weiht, aber in diesem Falle nahm seine
Seele entschiedene Partei gegen den Freund, er beschloß, Fink genau zu
beobachten und dem Fräulein irgend etwas zu werden, ein brüderlicher
Schutz, ein Vertrauter, Alles, was dazu helfen konnte, sie von einem
Schmerz zu befreien, der ihn mit Rührung und heißem Mitgefühl erfüllte.

       *       *       *       *       *

Einige Stunden darauf saß Sabine in der Fensternische. Die Hände
über das Knie gefaltet, sah sie still vor sich hin. Das röthliche
Abendlicht goß über ihr Antlitz einen Schimmer von froher Laune, die
in ihrem Herzen nicht war. Der Bruder hatte die Zeitung weggelegt und
blickte von seinem Armstuhl sorgenvoll auf die Regungslose, endlich
trat er leise zu ihr und legte seine Hand auf ihr Haupt. Sabine erhob
sich und umschlang den Bruder fest mit beiden Armen. So standen die
Geschwister eines an das andere gelehnt, zwei Freunde, welche sich so
in einander hineingelebt haben, daß jeder ohne Worte versteht, was den
andern bewegt. Der Kaufmann strich zärtlich die Locken seiner Schwester
zurecht und sagte bekümmert: »Du weißt, wie groß die geschäftlichen
Verpflichtungen sind, welche wir gegen den Vater Finks haben.«

»Ich weiß,« erwiederte Sabine aufblickend, »daß du mit dem Sohne nicht
zufrieden bist.«

»Ich konnte nicht vermeiden, die fremdartige Gestalt in unsern Kreis
aufzunehmen, aber ich bereue die Stunde, wo dies geschah.«

»Sei nicht hart gegen ihn,« bat die Schwester und küßte die Hand des
Kaufmanns. »Denke auch daran, wie viel Edles in seinem Wesen liegt.«

»Ich thue ihm nicht Unrecht. Aber ob sein Leben zum Heil für Andere
werden wird, oder zum Unheil, das steht noch dahin. Sein Selbstgefühl,
die großen Anlagen, die trotzige Kraft seines Egoismus, das zusammen
ist Stoff genug, um einen großen Charakter zu bilden. Aber wozu wird
er seine Kraft gebrauchen? Ungeordnet, in wilden Thorheiten hat er
bis jetzt seine Tage verbracht, der Zwang unsers Hauses empört ihn
innerlich. Noch ist wahrscheinlich, daß ein schlechter Aristokrat aus
ihm wird, der seine Lebenskraft in raffinirtem Genuß vergeudet, oder
auch ein wucherischer Geldmann, wie sein Verwandter in Amerika, der zum
letzten aufregenden Spielzeug das Geld erwählt und mit frevelhaftem
Witz die Schwächen Anderer benutzt, um aus den Trümmern ihres Glücks
seine Paläste zu bauen.«

»Er ist nicht herzlos,« murmelte Sabine, »auch sein Verhältniß zu
Wohlfart beweist das.«

»Er spielt mit ihm, er wirft ihn in's Wasser und zieht ihn wieder
heraus.«

»Nein,« rief Sabine, »er achtet den verständigen Sinn Wohlfarts, er
fühlt, daß dieser trotz seinem Mangel an Erfahrung ein reicheres Gemüth
hat, als er selbst.«

»Täusche dich und mich nicht,« entgegnete der Kaufmann finster, »ich
weiß, wie es gekommen ist, wie seine Sicherheit, die Gabe, schön zu
sprechen und sich in leichtem Scherz über seine Umgebung zu erheben,
dich gefesselt haben. Nicht ohne brüderliche Eifersucht erkannte ich
den Zauber, den der fremde Mann auf dich ausübte. Ich schwieg, denn ich
konnte dir vertrauen. War ich doch selbst hingerissen von Manchem, was
an ihm ungewöhnlich ist. Auch als ich seine Härten unangenehm empfand,
schwieg ich, denn ich bemerkte, wie du dich von ihm zurückzogst. Jetzt
aber, wo ich sehe, wie sehr seine Art dich noch immer aufregt, ja
unglücklich macht, jetzt muß ich seine Entfernung für wünschenswerth
halten. Er soll fort aus unserm Hause, fort auch aus deiner Nähe.«

»O mein Gott!« rief Sabine, die Hände ringend. -- »Nein, Traugott, das
soll, das darf nicht geschehen. Um meinetwillen soll ein Verhältniß
nicht gelöst werden, welches zu seinem Nutzen beschlossen wurde.
Wenn es ein Mittel giebt, ihn vor den Gefahren zu behüten, die seine
Vergangenheit über ihn bringt, so ist es das Leben in deiner Nähe.
Deine rastlose Thätigkeit, die hohe Ehre deines Geschäfts, die zu
sehen, daran sich zu gewöhnen, das ist Heilung für seine Seele. Ja,
Traugott,« fuhr sie fort und faßte seine Hand, »ich habe kein Geheimniß
vor dir! Du hast eine thörichte Schwäche meines Gefühls vielleicht eher
erkannt, als ich selbst. Aber ich verspreche dir, dies Gefühl soll
sein, wie die Erinnerung an ein Buch, das ich gelesen habe. Durch keine
Miene, durch kein Wort will ich verrathen, daß ich schwach war. O,
zürne ihm nicht, löse ihn nicht aus deinem Kreise, nicht im Zorn, und
nicht um meinetwillen.«

»Und darf ich zugeben, daß seine Nähe dich zu einem aufreibenden Kampf
verurtheilt?« frug der Bruder. »Unser Verhältniß zu ihm ist ohnedies
schwer genug. Er gilt für eine glänzende Partie in jedem Sinne des
Wortes. Es ist wahrscheinlich, daß sein Vater bestimmte Pläne mit ihm
hat; es ist sicher, daß er selbst für weit hinaus phantastisch über
seine Zukunft geträumt hat. Mir hat sein Vater die Aufsicht über ihn,
den schwer zu Lenkenden, gegeben, weil er vertraut, daß ich in seinem
Sinn handeln werde. Es wäre ein Verrath gegen den Vater, wenn ich eine
Annäherung zwischen euch Beiden auch nur durch Stillschweigen zuließe.
Leicht wird man uns auch die harmlose Zuvorkommenheit so auslegen, als
hätten wir einen Wunsch, den reichen Erben an uns zu fesseln. Und er
selbst, der Uebermüthige, an leichte Siege Gewöhnte, er wird zuerst
einem solchen Gedanken Raum geben und geneigt sein, über das zu
triumphiren, was er deine Schwäche und meine Berechnung nennen mag. Ich
höre ihn darüber lachen und witzeln, und sieh, Sabine, dagegen empört
sich mein Stolz.«

»Traugott,« rief Sabine mit gerötheten Wangen, »vergiß nicht, daß ich
deine Schwester bin. Ich bin ein Bürgerkind, und er wird nie ganz zu
uns gehören. Ich bin so stolz wie du. Immer habe ich das Gefühl, daß
zwischen ihm und mir eine Kluft liegt, so weit und tief, daß alle Liebe
sie nicht auszufüllen vermöchte. Vertraue mir,« bat sie unter Thränen,
»ich werde dich nicht mehr durch meine Mienen betrüben. Und gegen ihn,
den du nicht liebst, sei gütiger. Ertrage auch du das Lästige in seinem
Wesen. Bedenke, wie sein Schicksal war. In der Welt herumgeschleudert,
in Lagen, welche jedem Gelüst schmeichelten, immer unter Fremden, ohne
Liebe und ohne Heimath, so ist er aufgewachsen, in Manchem verdorben,
aber im Grunde seiner Seele hochsinnig und ein Feind jeder Gemeinheit.«
Wieder schlang sie den Arm um den Hals ihres Bruders und sah bittend zu
ihm auf. »Vertraue mir und gegen ihn sei gütiger.«

»Er soll hier bleiben,« sagte der Kaufmann und blickte gerührt in die
feuchten Augen der Schwester. »Aber außer meinem Liebling ist noch
Jemand in unserm Hause, der sich vor dem Einfluß seines Wesens zu
bewahren hat.«

»Wohlfart,« rief Sabine heiter. »Für den bürge ich.«

»Du übernimmst viel, du Vormund unserer Herren. Also auch er ist ein
Günstling?«

»Er ist zartfühlend und ehrlich, er hängt mit ganzer Seele an dir. Wie
treuherzig sah er heut darein, als der Andere so ruchlos scherzte. Und
er hat Muth! Verlaß dich darauf, er wird auch mit Fink fertig. Zufällig
sah ich ihn damals, als ihn Fink so gekränkt hatte. Er sah ordentlich
rührend aus. Seit der Zeit habe ich ihn in's Herz geschlossen.«

»Was hat Alles in diesem Herzen Raum!« rief der Kaufmann scherzend.
»Zuerst und vor Allem die große Vorrathsstube, die Nußbaumschränke
der Großmutter und viele Schock weiße Leinwand. Dann in bescheidener
Seitenkammer der gestrenge Bruder, dann« --

»Dann im Vorzimmer alles Uebrige,« unterbrach ihn Sabine.

»Ja, und jetzt finde ich sogar unsern Lehrling dort einquartiert,« fuhr
der Bruder fort.

Sabine nickte. »Er ist ja auch mein Lehrling, er ist ja schon von
seinem Vater her ein Kind unsrer Handlung. Jetzt wünscht er sich ein
Dutzend feiner Oberhemden, Karl hat mir's zugetragen. Die Tante und ich
wollen sie besorgen, du mußt sie ihm bei erster Gelegenheit durch die
Post senden. Er ist von Haus aus an solche Ueberraschungen gewöhnt.
Die Tante soll ihm einen geheimnißvollen Brief dazu schreiben.« Sie
lachte herzlich bei dem Gedanken an den Brief der Tante, zog an der
Theeserviette und rückte die Tassen zurecht, bis alle drei in einer
Reihe standen.

»So ist's recht,« rief der Kaufmann, »jetzt bist du wieder du selbst.
Die Linie ist untadelhaft und die Symmetrie der Serviettenzipfel ist
außerordentlich.«

»Man muß doch seine Freude haben,« sagte Sabine. »Ihr Männer thut
ohnehin nichts Anderes, als uns ängstigen.«

       *       *       *       *       *

Zu derselben Zeit trat Fink in Antons Zimmer, ein Lied trällernd,
ohne eine Ahnung des Unwetters im Vorderhause, und, die Wahrheit
zu gestehen, ziemlich unbekümmert um die Gefühle, welche er dort
erregte. »Ich bin um Ihretwillen in Ungnade gefallen, mein Sohn,«
rief er lustig, »der Souverain hat mich heut mit haarsträubender
Gleichgültigkeit behandelt, und der Schwarzkopf hat mir den ganzen Tag
keinen Blick gegönnt. Respectable Leute, aber bis zur Verzweiflung
hausbacken! Diese Sabine hat im Grunde Feuer, Stolz, gute Qualitäten,
aber auch sie verkümmert in dem ewigen Einerlei. Wenn eine Fliege sich
im Kopfe kraut, so erregt das Erstaunen, und erregt Scrupel, ob es ihr
anständig sei, mit dem rechten oder mit dem linken Beine zu kratzen.
-- Glück zu, Wohlfart, Sie sind auf dem besten Wege, der Mignon dieses
Comtoirs zu werden, und mich betrachtet man als Ihren bösen Genius.
Thut nichts! Morgen gehen wir zusammen in die Schwimmschule.«

Und so geschah es. Seit dieser Zeit fand Fink ein Vergnügen darin,
den jüngern Freund in seine Künste einzuweihen. Er selbst lehrte ihn
schwimmen, er bestand darauf, daß Anton zuweilen ein Pferd bestieg, und
zwang ihn durch brüderliche Ermahnungen, auf dem Miethgaul Reitkünste
zu üben. Ja, er ging in seiner Freundschaft so weit, daß er sich selbst
auf einen Miethklepper setzte, -- wogegen er großen Abscheu hatte --
und den Lehrling zur Uebung auf seinem eigenen feurigen Pferde reiten
ließ. Er schoß mit Anton nach der Scheibe, und drohte sogar, ihm eine
Einladung zur Jagd zu verschaffen, wogegen aber Anton auf das Aeußerste
protestirte.

Anton lohnte seinem Freunde durch die größte Anhänglichkeit; er war
glücklich, einen Genossen zu haben, an dem er so Vieles verehren und
bewundern konnte, und es that seinem Selbstgefühl unendlich wohl, daß
er als Vertrauter vor vielen Andern ausgezeichnet wurde. Fink gewann
vielleicht nicht weniger dabei; was zuerst eine Laune gewesen war,
wurde ihm schnell Bedürfniß. Es waren glückliche Abende für Beide,
wenn sie im Schatten der großen Condorflügel oder in dem bescheidenen
Quartiere der gelblackirten Katze zusammensaßen in seligem Geplauder
über die Eindrücke des Tages, über den Weltlauf, oder über nichts;
dann erzählte Fink oder trieb Possen, übermüthig, wie ein kleiner
Knabe, und Anton folgte mit Entzücken den kräftigen Gedanken und dem
kühnen Ausdruck des vielerfahrenen Gefährten; dann klang bei offenem
Fenster ihr Lachen bis tief hinab in das Dunkel des Hofes, so daß der
alte zottige Pluto, der sich als Vogt des Hauses betrachtete und von
Jedermann als ein angesehener Associé der Firma betrachtet wurde, aus
seinem leisen Schlummer aufwachte und durch ermunterndes Bellen seine
Billigung ihrer guten Laune ausdrückte. Es war eine glückliche Zeit für
Beide; aus ihrer Vertraulichkeit blühte, zum ersten Mal für Beide, eine
herzliche Jugendfreundschaft auf.

Und doch hörte Anton nicht auf, Fink und das Fräulein mit einer leisen
Unruhe zu beobachten, nie sprach er mit seinem Freunde über das, was er
ahnend voraussetzte, immer aber erwartete er, daß sich im Vorderhause
etwas ereignen würde, eine Verlobung, oder ein Bruch zwischen Fink und
dem Kaufmann, oder etwas anderes Außerordentliches. Aber es kam nichts
dergleichen, unverändert verliefen die feierlichen Mahlzeiten an der
langen Tafel, unverändert blieb das Antlitz und das Benehmen Sabinens
gegen den Freund und gegen ihn. Es schien, als wenn die ernste und
emsige Thätigkeit des Geschäftes jedes ungewöhnliche Familienereigniß,
jede Leidenschaft, jede schnelle Veränderung fern hielte von dem Leben
der Hausgenossen. Verstimmung und Hader, Genuß und Schwärmerei, Alles
wurde niedergehalten durch den unablässigen gleichmäßigen Fluß der
Arbeit.



~X.~


Wieder war ein Jahr vergangen, das zweite seit dem Eintritt des
Lehrlings, und wieder blühten die Rosen. Anton hatte beim Schluß des
Comtoirs einen großen Strauß rother Centifolien gekauft und klopfte
an die Thür von Herrn Jordan, um diesem, der ein Gefühl für Blumen
hatte, den Salon zu schmücken. Mit Ueberraschung sah er, grade wie am
ersten Tage seiner Lehrzeit, alle Collegen in dem Zimmer versammelt und
erkannte auf den ersten Blick, daß bei seinem Eintreten eine exclusive
Feierlichkeit, welche ihn zurückwies, in den Mienen Aller sichtbar
wurde. Jordan eilte ihm mit einer leisen Verlegenheit entgegen und
bat, er möge auf eine Stunde die Versammlung sich selbst überlassen,
es sei etwas Wichtiges zu besprechen, was er als Lehrling nicht hören
dürfe. Die gutherzigen Männer hatten ihn bis dahin nur selten empfinden
lassen, daß er ihnen an Würden nicht gleichstand, deßhalb demüthigte
ihn die Verbannung doch ein wenig. Er trug den Strauß in das eigene
Zimmer und stellte ihn resignirt auf den Tisch, ergriff ein Buch und
sah zuweilen darüber hinweg auf das Büschel Rosen, welches sogleich
eifrig bemüht war, seinen rosigen Schein bis in die Winkel der kleinen
Stube auszubreiten.

Unterdeß wurde im Salon feierliche Sitzung gehalten. Der Herr des Salons
pochte mit einem Lineal auf den Tisch und eröffnete die Verhandlung:
»Wie Sie Alle wissen, hat einer der Collegen das Geschäft verlassen.
Herr Schröter hat mir deßhalb heut eröffnet, daß er nicht abgeneigt ist,
an Stelle desselben unsern Wohlfart als Correspondenten in das
Provinzialgeschäft aufzunehmen. Da aber die herkömmliche Lehrzeit
Wohlfarts erst in einem, oder nach dem Uso unserer Handlung sogar erst
in zwei Jahren zu Ende geht, so will er eine solche außerordentliche
Abweichung von der Ordnung nicht eintreten lassen ohne die Beistimmung
des Comtoirs. Deßhalb frage ich Sie, wollen Sie die Rechte, welche Sie
an Wohlfart als unsern Lehrling haben, zu seinen Gunsten schon jetzt
aufgeben und wollen Sie ihn als Collegen in unser Geschäft aufnehmen?
Ich ersuche Sie sämmtlich, mir Ihre Meinung mitzutheilen. Noch fühle ich
mich verpflichtet zu bemerken, daß Herr Schröter selbst unsern Wohlfart
für vollkommen geeignet hält, die neue Stellung auszufüllen; auch halte
ich es für sehr gentil vom Prinzipal, daß er uns die letzte Entscheidung
überläßt.«

Nach diesen Worten des Herrn Jordan entstand die imposante Stille,
welche jeder Debatte vorhergeht. Nur Herr Pix erhob sich von der
Sophalehne, an welcher er gehangen hatte, und sprach: »Vor Allem stimme
ich dafür, daß wir ein Glas Grog machen, hole ein Anderer für die
Theetrinker den Kessel her, den Grog braue ich.« Nach dieser Erklärung
zog sich der Sprecher wieder in seine reitende Stellung zurück und
brannte eine Manilla an, eine Art von Cigarren, welche er in stetem
Kampf gegen seine Collegen begünstigte.

Die anderen Herren verharrten in genußreichem Schweigen und sahen
feierlich der Bereitung des Thees zu, Jeder fühlte die Wichtigkeit
seiner bürgerlichen Stellung und seine Würde als Mensch und College.

Als die Spiritusflamme um den Kessel leckte und noch Niemand das Wort
ergriff, erkannte der Vorsitzende die Nothwendigkeit, die Debatte auf
irgend eine Weise zu fördern, und frug: »Wie wollen wir abstimmen?
Wünschen Sie von unten nach oben oder von oben herab?«

»Bei der englischen Marine wird, so viel ich weiß, der Jüngste zuerst
gehört,« bemerkte Herr Baumann.

»Wie bei der englischen Marine!« entschied Herr Pix.

Specht war der jüngste der anwesenden Collegen. »Ich muß vor Allem
bemerken, daß Herr von Fink nicht anwesend ist,« sprach er und sah sich
aufgeregt um.

Ein allgemeines Gemurmel entstand: »Er ist nicht zu Hause! er ist
Volontair.«

»Er gehört nicht zu uns,« sagte Herr Pix.

»Er selbst wird es ablehnen, mitzustimmen,« sagte Herr Jordan, »da er
keiner von den Engagirten der Handlung ist.«

»In diesem Falle bin ich der Meinung,« fuhr Herr Specht fort, etwas
herabgestimmt durch die allgemeine Opposition, welche seine erste
Bemerkung erfahren hatte, »daß Wohlfart die Verpflichtung hat, vier
Jahre Lehrling zu bleiben, wie ich selbst, oder doch drei Jahre, wie
unser Baumann bei C. W. Strumpf und Kniesohl. Da er aber ein guter Kerl
und nach Aller Ansicht im Geschäft brauchbar ist, so bin ich auch der
Meinung, daß wir einmal eine Ausnahme machen und ihn schon jetzt als
Collegen anerkennen. Doch bitte ich Sie, dabei vorsichtig zu sein und
ihm bemerklich zu machen, daß er eigentlich noch Lehrling sein sollte.
Deßhalb schlage ich vor, daß er verpflichtet wird, uns noch ein Jahr
hindurch den Thee zu machen, wie er bis jetzt als Lehrling gethan.
Außerdem halte ich für schicklich, daß er zur Erinnerung an seinen
früheren Stand jedem der Collegen alle Quartale eine Feder schneidet.«

»Narrheiten,« brummte Herr Pix; »Sie haben immer überspannte Einfälle.«

»Wie können Sie meine Einfälle überspannt nennen,« rief Herr Specht
entrüstet, »Sie wissen, daß ich mir von Ihnen nichts gefallen lasse.«

»Ich muß um Ruhe bitten,« sagte Herr Jordan.

Die nächsten Collegen gaben in runder Weise ihre Einwilligung, Herr
Baumann mit vieler Wärme. Endlich griff Herr Pix nach dem Hahn des
Theekessels und sprach: »Meine Herren, was soll das lange Reden, seine
Waarenkenntniß ist nicht schlecht, wenn man berücksichtigt, daß er noch
ein junger Kauz ist, sein Benehmen ist coulant, die Hausknechte haben
Respect vor ihm, gegen meine Kunden ist er noch zu zartfühlend und
umständlich, aber es ist nicht allen Leuten gegeben, andere Leute zu
behandeln. Solo spielt er schlecht und sein Punschtrinken ist
unbedeutend. So steht es mit ihm. Da diese letztern Qualitäten aber
nicht den Ausschlag geben dürfen, so sehe ich nicht ein, weßhalb er
nicht vom heutigen Dato ab College werden soll.«

Der Cassirer sprach: »Es ist nicht in der Ordnung, daß Einer mit zwei
Jahren seine Lehrzeit abmacht, da es aber der Prinzipal wünscht, so
werde ich nicht widersprechen, denn sein Wille muß zuletzt doch
respectirt werden.«

Alle sahen auf Herrn Liebold, den diese allgemeine Aufmerksamkeit sehr
beunruhigte, weil sie ihn an die Verantwortlichkeit seines Votums
erinnerte. Natürlich wollte er beistimmen, aber wenn er _nicht_
beistimmte? wenn er jetzt widerspräche, welcher Scandal würde daraus
entstehen? wie würde ihn Wohlfart ansehen, und die Collegen und der
Prinzipal selbst? So zog er an seinem Halskragen, lächelte verbindlich
nach beiden Seiten und räusperte sich wie vor dem Ausbruch einer
kräftigen Rede, worauf er verwirrt durch den Gedanken an die möglichen
Folgen seines Veto zurücksank und sich mit Allem einverstanden erklärte,
was seine Collegen beschließen würden.

»Abgemacht!« sagte Herr Jordan, »auch ich stimme bei und habe noch den
Grund anzuführen, daß Wohlfart bei seinem Eintritt älter war, als ein
Anderer von uns, und daß er an Jahren und Bildung nichts zu wünschen
übrig läßt. Deßhalb freue ich mich über unsere Einstimmigkeit. Herr
Schröter hat mir erlaubt, im Falle unserer Einwilligung den Lehrling
vorläufig davon zu benachrichtigen. Ich schlage vor, daß dies auf der
Stelle geschieht. Wir wollen ihn herunterrufen.«

»Ja, ja, gut, das wollen wir!« riefen Alle, und Baumann schickte sich
an, hinaufzugehen.

Da aber sprang Herr Specht auf und vertrat dem Collegen Baumann den Weg.
»Wir sind keine Ferkel,« rief er und streckte die Hand abwehrend an der
Thür aus, »wir sind keine wilden Thiere, daß wir so ohne Ordnung
durcheinander laufen und einen neuen Collegen aufnehmen, wie ein Stück
von einer Heerde. Ich bitte Sie dringend, denken Sie an die Ehre des
Geschäfts. Es ist nothwendig, daß zwei von uns als Deputation
hinaufgehen, es muß wenigstens ein Punsch gemacht werden, und Jordan muß
ihn mit einer Rede begrüßen.«

Dieser Vorschlag fand Beifall, Herr Liebold und Herr Pix wurden erwählt,
den Neuling herunterzuführen. Herr Specht aber fuhr mit glänzenden Augen
in der Stube umher, er rückte den Tisch zurecht, ordnete die Stühle im
Halbkreis zu beiden Seiten, schleppte Gläser und Flaschen herzu und
setzte einen grünen Ritter aus Papiermaché, der ein vergoldetes Schwert
trug, auf einen Tabakskasten in die Mitte des Tisches. Dann holte er
einen Teppich herzu und legte ihn zwischen die Thür und die
Versammlung, damit Wohlfart darauf stehe, wie eine Braut vor dem Altare.
Darauf erschöpfte er seine ganze Beredtsamkeit, um die Lichter und
Lampen aus den Zimmern seiner Collegen auf einen Haufen zu versammeln.
Endlich ließ er die Rouleaux herunter, schloß die bunten Gardinen und
brachte zunächst eine künstliche Dämmerung und darauf einen
ungewöhnlichen Lichterglanz und heftigen Lampengeruch zu Stande. So
bewirkte er mit Hülfe der Andern, welche ihm zuerst zusahen und bald,
durch seinen Eifer fortgerissen, thätig beistanden, daß der Salon in der
That ein fremdartiges und mysteriöses Aussehen erhielt. Jetzt erst ließ
er die Deputation hinaufgehen, und da ihm eine dunkle Erinnerung durch
den Kopf fuhr von dem imponirenden Aussehen des römischen Senates,
welcher lautlos auf Stühlen saß, als die grimmigen Feinde in Rom
einzogen, so beschwor er leidenschaftlich alle Zurückgebliebenen, sich
stumm und unbeweglich auf den Stühlen in der Runde festzusetzen. Als
sich aber die Thür öffnete und der erstaunte Wohlfart, der noch nichts
ahnte, in der Mitte seiner beiden Führer erschien, von denen Herr Pix in
practischer Umsicht die Zuckerbüchse Antons, Herr Liebold feierlich das
große Rosenbouquet getragen brachten, da verblich in der Phantasie des
Herrn Specht der römische Senat, und die heiligen drei Könige, welche
mit Büchsen und Gaben eintreten, Weihnachtsbescheerung und christliche
Feierlichkeit wurden in ihm mächtig. Er sprang in Ekstase von seinem
Sitze auf und rief: »Alle müssen stehen!«

Durch diese veränderte Anordnung störte er leider sich selbst die
Wirkung, denn nur ein Theil der Herren folgte seinem Beispiel, der Rest
blieb sitzen, bis Herr Jordan vor Anton trat und ihm mit aufrichtiger
Herzlichkeit sagte: »Lieber Wohlfart, Sie haben zwei Jahre mit uns
gearbeitet, Sie haben sich Mühe gegeben, das Geschäft kennen zu lernen,
wir Alle haben Sie in dieser Zeit liebgewonnen. Es ist der Wille des
Prinzipals und unser Aller Wunsch, daß die herkömmliche Lehrzeit bei
Ihnen ausnahmsweise abgekürzt werde. Herr Schröter beabsichtigt, Sie
morgen als Comtoiristen aufzunehmen, wir haben die Freude, Ihnen dies
schon heute mitzutheilen. Wir wünschen Ihnen von Herzen Glück und bitten
Sie, uns dieselbe ehrliche Freundschaft als College zu bewahren, die Sie
uns bis jetzt bewiesen haben.« So sprach der gute Herr Jordan und hielt
seinem Zöglinge die Hand hin.

Anton stand einen Augenblick starr, dann faßte er mit beiden Händen die
dargebotene Rechte und fiel glücklich und gerührt Herrn Jordan um den
Hals. Die Collegen drängten sich um ihn, und es entstand ein
Händedrücken und Umarmen, welches in der Geschichte des Salons
beispiellos war. Immer wieder ging Anton von dem einen zum andern und
faßte ihn mit nassen Augen beim Arm. Specht sah ohne Betrübniß sein
Ceremoniell durch die lebhafte Empfindung des Aufgenommenen ruinirt,
Baumann saß, die Hände über das Knie geschlungen, vergnügt in der Ecke,
und Pix bot unserm Helden binnen fünf Minuten zweimal seine Cigarren an
und hielt ihm sogar das Licht, als Wohlfart endlich eine davon
ansteckte. Alles war in bester Laune, die Collegen freuten sich, weil
sie mit Selbstgefühl etwas Bedeutendes schenken konnten, und Anton war
selig, so viel Freundlichkeit zu empfangen. Verklärt saß er in einem
gepolsterten Sessel, zu dem ihn Freund Specht genöthigt hatte, vor ihm
stand der Ritter und salutirte mit seinem goldenen Schwert aus dem
Rosenbusch heraus, und um ihn lagerten seine Genossen, heut alle bemüht,
ihm Fröhliches zu sagen. Wie ein Heros erhob sich Herr Pix und brachte
die Gesundheit Antons aus. Er schilderte mit einer Beredtsamkeit, wie
sie vorher und nachher nie wieder an ihm wahrgenommen wurde, daß Anton
gewissermaßen als ein Säugling zu ihnen gekommen sei, dem der
Unterschied zwischen Pennal und Kanehl eben so unbekannt war, als einem
Zeisig das Kaffekochen, und wie mit Hülfe der großen Waage, die als
seine Wiege betrachtet werden müsse, und der Auflader, welche
Ammendienste an ihm verrichtet hätten, und unter Mitwirkung einiger
anderer Personen, die der Sprecher aus Bescheidenheit nicht nenne, in
so kurzer Zeit ein so auffallendes Wachsthum des Unmündigen
hervorgebracht worden sei. Darauf erhob sich Anton und brachte die
Gesundheit seiner Collegen aus. Er erzählte, wie bange ihm damals
gewesen war, als er zum ersten Male die Thür des Comtoirs geöffnet
hatte. Er erinnerte Herrn Pix an den schwarzen Pinsel, mit welchem er
ihm den Weg gewiesen, Herrn Specht an seine stehende Frage: Was steht zu
Ihren Diensten? und Herrn Jordan an den Ueberziehärmel, den er damals
eingepackt, um den Neuling in sein Zimmer zu führen. Diese Anspielung
auf die berühmten Attribute der drei Herren fand den höchsten Beifall.
Und jetzt folgte ein Toast auf den andern, und es ergab sich zum
allgemeinen Erstaunen, daß der stille Herr Birnbaum, der Zollcommis, von
der Natur die außerordentliche Begabung erhalten hatte, nach dem dritten
Glas zwei, ja sogar vier Zeilen in Versen zu sprechen. Immer fröhlicher
wurde die Gesellschaft, immer festlicher glänzten die Lichter, immer
röther leuchteten die Wangen und die Rosen auf dem Tische.

Erst spät trennten sich die Collegen. Anton wollte nicht zu Bett gehen,
bevor er seinem Freunde Fink das Glück berichtet hatte. Er eilte dem
Ankommenden entgegen und erzählte ihm im Mondenschein auf der Treppe das
große Ereigniß. Fink schrieb mit seiner Reitpeitsche eine lustige Achte
in die Luft und sagte: »Es ist brav, daß das Vorderhaus auf den Einfall
gekommen ist, ich hätte einen solchen Exceß unserm Despoten nicht
zugetraut. Jetzt kommst du ein Jahr eher über's Wasser in die große
Welt.«

Am nächsten Morgen rief der Prinzipal den neuen Commis in das kleine
Zimmer hinter dem letzten Comtoir, in das Allerheiligste des Geschäfts,
und hörte lächelnd die Dankesworte Antons an. »Ich habe so gehandelt,«
sagte er, »weil Sie tüchtig sind, und weil der Brief, den Sie mir bei
Ihrem Eintritt in das Geschäft überbrachten, Ihnen ein Credit bei mir
eröffnet hat. Es wird Ihnen Freude machen, daß Sie von jetzt ab durch
Ihre eigene Thätigkeit Ihr Leben zu erhalten vermögen. Sie treten von
heut in die Stellung, also auch in den Gehalt des Ausgeschiedenen ein.«

Zuletzt bei der Mittagstafel gratulirten auch die Damen dem neuen
Geschäftsmann, Sabine kam sogar bis zum untern Ende des Tisches, wo
Anton hinter seinem Stuhle stand, und begrüßte ihn dort mit herzlichen
Worten, der Bediente setzte jedem der Herren eine Flasche Wein vor das
Couvert, und der Kaufmann erhob das Glas und dem glücklichen Anton
zuwinkend, sagte er mit gütigem Ernst: »Lieber Wohlfart, dies dem
Andenken an Ihren guten Vater!«



Zweites Buch.



~I.~


An einem Sonntagmorgen las Anton emsig in dem letzten Mohikaner von
Cooper, während vor dem Fenster die ersten Schneeflocken ihren
Kriegstanz tanzten und sich vergeblich bemühten, in das Asyl der gelben
Katze zu dringen. Da trat Fink eilig in das Zimmer und rief schon an der
Thür: »Anton, zeige mir deine Garderobe.« Er öffnete den Kleiderschrank,
untersuchte den Leibrock und die übrigen Stücke mit großem Ernst,
schüttelte den Kopf und schloß seine Musterung mit den Worten: »Ich
werde dir meinen Schneider heraufschicken, laß dir ein neues Gewand
anmessen.«

»Ich habe kein Geld,« antwortete Anton lachend.

»Unsinn,« versetzte Fink, »der Schneider giebt dir Credit, so viel du
willst.«

»Ich möchte aber nichts auf Credit nehmen,« erwiederte Anton und setzte
sich behaglich auf dem Sopha zurecht, um gegen seinen mächtigen
Rathgeber zu Gunsten guter Wirthschaft zu plaidiren.

»Diesmal mußt du eine Ausnahme machen,« entschied Fink, »es ist Zeit,
daß du mehr unter Menschen kommst. Du sollst in die Gesellschaft treten,
ich werde dich einführen.«

Anton stand erröthend wieder auf und rief eifrig: »Das geht nicht, Fink,
ich bin hier ganz unbekannt und habe noch keine Stellung, welche mir die
Sicherheit giebt, in großer Gesellschaft aufzutreten.«

»Eben deßhalb, weil du keine gesellschaftliche Courage hast, sollst du
unter Menschen,« sagte Fink strafend. »Diese jammervolle Schüchternheit
mußt du los werden, so schnell als möglich; sie ist der dümmste Fehler,
den ein gebildeter Mensch haben kann. Verstehst du zu walzen? Hast du
eine Ahnung davon, was eine Tour in der Quadrille ist?«

»Ich habe vor einigen Jahren in Ostrau Tanzstunde genommen,« versetzte
Anton.

»Einerlei, du sollst noch einmal Tanzstunde nehmen. Frau von Baldereck
hat mir gestern vertraut, daß einige Familien für ihre flüggen
Märzhühnchen einen Tanzsalon einrichten wollen, damit diese in
Sicherheit vor Raubvögeln die Flügel bewegen lernen. Die Tanzstunde soll
in dem Hause der gnädigen Frau sein, welche ihr eignes Küchlein darin
für den Markt einrichten will. Das ist etwas für dich, ich werde dich
dort einführen.«

Antons Seele wurde durch diese Zumuthung heftig alarmirt, er setzte sich
erschrocken wieder auf dem Sopha zurecht, und sagte mit aller Ruhe, über
die er in diesem Augenblick verfügen konnte: »Fink, das ist einer von
deinen tollen Einfällen, es ist unmöglich, daß ich darauf eingehe; Frau
von Baldereck gehört zu der hiesigen Aristokratie, und die
Tanzgesellschaft bei ihr wird ohne Zweifel aus demselben Kreise sein.«

»Ohne Zweifel,« nickte Fink, »reines blaues Blut, die Urgroßmütter
sämmtlicher Damen haben ohne Ausnahme im deutschen Urwald die Ehre
gehabt, der Fürstin Thusnelda die Nachtmütze nachzutragen.«

»Siehst du,« sagte unser Held, »wie kannst du den Einfall haben, mich in
diese Gesellschaft zu bringen, du würdest mir nur das bittere Gefühl
bereiten, zurückgewiesen zu werden, oder, was noch schlimmer wäre, eine
übermüthige Behandlung zu erfahren.«

»Soll man da nicht die Geduld verlieren?« rief Fink entrüstet. »Gerade
du und deinesgleichen haben mehr Recht, den Kopf hoch zu tragen, als der
größte Theil der Societät, welche dort zusammenkommen wird. Und gerade
Ihr seid es, die durch ungeschicktes Benehmen, bald durch
Schüchternheit, bald durch Kriecherei die Prätensionen der
Landjunkerfamilien erhalten. Wie kannst du dich selbst für schlechter
halten, als irgend jemand Anderen? Ich hätte nicht gedacht, daß eine
solche Niedrigkeit auch in deiner Seele Raum findet.«

»Du irrst,« erwiederte Anton erzürnt, »ich halte mich nicht für
geringer, als ich bin, aber es wäre thöricht und anmaßend wenn ich mich
in die Gesellschaft Anderer eindrängen wollte, welche mich aus irgend
einem Grunde nicht gern sehen. Gerade mein Selbstgefühl verbietet mir,
mit Solchen zu verkehren, welche einen Mann deßhalb geringer achten,
weil er in einem Comtoir arbeitet.«

»Ich sage dir aber, deine Person wird den guten Leuten nicht unangenehm
sein, ich stehe dir dafür,« sagte Fink überredend. »Du kennst die
Gesellschaft nicht und denkst dir Alles viel zu schwer. Es ist Mangel an
Herren, ich gelte etwas bei der Frau vom Hause -- nebenbei gesagt, ich
bin nicht stolz darauf; -- sie hat mich gebeten, einige junge Männer
meiner Bekanntschaft bei ihr einzuführen; ich führe dich ein, die Sache
ist ganz in der Ordnung. Sieh das Geschäft doch etwas näher an. Was ist
diese Tanzstunde? Es ist eine Art Actienverein zur Verbesserung der
Waden aller Theilnehmer, du bezahlst deinen Antheil am Stundengeld wie
jeder Andere, und ob du eine junge Comtesse oder ein Bürgermädchen in
der Mazurka herumschwenkst, Taille ist Taille, die Bälger tanzen alle
gern.«

»Es geht doch nicht,« antwortete Anton kopfschüttelnd, »ich habe das
Gefühl, daß es unpassend wäre, und möchte diesem gehorchen.«

»Ich will dir einen Vorschlag thun,« sagte Fink ungeduldig; »du sollst
in diesen Tagen mit mir einen Besuch bei Frau von Baldereck machen. Ich
werde dich als Anton Wohlfart aus dem Comtoir der Firma »T. O. Schröter«
vorstellen; du sollst kein Wort von der Tanzstunde erwähnen; du wirst
abwarten, wie die gute Dame dich aufnimmt. Wenn diese Tanzmutter etwas
Anderes ist, als eitel Liebenswürdigkeit, wenn sie dir auch nur die
geringste Hauteur zeigt, und nicht selbst von der Tanzstunde anfängt, so
sollst du vollständige Freiheit haben, bei deiner Weigerung zu beharren.
Dagegen kannst du nichts Stichhaltiges einwenden.«

Anton zauderte und überlegte. Die Sache schien ihm keineswegs so
einfach, wie Fink sie darstellte, aber er war nicht mehr der Mann,
kaltblütig zu prüfen und zu wählen. Seit Jahren verbarg er einen Wunsch
im Grund seiner Seele, die Sehnsucht nach dem freien, stattlichen,
schmuckvollen Leben der Vornehmen. So oft er die Tanzmusik im
Vorderhause hörte, so oft er von dem Treiben der aristokratischen Kreise
las, sehr oft, wenn er mit sich allein war, wurde in ihm eine holde
Erinnerung lebendig, das hohe Schloß mit Thürmen im Blumenpark und das
adlige Kind, das ihn über den Schwanenteich gefahren. Jetzt wieder stieg
das Bild in ihm auf, in dem goldenen Licht, das seine Poesie in
jahrelanger Arbeit dazugethan. Er sprang auf und willigte in den
Vorschlag des erfahrenen Freundes.

Eine Stunde darauf kam der Schneider, von Fink geführt, und Fink
bestimmte selbst das Detail der neuen Ausstattung mit einer
Sachkenntniß, welche dem Schneider nicht weniger als Anton imponirte.

Am Nachmittag leckte die Novembersonne den Schnee von den Steinen der
Straße. Da steckte Fink einige merkwürdig aussehende Papiere in seine
Brusttasche, schlenderte als müßiger Wanderer durch die lebhaftesten
Straßen der Stadt und sah sich mit scharfem Blick um, wie ein
Polizeibeamter, der Beute sucht. Endlich lenkte er mit zufriedenem
Gesicht auf das Trottoir der entgegengesetzten Straßenseite und stieß
dort auf zwei elegante Herren, welche, wie er, einsam durch das plebeje
Treiben der Sonntagsspaziergänger zogen. Es war der Lieutnant von
Zernitz und Herr von Tönnchen, beide von großem Unternehmungsgeist und
untadelhaften Allüren.

»Teufel, Fink!« --

»Guten Tag, Ihr Herren!«

»Was treiben Sie so träumerisch auf der Straße?« frug Herr von Tönnchen.

»Ich suche Menschen,« erwiederte Fink melancholisch, »ein paar treue
Gesellen, welche verdorben genug sind, an diesem langweiligen Sonntage
bei Tageslicht eine Flasche Portwein zu trinken und mir vorher in einem
kleinen Geschäft als Zeugen zu dienen.«

»Als Zeugen?« frug Herr von Zernitz. »Wollen Sie sich hinter der Kirche
duelliren?«

»Nein, schöner Cavalier,« erwiederte Fink, »Sie wissen, ich habe diese
Unart verschworen, seit der kleine Lanzau meiner Pistole den Hahn
abgeschossen hat. Gerade jetzt bin ich sehr friedfertig, ein geplagter
Geschäftsmann, würdiger Sohn der Handlung Fink und Becker. Ich suche
Zeugen für eine notarielle Urkunde, welche eiligst ausgestellt werden
muß. Ich finde wohl einen Notar, aber die gewöhnlichen Gerichtszeugen
sind heut am Sonntag auf den Kegelschub gelaufen. Es wäre menschlich von
Ihnen, wenn Sie mir diesen unglücklichen Nachmittag durchbringen hälfen,
eine Viertelstunde beim Notar, den Rest beim Italiener.«

Mit Vergnügen waren die Herren bereit. Fink führte sie zu einem
bekannten Notar und bat diesen, vor beiden Zeugen eine Abtretungsurkunde
auszustellen, da die Cession sofort erfolgen müsse und die Sache von
größter Bedeutung sei. Er überreichte ein ehrwürdiges, in englischer
Sprache geschriebenes Document, worin der Generaladvocat irgend einer
County im Staat New-York urkundlich offenbarte, daß Herr Fritz von Fink
Eigenthümer des Territoriums Fowlingfloor, sowohl des Grund und Bodens,
als der darauf befindlichen Gebäude, Bäume, Gewässer und aller daran
haftenden Nutzungen sei. Darauf erklärte er vor dem Notar, daß er alle
nach dieser Urkunde ihm zustehenden Eigenthumsrechte an Herrn Anton
Wohlfart, zur Zeit im Geschäft von T. O. Schröter, cedire. Zahlung dafür
sei vollständig geleistet. Endlich bat er den Notar inständig, das
Document schleunigst auszustellen und über die ganze Sache
Stillschweigen zu beobachten. Der Herr versprach das, und die beiden
Zeugen unterschrieben die Verhandlung. Beim Herausgehen bat er diese
ebenfalls mit mehr Ernst, als er sonst zu verwenden pflegte, diesen Act
als tiefes Geheimniß zu bewahren und vor Allem gegen Herrn Anton
Wohlfart selbst ein unverbrüchliches Schweigen zu beobachten. Beide
gelobten das mit einiger Neugierde, und Herr von Zernitz konnte nicht
umhin, zu bemerken: »Ich will nicht hoffen, Fink, daß Sie hier Ihr
Testament gemacht haben, in diesem Falle wäre ich Ihnen dankbar gewesen,
wenn Sie mir Ihre Büchse vermacht hätten.«

»Wenn Sie die Büchse von dem lebendigen Fink annehmen wollen,«
erwiederte Fink, »so werden Sie ihn sehr glücklich machen.«

»Teufel!« rief der gutmüthige Lieutnant fast erschrocken, »so war es
nicht gemeint. Ich weiß doch nicht, ob ich das mit gutem Gewissen
annehmen darf.«

»Thun Sie es immerhin,« sagte Fink freundlich, »ich habe das Rohr satt,
es wird bei Ihnen in guten Händen sein.«

»Es ist ein kostbares Geschenk,« warf der Lieutnant mit Gewissensbissen
ein.

»Es ist ein altes Rohr,« sagte Fink, »und morgen müssen Sie es ohne
Widerrede annehmen, denn heut werden Sie mich nicht los, Sie sollen mit
mir zu Feroni. Was aber die geheimnißvolle Abtretung der Güter betrifft,
so handle ich hier nicht ganz freiwillig. Es ist eine Art politisches
Geheimniß dabei, das ich auch Ihnen nicht mittheilen kann, schon deßhalb
nicht, weil mir die Sache selbst noch nicht recht klar ist.«

»Ist denn das Gut groß, welches Sie abgetreten haben?« frug Herr von
Tönnchen.

»Ein Gut?« frug Fink und sah nach dem Himmel, »es ist gar kein Gut. Es
ist eine Bodenfläche, Berg und Thal, Wasser und Wald, ein freilich
kleiner Theil von Amerika. Und ob dieser Besitz des Herrn Wohlfart groß
ist? Was nennen Sie groß? Was heißt groß auf dieser Erde? In Amerika
mißt man die Größe des Landbesitzes nach einem andern Maaß, als in
diesem Winkel von Deutschland. Ich für meinen Theil werde schwerlich je
wieder eine solche Besitzung mein Eigenthum nennen.«

»Wer ist denn aber dieser Herr Wohlfart?« frug auf der anderen Seite der
Lieutnant.

»Sie sollen nächstens seine Bekanntschaft machen,« antwortete Fink. »Er
ist ein netter Junge aus der Provinz, über dem ein merkwürdiges
Schicksal schwebt, von dem er selbst zur Zeit noch gar nichts weiß und
nichts wissen darf. Doch genug von Geschäften. Ich habe für diesen
Winter etwas mit Ihnen vor. Sie sind zwei alte Knaben, aber Sie müssen
doch noch einmal Tanzstunde nehmen.«

Bei diesen Worten traten sie in die Weinstube des Italieners, wurden von
Feroni mit tiefen Bücklingen empfangen und vertieften sich schnell in
Untersuchungen über die Reize der schweren Weine von Portugal.

       *       *       *       *       *

Frau von Baldereck war eine Hauptstütze der allerbesten Gesellschaft,
welche durch die Familien des Landadels, einige höhere Beamte und
Offiziere gebildet wurde. Es war schwer zu sagen, welche Vorzüge der
Dame eine solche Achtung gebietende Stellung verschafft hatten; sie war
weder sehr vornehm, noch sehr reich, noch sehr elegant, noch sehr
geistreich, noch sehr medisant, aber sie besaß von allen diesen
Eigenschaften etwas. Sie hatte in ihrem Privatleben stets so viel als
irgend möglich auf Grundsätze gehalten und hatte das Selbstgefühl
gehabt, sich den Anspruchsvollen niemals aufzudrängen. Wegen dieser
constanten Mäßigung war sie von der öffentlichen Meinung erhöht worden.
Sie besaß eine sehr ausgebreitete Bekanntschaft, war vertraut mit allen
Heirathen und Verwandtschaften aller Familien der Provinz, stand in
allen distinguirten Häusern auf der ersten Seite der Einzuladenden und
machte als Wittwe selbst ein mäßiges Haus, welchem der Hahnfederbusch
eines Jägers und zwei fette Rappen zu anständigem Schmuck gereichten.
Frau von Baldereck war nach alledem eine regelrechte Dame, welche
Personen und Ereignisse genau nach den Vorurtheilen der Gesellschaft, in
welcher sie lebte, zu beurtheilen wußte; deßhalb wurde ihr Urtheil
überall mit großer Achtung angehört. Daß sie außerdem nicht ohne
Gutmüthigkeit war, rechnete ihr die Gesellschaft, für welche sie lebte,
wahrscheinlich nicht so hoch an, als der alte Engel des Gerichts,
welcher im Himmel über die Thaten der Menschen Buch führt, und welcher,
nebenbei bemerkt, nach der Usance seines heiligen Geschäfts oben auf die
Seiten des Buches statt des irdischen Credit und Debet die Wörter Schaf
und Bock zu schreiben pflegt und alle Creditposten auf die rechte Seite,
die Böcke aber auf die linke setzt. -- Frau von Baldereck hatte eine
junge Tochter, welche ihr sehr ähnlich zu werden versprach, und bewohnte
einen ersten Stock mit großen Zimmern, worin seit einer Reihe von Jahren
häufige Proben von Aufzügen, dramatischen Vorstellungen und lebenden
Bildern abgehalten wurden.

Die einflußreiche Dame war gerade in vertraulicher Berathung mit einer
Schneiderin, sie überlegte, wie tief der Ausschnitt der Kleider
eingerichtet werden dürfe, um die tadellose Büste ihrer Tochter im
besten Licht zu zeigen, und doch wieder in der Tanzstunde keinen Anstoß
zu erregen, als Fink, ihr Liebling, gemeldet wurde. Eilig schob sie die
Tochter, die Schneiderin und die Kleider bei Seite und erschien in dem
Besuchzimmer mit der Gemüthlichkeit einer Hausfrau, welche für sich
selbst nicht mehr übermäßige Ansprüche macht.

Nach den einleitenden Bemerkungen über die Ereignisse der letzten
Abendgesellschaft und die langen Hängelocken der Comtesse Pontak sagte
Fink, indem er angelegentlich einen Fußschemel maltraitirte, auf welchem
ein schlafender Pinscher, von der Tochter des Hauses gestickt, unter den
Fußbewegungen des Gastes stöhnte: »Ich habe Ihren Auftrag ausgerichtet,
Lady Patroneß, und bringe Ihnen vorläufig drei Herren.«

»Und wer sind diese?« frug die Dame vom Hause erwartungsvoll, vergaß die
Leiden des gestickten Pinschers und rückte näher an ihren Verbündeten.

»Zuerst Lieutnant von Zernitz,« sagte Fink.

»Eine gute Acquisition,« rief die gnädige Frau erfreut, denn der
Lieutnant war, was man einen geistreichen Offizier nennt, er machte
niedliche Verse in Familienalbums und zu verlorenen Vielliebchen, war
unübertrefflich im Arrangement von mimischen Darstellungen und stand in
dem Ruf, irgend einmal in ein Taschenbuch eine Novelle geschrieben zu
haben. »Herr von Zernitz ist ein liebenswürdiger Gesellschafter.«

»Ja,« sagte Fink, »aber Portwein kann er nicht vertragen. Der Zweite ist
Herr von Tönnchen.«

»Eine alte Familie,« bemerkte die Frau vom Hause; »ist er nicht etwas
wild?« fügte sie schüchtern hinzu.

»Behüte,« sagte Fink, »die Familie hat immer viel Grundsatz gehabt; er
ist gar nicht wild, nur zuweilen hat er die Eigenschaft, Andere wild zu
machen.«

»Und der Dritte?« frug die Dame.

»Der Dritte,« sagte Fink, »ist ein Herr Wohlfart.«

»Wohlfart?« frug die gnädige Frau befremdet und sah ihren Besuch unruhig
an, »die Familie kenne ich nicht.«

»Das ist sehr möglich,« erwiederte Fink kaltblütig, »es giebt zu viele
Leute mit und ohne Namen, als daß man sich um Alle kümmern könnte. Herr
Wohlfart ist vor einigen Jahren aus der Provinz hierher gekommen, um
vorläufig die Geheimnisse des Handels durch eigene Anschauung kennen zu
lernen; er arbeitet im Geschäft des Kaufmann Schröter, gerade wie ich.«

»Aber, lieber Fink!« schaltete die Dame ein.

Fink ließ sich nicht stören, er legte sich in den Armstuhl zurück und
blickte nach dem Grau der Arabesken an der Decke. »Herr Wohlfart ist ein
merkwürdiger und interessanter Gesell. Es hat mit ihm eine eigene
Bewandtniß. Er selbst ist der bescheidenste und bravste Mann, der mir je
vorgekommen, er ist hier aus einer Ecke der Provinz, aus Ostrau, der
Sohn eines verstorbenen Beamten. Aber es schwebt ein Geheimniß über ihm,
von dem er selbst noch nichts weiß.«

»Aber, Herr von Fink,« versuchte die Dame wieder einzufallen.

Fink sah eifrig nach den Schnörkeln der Decke und fuhr fort: »Er ist
bereits in diesem Augenblick Eigenthümer eines Landgebietes in Amerika,
die Besitzurkunde ist durch meine Hände gegangen, und im Vertrauen, er
selbst hat keine Ahnung von diesem Besitz, und die Sache soll ihm auch
vorläufig ein tiefes Geheimniß bleiben. Wie ich glaube, hat er alle
Aussicht, in Zukunft mehr als Millionen zu besitzen. -- Haben Sie den
verstorbenen Großfürsten, hier nebenbei, gekannt?« Fink wies mit der
Hand bedeutsam nach irgend einer Himmelsgegend.

»Nein,« sagte die gnädige Frau neugierig.

»Es giebt Leute,« fuhr Fink fort, »welche behaupten, daß Anton ihm
sprechend ähnlich sieht. Was ich Ihnen sage, ist übrigens mein
Geheimniß, mein Freund selbst lebt in vollständiger Unkenntniß aller
dieser Beziehungen, durch welche möglicher Weise seine Zukunft bestimmt
werden kann. Bekannt ist nur der Umstand, daß der verstorbene Kaiser bei
seiner letzten Reise durch diese Provinz in Ostrau angehalten und sich
längere Zeit mit dem Geistlichen des Ortes leise und angelegentlich
unterhalten hat.«

Diese letzte Mittheilung war in der Hauptsache richtig, denn Anton hatte
dasselbe vor einiger Zeit dem Jokei erzählt, wie man eine Erinnerung aus
der Kinderzeit zu erwähnen pflegt. Er hatte sogar noch zugesetzt, daß
der Geistliche seiner Heimath in dem letzten großen Krieg Feldprediger
gewesen war, und daß der Kaiser ihn gefragt: »Sie haben gedient?« und
eine Weile darauf: »Bei welchem Corps?«

Fink hatte nicht für nöthig gefunden, das kleine Ereigniß so
ausführlich darzustellen. Frau von Baldereck aber war durch diese
perfiden Andeutungen in eine gewisse neugierige Stimmung gebracht, sie
erklärte sich bereit, Herrn Wohlfart in ihrem Hause zu empfangen.

»Und jetzt noch eine Bitte,« sagte Fink sich erhebend: »Was ich Ihnen
über meinen Freund mitgetheilt habe, gütige Fee« -- die Fee wog über
sieben Stein -- »das lassen Sie ein Geheimniß zwischen uns Beiden sein.
Ihrem Zartgefühl durfte ich anvertrauen, was ich in jedem fremden Mund
als eine Indiscretion gegen mich und Herrn Wohlfart ahnden müßte.« Er
sprach den Namen so ironisch aus, daß die Dame fest überzeugt war, der
geheimnißvolle, in einem Comtoir verpuppte Herr werde nächstens als
Prinz der Aleuten und Kurilen oder in irgend einer andern unerhörten
Würde auftreten.

»Wie aber soll ich,« frug sie beim Abschied, »den Herrn bei unsern
Bekannten einführen?«

»Nur als meinen besten Freund, ich bürge in jeder Hinsicht für ihn und
habe die Ueberzeugung, daß unser Kreis sich selbst den größten Gefallen
thut, wenn er den Herrn mit Zuvorkommenheit aufnimmt.«

Als Fink auf der Straße war, murmelte er respectwidrig: »Diese alte
Person fuhr wie eine Ente nach dem Köder und tauchte bis zum Steiß in
meine Lügen unter. Als ehrlicher Leute Kind wäre der arme Junge von
ihnen über die Achseln angesehen worden. Jetzt glauben sie zu wissen,
daß irgend ein fremder Potentat, vor dem zu kriechen sie für eine Ehre
halten, an dem Jungen Antheil nimmt. Jetzt werden sie ihn mit einer
Artigkeit behandeln, die meinen Kleinen bezaubern wird. Ich hätte nicht
gedacht, daß das alte Sandloch am Strande von Long-Island und die
verfallene Vogelhütte darin mir je in meinem Leben zu einem solchen Spaß
verhelfen würden.«

Der Same, welchen Fink ausgestreut hatte, war auf empfänglichen Boden
gefallen. Frau von Baldereck hatte als kluge Frau bei der Tanzstunde
auch ihre kleinen Privatinteressen im Auge. Sie war doch einmal vor
Allem Mutter und hatte es in der That auf niemand Geringeren, als Herrn
von Fink selbst abgesehen. Ihre Tochter war fünfzehn Jahr alt, und Fink
besaß alle Eigenschaften, welche ihr an dem künftigen Gemahl ihrer
Tochter wünschenswerth erscheinen mußten; er war eine in jeder Hinsicht
ungewöhnliche Partie, und sie war deßhalb überzeugt, daß er ihre Tochter
glücklich machen würde. Aus langer Erfahrung wußte sie, daß solche
Privattanzstunden ein vortreffliches Mittel sind, erfahrenen, etwas
blasirten Herren sehr junge Damen im besten Licht zu zeigen; die
Hauptschwierigkeit dabei ist nur, diese Art Herren überhaupt zur
Theilnahme an solchen Vergnügungen heranzuziehen. Sie hatte eine
durchaus nicht unnatürliche Angst, daß Fink für die Tanzstunde kein Herz
haben würde. Zu ihrer Ueberraschung hatte er sich mit ziemlicher Wärme
bereit erklärt, einen ganzen Winter lang in ihrem Hause zu walzen, ja er
hatte sogar zur Bedingung gemacht, daß Fräulein Eugenie ihn zum
bevorzugten Tänzer im Voraus annehmen solle. Und deßhalb hatte die
triumphirende Mutter sich gerade so sorgfältig mit dem Schnitt der
Tanzkleider beschäftigt, als Fink seinen Schützling Anton bei ihr
empfahl. Vielleicht hätte sie auch ohne seine ungewöhnliche Empfehlung
ein Opfer gebracht und das Geschöpf des Comtoirs in ihrer Tanzstunde zu
verantworten gesucht, indeß waren ihr die Andeutungen des Schelms doch
sehr willkommen. Wahrscheinlich hatte sie selbst einige Zweifel über die
abenteuerlichen Verhältnisse, denn Finks Weise war so, daß man ihm
niemals recht trauen konnte; aber ihre Mutterliebe trieb sie, auch auf
das Dunkle und Ungenügende Gewicht zu legen. Sie eilte in die
befreundeten Familien, den Gewinn an Herren mitzutheilen und Herrn
Wohlfart durch einige geheimnißvolle Andeutungen auszuschmücken. Als das
Wenige, was sie sagen konnte, auf einmal von anderer Seite durch eben so
geheimnißvolle Andeutungen zweier Herren von Charakter Bestätigung
erhielt, wurde sie selbst in dem Glauben fest, daß hier ein
ungewöhnlicher Fall vorliege. Nach wenig Tagen ging ein Summen durch
die gute Gesellschaft, daß in der Tanzstunde ein bürgerlicher Herr von
ungeheurem Vermögen auftreten werde, für den der Kaiser von Rußland in
Amerika unermeßliche Besitzungen gekauft habe.

       *       *       *       *       *

Einige Tage darauf wurde Anton durch Fink in das Haus der gnädigen Frau
geführt, im neuen Frack, in regelrechten Glacéhandschuhen, ein Opferlamm
finsterer Mächte, welche im Begriff waren, den Frieden seines Innern zu
zerstören. Sie lauerten in dem Hause der gnädigen Frau und schnürten dem
eintretenden Anton schon im Hausthor die Brust zusammen. Sie saßen auf
der viereckigen Laterne, welche am Gewölbe des Hausflurs baumelte, sie
hingen mit ausgebreiteten Händen an dem Holzgeländer der Treppe und
steckten durch die großen Bogenlöcher des Geländers ihre Geisterzungen
mit höhnischem Lachen gegen ihn aus. Fink sah mit unwilligem Blick, wie
sein Opfer den röthlichen Schimmer der Beklommenheit erhielt, er raunte
ihm noch zu: »Unterstehe dich nicht, vor diesem Volke roth zu werden,«
warf dem Diener herablassend seinen Ueberrock zu und führte den Freund
unter die Augen der gnädigen Frau. Diese war wirklich, wie Fink
prophezeit hatte, eitel Zuvorkommenheit. Mit Neugierde und einem
gewissen menschlichen Antheil sah sie auf den hübschen schüchternen
Jungen, der mit seinem treuherzigen Gesicht vor ihr stand und
vollständig geneigt schien, ihre Macht auf sich wirken zu lassen.

Anton sagte ihr mit einer tiefen Verbeugung: »Nur die Versicherung
meines Freundes, daß Sie, gnädige Frau, mir nicht zürnen werden, hat mir
den Muth gegeben, Ihnen persönlich meine Ehrfurcht zu bezeigen.« Und die
Dame lächelte holdselig, oder wie der Unhold Fink diese Thatsache
auffaßte, sie grinste, und entgegnete: »Herr von Fink hat mir die
Hoffnung gemacht, daß Sie diesen Winter ein regelmäßiger Gast bei unsern
kleinen Tanzübungen sein werden.«

Darauf konnte sich Anton nicht enthalten, zu erröthen, sehr glücklich
auszusehen und zu versichern: »Ich würde mit Vergnügen theilnehmen, wenn
ich die Meinung haben könnte, in der fremden Gesellschaft nicht lästig
zu werden.«

Nachdem dies mit Eifer verneint worden war, trat Fräulein Eugenie
herein, Anton wurde auch dieser vorgestellt, erhielt einen so
schnippischen Knix, als fünfzehnjährige Damen fremden Herren zu machen
pflegen, und stieg nach einer Viertelstunde, ganz entzückt über die
Anmuth der Familie, mit seinem Mentor Fink die Treppe herab. Der
unschuldige Junge hing sich vergnügt an den Arm des Freundes und
versicherte diesem auf der Straße ernsthaft: »Ich habe mir nicht
vorgestellt, daß es so leicht ist, mit eleganten Leuten zu verkehren.«

Fink brummte etwas in sich hinein, was ebenso gut eine Bestätigung
dieser Ansicht als das Gegentheil ausdrücken konnte, und sagte: »Im
Ganzen bin ich mit dir zufrieden. Du hast trotz deines neuen Fracks
dagesessen, wie ein nackter kleiner Engel in einem durchsichtigen
Battistkleide. Indessen das nackte Wesen steht dir nicht ganz schlecht.
Nur das verfluchte Erröthen wirst du dir diesen Winter abgewöhnen
müssen, bei einer schwarzen Cravatte ist es bekanntlich allenfalls noch
zu ertragen, aber über einer weißen Halsbinde sieht es abscheulich aus.
Du siehst dann aus, wie ein apoplektischer Amor.«

Frau von Baldereck dagegen fand von ihrem Standpunkt die
Anspruchslosigkeit des geheimnißvollen Jünglings wahrhaft rührend, und
als ihre Tochter mit Bestimmtheit aussprach: »Fink ist ein ganz anderer
Mann und gefällt mir viel besser,« da schüttelte sie den Kopf und sagte
lächelnd: »Das verstehst du nicht, mein Kind, es ist ein Adel und eine
natürliche Grazie in den Bewegungen des Fremden, ein gewisser Charme,
der ganz bezaubernd ist.«

       *       *       *       *       *

Der große Tag, an welchem die Tanzstunde feierlich eröffnet werden
sollte, war gekommen. Hastig kleidete sich Anton nach dem Schluß des
Comtoirs an und trat in Finks Zimmer, diesen abzuholen. Der Mentor
untersuchte mit prüfendem Blick den Anzug des Novizen. »Zeige dein
Taschentuch,« sagte er. »Bunte Seide? Schäm' dich. Hier ist eines von
meinen. Gieß dir etwas Parfüm darauf. Wo sind deine Handschuhe?«

Mit solchen Lehren führte er den Freund vor das erleuchtete Haus der
Baronin.

Als Anton die Treppe des Hinterhauses hinabschritt, öffnete sich die
Thür von Jordans Zimmer, und Herr Specht steckte seinen Kopf am Ende
eines langen Halses über die Treppe und sandte dem Collegen seinen
neugierigsten Blick nach.

»Er geht,« rief er in die Stube zurück, »es ist unerhört. So etwas hat
sich noch nicht ereignet, so lange die Welt steht. Es sind lauter Adlige
dort. Das wird eine schöne Geschichte werden.«

»Zuletzt, warum soll er nicht gehen, wenn sie ihn einladen?« sprach der
gutmüthige Herr Jordan, um den stummen Vorwürfen der Collegen zu
begegnen. Keiner wußte etwas dagegen zu sagen, nur Herr Pix rief
ärgerlich vom Sopha: »Mir aber gefällt's nicht, daß er eine solche
Einladung annimmt. Er gehört in das Comtoir und zu uns. Etwas Gutes wird
er unter den Schwadronirern nicht lernen. Fensterglas in's Auge kneifen
und Süßholz raspeln, und das wird noch nicht das Schlechteste sein.«

»Es soll merkwürdig bei diesen Tanzgesellschaften zugehen,« rief Specht.
»Aeußerst frivol, Liebesgeschichten und Duelle jeden Tag. Aber Wohlfart
hat immer einen Tik auf solche Dinge gehabt. Nächstens wird er an einem
Morgen mit seinen Pistolen unterm Arm ausgehen, und wie er zurückkommen
wird, das will ich gar nicht sagen. Auf seinen Füßen nicht, das ist
sicher.«

»Unsinn,« erwiederte Pix ärgerlich, »es giebt dort nicht mehr Händel,
als bei andern Leuten.«

»Und französisch muß er sprechen,« fuhr Specht unaufhaltsam fort.

»Warum nicht russisch?« rief Herr Pix.

Hier geriethen Herr Pix und Herr Specht in einen Streit über die
Sprache, durch welche man sich im Salon der Frau von Baldereck
verständlich mache. Aber alle Collegen waren darin einig, daß dieser
Besuch der Tanzstunde für Wohlfart ein äußerst gewagter und
verhängnißvoller Schritt sei, der unaussprechliches Unheil bereite und
die gesammte menschliche Ordnung störe.

       *       *       *       *       *

»Er ist gegangen,« rief die Tante, von einer Conferenz mit dem Bedienten
zurückkehrend.

»Das ist wieder ein Streich seines Freundes Fink,« sagte der Prinzipal.

Sabine sah auf ihre Arbeit nieder. »Mich freut's,« sagte sie endlich,
»daß Fink seinen Einfluß dazu benutzt, dem Freunde ein Vergnügen zu
machen. Er selbst tanzt nicht gern, und ihm persönlich ist dies
Kränzchen gewiß eher ein Opfer, als eine Freude.« Der Bruder sah die
Schwester prüfend an, sie nickte ihm leise zu. »Und wie gönne ich's
Wohlfart, daß er unter Menschen kommt! Er ist am meisten von allen
Herren zu Haus. Fast jeden Abend, wenn ich zu Bette gehe, sehe ich bei
ihm die Lampe brennen. Die Andern haben Verwandte oder gute Freunde von
früher her, er ist ganz allein, er hat nichts, als was dieses Haus
einschließt. Es ist hart, das ganze Jahr so zu leben.«

»Er hat sich bis jetzt brav gehalten,« sagte der Prinzipal, »wollen
sehen, ob das Dauer hat.«

»Aber wie war es möglich, daß er in diese Gesellschaft --« rief die
Tante. »Bedenkt doch, diese Frau von Baldereck --«

Sabine tippte mit dem Fingerhut auf die Tischplatte. »Fink hat's ihnen
befohlen,« sagte sie, »und das war hübsch von ihm. Und zum Dank dafür
soll er morgen trotz dem ernsten Gesicht meines Chefs sein
Lieblingsgericht erhalten.«

»Also Schinken mit Burgundersauce,« rief die Tante. »Aber ich bitte
dich, wie wird sich Wohlfart unter diesen Uniformen ausnehmen? Und wie
wird er mit diesen Lebemännern fertig werden? Er kann's ihnen nicht
gleich thun. Dazu gehört doch wenigstens Geld.«

»Dafür laß ihn sorgen,« erwiederte Sabine fröhlich. »Um den grämen wir
uns nicht.«

       *       *       *       *       *

»Er ist gegangen,« sagte Karl am Abend zu seinem Vater. »Kleine lackirte
Glanzstiefeln, ich habe sie geholt. Herr von Fink verbot ihm, Schuhe
anzuziehen. Und ein neuer Hut, Alles vom Kopf bis zu Füßen neu. So also
sieht man aus, wenn man bei vornehmen Leuten tanzen will.«

»Du möchtest wohl auch tanzen gehen?« frug der Vater.

»Nein,« erwiederte Karl, »aber ich möchte sehen, wie sie's auf einem
Balle machen.«

»Sieh in den blauen Mond nebenan, da kannst du es alle Sonntage sehen;
es ist bei den Vornehmen auch nicht anders, nur daß sie einander etwas
behutsamer anfassen, und außerdem mit Handschuhen.«

»Na, morgen wird's einen guten Staub in den Kleidern geben,« sagte Karl.

»Es ist ein staubiges Vergnügen,« bestätigte der Riese. »Es besteht im
Umwenden, es besteht im Springen, man dreht sich zuerst auf die eine
Seite und hernach auf die andere. Man versucht sich selber von der Erde
zu heben, was immer unmöglich ist. Man wird heiß, man trinkt ein Glas
oder auch mehrere und zuletzt wird eine Kußpolonaise getanzt. Wenn man
heirathen will, ist das Ding nothwendig. So weit bist du noch nicht, bis
dahin hat's noch manches Jahr Zeit.«

»Aber Herr Wohlfart ist auch noch nicht so weit,« erwiederte Karl. »Das
wäre eine schöne Geschichte, wenn der jetzt ein Fräulein heirathete mit
zwei Schimmeln und versilbertem Pferdegeschirr.«

»Ja, da wird wohl nichts helfen,« sagte der Vater kopfschüttelnd, »mit
Tanzen fängt's an, mit der Hochzeit hört's auf. Es ist mir auch so
gegangen.«

»Dich hätte ich auch sehen mögen,« rief Karl.

»Oho,« rief der Riese, »ich habe zu meiner Zeit getanzt wie ein Kreisel,
Walzer, Hopswalzer, russischen Walzer und im Großvatertanz hatte ich
nicht meines Gleichen.«

Karl sah den Vater mißtrauisch an. »Ja,« fuhr der Riese vergnügt in der
Erinnerung fort, »wenn der Fußboden fest ist und gute Kameraden dabei,
so lasse ich mir die Arbeit schon gefallen. -- Es war großer Ball im
Bürgerverein, ich war geladen, der Wilhelm mit, welcher damals noch ein
schmächtiger Junge war. Ich gedenke es wie heute, ich hatte einen blauen
Rock an mit blanken Knöpfen und stand mitten im Saal und sah auf die
Gesellschaft, die sich um mich herumdrehte. Da fiel mir deine Mutter in
die Augen, ach, ein niedliches Ding, wie eine Puppe saß sie da; neben
ihr saß ihr Vater als Schlossermeister. »Guten Abend, Hans,« rief der
Schlosser mich an, »bist du auch da?«

»Ich sollt's denken, Gevatter,« sagte ich und trat näher, und je mehr
ich mir die Puppe besah, desto besser gefiel sie mir. »Dies ist meine
Tochter,« sagte der Schlosser, »du kennst wohl das Mädel gar nicht mehr?
Sie ist zwei Jahre auf dem Lande bei der Muhme gewesen.« »Wie sie hübsch
geworden ist!« sagte ich, »sie ist rund und sie ist nett, wie
gedrechselt.« Die Kleine wurde roth, und auch ich wurde feurig. »Na,«
sagte der Schlosser, »wenn du mit ihr tanzen willst, immerzu! Greif sie
nur nicht zu hart an.« »Nur zart,« sagte ich und führte sie zum Tanz.
Wir mochten wohl contrair ausgesehen haben, das kleine Blitzmädel und
ich, und ich glaube, die Leute lachten.

»Das hättest du nicht leiden sollen,« rief Karl, der sich ihm
gegenübergesetzt und die Arme untergeschlagen hatte.

»Es war nicht böse gemeint,« sagte der Alte, »und deine Mutter gestand
mir nach den ersten Tänzen, sie mache sich nichts daraus, wenn auch die
Leute lachten. Ja, und sie sagte, es tanze sich gut mit mir.« Natürlich
tanzte ich den ganzen Abend mit ihr, nun erst recht. Und beim letzten
Tanz gab es ihretwillen noch einen Handel mit dem Wilhelm, denn wie er
sah, daß ich mit ihr tanzte, wollte er auch mit ihr tanzen, und wie er
merkte, daß ich ihr den Hof machte und mich um sie herumdrehte und mir
in die Haare fuhr und draußen vor dem Saale beim Blumenmädchen einen
Strauß für sie kaufte und einen für mich, da kaufte er auch zwei Sträuße
und drehte sich um sie herum wie ein Finkenhahn, bis ich ihn zuletzt bei
Seite zog und ihm sagte: »Siehst du, Wilhelm, bei jedem Wagen, und bei
jedem Faß, und bei jedem Collo sollst du deine Hand haben, wo ich meine
habe, aber hier bei dieser Schlosserstochter nicht rühran!« »Warum
nicht?« frug er. »Warum,« sagte ich, »weil wir Freunde sind, Wilhelm,
und ich dir keinen Puffer geben möchte, und ich dich nicht abwalken
möchte vor den Leuten.« »Weißt du was,« sagte er, »du bist schalu.« Da
merkte ich, wie ich daran war. Seit dem Tage war ich verliebt. Auch du
wirst merken, wie das thut. Es macht unruhig, und es bringt in
Unordnung, und es macht hitzig, und man fängt an zu singen, man schreibt
Briefe und kauft sich einen neuen Rock. So treibt's Jeder, und so habe
ich's gemacht. Durch sechs Wochen, dann war die Hochzeit. Und dein
Großvater bestand darauf, daß alle Auflader dazu geladen wurden. Und
beim Polterabend tanzten wir Auflader mit einander eine Kegelquadrille,
und ich war der erste Kegel. Das Haus erschütterte sich wohl, aber es
ist kein Unglück geschehen, nur der Kronleuchter wurde zerbrochen.

»Potz Wunder!« rief Karl, »das hätte ich sehen mögen; schade, daß ich
nicht dabei war!«

»Du ungezogener Knirps,« sagte der Vater, »wie konntest du dabei sein,
an dich war damals noch gar nicht zu denken. Natürlich nicht, es war ja
erst die Vorbereitung.«

»Wenn Wohlfart nur nicht zu spät nach Hause kommt, das kann Herr
Schröter nicht leiden,« sagte Karl.

       *       *       *       *       *

Unterdeß öffnete der Bediente die Flügelthüren zum Salon der Frau von
Baldereck, und Fink und Anton betraten eine Reihe erleuchteter Zimmer,
in denen sich eine große Anzahl eleganter Damen und Herren Thee
trinkend, schwirrend und mit den Flügeln schlagend durcheinander
bewegte. Die Mütter und Verwandten der jungen Damen waren geladen, um
der Eröffnung der Tanzstunde beizuwohnen. Fink raunte dem Freunde noch
in's Ohr: »Sei nur so unverschämt, als du kannst, es ist Alles dummes
Zeug,« -- und führte den Widerstandslosen vor das Angesicht der Frau vom
Hause.

Anton wurde huldreich empfangen, machte seine Verbeugung und sah in
seiner Angst nicht, daß die Blicke des Kreises, in den er getreten war,
sich mit wahrhaft unverschämter Neugierde auf ihn hefteten. »Ich werde
Sie der Gräfin Pontak vorstellen,« sagte seine gütige Patronin und
führte den Schützling, der tief Athem holte, vor die Füße einer hagern
langen Frau von unbestimmtem Alter, welche auf einem erhöhten Platz, von
Damen und Herren umgeben, thronte. »Liebe Betty, hier Herr Wohlfart.«
Anton sah in dieser Angststunde, daß die liebe Betty eine lange
pergamentene Nase, wenig Lippen und ein recht hartes abstoßendes Gesicht
besaß, er fühlte zwei stechende Blicke an seinem Gesicht herumpicken und
senkte sein Haupt halb zum Gruß, halb mit der Ergebenheit eines
Kriegsgefangenen. Die Gräfin saß kerzengerade bei seiner Verbeugung und
frug von ihrer Höhe mit gleichgültiger Stimme: »Sie sind ein Freund des
Herrn von Fink?«

»Zu Befehl, Frau Gräfin,« antwortete Anton.

»Und Sie leben noch nicht lange hier in der Stadt?« Jedes Gespräch in
der Nähe hörte auf, mehr als zwanzig Augen stachen den armen Anton.

»Doch schon einige Jahre,« antwortete Anton wieder.

»Sie sind ja wohl ein Ausländer?« fuhr Betty in gemüthvoller
Conversation fort.

»Ich bin in dieser Provinz geboren und erzogen,« antwortete Anton.

Ein »So?« kam eisig von den Lippen der Dame. »Und woher?«

»Aus Ostrau,« erwiederte Anton schnell das Haupt erhebend. Das Verhör
wurde ihm drückend, er wußte selbst nicht, weshalb, und seine
Schüchternheit verflog vor dem aufsteigenden Aerger.

»Mein Freund, stolze Herrin, ist ein halber Slave,« sagte Fink, zur
rechten Zeit dazwischen tretend, »obgleich er leidenschaftlich dagegen
protestirt, wenn man an seiner deutschen Herkunft zweifelt. Dafür macht
er Hoffnung, dereinst ein guter Engländer zu werden. In diesem
Augenblick theilt er meinen Wunsch, Gnade vor Ihren Augen zu finden. Ich
empfehle ihn Ihrer Huld; Sie haben so eben eine Probe von Ihrem Talent
gegeben, fremder Menschen Natur zu erforschen; gönnen Sie jetzt meinem
Freunde, was wir Alle an Ihnen bewundern, Ihre sanfte Nachsicht mit
fremder Unvollkommenheit.« -- Die Frauen lächelten, einige der Herren
wendeten sich ab, um ihr Lachen zu verbergen, und Betty saß mit
gesträubten Federn da, wie ein Raubvogel, dem ein größerer seine Beute
abgejagt hat.

Anton eilte, sich dem Blick dieser Gruppe zu entziehen, er schlüpfte in
eine andere Ecke und gedachte sich durch ruhiges Beobachten der
Gesellschaft von der Anstrengung seiner Präsentation zu erholen. Da
schlug ein Battisttuch leicht an seinen Arm und eine dreiste
Mädchenstimme frug: »Herr Wohlfart, kennen Sie Ihre alten Freunde nicht
mehr? Es ist das zweite Mal, daß ich Sie zuerst grüßen muß.«

Anton wandte sich schnell zur Seite. Vor ihm stand eine hohe schlanke
Gestalt mit blondem Haar und großen tiefblauen Augen, welche ihm
lächelnd in's Gesicht sah. So sprechend war der Ausdruck des Entzückens
auf Antons Antlitz, daß Lenore sich nicht enthalten konnte, ihm
freundlich zuzunicken und zu sagen: »Ich freue mich, daß Sie hier sind.
Die Herren sind mir alle fremde Gesichter. Aber wie kommen Sie hierher?«

Anton erklärte das in einer Stimmung, welche ihn fast der Herrschaft
über seine Worte beraubte, verloren im Anblick des Fräuleins, welches
jahrelang, ohne es zu wissen, in seiner Dachstube unumschränkt
geherrscht hatte. Wie war sie in der letzten Zeit groß, voll und schön
geworden! Und das luftige weiße Kleid und der Blumenkranz von nie
dagewesenen Blumen im Haar! Mächtig glänzte das Auge in dem entzückenden
Gesicht, und ihre Haltung war die einer Fürstin.

Schnell waren Beide in eifrigem Gespräch, es war zum dritten Mal, daß
sie einander sahen, aber sie hatten so viel zu erzählen, als hätten sie
Jahre gemeinsam verlebt.

»Wir werden heute Alle durcheinander tanzen und uns um unsern
Tanzmeister gar nicht kümmern,« sagte endlich das Fräulein. »So ist
mir's am liebsten. -- Sie dürfen jetzt nicht länger mit mir allein
sprechen, unterhalten Sie sich mit andern Damen. Ich gehe zu meiner
Mutter. Wenn die Musik anfängt, kommen Sie zu mir, ich werde Sie der
Mama vorstellen.«

So winkte sie ihm gnädig zu und schritt majestätisch durch den Saal in
einen Kreis von Frauen.

Jetzt war Anton gefeit gegen alle Schrecken der Gesellschaft, seine
Befangenheit war verschwunden, eine angenehme Begeisterung erfüllte ihn.
Was konnten ihm doch diese hell gekleideten, buntgebänderten Gestalten
sein, welche um ihn hüpften, oder fest gewurzelt standen? Sie waren ihm
gleichgültig, wie eine Schaar kleiner Vögel, oder wie die Pflanzen auf
der Wiese. Er suchte schnell Fink auf und ließ sich von ihm einem
Dutzend Herren vorstellen, ohne irgend einen Namen der Vorgestellten zu
behalten. Darauf bat er Fink sofort, ihn zu einzelnen der jungen Damen
zu führen.

»Hast du mit der Tochter vom Hause gesprochen?« frug Fink.

»Nein,« sagte Anton lustig.

»Schnell hin, Unseliger,« ermahnte Fink, »mache dich gefaßt auf
schlechte Behandlung.«

»Ist mir ganz gleichgültig,« sprach Anton, den Arm seines Freundes
drückend, diesem in's Ohr, während er vor Fräulein Eugenie aufgestellt
wurde.

Das Fräulein war so kalt gegen Anton, als sich nach der langen
Vernachlässigung nur irgend erwarten ließ. Er hatte Mühe, einige kurze
Antworten zu erlangen, und wurde durch den Anblick ihres Hinterzopfes
beglückt, sobald Lieutnant von Zernitz an sie herantrat.

Auch diese Niederlage war ihm sehr gleichgültig. In seiner Nähe waltete
Frau von Baldereck und beobachtete mit einem Auge die Gesellschaft, mit
dem andern ihre Tochter und mit dem unnennbaren sechsten Sinn, welchen
die Fledermäuse in so ausgezeichnetem Grade besitzen sollen, Herrn von
Fink. Schnell trat Anton an sie heran und bat, ihn mit einem
rosafarbenen Wesen, welches braunes Haar und silberne Kornähren zu
tragen schien, bekannt zu machen.

»Sie meinen Comteß Lara?« frug die Dame vom Hause.

Natürlich verneigte sich Anton bejahend, Lara, Tara oder Gutgewicht war
ihm in diesem Augenblick ganz gleichgültig. Die Comteß sah ihn befremdet
an, er aber sprach mit gemüthlicher Wärme in sie hinein, von den Freuden
der zu erwartenden Tanzstunde, von der allerliebsten Decoration des
Salons, und wie schön man jetzt Säle auszuschmücken wisse, und von dem
neuen Wintergarten in Paris, den er am Tage zuvor aus irgend einer
Zeitung kennen gelernt hatte. Er schilderte ihr Springbrunnen und
Glaskuppeln und vergoldete Gitter und künstliche Felsen mit tropischen
Pflanzen und kleine Salamander, welche zur Freude des Publikums
dazwischen umherschlüpfen, Alles mit einem Feuer, daß die kleine Dame in
Rosa nach und nach aufthaute und endlich, als er bei den Eidechsen
angekommen war, ebenfalls beweglich wurde und ihrerseits von zwei
Feuermolchen erzählte, die sie einmal auf einem Stein gesehen, und von
dem Entsetzen, das sie ihr eingejagt. Wenn sie Anton gesagt hätte, daß
die beiden Molche mit untergeschlagenen Beinen auf dem Felsen gesessen
und Bier aus einem Deckelglase getrunken hätten, so wäre ihm auch das
als ein alltägliches Ereigniß aus dem Nachtgebiete der Natur erschienen.
Da gerade, als Anton wieder den Uebergang machte vom Molch zu einer
großen Ausstellung von Kürbissen, welche einige Wochen zuvor in der
Stadt gewesen war, da dröhnte die Pauke, da schmetterte die Trompete,
und das rosafarbene Kleid so wie die silbernen Aehren versanken vor
seinen Augen in den Boden, er machte eine kurze Wendung und verließ das
betroffene Fräulein, bevor er seine Rede geendet hatte.

Dort stand seine Königin im Gespräch mit ihrer Mutter, welche, jetzt
kleiner als die hoch aufgeschossene Gestalt der Tochter, zu dieser
aufsehen mußte. Der kriegerische Trotz Antons verschwand, als er vor die
Baronin trat. Das waren die feinen Züge, das unaussprechlich vornehme
Wesen, welches ihn einst so sehr in Erstaunen gesetzt hatte. Die letzte
Vergangenheit hatte die Schönheit der Baronin nicht vermindert, und die
Nähe, in welcher Anton sie jetzt betrachtete, erhöhte den Zauber, den
ihre Erscheinung auf ihn ausübte. Die erfahrene Frau sah mit dem ersten
Blick in Anton einen Neuling der Gesellschaft, seine Annäherung zeigte
einen Ueberfluß von Hochachtung, und sein Hut, den er im Arme hielt, war
von dem Druck wollig geworden und sah aus, wie mit einem Pudelfell
überzogen.

»Dies ist Herr Wohlfart,« sagte Lenore mit einer empfehlenden
Handbewegung, »hier ist der Herr, um dessen willen du mich schon einmal
ausgescholten hast. Ja, mein Herr, ich habe damals, als ich Sie zuerst
sah, von Mama Schelte bekommen, weil ich Sie so lange in unserm Garten
aufgehalten hatte.«

»Das macht mich sehr unglücklich,« erwiederte Anton mit dem Ausdruck
eines unsäglichen Leidens. »Ach, Sie können nicht ahnen, Frau Baronin,
wie glücklich ich damals durch die Theilnahme des gnädigen Fräuleins
geworden bin; ich ging zu fremden Menschen und in eine ungewisse
Zukunft. Ihre freundlichen Worte haben mir Muth gegeben. Und oft sind
sie mir seitdem in einsamen Stunden wieder in die Erinnerung gekommen,
als eine gute Prophezeiung für meine Zukunft.«

»Sie wissen das so rührend zu sagen,« rief Lenore ihn unverwandt
ansehend.

Die Baronin hörte verwundert den Erguß Antons und betrachtete den
gefühlvollen Tänzer mit einer Neugierde, die nicht ohne leises Unbehagen
war. Lenore aber unterbrach die beginnende Unterhaltung Antons mit ihrer
Mutter, indem sie unruhig sagte: »Man tritt an, wir müssen zum Tanz.«
Anton ergriff ihre Hand mit den Fingerspitzen und führte sie in den
Kreis der tanzenden Paare.

»Er walzt erträglich, etwas spießbürgerlich, zu viel Zirkel, aber es ist
Haltung darin,« brummte Fink.

»Ein distinguirtes Paar,« rief Frau von Baldereck in der Nähe der
Baronin von Rothsattel, als Anton und Lenore vorbei walzten.

»Sie spricht zu viel mit ihm,« sagte Frau von Rothsattel zu ihrem
Gemahl, welcher in diesem Augenblick zu ihr trat.

»Mit ihm?« frug der Freiherr, »wer ist der junge Mann? Ich habe das
Gesicht noch nicht gesehen.«

»Er gehört zu den Poursuivants des Herrn von Fink, er ist nicht von
Familie, er soll reiche Verwandte in Amerika oder Rußland haben. Mir
gefällt das Entrée für Lenore nicht.«

»Nun,« erwiederte der Freiherr, »er hat das Aussehen eines frischen
Jungen. Für dieses Kindervergnügen ist eine solche Gestalt immer noch
besser, als die alten Knaben, die ich hier im Kreise sehe. Die Jüngeren
amüsiren sich und ihre Tänzerinnen, während Benno Tönnchen sich nur
belustigen wird, wenn er die Mädchen roth macht, oder ihnen das
Rothwerden abgewöhnt. Lenore sieht recht gut aus. Ich gehe zu meinem
Whist, laß mich rufen, wenn du den Wagen befiehlst.«

Anton hörte nichts von Allem, was über ihn und seine Tänzerin gesprochen
wurde, und wenn die Gesellschaft um ihn herum so laut gesummt hätte, wie
die große Glocke am höchsten Kirchthurm der Stadt, er hätte nichts
gehört. Der Erdball war für ihn sehr klein geworden, nicht größer als
der Kreis, den er mit seiner Tänzerin durchmaß, was etwa noch außerhalb
existirte, war Finsterniß, Oede, ein Nichts, nur was er im Arm halten
durfte, das nahm alle seine Sinne gefangen. Das schöne blonde Haar, so
nahe an seinem Haupt, daß er mit seinen Locken die ihren berühren
konnte, ihr warmer Athem, der seine Wange streifte, der unsägliche Reiz
des weißen Handschuhes, der ihre weiche Hand versteckte, das Parfüm
ihres Taschentuches, die rothe Blüthe, welche vorn am Kleide befestigt
war, das sah und empfand er, und sonst nichts. Wenn sie im Tanz sich
vertrauend von seinem Arm umschlingen ließ, wenn sie ihn fröhlich ansah
auch während des Tanzes, wenn er sie athemlos anhielt und sie sich
langsam von seiner Hand löste, ein Armband zurecht rückte oder ihr
allerliebstes Taschentuch einen Augenblick an den Mund hielt, wie
reizend waren nicht alle ihre Bewegungen. Wie bezaubernd der freundliche
Gruß ihrer Augen oder ihr leises Lächeln, wenn Anton etwas sagte, was
ihr gefiel.

Und er hatte das Glück, ihr zu gefallen; sie sagte ihm, er spreche
allerliebst und es höre sich ihm gut zu. Ach, was er plauderte, war
gleichgültig, er hätte vielleicht nicht weniger Erfolg gehabt, wenn er
von Neuseeländern oder dem Kaiser von Japan gesprochen hätte. Denn nicht
was er erzählte, sondern wie er es sagte, die stille Huldigung seiner
Augen, der bebende Ton seiner Stimme, das drang schmeichelnd in die
Seele seiner Tänzerin.

Die Pauke schwieg, der Trompeter setzte sein Blech ab, der Erdball löste
sich auf in ein lichtloses Chaos. »Schade!« rief Lenore, als die letzte
Note verklungen war.

»Ich danke Ihnen für dieses Glück,« sagte Anton, als er das Fräulein an
ihren Platz führte.

Als er jetzt unter den fremden Menschen umhertrieb, wie ein steuerloses
Schiff unter rauschenden Wellen, trat Fink zu ihm und sagte: »Höre, du
Duckmäuser, entweder hast du süßen Wein getrunken, oder du bist ein
heimlicher Intrigant. Woher kennst du die Rothsattel? du hast mir ja nie
etwas von der Bekanntschaft gesagt. Sie ist eine hübsche Figur und ein
classisches Gesicht. Hat sie denn auch Verstand?«

Anton hätte in diesem Augenblick seinem Freund erklären können, daß er
ihn auf's Tiefste verachte. Eine solche Rohheit des Ausdrucks konnte nur
aus einem ganz entmenschten Gemüth kommen.

»Verstand?« erwiederte er und sah Fink mit einem Blick tödtlicher
Feindschaft an; »wer daran zweifeln kann, muß selbst sehr wenig
besitzen.«

»Nun, nun,« sagte Fink erstaunt, »ich bin nicht in dieser trostlosen
Lage. Ich finde das Mädchen, oder was ihrer würdiger sein wird, das
junge Fräulein sehr einnehmend, ja, um in der Sprache eines gebildeten
Menschen die Wahrheit zu sagen, ungewöhnlich liebenswürdig, und wenn ich
nicht anderweitig kleine Verpflichtungen hätte, so weiß ich nicht, ob
ich nicht genöthigt würde, das Fräulein, dessen Namen ich so eben
auszusprechen wagte, für die Herrin meines Herzens zu erklären. So
freilich darf ich sie nur von fern bewundern.«

Fink war doch nicht so schlecht. Er war in seinen Ausdrücken nicht immer
gewählt, aber er hatte im Grunde ein sehr richtiges Gefühl und ein
treues Gemüth. Deßhalb faßte Anton seinen Arm, drückte ihn kräftig und
sagte: »Du hast Recht.«

»Wirklich?« fuhr Fink wieder in seiner gewöhnlichen Weise fort. »Na! du
fängst gut an, ich will mich lieber mit einem Stück brennenden Schwefel
in ein Pulverfaß setzen, als mit dir und deinem schüchternen Wesen.
Uebrigens vergiß nicht, Fräulein Eugenie zum nächsten Tanz aufzufordern,
du wirst einen Korb bekommen, denn sie ist bereits engagirt. Du hast
dich bis jetzt gut gehalten, fahr' so fort, mein Sohn.«

Und Anton fuhr fort, seinem Lehrer Ehre zu machen. Wohl war er
berauscht, aber durch einen stärkern Trank, als süßen Wein. Die Musik,
die Aufregung des Tanzes und das fröhliche Geschwirr um ihn herum
steigerten seine Begeisterung, er fühlte sich den ganzen Abend sicher,
ja übermüthig, und betrug sich, einige kleine Verstöße abgerechnet, wie
Einer, der täglich von Wachskerzen und servirenden Dienern umgeben ist.
Er wurde bemerkt, er machte als Fremder einiges Aufsehen. Dunkle Sagen
von seinen geheimnißvollen Verbindungen flogen aus einer Ecke des Saals,
wo Mütter prüfend und richtend zusammensaßen, bis in die andere. Es
wurde unzweifelhaft, daß dies heitere und harmlose Sichgehenlassen die
Folge eines ganz besondern Selbstgefühls war. Er erfuhr Zuvorkommenheit
von den älteren Frauen, bald auch von einzelnen Herren.

Und endlich kam der Cotillon. O du längster und merkwürdigster aller
Tänze! du halb Spiel und halb Tanz! reizend, wenn du die einzelnen Paare
im Kreise umhertreibst, noch reizender, wenn du ihnen erlaubst,
ungestört und ein wenig versteckt zu plaudern. Wir hören, daß du dem
Geschlecht der Gegenwart für veraltet und spießbürgerlich giltst.
Wankelmüthiges Jahrhundert! Wissenschaft und Staatskunst werden nichts
Neues erfinden, was so vielfachen Bedürfnissen des Menschengeschlechts
Genüge thut, als du. Da ist das kindliche Gemüth, es kann sich als
Pyramide aufstellen, es kann sich in Schlangenwindungen umherdrehen, es
kann hier und dort hinlaufen, alte Herren vom Spieltisch zu Extratouren
holen, es kann auf dem Stuhle sitzend drei bis vier junge Damen
verächtlich vor sich stehen lassen, es kann von Tanzlust ergriffen
plötzlich aufspringen, irgend eine Dame ergreifen und im Kreise
umhertanzen, und kein Mensch kann es ihm verwehren. Da sind höher
strebende Naturen, welche Gefühle haben oder Ehrgeiz oder Bosheit und
Menschenhaß; allen bist du gefällig. Du giebst jedem Herrn das Recht,
sich mehr als einmal eine Tänzerin nach seinem Herzen zu suchen, du
erlaubst jeder Dame, in der allerzartesten Weise anzudeuten, welche zwei
oder drei Herren ihre höchste Achtung genießen, du vertheilst an
strebsame Cavaliere Schleifen und Orden, du heftest massenhafte
Blumensträuße vor die Brust der gefeierten Dame. Du läßt aber auch
verschmähte Herren zähneknirschend umherlaufen und sich irgend eine
Surrogattänzerin suchen; du offenbarst die Lieblinge der Gesellschaft,
aber du machst den Unbekannten und Unbeliebten noch einsamer und
verlassener. Wenn du beginnst, werden die Blicke der Mütter besorgt, die
Nasen vieler Tanten spitz. Du kindischer, lustiger, endloser Tanz! wie
viele Glückliche hast du gemacht, wie viele stille Thränen hast du
verursacht, wie manches Brautpaar hast du zusammengeführt, und welche
Qualen der Eifersucht hast du erregt! Freilich hast du auch endlosen
Staub aufgerührt, zahllose Toiletten unscheinbar gemacht, und manche
grimmige Feindschaft hervorgerufen. So bist du in deiner Blüthenzeit
gewesen, die Freude der Jugend, die große Angelegenheit der Mütter, die
Furcht der ermüdeten Väter, ein Greuel nur für die Musiker.

Als dieser vielseitige Tanz herankam, suchte Anton wieder in Lenorens
Nähe zu kommen; er bat sie um den Tanz.

»Ich wußte, daß Sie mit mir tanzen würden,« sagte sie aufrichtig; er
holte ihr einen Stuhl, schob sich neben sie und war selig. Und als er
die Aufgabe hatte, in der Tour eine fremde Dame zu holen, dieser etwas
zu schenken, was in einem Körbchen mitten im Kreise aufgestellt war, und
darauf mit ihr zu tanzen, da gab er der Welt die energische Erklärung
ab, daß für keine andere Dame die Möglichkeit irgend einer Stellung in
seinem Herzen vorhanden sei; er holte sein Geschenk aus dem Korbe,
wartete, bis seine Tänzerin auf ihren Platz zurückkam, und überreichte
dann ihr die rothe Schleife. Das war für Beide der größte Augenblick in
dem ganzen großen Abend.

Was darauf folgte, war nur undeutliches Traumgesicht. Er sah sich mit
Fink Arm in Arm durch den Saal schlendern, er hörte sich mit ihm und
andern Herren über Allerlei sprechen und lachen, er bemerkte sich vor
der Dame vom Hause einen Dank murmeln und eine Verbeugung machen; es kam
ihm vor, als ob ihm ein Diener den Paletot überreichte, worauf er in die
Tasche griff und ihm etwas in die Hand drückte. Schattenhaft und unklar
waren alle diese Begebenheiten. Nur Eins sah er noch deutlich, einen
weißen Damenmantel mit einem seidenen Capuchon und einer Quaste daran, o
diese Quaste, sie war unsäglich entzückend! Noch einmal fiel ein Blick
aus den großen Augen voll und glänzend auf ihn, und er hörte von ihren
Lippen noch ein leises Flüstern, wie »gute Nacht.« Das Uebrige war
wieder ein nichtssagender Traum, daß er neben Fink die Treppe
herunterstieg und die spöttischen Reden des Freundes nur mit halbem Ohr
hörte, daß er in seiner kleinen Stube ankam, die Lampe anzündete und
sich umsah, ob er auch wirklich hier wohne, und daß er sich langsam
entkleidete, sich noch in seinem Bett wunderte, daß er all diese
Herrlichkeit erlebt hatte, und endlich ermüdet einschlief. Und ein Traum
war's, daß sein Hausgeist, die gelbe Katze, sich auf ihrem Postament
hoch aufrichtete und den Kopf schüttelte über den langen Zug
fremdartiger Bilder und Gefühle, welche in der friedlichen Stube
eingekehrt waren.



~II.~


Seit diesem großen Abend hatte die Tanzstunde regelmäßigen Verlauf. Als
Anton das Fegefeuer der Einführung bestanden hatte, fühlte er sich unter
den Florkleidern, den vornehmen Namen und den Sophakissen mit gestickten
Wappen bald heimisch. Er selbst wurde ein nützliches Mitglied des
Kränzchens, und zwar durch die bürgerlichsten aller Tugenden, durch
Ordnung und Pflichttreue. Und das ging so zu. Das Kränzchen war keine
gewöhnliche Tanzstunde, denn bei sämmtlichen Theilnehmern wurden die
ersten Anfänge der Kunst vorausgesetzt; es hatte vielmehr den Zweck,
einige neue Tänze einzuüben und nebenbei eine Vereinigung der
befreundeten Familien in bequemer Façon hervorzubringen. Nun ergab sich
bald, daß die bequeme Façon allerdings nach Finks Herzen war, das
Einstudiren neuer Tänze aber von ihm und mehreren seiner Kameraden mit
einer sträflichen Lauheit betrieben wurde. Er kam oft gegen Ende der
Tanzstunde, er betrachtete den Salon nur als eine Gelegenheit, die
jüngeren Damen zu necken und sich mit den reiferen Schönheiten eine
Stunde zu unterhalten; er vertrat zum Entsetzen des Tanzmeisters den
Grundsatz, wo man im Tanz nicht mit dem gewöhnlichen Schritt fortkomme,
sei das einfache Pas des Galopps für alle Fälle gut genug, und das
einzige Vergnügen bei unsern Tänzen sei, regelmäßig aus dem Takt und
wieder hineinzukommen. »Aber, Herr von Fink,« klagte der Tanzmeister,
»das heißt nicht mehr tanzen; dabei ist keine Kunst.«

»Es soll auch keine dabei sein,« sagte Fink, »was hat die Kunst mit
unserm Tanzen zu thun? Was Sie die Jugend lehren, ist weiter nichts als
eine gesellschaftliche Rotation um einen imaginairen Mittelpunkt. Mir
ist das langweilig, ich gehe deßhalb in Kometenbahn.« Und er blieb
dieser Ansicht getreu, er zwang die unglücklichen Opfer, welche er zu
engagiren sich herabließ, sich quer durch die Reihe der Tanzenden zu
stürzen, aus einer Ecke des Saals in die andere, aus dem Takt, wieder in
den Takt, wie es seiner Laune passend schien.

Gegenüber dieser excentrischen Auffassung, welche leider in dem
Kränzchen zahlreiche Anhänger fand, zeigte Wohlfart die Regelmäßigkeit
eines Mannes, der mit Entzücken seine Pflicht thut, er erschien
pünktlich, er machte jedes Pas, er tanzte jeden Tanz, er war immer in
guter Laune und fand eine Freude darin, vernachlässigte junge Damen zu
engagiren. Da bei der Sorglosigkeit Finks und seiner Genossen schnell
Mangel an Tänzern eintrat, wurde Anton in Kurzem eine anspruchslose
Hauptstütze des Salons, Liebling des Tanzmeisters und ein Vertrauter
der jungen Damen, durch welchen heimliche Wünsche von den hellen Rändern
des Saals zu der dunklen Mitte getragen wurden. Er selbst war in diesen
Stunden ein seliger Mann, und die freudige Verklärung, welche auf ihm
lag, fiel jungen wie älteren Damen als etwas Ungewöhnliches auf. Die
einen wurden in der Ueberzeugung bestärkt, daß er ein guter Junge sei,
und die letzteren in der keineswegs entgegengesetzten Ueberzeugung, daß
er ein unbekannter Prinz sei. Er selbst wußte am besten, warum er so
glücklich war. Alle seine Gedanken und Bewegungen bezogen sich im
Stillen auf sie, die unbestrittene Herrin seines Herzens. Alle andern
Tänze und jede Unterhaltung mit einer Dritten betrachtete er nur als
gesellschaftliche Schnörkel, die er mit der Feder seines Herzens um den
einen Namen beschrieb. Und er diente nicht ohne Erhörung. Er wurde von
ihr wie ein alter Freund unter Fremden behandelt. Sie bat ihn leise,
einen oder den andern Tanz mit ihr zu tanzen, ja sie bat ihn sogar
einmal, zu Gunsten eines neu angekommenen Vetters auf seine Rechte zu
verzichten. Und sie freute sich, als Anton über dies Ereigniß grenzenlos
betrübt war, keine andere Dame aufforderte, sondern still den Tanzenden
zusah. Niemals entfernte er sich eher, bis sie den Saal verlassen hatte,
dann stand er unweit der Thür, um noch die letzten Aufträge, einen Gruß,
einen Blick ihres glänzenden Auges zu erhalten. Und auch ihr Auge flog,
so oft sie in den Saal trat, suchend in den Kreis der schwarzröckigen
Herren, bis sie Antons braunen Kopf erkannt hatte, dann erst fühlte sie
sich heimisch in dem erleuchteten Raum.

Auch mit vielen der Herren kam Anton in ein freundliches Verhältniß.
Fink beeilte sich, ihn bei Feroni einzuführen. Zwar gefiel ihm Manches
an seinen neuen Bekannten nicht, ihre Urtheile waren zuweilen roher, als
ihm behaglich war, und er hatte mehrere von ihnen bald in Verdacht,
herzlich ungebildet zu sein. Aber ihre Art zu sprechen und sich zu
geberden imponirte ihm doch, vor Allem eine gewisse ritterliche
Atmosphäre, die sie umgab, etwas Salonduft, etwas Stallluft und viel
von dem Aroma der Weinstube. Da Anton eine harmlose Laune bewies, der
nächste Bekannte des mächtigen Fink war und zuweilen eigenen Willen
zeigte, wenn er nach Mitternacht gegen eine vorgeschlagene letzte
Flasche protestirte, oder die abwesenden Damen gegen eine übermüthige
Kritik mit frommem Ernst vertheidigte, so erhielt er unter den andern
Herren der Tanzstunde das Renommée eines guten Kerls.

Gleich in den ersten Wochen hatte Anton Gelegenheit, seine angebetete
Tänzerin in einer Situation zu sehen, welche die gewaltigsten
menschlichen Leidenschaften aufregte. Die jüngeren Damen des Kränzchens
waren natürlich unter einander alle ein Herz und eine Seele, jedoch
verstand sich von selbst, daß einige in der Stille andere nicht recht
leiden konnten. So entstanden Parteien. Bald bildeten sich zwei große
Bundesgenossenschaften, zwischen denen Einzelne hin und her schwankten,
die aber im Ganzen fest zusammenhielten und im Geheimen starke
Antipathien gegen die Gegenpartei nährten. Es kam so weit, daß an einem
Abend sämmtliche Damen der einen Partei eine weiße Camellie in der Mitte
ihres Ballstraußes trugen und ein sehr auffallendes hellbraunes Band von
dem Strauß herunterhängen ließen; dies hatte zur nothwendigen Folge, daß
die Gegenpartei am nächsten Abend mit rothen Camellien im Strauß
erschien und ein grünes Band darum wand. An der Spitze der Braunen stand
Lenore, das Haupt der Grünen war Eugenie, die Tochter des Hauses. Im
Vertrauen gesagt, die Grünen waren unerträglich. Sie machten Ansprüche
ohne Berechtigung, sie waren moquant, sie gaben sich das Air, älter zu
sein, als die Braunen. Weil Hulda Werner und Mechthild Fiorelli den
Winter zuvor in der Residenz gewesen waren und auf den Hofbällen getanzt
hatten, und weil Fanny Mareschalk bei einem lebenden Bild die Genoveva
dargestellt hatte, mit ihrem kleinen Bruder und einem Rehkalb zur Seite,
die durch Bänder an die hölzerne Rasenbank festgebunden waren, deßhalb
erhoben sie solche Ansprüche. Zu den Braunen gehörten Theone Lara und
die reizende Hildegard Salt, zwei innige Freundinnen, die immer Arm in
Arm gingen, gleiche Ballroben trugen, und im Anfange des Winters
geschworen hatten, einander nie zu verlassen, ein Schwur, gegen dessen
Erfüllung sich die einzige Schwierigkeit erhob, daß ihre Eltern den
Sommer über in den beiden entgegengesetzten Ecken der Provinz wohnten.
Beide waren schwärmerische Naturen, die alle Gefühle mit einander
theilten, Beide sangen, Beide spielten den Flügel, Beide liebten
dieselben Dichter, Beide hatten einen unüberwindlichen Abscheu vor
Herren mit Kinnbärten, Beide saßen wie zwei Sympathievögel zusammen und
fanden ihr höchstes Glück darin, einander die Gefühle in's Ohr zu
flüstern, die ihnen das Benehmen eines Herrn erregte, oder das
melancholische Vorspiel eines Walzers. Diese Beiden schlossen sich bald
innig an Lenore Rothsattel; sie, Valeska Panin und Hortense Leloup
bildeten den Mittelpunkt der braunen Partei; Lenorens stattliche Größe
ragte aus dem Kreise dieser Getreuen hervor, wie die Gestalt eines
Häuptlings unter seinen Kriegern. Wenn ein Tanz beendet war, machte
sich's von selbst, daß die Braunen zusammentraten; wenn sie in der
Quadrille gegen einander tanzten, so erhoben sie unmerklich ihren Strauß
und grüßten einander.

Natürlich war Anton braun, braun vom Kopf bis zum Fuß, und als er über
seine Gemüthsstimmung ein offenes Bekenntniß ablegte, indem er an einem
Abend in braun und weiß gestreifter Ballweste erschien, wurde er in der
ersten Tour des Cotillons von allen Damen der Partei auf Verabredung
geholt, ein Ereigniß, welches sogar bei den Ehrendamen am Rande des
Salons große Aufregung hervorbrachte. Es thut dem wahrhaftigen
Geschichtschreiber leid, zu melden, daß Fink unter die Grünen gerechnet
wurde, nicht unbedingt, denn er behandelte, wie die Braunen behaupteten,
seine grünen Tänzerinnen sehr nachlässig, aber da Eugenie Baldereck
seine Dienste vorzugsweise in Anspruch nahm, so war es, wie Anton
entschuldigend sagte, seinem Freunde nicht möglich, sich dem Einfluß
dieser Farbe ganz zu entziehen. Nun begab sich Folgendes:

Theone Lara hatte ein Tagebuch, in das sie ihre Empfindungen mit einer
schwarzen Krähenfeder durch winzig kleine Buchstaben einzeichnete. Außer
der bereits früher erwähnten Geschichte von den zwei Molchen stand alles
Andere darin, was ihr Herz jemals erregt hatte, ihre Ansichten über
Natur, die Menschen und das Kränzchen. Es war ihr höchster Schatz. In
einer himmlischen Stunde hatte sie Hildegard Salt in die Geheimnisse
dieses Buches eingeweiht, Beide hatten einander geküßt und viel geweint
und über diesem Buche ewige Freundschaft beschworen. Von da ab führten
Beide das Tagebuch gemeinschaftlich. Ihre vertrautesten Gefühle, die
allergeheimsten Bemerkungen waren darin aufgezeichnet. Nach einem
Kränzchenabend, wo Lenore sehr nett gegen sie gewesen war, schlossen sie
ihr Herz auch gegen diese auf und zeigten ihr wenigstens einige Blätter
des Buchs. Seit der Zeit hatte auch Lenore zuweilen den Vorzug gehabt,
etwas hineinzuschreiben. Da aber ihre Stärke nicht sowohl war, Gefühle
aufzuzeichnen, als vielmehr Gesichter und lächerliche Männchen zu malen,
so hatte sie einige Karrikaturen hineingesetzt, und Hildegard, welche
Gedichte machen konnte, hatte zu jedem Bilde einige Zeilen gedichtet. In
dieses theure Buch durfte kein fremdes Auge blicken, Niemand durfte das
Heiligthum sehen und berühren. Theone trennte sich niemals davon. Am
Tage und in der Nacht trug sie es bei sich. Bei Nacht lag es unter ihrem
Kopfkissen, und während die Kammerjungfer sie anzog, steckte sie es
heimlich oben in den Schnürleib hinein und trug es an ihrem warmen
unschuldigen Herzen. Es war ein ganz kleines dünnes Buch in carmoisine
Seide gebunden. Wenn Hildegard sie zärtlich ansah, oder Lenore sie mit
dem Ballstrauß auf den Arm schlug, so deutete sie mit dem Finger
heimlich auf ihre Brust. An diesem Abend hatte sie das Buch wieder an
seine Stelle geschoben, während der ersten Tänze hatte sie es deutlich
gefühlt. Nach einer Quadrille fühlte sie danach, das Buch war
verschwunden.

Es war verschwunden, es war nicht mehr an ihr, es mußte während des
Tanzes hinausgesprungen oder hinabgeglitten sein bis auf den Fußboden.
Wie so etwas möglich war, ist ihr selbst und allen Betheiligten ewig ein
finsteres Räthsel geblieben. -- Sie war einer Ohnmacht nahe; kaum
vermochte sie Hildegard bei Seite zu ziehen und ihr das Schreckliche zu
klagen. Hildegard rief Lenoren, vernichtet standen die Drei neben
einander. Das Bundesheiligthum war verloren, es war in fremde Hände
gefallen, ja entsetzlich zu denken, vielleicht sogar in die Hände der
Grünen. Auf jeder der letzten Seiten waren schelmische Bemerkungen,
sämmtliche Herren waren darin aufgeführt, mit fremden Namen zwar, Fink
hieß Zeisig, Tönnchen Nußknacker, aber wer konnte dafür stehen, daß sie
nicht diese Chiffresprache herausbrachten? Und was mußte dann geschehen!
Es war Untergang! Ruin der Tanzstunde, Familienzwist, Auflösung aller
menschlichen Bande. Theone saß verstört, sie dachte einen Augenblick an
Gift, dann wieder an Flucht, weit hinweg aus allen Ländern, in denen man
tanzte. Lenore faßte sich zuerst. »Laß uns suchen,« rief sie, Hildegard
am Arme fassend, »vielleicht liegt's noch irgendwo im Saale. Ich sehe
nach der Mitte, den Herren unter die Füße, du unter die Sitze der
Damen.«

So zogen sie mit einander durch den Saal, äußerlich lustwandelnd, in dem
Herzen die Hölle, scheinbar mit einander plaudernd, innerlich weinend.
Zuweilen redete ein langweiliger Herr sie an und zwang sie, still zu
stehen und zu antworten, während die fliegende Angst in ihrem Haupte
umherraste: »jetzt vielleicht findet's ein Anderer.« Sie kamen durch die
Gruppe der Grünen, wo sie nach allen Seiten anhalten mußten, um zu
lächeln und Freundliches zu sagen, sie kamen zu Eugenie Baldereck, die
sie frug, ob es nicht zweckmäßig sei, noch einen Tanz anzuhängen,
während sie daran denken mußten, daß in dem Buch ein unverkennbares
Portrait zu sehen war mit der Unterschrift: »Naseweis, gefühllos, keck
ist E...... B.......;« sie kamen, wehe, wehe! sogar in Finks Nähe, von
dem eine schreckliche Zeichnung war, wie er mit Herrn von Tönnchen in
einem Rebenstock saß, mit der Unterschrift:

    Ein Zeisig und Nußknacker tranken sich voll,
    Der Zeisig sang: mein Schnabel ist spitz,
    Grün sind meine Federn und grün mein Witz:
    Der Nußknacker seufzte: ich bin so hohl,
    Ich weiß nicht, was das bedeuten soll.

So zogen sie zwei Mal durch den Saal; ein drittes Mal wagten sie's nicht
mehr, sie hatten nichts gefunden. Trostlos kamen sie zu Theone zurück.

»Es giebt nur ein Mittel,« rief Lenore. »Wo ist Herr Wohlfart?«

Hildegard hielt sie zurück. »Du willst doch nicht einem Herrn --«

»Ich übernehme die Bürgschaft,« sagte Lenore stolz; »er ist treu, wo
steht er?«

»Dort spricht er mit Frau von Baldereck.« Die beiden Suchenden gingen
langsam an Anton vorüber, er drehte ihnen zwar den Rücken zu, aber als
sie näher kamen, zog es ihn unwiderstehlich, nach der Musik zu sehen. Er
wandte sich um, Lenore stand vor ihm, sie sah ihn bedeutsam an, er löste
die Unterhaltung mit Frau von Baldereck, er sprach zu ihnen, sie hatten
ihn. »Herr Wohlfart, ein kleines Buch in rother Seide, so groß, ist hier
im Saale von Theone Lara verloren. Es ist uns unendlich viel daran
gelegen, bitte, bitte, schaffen Sie es uns zurück.«

»Ist es gedruckt?«

»Nein, geschrieben, auch Sie dürfen nicht hineinsehen, es sind unsere
Geheimnisse darin. Schwören Sie mir, daß Sie mit keinem Auge
hineinsehen, wenn Sie es finden.«

»Ich schwöre es Ihnen zu,« erwiederte Anton feierlich.

»Ich danke Ihnen, bitte, seien Sie vorsichtig.«

Anton eilte in das Gewühl und beschäftigte sich die nächste
Viertelstunde mit Suchen. Nichts lag auf dem Boden, nichts auf den
Plätzen, keiner von den Dienern hatte etwas gefunden, das Buch war
verschwunden. In tiefstem Mitgefühl brachte er den Damen die traurige
Nachricht. Der Tanz begann. Theone vermochte vor Kopfschmerz nicht sich
zu erheben, der innerste Schrein ihres Herzens war geöffnet, sein
Inhalt auf den Markt geworfen, alle ihre Gefühle lagen nackt vor
Jedermanns Auge, alle ihre Geheimnisse wurden Gemeingut einer rohen
Außenwelt. Lenore fühlte das Unglück mehr vom Parteistandpunkt. Die
Braunen waren in Gefahr, eine Niederlage zu erleiden, von der sie sich
niemals erholen konnten. Und jetzt tanzen! Es war ein Tanz, wie auf
einem Vulkan, der Boden war glühende Lava, jeden Augenblick konnte die
Explosion erfolgen. Je länger die Verbündeten über ihr Schicksal
nachdachten, desto schrecklicher wurden die Aussichten; denn immer noch
fielen ihnen neue Gräßlichkeiten ein, die in dem Buche standen.

Als der Tanz beendigt war, begab es sich, daß Fink im Vorbeigehen vor
Hildegard mit dem Fuß auf den Boden wippte und zu ihr gewandt sagte:
»Dieser Boden klingt so hohl, ich weiß nicht, was das bedeuten soll,
vielleicht liegt ein verlorener Schatz unter den Füßen.«

Hildegard stürzte zu Lenore und dem kranken Sympathievogel und rief
außer sich: »Herr von Fink weiß es.« Die braunen Bänder flatterten in
eine Ecke, die Mädchenköpfe fuhren zusammen und hielten Berathung.
Endlich wurde entschieden, daß diese Aeußerung sehr beunruhigend sei,
aber keine Gewißheit des Unglücks gebe.

Doch auch diese letzte Unsicherheit sollte verschwinden, denn Finks
Benehmen wurde auffallend. Er vernachlässigte heut seine Partei, er
suchte alle Braunen auf, er setzte sich zu Theone, welche die Greuel von
Juliens Sterbescene und den Untergang des Hauses Capulet bereits drei
Mal durchgekostet hatte und ihre Thränen gar nicht mehr zurückhalten
konnte; er fing ein Gespräch mit ihr an, er zwang sie zu antworten, er
beklagte ihr bleiches Aussehen und schalt auf das heiße Zimmer. Er
quälte sie bis zur Ohnmacht und schloß endlich seine teuflische Rache
damit, daß er sie auf Hulda Werner aufmerksam machte und frug: »Wie
gefällt Ihnen das grüne Kleid? Sieht sie nicht aus wie ein Zeisig?« --
Sein nächstes Opfer war Lenore. Sie stand unter ihrer Schaar noch immer
mit dem Stolz einer Fürstin, aber einer entthronten. Vor allen ihren
Getreuen redete Fink sie an. Sie war artiger gegen ihn, als je in ihrem
Leben, sie preßte ihr Taschentuch zusammen, daß die Spitze riß, um sein
Lächeln ruhig auszuhalten. Alles ging gut, bis zu dem Augenblick, wo er
dem vorübergehenden Herrn von Tönnchen mitten im Gespräch zurief:
»Benno, knacken Sie gern Nüsse?«

Benno Tönnchen, der auch ein Grüner war, sagte verwundert: »Nein, wenn
Fräulein Lenore uns eine aufgegeben hat, so fürchte ich, wird sie für
mich zu hart sein.«

Jetzt war es entschieden, kein Zweifel mehr möglich, Fink hatte das
Buch. Die braunen Bänder rauschten auseinander, die Partei glich einem
Schwarm entsetzter Küchlein, unter welche der Habicht stößt. Nur Lenore
nahm sich zusammen und trat entschlossen auf Fink zu. »Sie haben das
Buch, Herr von Fink, eine meiner Freundinnen hat es verloren und ist
sehr unglücklich darüber. Sein Inhalt ist nicht für fremde Augen, er
kann in dieser Gesellschaft großen Aerger verursachen. Ich bitte, daß
Sie mir das Buch zurückgeben.«

»Ein Buch?« frug Fink neugierig, »was für ein Buch?«

»Verstellen Sie sich nicht,« sagte Lenore, »es ist uns Allen deutlich,
daß Sie es haben. Ich kann nicht glauben, daß Sie es nach dem, was ich
Ihnen über die Folgen gesagt habe, noch einen Augenblick behalten
können.«

»Ich könnte es behalten,« nickte Fink. »Sie sind zu gütig, wenn Sie mir
ein solches Zartgefühl zutrauen.«

»Das wäre mehr als unartig,« rief Lenore.

»Es würde mir das größte Vergnügen machen, mehr als unartig zu sein,
wenn ich das Buch hätte. Ein Buch, das Ihnen, oder einer Ihrer
Freundinnen gehört, das möglicher Weise Ihre Handschrift oder eine
andere Erinnerung an Sie enthält, das werde ich Ihnen in keinem Fall
zurückgeben, wenn ich es finde; und wenn ich erfahre, wo es liegt, werde
ich es stehlen. Und wenn ich es habe, werde ich es Zeile für Zeile
auswendig lernen. Ich werde Ihnen dadurch zu gefallen suchen, daß ich
Ihnen einige Stellen daraus vortrage, so oft ich die Freude habe, Sie zu
sehen.«

Lenore trat ihm einen Schritt näher, und ihre Augen flammten. »Wenn Sie
das thun, Herr von Fink,« rief sie, »so werden Sie als ein Unwürdiger
handeln.«

Fink nickte ihr freundlich zu. »Der Eifer steht Ihnen allerliebst,
Fräulein; aber wie können Sie Würde von einem lustigen Vogel verlangen,
wie ich bin? Die Natur hat ihre Gaben verschieden ausgetheilt, Manchem
hat sie verliehen, Verse zu machen, Andere zeichnen kleine Bilder, ich
habe von ihr einen spitzen Schnabel erhalten, den gebrauche ich. Haben
Sie je einen würdigen Zeisig gesehen?« Er wandte sich lachend ab, faßte
Benno Tönnchen beim Arm und ging mit ihm nach der Thür.

Lenore eilte zu Anton: »Herr von Fink hat das Buch, ich flehe Sie an,
schaffen Sie es uns zurück, er hat sich geweigert. Er darf nicht weiter
darin lesen, es wäre Theonens Tod.«

Anton ergriff hastig seinen Paletot und sprang dem Freunde nach, der
bereits auf der Straße war. »Zu Feroni, Anton!« rief ihm Fink am Arm des
Benno Tönnchen zu.

»Ich muß etwas im Vertrauen mit dir sprechen,« sagte Anton an seiner
andern Seite.

»Jetzt nicht, du brauner Gesandter,« rief Fink, »ich will nichts mit dir
zu thun haben.«

»Ich bitte dich, Fritz,« bat Anton sich an ihn drückend, »gieb das Buch
heraus, die Mädchen ängstigen sich bis zum Vergehen.«

»Nur zu!« sagte Fink.

»Keine thut heute Nacht ein Auge zu,« rief Anton.

»Um so besser, wir wollen's auch nicht thun. Sie können sämmtlich zu
Feroni kommen, wenn's ihnen zu Haus zu bangsam wird. Wir bleiben bis zum
Morgen zusammen. Und du, Anton, wirst dich heut Nacht nicht ohne mich
nach Hause schleichen, sondern du wirst aushalten, und zwar in stiller
Todesangst.«

»Was ist das für eine Geschichte mit dem Buch?« frug Tönnchen am andern
Arme.

»Sage nichts,« bat Anton leise.

»Eine tolle Confusion,« erwiederte Fink, »Sie sollen Alles erfahren.«

»Um Gottes willen, schweig,« bat Anton.

»Ich werde mich nach deinem Benehmen richten,« sagte Fink; »läufst du
weg, so lese ich den Andern das ganze Buch vor.«

So kamen sie bei Feroni an. Anton überlegte, ob er sich auf Fink werfen
und diesem mit Gewalt das Buch entreißen sollte. Aber der Erfolg war
unsicher. Mit Ernst und Bitten war heut vollends nichts auszurichten.
Nur List konnte helfen. Während er darüber nachsann, lagerten sich die
Herren in dem kleinen Hinterzimmer, ihrer gewöhnlichen Trinkstube. Es
waren außer Anton und Fink noch Zernitz und Tönnchen, der kleine Lanzau,
ein Werner, ein Cousin Baldereck, (dieser ein junger Herr mit
hervorstehenden Augen, der in dem Buch unter dem Namen Laubfrosch
angedeutet war) und zwei Tronka, nicht von den Tronka-Hams, sondern aus
der andern Linie, in welcher das Majorat ist, Söhne des alten
Majoratsherrn.

»Was trinken wir?« frug Fink.

»Jeder seine Flasche,« erwiederte Zernitz.

»Warum nicht gar!« rief Fink.

»Nur nicht Ihren furchtbaren weißen Burgunder,« rief Guido Tronka. »Von
unserer letzten Sitzung sind mir noch heute die Adern geschwollen wie
Stränge.«

»Dann also Sekt und Porter, ein ehrliches Halb und Halb,« schlug Fink
vor.

»Superbos!« rief der kleine Lanzau.

»Das ist eben so ein Höllengetränk,« klagte Zernitz.

»Küfer, Schenk, herbei!« riefen die Herren und die Bestellung wurde
gemacht.

Unterdeß verfiel Anton auf ein verzweifeltes Mittel. Er ging hinaus, gab
dem Aufwärter einen Thaler und den Auftrag, den Ofen der kleinen
Hinterstube zu überheizen und ohne Rücksicht auf die Klagen der Herren
immerfort Kohlen nachzuwerfen. Er selbst setzte sich so weit vom Ofen,
als irgend möglich war, und sah mit Freude, daß Fink sich dicht an den
eisernen Cylinder gerückt hatte. Bald mußte ihm die Wärme unbequem
werden, dann zog er seinen Rock aus, wie er stets in solchen Fällen
that, dann war es möglich, das rothe Buch vor seinen Augen aus der
Rocktasche zu ziehen.

»Ich nehme mir die Freiheit, Sie von einem großen Ereigniß in Kenntniß
zu setzen,« begann Tönnchen. »Haben Sie Tronka's Alice gesehen, Fink?«

»Nein,« sagte Fink eingießend, »ist's ein Pferd oder ein Frauenzimmer?«

»Natürlich ein Pferd!« rief Tönnchen.

»Bah, laßt heut die Stalljacke zu Haus,« sagte Fink.

»Es ist aber verdammter Ernst!« rief Tönnchen. »Guido hat zum
Herrenreiten eingesetzt.«

»Zahlen Sie Reugeld,« sprach Fink zu Guido Tronka, »und bleiben Sie zu
Haus. Den Ajax schlägt kein Traber in diesem Erdenwinkel.«

»Sehen Sie sich morgen meine Alice an,« bat Tronka wieder, »ich möchte
Ihr Urtheil hören.«

»Haben Sie die neue Liebhaberin gesehen?« sprach Zernitz zu Anton, »sie
hat brillante Augen.«

»Sie trägt magnifique,« rief der andere Tronka zu Fink herüber.

»Sie hat ja eine Hasenscharte,« rief der Laubfrosch verächtlich
dazwischen.

»Wer ist nun das wieder?« frug Fink.

»Die Seppi, ein grünäugiges Scheusal,« schrie wieder der Laubfrosch
Baldereck. »Gehen Sie denn gar nicht mehr in's Theater?«

»Nein,« versetzte Fink, »aber ich schicke meinen Reitknecht hinein.
Wenn Sie Gefühle haben, bei denen er Sie unterstützen kann, so wenden
Sie sich nur an ihn.«

Es wurde warm. Anton fühlte die Verpflichtung, die Herren zu
beschäftigen. Er bat Herrn von Zernitz um eine komische Geschichte im
Volksdialekt, die ihm der Lieutnant neulich anvertraut hatte, er stimmte
laut in das Lachen des Laubfrosches ein, er verführte den ältesten
Tronka, ein Abenteuer mitzutheilen, welches den Tod eines Hasen und
einer Schnepfe verursacht hatte. Er griff nach der Kelle und goß die
Gläser voll.

Es wurde wärmer. Die Herren rückten unzufrieden mit ihren Stühlen und
riefen nach dem Aufwärter.

»Es verfliegt sogleich,« tröstete dieser.

»Ich finde es gar nicht warm,« sagte Fink ruhig, »im Gegentheil Sie
können noch einlegen.«

Aber die Hitze wurde unerträglich, die Herren geriethen in Zorn, Feroni
selbst wurde gerufen. Anton protestirte gegen das Oeffnen des Fensters,
weil man vom Tanze noch zu warm sei, Fink erklärte die Temperatur für
behaglich und behielt seinen Rock an.

Anton war in Verzweiflung. Endlich ergriff er das letzte Mittel, er zog
seinen eigenen Rock aus, um den Freund zu gleichem Entschluß anzuregen.
Sofort that Fink dasselbe, legte den Rock sorgfältig über seinem Stuhl
zusammen und sah lächelnd auf Anton, der mit großer Aufmerksamkeit seine
Bewegungen beobachtete.

»Das Buch steckt nicht im Rock,« nickte Fink ihm zu, »die Mühe war
umsonst, denke auf etwas Anderes.«

Anton öffnete das Fenster. »Ich versuche nichts mehr,« sagte er
resignirt, »du bist mir zu schlau.«

»Halt aus,« sagte Fink. Zernitz machte niedliche Witze, Tönnchen
erzählte lügenhafte Geschichten von Tänzerinnen, der kleine Lanzau
betrank sich. Endlich pochte Fink auf den Tisch. »Jetzt merkt auf. Ich
wollte es verbergen, aber es ist nicht möglich, es schreit zum Himmel.«

Anton fuhr auf: »Ich bitte dich, Fritz.«

»Ruhig, Ofenheizer!« rief Fink. »Hört, Ihr Herren, ich habe heut ein
geheimes Tagebuch der Braunen gefunden und habe es durchgeblättert.«

»Hurrah, heraus damit!« riefen sämmtliche Herren.

»Es sind gewiß Verse darin,« rief Zernitz.

»Es mag ein schöner Unsinn darin stehen!« rief Tönnchen, »Phantasie und
Bosheit Unmündiger.«

Anton war wüthend.

»Allerdings steht Unsinn darin und die Verse scheinen mir schlecht.
Hören Sie, Zernitz, was haben Sie mit der kleinen Lara gehabt?«

»Nichts,« sagte der Lieutnant befremdet, »ich habe ein paar Mal mit ihr
getanzt, das ist Alles.«

»So muß es gekommen sein,« fuhr Fink nachdenkend fort. »Die arme Theone!
Ich habe ein Lied gelesen, das die Comteß auf Sie gemacht hat. Na,
zuletzt sind Sie kein übler Bursch, aber ich hätte es niemals für
möglich gehalten, daß man mit solcher Schwärmerei von einem Mann
sprechen kann.«

»Zeigen Sie her,« bat Zernitz angelegentlich.

»Hier?« frug Fink vorwurfsvoll, »vor dieser wilden Bande? Wenn Sie auch
die Lara, die mir heute in ihrer Angst allerliebst vorkam, nicht gerade
begünstigen, so haben Sie doch gar keinen Grund, die reine Leidenschaft
des armen Mädchens hier zu profaniren.«

»Sie haben Recht,« sagte Zernitz. »Aber unter vier Augen werden Sie
mir's zeigen.«

»Gewiß,« versetzte Fink. »Ihr wißt, ich habe kein Gefühl für alle
Creatur, welche ihren Rock länger trägt als bis zum Knie, und wenn es
etwas auf der Welt giebt, was mich kalt läßt, so sind es Backfische in
Butter und in Kleidern. Aber der Wahrheit soll ihr Recht werden, die
Mädchen, welche das Tagebuch mit einander geführt haben, sind seelengute
Dinger, es ist auch nicht eine unartige Bemerkung darin.«

Er wandte sich zum Cousin Baldereck: »Von Ihrer Cousine ist auf jeder
Seite mit einer Liebe und Herzlichkeit gesprochen, die eben so verdient
als rührend genannt werden muß. -- Das strengste Urtheil wird über mich
gefällt, ich werde ein Zeisig genannt.«

»Auf die Art ist das Heft ziemlich langweilig,« sagte Benno Tönnchen.

»Ja,« erwiederte Fink, »wenn Sie nicht interessirt, was Hildegard Salt
über Sie hineingeschrieben hat.«

»Viel Gutes wird's nicht sein,« versetzte Benno neugierig.

»Nein,« sagte Fink, »sie spricht von Ihnen in einem Ton, der Ihren
Bekannten wahrhaft betrübend vorkommen muß. Sie werden groß und still
genannt. Ihr Gesicht ein Muster männlicher Kraft, die Dichterin findet
Sie voll Kenntnisse, voll Geist und voll Witz; sie frägt, ob ein solcher
Mensch nicht zu bedeutend sei, um sich zu einem weichen Mädchen
hinabzuneigen. Nun frage ich Alle, wie kann ein gescheidtes Kind, wie
Hildegard Salt, sich so weit verirren, Sie in der Stille anzubeten? Denn
Sie sind bei der letzten Flasche ein ziemlich kurzweiliger Gesell,
Benno, aber wenn ich ein Mädchen wär' und mir ein Ideal aussuchte, ich
würde lieber einen Nußknacker zu meinem Götzen machen, als Sie.«

Tönnchen verzog den Mund.

»Ist von uns auch etwas darin?« frug Herr von Werner, auch einer der
Grünen, ein Bruder von vier schönen Schwestern, Nachbar der Rothsattel,
von jungem Adel, aber reich, in Familieneifersucht aufgewachsen.

»Von Ihnen wenig,« versetzte Fink, »nur zwei Zeilen.« Er nahm das Buch
hervor und sah hinein und suchte. -- Anton ballte die Hände unter dem
Tisch. -- »Schmerzliche Fügung des Himmels, Lenore liebt und sucht
vergebens ihr Herz zu verhüllen. Und der Geliebte gehört den Feinden an.
O. Georg W. Jetzt kommen Punkte und drei Ausrufungszeichen.« Fink
steckte das Buch wieder ein. Anton beruhigte sich, das konnte nicht in
dem Buch stehen, auch sah er, daß die Nasenflügel Finks sich heftig
bewegten, ein untrügliches Zeichen, daß er Schelmerei trieb.

Zernitz schob das Glas weg und rief: »Es ist indiscret, daß wir uns in
diesem Raume über das unterhalten, was die Mädchen gefühlt haben.«

»Ich bin derselben Meinung,« rief Benno Tönnchen eifrig.

»Ich auch,« sagte Georg Werner.

»Sie müssen das Buch versiegeln und zurückschicken,« sprach der Frosch.

»O Ihr gemüthvollen Zettel,« rief Fink in der glücklichsten Stimmung,
»weil Eure haarigen Köpfe von feinen Händen gekraut werden, wird Euer
Herz zartfühlend. Ich möchte Eure Gesichter sehen, wenn ich aus dem
Buche das Gegentheil herausgelesen hätte. -- Ei, ei! und Keiner kennt
den Shakespeare!«

»Comteß Lara und Hildegard sind zu feinfühlend, um das hineinzusetzen,
was Ihre Bosheit gern gesehen hätte,« rief Zernitz.

»Die Rothsattel ist zwar stolz,« rief Werner, »aber sie hat keinen
Grund, von mir etwas Anderes zu sagen, als was wahr ist. Ich habe sie
immer im Stillen für ein tüchtiges Mädchen gehalten, das wohl verdient,
einmal die Frau eines ehrlichen Jungen zu werden.«

Fink nickte ihm billigend zu, dann erhob er das Buch und blickte hinauf
an die Decke. »Warum werde ich nicht auf der Stelle von dieser sündigen
Erde unter bessere Geschöpfe versetzt? Ich bin ein Seraph, und Niemand
merkt es, und Niemand wird es glauben, am wenigsten die Weiber. Hier,
Anton, empfange das Buch! Nicht durch Ofenwärme, nicht durch Ueberredung
oder Zwang ist es erobert; durch freiwilligen Entschluß der tanzenden
Herren wird es ungelesen zurückgeschickt.«

Anton ergriff das Buch, eilte in die Schreibstube von Feroni, schrieb
auf einen Zettel: »Fink hat einige Blätter gelesen, er wird schweigen,
sonst Niemand eine Zeile,« siegelte Zettel und Buch in ein Couvert und
sandte dies durch einen von Feroni's Leuten am späten Abend nach dem
Hause der Comteß Lara mit dem ausdrücklichen und durch eine Kette von
Versprechungen verstärkten Befehl, der Bote müsse unter allen Umständen
durch Nachtwächter und Pförtner in das Haus und bis an die Grenzen des
Schlafzimmers dringen, wo, wie er mit Grund annahm, Theone jetzt ihre
schwarzen Locken durch Ströme von Thränen in träufelnden Bindfaden
verwandelte.

Das Gelag nahm seinen Verlauf. Das heiße Zimmer, der starke Trank und
ein gewisses nachdenkliches Wesen der meisten Herren machten der Sitzung
früher ein Ende, als Finks Absicht war. Endlich brach er auf, weckte den
verschlafenen Küfer und sagte zu Anton: »Bezahle die Rechnung.« Als Fink
mit Anton nach Hause ging, begann er: »Sei ruhig, Tony, natürlich war
Alles gelogen, was ich aus dem Buch erzählt habe. In Wahrheit war alle
Bosheit darin aufgesammelt, deren eine Gesellschaft Turteltauben fähig
ist.«

»Ich hab's gemerkt,« sagte Anton vergnügt, »in der nächsten Stunde
werden deine Herren schön den Hof machen.«

»Einer oder der Andere soll die Geliebte, die ich ihm heut zugetheilt
habe, noch heirathen, ich will mich jetzt auf's Kuppeln legen.«

Anton schwieg gekränkt. »Sei ruhig,« fuhr Fink behaglich fort, »auch du
sollst deine Einwilligung zu den Partien geben. Sprich, wie gefallen dir
meine Herren?«

»Sieh,« sagte Anton, »was sie sagen, erscheint mir oft gewöhnlich, aber
sie haben Selbstvertrauen und eine sichere Haltung, die sie auch dann
nicht verlieren, wenn sie sich gehen lassen.«

»Na,« sagte Fink, »es geht; sie sind in ihrer Clique, in dem müßigen
Umherlaufen mit Cousinen und Sporen an den Beinen verkümmert, sie sollen
im Ganzen genommen ein Beispiel sein, wie man nicht sein muß, wenn man
amüsant sein will. Ihre Liederlichkeit ist nicht lustig und ihre
Lustigkeit ist kläglich, in ein Paar Jahren sind sie schaal und
ungenießbar, wie schlechter Most. Dieses Tönnchen wird schon säuerlich.
Ich habe große Lust, sie dir nächstens betrunken zu zeigen.«

»Sprich nicht so liederlich,« bat Anton.

»Ach, du armer Junge,« sagte Fink. »Schließ die Thür auf und gieb mir
meine Geldbörse zurück.«

»Du hast heut wieder eine große Rechnung bezahlt,« sagte Anton. »Ich
bitte dich, sei nicht so freigebig, du demüthigst ja die Andern.«

»Sei ruhig, Anton,« erwiederte Fink, »ich halte mich über sie auf,
folglich ist auch billig, daß ich für sie bezahle.«

»Ich hoffe, du wirst niemals für mich bezahlen,« sagte Anton.

»Nein,« entgegnete Fink, »du sollst das Privilegium haben, dein eigener
Cassirer zu sein; ich bin zufrieden, daß du mir den Hausschlüssel trägst
und bei mir noch deine Cigarre rauchst, während ich mich ausziehe. --
Welche Stunde ist's?«

»Es ist gegen zwei Uhr,« erwiederte Anton vorwurfsvoll.

»Dann sind wir sicher die Letzten. Da ich herkam, konnte das alte Haus
solche Excesse nicht vertragen. Als ich das erste Mal beim Frühlicht
diesen Riesenschlüssel in's Schloß steckte, fürchtete ich, die alten
Mauern würden über mir zusammenbrechen. Jetzt sind sie daran gewöhnt,
der Hund, die Hausknechte und der Prinzipal. Oft bleibe ich nur deßhalb
länger aus, um diese schauderhafte philiströse Hausordnung umzudrehen.«

       *       *       *       *       *

Als Hildegard Salt nach einer feuchten Thränennacht gegen Morgen die
ersten Anstalten zum Schlafen machte, wurde sie durch einen Brief von
Theone Lara geweckt, in dessen vorderem Theile Theone mit schwarzer
Krähenfeder die Ansicht aussprach, daß für sie auf dieser Welt kein Raum
mehr sei, und in der zweiten Hälfte diese Ansicht dahin berichtigte, daß
sie Hildegard und Lenore für nächsten Nachmittag zur Chocolade einlud,
um wegen der glücklichen Rettung des Buches eine vertrauliche Festfeier
zu begehen.

Auf dieser Conferenz der Braunen wurde die Entweihung des Buches durch
Männeraugen lebhaft besprochen. Schrecklich war, daß Fink hineingesehen
hatte. Aber auch Wohlfart hatte das Buch in Händen gehabt, und es war
sehr zu fürchten, daß auch er es durchgelesen hatte. Lenore war
überzeugt, Wohlfart habe nicht darin gelesen. Hildegard dagegen
behauptete, er sei ein Mann, und kein Mann, auch der beste nicht, sei
einer solchen Discretion fähig. Nach längerer Debatte wurde beschlossen,
ihn auf eine Probe zu stellen. »Wenn er hineingesehen hat,« sagte
Lenore, »so hat er doch zuerst das Titelblatt angesehen.«

»Das Titelblatt durfte er ansehen,« warf ein brauner Vogel ein.

»Ich hatte ihm verboten, das Buch zu öffnen,« sprach Lenore, »und ich
weiß, er hat keine Seite angesehen. Ihr Alle sollt zuhören, wie er meine
Fragen beantwortet.«

Als Anton in der nächsten Tanzstunde erschien, trat ihm Lenore an der
Spitze der Partei entgegen, ihre Miene war bekümmert, und alle Braunen
bemühten sich, die Köpfe zu hängen und eben so traurig auszusehen: »Ach,
Herr Wohlfart, was haben Sie gemacht! Das Buch, welches Sie an Theone
geschickt haben, war ja nicht ihr Tagebuch, es war das Notizbuch eines
Herrn, aus einer fremden Brieftasche.«

»Wie ist das möglich?« rief Anton bestürzt.

»Gleich auf der ersten Seite war eine Rechnung vom 29ten über einen
Frack, vom 30ten eine Flasche Rothwein und zwei neue Sporen. Das Buch
konnte uns nichts helfen.« Alle Braunen schüttelten den Kopf und sahen
betrübt zur Erde.

Anton suchte sich zu entschuldigen. »Fink zog das rothe Buch aus der
Westentasche und gab es in meine Hand, ich sandte es sogleich versiegelt
ab.«

»Dann muß Herr von Fink das Buch vertauscht haben,« fuhr Lenore fort.
»Warum haben Sie denn nicht hineingesehen?« frug sie vorwurfsvoll,
»wenigstens auf das Titelblatt.«

»Das durfte ich ja nicht,« rief Anton, »ich hatte Ihnen ja versprochen,
keinen Blick hineinzuwerfen. Ich rufe Fink.«

»Halt,« rief Lenore, »noch einen Augenblick! Hat er hineingesehen oder
nicht?« frug sie siegreich zu ihrer Schaar gewandt.

Ein bewunderndes »Nein« kam von Aller Lippen. »Bleiben Sie, Herr
Wohlfart, es ist das rechte Buch, das Sie zurückgesandt haben. Einige
von uns bezweifelten, ob ein Mann, ob selbst Sie das Tagebuch ungelesen
aus der Hand geben könnten, ich sagte, Sie wären das im Stande, und habe
meinen Freundinnen das so eben bewiesen.«

»Ich danke Ihnen für das gute Zutrauen,« rief Anton erfreut.

»Alles traue ich Ihnen zu, was brav und ehrlich ist,« sagte Lenore und
blickte ihn mit herzlichem Vertrauen an.

Das war ein großer Abend im Kränzchen. Anton war bis zum Cotillon von
einem Kreis junger Damen umgeben, welche ihn mit rührender
Vertraulichkeit behandelten, und als der Augenblick kam, in welchem
farbige Schleifen an die Herren ausgetheilt wurden, wurden die Klappen
seines Fracks von oben bis unten besteckt, und er sah aus, wie der
bunteste Hofmarschall des Continents.

Aber noch Größeres begab sich. Die Partei der Grünen drohte zu
zerfallen. Zernitz, Georg Werner und der kleine Lanzau tanzten heut nur
mit den Braunen. Hildegard Salt verlebte eine schreckliche halbe Stunde
an der Seite des Nußknackers, welcher sie während eines Walzers mit
ritterlicher Artigkeit, ja man muß sagen, mit Gefühl behandelte und
dadurch in die allergrößte Verlegenheit setzte; Lenore hatte gar von den
ehrerbietigen Angriffen des Laubfrosches, des Georg Werner und des
kleinen Lanzau zu leiden, welche sämmtlich auf einmal zu der
Ueberzeugung gekommen waren, daß Lenore ihrer ernsthaften Huldigungen
nicht unwürdig sei. Eugenie selbst war heut gegen die Braunen von
aufrichtiger Herzlichkeit, sie hing sich an Lenorens Arm und küßte beim
Abschied Theone im überströmenden Gefühl auf beide Wangen. Und Frau von
Werner setzte sich neben die Baronin Rothsattel, kündigte für die
nächsten Tage ihren und ihrer Töchter Besuch an, bat um die Erlaubniß,
ihren Georg mitzubringen, und sprach unaufhörlich davon, wie glücklich
ihre Kinder noch im nächsten Sommer darüber sein würden, daß die
Tanzstunde sie in ein so intimes Verhältniß zu Lenore gebracht habe.
Kurz, das ganze Aussehen der Tanzstunde war verändert. Mit Ausnahme der
grünen Damen, welche über die Untreue ihrer Herren zürnten, war Alles in
einer gemüthvollen, von Menschenliebe gleichsam überfließenden Stimmung,
deren Gegenstand die Damen des braunen Bundes waren. Verlegen erkannten
diese die Veränderung ihrer Stellung, die Herzlichkeit der Baldereck,
die ernsthaften Huldigungen aller feindlichen Herren, ach, aber zu einem
Genuß ihres Glückes konnten sie nicht kommen, in ihrer Brust fühlten sie
die Nadelstiche des bösen Gewissens, und um sie herum bewegte sich in
weitem Kreise die furchtbare Gestalt Finks, des Wissenden. Durch ein
Wort konnte er den unbegreiflichen Zauber zerstören, der sie umgab. --
Den ganzen Abend hielt er sich fern von allen Theilnehmern am Tagebuch,
erst am Ende der Stunde trat er zu Lenore: »Ist Fräulein Eugenie heut
nicht allerliebst? Ich gebe Ihnen zu, daß sie gefühllos ist, aber diese
kleine Unart wird sich möglicher Weise im Laufe der Jahre in eine ganz
entgegengesetzte Eigenschaft verwandeln.«

Lenore sah ihn verlegen an. »Kommen Sie mit zu Theone Lara,« sagte sie
endlich. »Herr von Fink hat ein Recht auf unsern Dank,« rief sie dort,
»wir Alle wollen ihn bitten, daß er über das Buch schweigt, wie er bis
jetzt gethan.«

»Ich will mich dazu verpflichten,« versetzte Fink, »unter einer
Bedingung. Ein Opfer muß ich haben. Ich muß die Dame erfahren, welche
den Vers unter einen gewissen Weinstock geschrieben hat. Ich muß Jemand
haben, den ich hassen kann, von dem ich bei Gelegenheit alles Schlechte
rede, Jemanden, der dafür bezahlt, daß Sie so leichtsinnig waren, die
Documente Ihres scharfen Witzes in meine Hände fallen zu lassen. Nennen
Sie mir die Eine, und ich gebe Ihnen freiwillig das Versprechen, daß ich
gegen Fremde nie ein Wort aus dem Tagebuche citiren werde.«

In der Gruppe entstand eine ängstliche Bewegung, Jede fürchtete die
Beute des rachsüchtigen Indianers zu werden. Lenore sah auf Hildegard,
welche vor Schrecken erblich, und sagte eifrig: »Ich habe die Zeichnung
gemacht und ich habe die Verse darunter meiner Freundin dictirt; da
Sie's gesehen haben, so bitte ich Sie um Verzeihung. Mehr kann ich nicht
thun; und wenn Sie jetzt die Absicht haben, sich an mir zu rächen, so
werde ich Ihren Haß zu ertragen suchen.«

»Schön,« sagte Fink lächelnd, »ich werde mich rächen, ich werde Sie von
heut ab hassen. Uebrigens ist mir angenehm zu erfahren, daß auch das
vergänglichste aller Gefühle, Mädchenfreundschaft, die Unglücklichen,
welche davon befallen werden, zu heldenmüthigen Opfern begeistern kann.
-- Ah, Fräulein Hildegard, finden Sie nicht, daß Benno Tönnchen ein
herzensgutes Kind ist? Auch seine Gestalt ist nicht schlecht. Etwas zu
voll, werden Sie sagen, aber gerade dies volle Wesen macht ihn und seine
Familie so ansprechend.«

Die letzte Folge dieses glücklichen Abends war, daß auf einer neuen
Conferenz der Braunen beschlossen wurde, den treuen Ritterdienst
Wohlfarts in außerordentlicher Weise zu belohnen. Nach längerer
Ueberlegung wurde man einig, daß Theone gemeinschaftlich mit ihren
Freundinnen eine prachtvolle Börse zu häkeln habe. Gleich am nächsten
Morgen wurden Seide und Perlen gekauft. Lenore wollte, um sich nicht
auszuschließen, die Kunst zu häkeln eigens erlernen. Auch strahlte
bereits die erste Kappe der Börse in Braun und Gold, als Ereignisse
eintraten, welche die Vollendung hinderten.



~III.~


Es ist eine traurige Erfahrung, daß die überirdischen Gewalten dem
Menschenkind das Glück einer hochgespannten Empfindung nicht lange
unverkümmert lassen. Sie haben die Sache so schlau eingerichtet, daß
sich fast immer eine Saite unsers Innern abspannt, so oft sie den Wirbel
einer andern zur Höhe herumdrehen. Natürlich entsteht daraus ein
Mißklang. Diese schlechte Behandlung erfuhr auch Antons Seele.

Zunächst ereignete sich, daß das Comtoir fortfuhr, die Veränderung in
Antons Leben mit kritischem Blick zu beobachten. Jede Art von Befremden
herrschte in den verschiedenen Zimmern des Hinterhauses, in allen aber
war man einig, daß sich Anton, seit er die Tanzstunde besuche, sehr
auffällig und nicht zu seinem Vortheil verändere. In Wirklichkeit war
diese Veränderung nicht groß. Es ist wahr, Anton war in den Freistunden
weniger mit seinen Collegen zusammen, als sonst, er brachte viele Abende
außer dem Hause zu und wenn er einmal in Gesellschaft der Hausgenossen
aushielt, so war er wohl zerstreuter, ja vielleicht übte er auch
geringere Nachsicht gegen die ihm wohlbekannten kleinen Schwächen der
anderen Herren. Sein Verstand bewahrte ihn davor, sich wegen der
plötzlichen gesellschaftlichen Erfolge zu überheben und die Collegen
durch Erzählung seiner Abenteuer zu langweilen, aber er konnte sich doch
nicht enthalten, zuweilen Vergleiche anzustellen zwischen dem Ton und
Benehmen seiner Umgebung, die er übersah, weil er sie genau kannte, und
dem Ton und Benehmen im Salon der gnädigen Frau, der ihm imponirte, weil
er ihm neu war. Das Comtoir erklärte seine größere Schweigsamkeit für
Stolz, seine häufige Abwesenheit für unziemlichen Leichtsinn, und er,
der sonst ein Liebling des Hauses gewesen war, kam gerade deßhalb in die
Lage, jetzt sehr streng beurtheilt zu werden. Er selbst empfand die
kühlere Haltung der Gemäßigten, die auffallende Kälte der Entschiedenen
als lieblose Behandlung. So kam es, daß er die Abende, an denen er
keine Veranlassung hatte, auszugehen, fast nur mit Fink verlebte, und
daß Beide zusammen nach wenig Wochen als aristokratische Coterie den
andern Herren gegenüberstanden.

Anton wurde durch dies Verhältniß mehr gedrückt, als er sich selbst
gestehen wollte; er fühlte es an seinem Arbeitspult, auf seinem Zimmer,
sogar beim Mittagessen im Vorderhause. Seltener redete ihn einer seiner
Collegen an; wenn Jordan eine Auskunft forderte, wandte er sich nicht
mehr an ihn, sondern an Baumann; wenn der Cassirer zur Frühstücksstunde
in das vordere Comtoir kam, so trat er nicht mehr an Antons Sitz; und
wenn Specht sich von seinem Platz umwandte und mitten in den
kaufmännischen Correspondenzen eine auffallende Frage an die Umsitzenden
that, so wandte er sich zwar öfter als sonst an Anton, aber es erschien
diesem als keine Verbesserung seiner Situation, wenn Specht ihm
flüsternd in's Ohr schrie: »Ist es wahr, daß Herr von Berg Apfelschimmel
hat?« oder: »Muß man bei Frau von Baldereck lackirte Stiefeln oder
Schuhe tragen?« Am gewaltthätigsten wurde Anton von seinem alten Gönner
Pix behandelt. Uebergroße Toleranz hatte niemals die Energie dieses
Herrn geschwächt, und aus einem nicht recht verständlichen Grunde sah er
in dem gegenwärtigen Anton eine Art Verräther am Comtoir, an der großen
Waage und am Solo. Es war seine Gewohnheit, den eigenen Geburtstag so
feierlich als möglich zu begehen. Er lud dann seine Vertrauten, in deren
erster Reihe Anton stand, zum Abend auf sein Zimmer und setzte ihnen an
diesem Tage ausnahmsweise Wein auf den Tisch und einen Napfkuchen, den
er eigens beim Bäcker bestellte und den er in immer größeren
Verhältnissen zu liefern bemüht war. In diesen Wochen kam wieder sein
Geburtstag heran, und Anton war, obgleich Herr Pix sich in der letzten
Zeit sehr schweigsam gegen ihn verhalten hatte, doch vorbereitet, den
Abend bei ihm zuzubringen, er hatte deßhalb eine Einladung des Herrn von
Zernitz bereits abgelehnt. Früh vor der Comtoirstunde ging er auf das
Zimmer von Herrn Pix und gratulirte diesem. Herr Pix nahm den
Glückwunsch sehr kühl auf und gönnte ihm keine Einladung für den Abend.
Nach Tische begegnete Anton dem kolossalen Napfkuchen, welcher mit Hülfe
eines Bäckerlehrlings mühsam die Treppen des Hinterhauses hinaufstieg,
im Comtoir merkte er aus einer Aeußerung des Herrn Specht, daß diesmal
sämmtliche Collegen aufgefordert waren, den Tag festlich zu begehen, an
welchem Herr Pix durch sein Erscheinen eine Lücke der Schöpfung
ausgefüllt hatte. Alle waren geladen, nur Anton und Fink nicht.

Mit Recht empfand Anton diese Zurücksetzung als eine Unart. Er empfand
sie aber tiefer, als wohl nöthig gewesen wäre. Und zum Ueberfluß theilte
ihm Specht im Vertrauen mit, daß Pix die Erklärung abgegeben habe, ein
junger Herr, der mit Lieutnants umgehe und bei Feroni am liederlichen
Tische sitze, sei kein passender Gesellschafter für einen soliden
Kaufmann. Als er an diesem Abend einsam auf seiner Stube saß und unter
sich die lustige Unterhaltung der Collegen hörte, da überkam ihn eine
bange und gedrückte Stimmung, und keins von den glänzenden Bildern,
welche in der letzten Zeit seine Mußestunden ausgefüllt hatten, auch das
holdeste nicht, war mächtig genug, durch die dichte Wolke des Mißmuths
durchzudringen, welche ihn umhüllte.

Er selbst war nicht zufrieden mit sich und suchte selbstquälerische
Anklagen gegen sich zusammen. Er war ein Anderer geworden. Er war nicht
gerade nachlässig in den Arbeitsstunden, aber seine Thätigkeit machte
ihm wenig Freude, sie war ihm oft eine Last. Es war ihm begegnet, daß er
in seinen Briefen Wichtiges vergessen hatte, ja er hatte sich ein paar
Mal sogar in den Preisen verschrieben, und Jordan hatte ihm mit einer
kurzen Bemerkung die Briefe zurückgegeben. Es fiel ihm ein, daß der
Prinzipal sich in der letzten Zeit gar nicht um ihn gekümmert, und daß
Sabine ihn vor einigen Tagen auf der Treppe kälter gegrüßt hatte, als
gewöhnlich. Und neulich, als die Tante über Störung ihrer Nachtruhe
klagte, weil Jemand so spät und geräuschvoll die Hausthür geöffnet, da
hatten alle Collegen vorwurfsvoll auf ihn gesehen. Sogar der treue Karl
hatte ihn vor der letzten Tanzstunde, wie Anton jetzt meinte, ironisch
gefragt, ob er auch seinen Hausschlüssel bei sich habe. In solcher
Stimmung ging Anton an seinen Schreibtisch und fing an, sein kleines
Cassenbuch durchzusehen. Er hatte in den letzten Wochen keine Ausgaben
eingeschrieben, ängstlich faßte er die Feder und suchte Rechnungen und
Erinnerungen zusammen, um das Versäumte nachzuholen. Mit Schrecken
entdeckte er, daß seine Schulden zusammen eine Summe ausmachten, welche
er nicht tilgen konnte, ohne die kleine Hinterlassenschaft seiner Eltern
anzugreifen. Er fühlte sich sehr unglücklich. Hohe Töne hatten lange
Zeit in ihm geklungen. Das Schicksal hatte auf einer Saite die feinste
Melodie gespielt, jetzt schnurrte die andere. Der Mißton sollte noch
größer werden.

       *       *       *       *       *

An demselben Abend kam der Kaufmann verstimmt aus der Ressource nach
Hause, er beantwortete kurz Sabinens Gruß und ging mit starken Schritten
im Zimmer auf und ab.

»Was hast du, Traugott?« frug die Schwester.

Der Bruder trat an ihren Stuhl. »Willst du wissen, wie Fink seinen
Schützling bei Frau von Baldereck eingeführt hat? Du warst so bereit,
dich über seine Freundschaft zu freuen. Er hat ein System von Lügen
gesponnen und hat den unerfahrenen Wohlfart zu einem ruchlosen
Abenteurer gemacht.« Er erzählte darauf, daß ihn ein älterer Offizier
nach den Verhältnissen Antons gefragt hatte, und was dabei zu Tage
gekommen war.

»Ist denn auch gewiß, daß Fink diese abgeschmackten Mährchen erfunden,
und daß Wohlfart darum gewußt hat?« frug Sabine schüchtern.

»An Finks Betheiligung ist kein Zweifel. Der Streich sieht ihm zu
ähnlich. Das ist der leichtsinnige frevelhafte Sinn, der nichts achtet,
nicht einmal den Ruf des Freundes.«

Sabine lehnte sich an den Stuhl und nickte mechanisch mit dem Haupt. Ja,
so war er. Wieder einmal empörte sich ihr Herz gegen ihn. »O wie
traurig!« sagte sie vor sich hin. »Aber Wohlfart ist unschuldig,
Traugott, das weiß ich bestimmt. Eine solche Lüge ist nicht in seinem
Wesen.«

»Ich werde es morgen erfahren,« sagte der Kaufmann. »Um seinetwillen
wünsche ich, daß du Recht hast.«

Am folgenden Morgen ging der Prinzipal durch das vordere Comtoir und
rief Anton zu sich in die kleine Hinterstube. Da dies selten geschah, so
folgte Anton mit der Ahnung, daß irgend etwas Unheimliches heranziehe.
Der Prinzipal schloß hinter ihm die Thür, setzte sich recht ernsthaft
vor ihm auf den Lederstuhl und begann mit strenger Miene: »Lieber
Wohlfart, ich halte es für meine Pflicht, mit Ihnen über einige Gerüchte
zu sprechen, die sich in der Stadt verbreitet haben. Man hält Sie für
einen reichen jungen Mann von geheimnißvoller Herkunft, erzählt sich,
daß Sie große Besitzungen in Amerika haben und daß vornehme Personen
sich im Stillen lebhaft für Sie interessiren. Ich setze voraus, daß auch
Ihnen diese Gerüchte zu Ohren gekommen sind, und wünsche zu wissen, was
Sie gethan haben, dieselben zu widerlegen.«

Anton erwiederte erstaunt, aber mit Entschlossenheit: »Ich weiß nichts
von einem solchen Gerücht, ich habe einige Male von Fremden sonderbare
Anspielungen auf mein Vermögen gehört, ich habe stets widersprochen.«

»Haben Sie mit der nöthigen Entschiedenheit widersprochen?« frug der
Kaufmann streng.

»Ich glaube, ja,« antwortete Anton ehrlich.

»Es wäre an dem müßigen Geschwätz wenig gelegen,« fuhr der Prinzipal
fort, »wenn nicht Ihr eigener Charakter dadurch verdächtigt würde. Denn
die Welt wird geneigt sein, anzunehmen, daß Sie selbst aus irgend einem
Grunde bei der Verbreitung dieses Gerüchts thätig gewesen sind; für das
Renommée eines Kaufmanns aber giebt es keinen schlimmeren Argwohn, als
den, daß er durch niedrige Mittel sich einen Credit geben will, den zu
beanspruchen er kein Recht hat.«

Anton stand starr.

Der Kaufmann fuhr fort: »Außerdem wird durch dieses Geschwätz auch der
gute Ruf Ihrer Eltern angegriffen, denn man will wissen, daß Sie der
heimliche Sohn eines sehr vornehmen Mannes sind.«

»O meine Mutter!« rief Anton, rang die Hände und die Thränen rollten aus
seinen Augen. Er war so ergriffen, daß ihm der Prinzipal Zeit lassen
mußte, sich zu beruhigen, und endlich begütigend sagte: »Fassen Sie
sich, lieber Wohlfart, Sie haben jetzt die Aufgabe, die Unwahrheit
dieser Erzählungen nachzuweisen. Sie werden Ruhe und männliche Haltung
dazu brauchen.«

»Am schrecklichsten ist für mich der Gedanke,« rief Anton noch immer
außer sich, »daß Sie selbst vielleicht glauben, ich hätte diese
Unwahrheiten hervorgerufen, oder ich hätte sie mir gefallen lassen, um
mich wichtig zu machen. Ich bitte Sie, mir zu glauben, ich habe bis zu
dieser Stunde nichts davon gewußt.«

»Ich glaube Ihnen gern,« sagte der Kaufmann freundlicher, »aber Sie
haben doch Manches gethan, um solchen Erzählungen Raum zu geben. Sie
sind fortwährend in einem Kreise gesehen worden, welcher sich sonst
gegen junge Männer in Ihrer Stellung sehr spröde verhält. Sie haben hier
und da Ausgaben gemacht, welche Ihre Mittel offenbar übersteigen und
jedenfalls unpassend für Sie waren.«

Anton hatte die dunkle Empfindung, daß er sich im Mittelpunkt der Erde
viel behaglicher befinden würde, als auf der Oberfläche. »Ja,« sagte er
endlich verzweifelnd, »Sie haben Recht, ich habe sehr Unrecht gethan,
über meine Verhältnisse hinauszugehen, ich habe das während der ganzen
Zeit empfunden; seit einigen Tagen, wo ich Casse gemacht habe und
gesehen, daß ich in Schulden gekommen bin« -- hier lächelte der Kaufmann
fast unmerklich -- »ist's mir klar geworden, daß ich auf unrechtem Wege
bin, ich habe nur nicht gewußt, wie ich zurück soll. Jetzt werde ich
nicht mehr zaudern,« fuhr er sehr traurig fort, »und Sie mögen die Güte
haben, zu entscheiden, ob ich mich jetzt verständig benehme.«

»Nicht wahr, Fink hat Sie in die Gesellschaft der Frau von Baldereck
eingeführt? Ich dachte es,« sagte der Prinzipal lächelnd, »vielleicht
weiß er auch mehr von den Gerüchten, welche Sie gegenwärtig so
beunruhigen.«

»Erlauben Sie, daß ich in Ihrer Gegenwart sein Zeugniß fordere, daß ich
nichts von allen diesen Nachreden gewußt habe, und daß ich selbst wohl
leichtsinnig gewesen bin, aber nicht niedrig. Fink ist mein Freund und
kennt mein ganzes Verhalten.«

»Wenn es Sie beruhigt,« sagte der Prinzipal und ließ Herrn von Fink
rufen.

Fink sah im Eintreten verwundert auf den aufgeregten Anton und frug,
ohne die Gegenwart des Prinzipals sonderlich zu beachten: »Was Teufel,
du hast geweint?«

»Ueber Verleumdungen,« sprach der Kaufmann ernst, »welche seine
Solidität als Geschäftsmann und die Respectabilität seiner Familie
angegriffen haben.« Darauf sagte er kurz, worum es sich handle.

Fink lachte und rief: »Er ist ein Kind; wozu sich um das müßige
Geschwätz der Leute kümmern?«

»Er hat kein Recht, dies Geschwätz zu verachten, denn er hat es durch
seinen Verkehr in den Kreisen, in die Sie ihn einführten, genährt.«

»Vor Allem bitte ich dich, mir hier vor Herrn Schröter zu bezeugen, daß
ich keine Ahnung von alledem gehabt habe; du kennst mich genug, um zu
wissen, daß ich keinen Fuß in die Gesellschaft der Frau von Baldereck
gesetzt hätte, wenn ich für möglich gehalten, daß so etwas von mir
gesagt werden kann.«

»Er ist ganz unschuldig,« sagte Fink mit überzeugender Gutmüthigkeit zum
Prinzipal. »Unschuldig und harmlos wie das Veilchen, das still im
Verborgenen blüht; wenn irgend Jemand Schuld hat bei dieser lächerlichen
Geschichte, so bin ich es und außerdem die thörichten Menschen, welche
so etwas verbreitet haben. Gieb dich zufrieden, Anton, wenn dir die
Sache leid ist, so wollen wir sie bald wieder in Ordnung bringen.«

»Ich werde noch einmal zu Frau von Baldereck gehen und ihr mittheilen,
daß ich die Tanzstunden nicht mehr besuchen kann.«

»Auch ich halte das für das beste Mittel,« sagte der Kaufmann.

»Ich fürchte, es wird nicht viel helfen,« bemerkte Fink weise.

»Dann habe ich wenigstens das Meinige gethan,« rief Anton.

»Wie du willst,« sagte Fink. »Tanzen hast du doch gelernt und deinen Hut
verstehst du auch mit Anstand zu bewegen.«

Gegen Mittag sagte der Kaufmann zu seiner Schwester: »Du hast Recht
gehabt, Wohlfart war in der Hauptsache unschuldig, Fink hat in seinem
Uebermuth die ganze Intrigue angezettelt.«

»Ich wußte es,« rief Sabine und fuhr heftig mit der Nadel in ihre
Stickerei. -- »Wenn es möglich ist, Traugott, so verhüte jetzt eine neue
Unbesonnenheit.«

»Sie müssen die Geschichte selbst abmachen,« antwortete der Kaufmann,
»ich bin neugierig, wie sie das zu Stande bringen werden.«

       *       *       *       *       *

Anton arbeitete den Tag über wie Einer, der sich betäuben will, sprach
nur das Nöthige und ging am Abend trotzig die drei Treppen hinauf, sich
anzukleiden, als ein Mann, der seinen Entschluß gefaßt hat.

Fink sah ihn den Tag über mißtrauisch an und frug sich selbst: »Was hat
der Junge vor? Er geberdet sich, als sollte er das erste Duell
abmachen.« Und hätte er in Antons Seele sehen können, vielleicht hätte
auch ihn erschüttert, den Schmerz zu erkennen, der in dem jungen Herzen
fraß. Es war nicht verletzter Stolz allein, nicht die Scham, wie ein
Abenteurer und Betrüger zu erscheinen, denn diese beiden Empfindungen
gingen unter in einem größeren Weh, in dem Gedanken an den Abschied von
seiner geliebten Tänzerin.

Fink sprang die drei Treppen hinauf in Antons Zimmer, den er bereits
angekleidet fand, sah das bleiche Gesicht des Freundes, das heute um ein
Paar Jahre älter aussah, als gewöhnlich, und frug, seine Hand
ergreifend: »Bist du böse auf mich?«

»Nicht auf dich und auf keinen Andern,« sagte Anton aufgeregt. »Höre
mich an; wie das Gerücht entstanden ist, will ich nicht wissen. Es ist
möglich, daß du dir einen Scherz mit mir und den Leuten gemacht hast.«

»Mit dir nicht, mein Kind,« sagte Fink.

»Jedenfalls hast du um das Geschwätz gewußt und mir nichts davon gesagt,
das war nicht recht von dir, ich sage dir das jetzt und werde dir's
nicht nachtragen, und wir wollen mit einander über diese Geschichte
niemals wieder reden.«

»Höre,« sagte Fink, »ich habe die Notion, du nimmst das Geschwätz viel
zu tragisch.«

»Laß mich,« fuhr Anton fort, »nur heut in meiner Weise handeln.«

»Was willst du denn thun?«

»Frage mich nicht, ich empfinde sehr deutlich, was ich thun muß. Laß uns
gehen.«

»So thu', was du nicht lassen kannst,« sagte Fink gutmüthig, »aber
vergiß nur Eines nicht, daß jede Art von Scene, die du vor _den_
Leuten aufführst, sie nur amüsiren wird, um so mehr, je aufgeregter du
dich zeigst.«

»Vertraue mir,« sagte Anton, »ich werde ruhig sein.«

Es war große Gesellschaft in den erleuchteten Zimmern, kleine
Balltoilette, viel Lichterglanz, sämmtliche Familienmütter und mehrere
Väter; einige eingeübte Tänze sollten zum Besten gegeben werden. Im
Eintreten blickte Fink besorgt auf seinen Freund, Anton sah verstört
aus, aber er schritt mit großer Energie vorwärts. Er machte sich von
Fink los und trat sogleich zu Lenore, mit der er sich zum ersten Tanz
bereits engagirt hatte. Das Fräulein sah heut so reizend aus, als
möglich, sie hatte ihr erstes Ballkleid an, und die großen Augen
strahlten vor Lust; sie kam ihrem Tänzer einige Schritte entgegen und
sagte ihm mit freundlichem Vorwurf: »Sie kommen so spät, der Ball wird
gleich anfangen, und ich hatte gehofft, mit Ihnen vorher noch eine Weile
zu plaudern. Papa ist auch hier. Ich werde Sie ihm vorstellen. -- Aber
was haben Sie? -- Sie sehen ja so feierlich aus!«

»Gnädiges Fräulein,« erwiederte Anton mit einer Verbeugung, »mir ist
heut sehr traurig zu Muthe, ich kann nicht die Ehre haben, den nächsten
Tanz mit Ihnen zu tanzen.«

»Und warum nicht?« frug die junge Dame erschrocken.

»Hören Sie mich an, Fräulein, ich werde nicht lange in dieser
Gesellschaft bleiben und komme heut nur, mich bei Ihnen und der Dame vom
Hause wegen meines Weggehens zu entschuldigen.«

»Aber Herr Wohlfart,« rief Lenore die Hände zusammenschlagend.

»Viel mehr als an der Meinung der Uebrigen liegt mir an Ihrer guten
Meinung,« sagte Anton erröthend, »und vor Ihnen will ich mich zuerst
rechtfertigen.«

»Sie sollen sich aber nicht rechtfertigen, ich verstehe Sie nicht,« rief
die junge Dame.

Anton aber erzählte ihr mit fliegenden Worten, was er heute von seinem
Prinzipal gehört, und versicherte sie eifrig, daß er von dem Gerücht
nichts gewußt habe. »Das glaube ich Ihnen gern,« sagte Lenore
vertrauensvoll, »Papa hat auch gesagt, daß es wahrscheinlich ein müßiges
Geschwätz sei.« -- Sie hielt inne, denn sie dachte in dem Augenblick
daran, daß ihr Vater zugesetzt hatte, dieser Herr Wohlfart möge ein
recht guter Mann sein, aber er passe doch nicht in die Gesellschaft.
»Und weil Sie erfahren haben, was man sich über Sie erzählt, wollen Sie
ganz aus der Tanzstunde ausscheiden?«

»Ja, ich will,« sagte Anton, »denn wenn ich hier bliebe, würde ich mich
der Gefahr aussetzen, für einen Eindringling oder gar für einen Betrüger
gehalten zu werden.«

Lenore warf das Köpfchen zurück und sagte gekränkt und heftig: »So gehen
Sie, mein Herr!«

Dies war das beste Mittel, das Gehen unsers Anton zu verhindern, er
blieb stehen und sah seine Tänzerin flehend an.

»Warum gehen Sie nicht?« frug das Fräulein noch heftiger.

Anton wurde sehr bleich; er sah mit tiefem Schmerz in das Gesicht seiner
zornigen Dame und sagte mit zitternder Stimme: »Sagen Sie mir
wenigstens, daß Sie nicht schlecht von mir denken wollen.«

»Ich werde gar nicht an Sie denken,« rief Lenore mit schneidender Kälte
und wandte sich ab.

Der arme Anton stand einen Augenblick wie vernichtet, es war ein
bitterer Schmerz, der seine unerfahrene Seele durchbebte. Wäre er zehn
Jahre älter gewesen, so hätte er sich diesen heftigen Zorn vielleicht
günstiger ausgelegt. Der Gedanke, daß er noch nicht fertig war, gab ihm
seine Kraft wieder, er ging aufgerichtet, ja mit stolzem Schritt zu dem
Kreise, in welchem Frau von Baldereck die Honneurs machte. Da waren alle
die auserwähltesten Damen der Gesellschaft; die lange hagere Gräfin eine
Tasse Thee trinkend, Eugeniens Mutter und neben ihr eine große
Männergestalt; Anton wußte, ohne daß es ihm Jemand gesagt hatte, daß der
stattliche Herr Lenorens Vater sein müsse. In dem Augenblick, wo er vor
die Frau vom Hause trat, seine Verbeugung zu machen, flog sein Blick
über die ganze Gesellschaft. Noch viele Jahre nachher lebte der
Augenblick in seinem Gedächtniß, noch viele Jahre nachher wußte er die
Farbe von jedem Kleide, er konnte noch die Blumen aufzählen, welche in
dem Strauß der Baronin Rothsattel waren, ja, er erinnerte sich noch an
das Bild der gemalten Tasse, aus welcher die Gräfin trank. Die Hausfrau
empfing die Verbeugung unsers Helden mit herablassendem Lächeln und war
im Begriff, ihm etwas Freundliches zu sagen, als Anton sie unterbrach
und mit einer Stimme, die vor Bewegung zitterte, aber laut durch den
ganzen Saal tönte, seine Rede begann, so daß nach den ersten Worten eine
allgemeine Stille entstand: »Gnädige Frau, ich habe heut erfahren, daß
in der Stadt erzählt wird, ich sei reich, ich besitze Güter in Amerika,
und vornehme Herrschaften nehmen im Geheimen ein Interesse an mir. Ich
erkläre dies Alles für Unwahrheit, ich bin der Sohn des verstorbenen
Calculator Wohlfart aus Ostrau; ich habe von meinen Eltern fast nichts
geerbt, als einen ehrlichen, unbescholtenen Namen. Ich bin dem Andenken
an meine guten Eltern und mir selbst schuldig, das hier öffentlich zu
erklären. Sie, gnädige Frau, haben die hohe Güte gehabt, einen fremden
und unbedeutenden Menschen so freundlich in Ihrem Hause aufzunehmen und
mich zur Theilnahme an den Tanzstunden dieses Winters aufzufordern. Ich
darf nach dem, was ich heut gehört habe, nicht mehr daran Theil nehmen,
weil mein fernerer Besuch der Tanzstunde den Unwahrheiten, welche man
über mich verbreitet hat, Nahrung geben würde, und weil ich gar in den
Verdacht kommen könnte, ein Betrüger zu sein, welcher die
Gastfreundschaft Ihres Hauses mißbraucht. Deßhalb sage ich Ihnen meinen
innigen Dank für Ihre Güte und bitte Sie, mir ein freundliches
Gedächtniß zu bewahren.«

Die Rede war etwas zu pathetisch für den Kreis, in welchem sie wirken
sollte, aber sie wirkte doch. Es entstand für einige Augenblicke tiefes
Stillschweigen; die Gräfin hielt wie erstarrt ihre Tasse in der Luft
zwischen Schooß und Mund, und die Frau vom Hause sah verlegen vor sich
nieder.

Anton machte eine tiefe Verbeugung und ging zur Thür.

Da eilte aus der starren Gruppe mit beflügeltem Schritte eine helle
Gestalt dem Scheidenden nach, faßte mit ihren Händen seine beiden
Hände; Anton sah in Lenorens weinende Augen und hörte noch, wie sie mit
weicher Stimme unter Thränen zu ihm sagte: »Leben Sie wohl!« Dann schloß
sich die Thür hinter ihm, und Alles war vorbei.

Anton ging langsam nach Hause. Es war so ruhig und still in seiner
Seele, als wäre er nie in dem Hause hinter ihm gewesen, er sah auf die
großen Schneeflocken, welche vor ihm herunterfielen, und freute sich
über die Spur, welche die Fußgänger in den weichen Schnee gedrückt
hatten. Wenn er Schmerzen fühlte, so waren sie doch ohne Bitterkeit. Er
trug sein Haupt stolz und dachte an alles Mögliche, woran ein
unbefangener Spaziergänger denkt, an seine Eltern, an die Briefe, die er
im Geschäft geschrieben hatte, an seinen Prinzipal und auch an den
närrischen Tinkeles, den Fink heut wieder zum Comtoir hinausgewiesen.
Aber in seinem Ohr klang fortwährend eine Melodie, die neben allen
Gedanken forttönte, es waren die Worte Lenorens: »Leben Sie wohl!«

       *       *       *       *       *

In dem Salon der gnädigen Frau kehrte das Leben zurück, als er das
Zimmer verlassen hatte. Das erste Wort, welches gehört wurde, war der
strafende Ruf der Mutter, die ihre Tochter zu sich forderte, welche in
der vergangenen Scene eine so auffallende Rolle improvisirt hatte.
»Lenore, du hast dich vergessen!« sagte die Mutter leise und bekümmert.

»Laß sie,« sagte der Freiherr mit Geistesgegenwart laut, »die Tochter
hat gethan, was der Vater hätte thun sollen, der junge Mann hat sich
brav gehalten, und wir werden ihm unsere Achtung nicht versagen.«

Unter den übrigen Gruppen aber erhob sich ein Gemurmel, die Einleitung
zu lebhafter Unterhaltung. »Das war ja eine wahre Theaterscene,« sagte
die Dame vom Hause mit nicht ganz natürlichem Lächeln; -- »aber, wer hat
uns denn gesagt --«

»Ja, wer hat denn gesagt? --« fiel Herr von Tönnchen ein.

Aller Augen richteten sich auf Fink.

»Sie sagten ja doch, Herr von Fink,« -- fing Frau von Baldereck wieder
an, sich majestätisch erhebend.

»Ja wohl,« fiel Herr von Zernitz ein, »und es ist doch etwas an dem
Gerücht, mein Wort darauf! Ich selbst habe bei einem notariellen Act als
Zeuge gedient,« fuhr er unvorsichtig heraus. »Erklären Sie doch, Fink.«

»Auch ich muß um Erklärung bitten, Herr von Fink,« fuhr die Hausfrau
gereizt fort.

»Mich? gnädige Frau,« sagte Fink mit der Ruhe eines Gerechten, dem ein
Unrecht geschieht. »Was soll ich von diesem Gerücht wissen? Ich selbst
habe ihm widersprochen, so viel ich nur konnte.«

»Ja, das haben Sie,« ließen einzelne Stimmen sich hören, »aber Sie
ließen merken --«

»Sie sagten doch --« fiel Frau von Baldereck ein.

»Was? gnädige Frau,« frug kalt der unerschütterliche Fink.

-- »daß dieser Herr Wohlfart auf geheimnißvolle Weise mit dem -- dem
Kaiser -- in Verbindung stehe.«

»Das ist unmöglich,« antwortete Fink mit größtem Ernst. »Das ist ein
arges Mißverständniß! Ich habe Ihnen die Person des Herrn beschrieben,
der Ihnen damals noch unbekannt war; es ist möglich, daß ich dabei eine
zufällige Aehnlichkeit erwähnt habe.«

»Aber was ist das mit den Gütern?« fiel Herr von Tönnchen ein, »Sie
selbst haben ja die Herrschaft an ihn cedirt, und dieser Verkauf war von
auffallenden Umständen begleitet. Sie forderten von uns, die Sache als
tiefes Geheimniß zu bewahren.«

»Da Sie mein Geheimniß so gut bewahrt haben, daß Sie es überall und
jetzt hier vor der ganzen Gesellschaft erzählen,« entgegnete Fink
lachend, »so tragen Sie und Zernitz offenbar die Schuld, wenn sich dies
thörichte Gerücht verbreitet hat. Merken Sie auf, meine theuren Herren.
Mein Freund Wohlfart hatte einmal in fröhlicher Stimmung geäußert, er
wünsche wohl, Grundbesitz in Amerika zu haben. Ich machte mir einen
Scherz und schenkte ihm zu Weihnachten eine Besitzung, die ich auf
Long-Island bei Newyork hatte. Diese Besitzung, meine Herren, besteht in
einer Sandgrube, welche mit Gesträuch bewachsen ist und in welcher eine
breterne Vogelhütte zum Schießen von Strandvögeln steht. Wenn ich Sie
gebeten habe, nicht davon zu sprechen, so war das ganz in Ordnung; daß
Sie aber aus dieser Kleinigkeit ein Tau gesponnen haben, welches einen
liebenswürdigen Mann von unserer Gesellschaft scheiden soll, thut mir
sehr leid.« Ein kalter Hohn legte sich auf sein Gesicht, als er
fortfuhr: »Mit Freuden sehe ich, wie sehr Sie alle dies Bedauern
theilen, und wie stark Sie den gemeinen Bedientensinn verachten, welcher
einen Mann deßwegen für salonfähig hält, weil irgend ein fremder
Potentat sich um ihn gekümmert haben soll. Da wir aber den heutigen Ball
mit Erklärungen angefangen haben, so will auch ich die Erklärung
abgeben, daß Herr Anton Wohlfart legitimer Sohn des verstorbenen Herrn
Calculator Wohlfart in Ostrau ist, und daß ich jede fernere Erwähnung
dieser Mißverständnisse für eine Beleidigung meines nächsten Freundes
halten werde. -- Und jetzt, gnädige Frau, schenken Sie mir auf's Neue
Ihre Huld, ich bin mit Fräulein Eugenie zur ersten Quadrille engagirt
und fühle mich außer Stande, länger zu warten.«

In Frau von Baldereck kämpfte eine Weile verletztes Selbstgefühl und
mütterliche Sorgfalt, endlich siegte, wie bei einer guten Natur zu
erwarten war, die letztere; sie sagte, Fink vorwurfsvoll anblickend,
leise: »Ich fürchte, Sie haben Ihr Spiel mit uns getrieben!« -- Fink
aber schüttelte den Kopf und erwiederte mit großer Aufrichtigkeit: »Man
spielt nicht, wo man fühlt.« Darauf führte er Fräulein Eugenie zum
Tanze.

Beim Antreten sagte ihm Lieutnant von Zernitz: »Sie haben Ihr Spiel mit
uns getrieben, Fink, ich bedaure, darüber noch eine Erklärung von Ihnen
fordern zu müssen.«

»Seien Sie verständig und fordern Sie nichts,« entgegnete Fink, »wir
haben so oft mit einander um die Wette geschossen, daß es sehr thöricht
wäre, wenn wir einer auf den andern zielen wollten.«

Da Fink bei weitem der beste Schütz in der Gesellschaft war, so sah Herr
von Zernitz doch zuletzt ein, daß Fink Recht hatte. Und eine kleine
Spannung von einigen Wochen abgerechnet, welche an einem stillen Abend
bei der zweiten Flasche Burgunder durch Händeschütteln ausgeglichen
wurde, hatte die Sache keine weitern Folgen. -- Doch erkaltete seit dem
Abgange Antons das Interesse, welches Fink an der Tanzstunde genommen,
und weder Theone Lara noch Lenore hatten Ursache, seine Anspielungen zu
fürchten, denn wenn er im Salon erschien, so begnügte er sich, der
Tochter vom Hause und einigen erfahrenen Frauen seine Huldigung
darzubringen, um die aufstrebende Jugend kümmerte er sich nicht mehr.

Anton aber war wie ein erlöschender Stern aus der Gesellschaft
geschieden. Er wurde nicht wieder darin gesehen. Frau von Baldereck
erkannte etwas spät, daß es passend sei, den jungen Mann, der doch
einmal in ihrem Hause aufgenommen war, gelegentlich wieder einzuladen,
um ihm und Andern zu zeigen, daß man seine Gegenwart nicht bloß deßhalb
für anständig halte, weil er -- sondern auch um seiner selbst willen. --
Und einige andere Familien des Landadels dachten ebenso; da aber, wie
bemerkt, alle diese Einladungen etwas spät kamen, und Anton sein
Nichterscheinen entschuldigte, so geschah ihm in Kurzem, was viel
bedeutenderen Größen der Gesellschaft zu begegnen pflegt, er wurde
vergessen. Die früheren Eideshelfer bei der großen Urkunde, Herr von
Zernitz und Herr von Tönnchen, redeten ihn noch eine Weile auf der
Straße an, wenn er ihnen begegnete, dann grüßten sie ihn noch ein Jahr,
und endlich kannten auch sie ihn nicht mehr.

Unserm Anton kam wenig darauf an. Er stürzte sich jetzt mit
Leidenschaft in die Arbeiten des Geschäfts. Gleich am andern Morgen
klopfte er an die Thür des kleinen Comtoirs und trat in das
Allerheiligste des Prinzipals ein. Er erzählte ihm, was er gestern zu
Frau von Baldereck gesagt habe, und fügte hinzu: »Ich werde nicht mehr
in die Gesellschaft gehen und ich bitte Sie, mir zu verzeihen, wenn ich
in der letzten Zeit meine Pflicht nicht vollständig gethan habe, ich
werde von heut an sorgfältiger sein.«

»Ich habe keinen Grund, über Sie zu klagen,« erwiederte der Kaufmann
freundlich; »geben Sie mir die Summe an, welche Sie bedürfen, um Ihre
Verhältnisse in Ordnung zu bringen.« Anton zog einen Zettel aus der
Tasche, auf dem er gewissenhaft sein Debet aufgezeichnet hatte, Herr
Schröter rief den Cassirer, ließ die Summe an Anton zahlen und diesem
zur Last schreiben, und auch das war abgemacht.

Fink sagte am nächsten Tage zu Anton: »Du bist mit einem Knalleffect
ausgetreten und hast von den ältern Herren der Gesellschaft das Zeugniß
bekommen, daß du dich angemessen benommen hast.«

»Wer hat das gesagt?« Fink erzählte ihm die Aeußerungen des Freiherrn
von Rothsattel und that, als bemerke er nicht, daß Antons Gesicht eine
tiefe Röthe überflog. »Indeß wäre doch klüger gewesen,« fuhr Fink fort,
»wenn du die Angelegenheit nicht so auf die Spitze getrieben hättest.
Wozu die ganze Gesellschaft meiden, in der doch Einige sind, die dich
persönlich lieb gewonnen haben?«

»Ich habe gehandelt,« sprach Anton, »wie mir mein Gefühl eingab, ein
Anderer, der älter ist und mehr Welt hat, wird es vielleicht geschickter
anfangen. Du kannst mir nicht zürnen, daß ich in dieser Sache nicht
deinem Rath gefolgt bin.«

»Es ist merkwürdig,« dachte Fink, die Treppe hinuntersteigend, »bei
welchen Gelegenheiten die verschiedenen Menschen lernen, den eigenen
Willen zu gebrauchen. Dieser Knabe ist über Nacht selbstständig
geworden, und was ihm das Schicksal jetzt von größeren Dingen bringt,
er wird sicher Alles anständig durchmachen.«

Für Anton sowohl, als seinen Freund, war ein gutes Zeichen, daß ihr
Verhältniß durch diese Scene nicht gestört wurde. Ja, es gewann an
innerem Werth. Fink behandelte seinen jüngern Freund mit größerer
Achtung, und Anton bewegte sich mit mehr Freiheit und gewöhnte sich,
auch Fink gegenüber einen eigenen Willen zu haben. Und das richtige
Urtheil des Jüngern trug allmälig dazu bei, den Aelteren von manchem
losen Streich abzuhalten und seinen Uebermuth zu bändigen. Anton
erfüllte seine Pflichten im Comtoir mit der größten Pünktlichkeit, sein
Diensteifer war unendlich, und seine Zuvorkommenheit gegen die Collegen
größer als jemals. Fink gewöhnte sich dadurch, ohne daß er es selbst
merkte, auch seinerseits regelmäßiger im Geschäft zu erscheinen und die
Arbeitsstunden besser auszuhalten. Nur einen Gegenstand gab es, über den
er mit seinem Freunde nie sprach, obgleich er wußte, daß Anton immer an
ihn dachte, das war die junge Dame der Tanzstunde, welche so viel Herz
und Muth gezeigt hatte.



~IV.~


Nie hatten die Blumen so reichlich geblüht und nie die Vögel so lustig
gesungen, als in diesem Sommer auf dem Gut des Freiherrn. Die
Wintersaison hatte die Familie mit einem großen Theil des Landadels
verbunden, und die Bekanntschaften des Theetisches und Ballsaales
spannen sich jetzt unter dem blauen Himmel weiter. Fast immer war Besuch
auf dem Schloß. Aus der Stadt kam Frau von Baldereck mit Eugenie,
zuweilen auch der Laubfrosch, Zernitz und Benno Tönnchen, von ihrem Gut
Frau von Werner mit einem Sohn und vier Töchtern. Theone und Hildegard
waren wochenlang die Gäste Lenorens, sie hatten kein Mittel gefunden,
ihren Schwur zu halten, und trafen jetzt wenigstens auf befreundetem
Gebiet wieder zusammen. Das Haus schien manchmal zu klein, die Gäste zu
fassen. In allen Zimmern des Schlosses und auf dem runden Rasenplatz
tummelten sich die zierlichen Gestalten der Mädchen. Sie lasen
Theaterstücke mit vertheilten Rollen, sie fühlten mit einander die
zartesten und höchsten Gefühle durch, sie tanzten, sie schlugen den
Dritten ab, oder ließen sich vom wilden Mann jagen. Und wenn die jungen
Herren ja einmal langweilig wurden und die Stimmung der Mädchen nicht
verstanden, so bestiegen diese den Kahn, ergriffen die Streichruder und
zogen sich vom Festlande zurück in eine unangreifbare Stellung mitten
auf dem Wasser. Wie süß wurde dort geschwärmt, wenn das Ruder leise in
der Fluth plätscherte und der Mond über den Bäumen des Parks heraufzog.
Um den Kahn hoben die Seerosen ihr weißes Haupt aus dem Wasser, erfreut,
daß ihre Feinde, die Schwäne, zur Ruhe gegangen waren, das Bild des
Mondes zitterte auf dem Kamm kleiner Kreiswellen, die Nachtigall
schmetterte im Busch und ein warmer Windeshauch trieb den Duft blühender
Sträucher über den See. Dann sangen Theone und Hildegard zweistimmige
Lieder, oder Hulda Werner gestand eine holde Erinnerung aus der
Residenz, oder Eugenie machte spöttische Bemerkungen über die
unglücklichen Herren, welche am Uferrand auf- und abliefen und
vergeblich durch List und Gewalt in den Besitz des Kahnes zu kommen
suchten.

Aber die prächtigsten Stunden waren am Sonntag Abend; dann wurde das
Winterkränzchen fortgesetzt, der Reihe nach im Schloß der Rothsattel,
bei Werners, bei Balderecks. Wenn man nicht tanzte, trieb man
schelmische Possen. Man verkleidete sich. Mit Mänteln, Shawls und
Tüchern drapirte sich die junge Gesellschaft in der lächerlichsten
Weise, dann stellte Zernitz, der in solchen Dingen ein Meister war,
schnell ein Tableau, und die Väter und Mütter mußten als Publikum
zusehen. Oder man führte Charaden in dramatischen Scenen auf, entweder
aus dem Stegreif oder so, daß die Rollen der Einzelnen auf kleine Zettel
geschrieben wurden, die man während der Aufführung in der Hand hielt.
Die ganze Woche hindurch dachten die Mädchen auf hübsche Wörter, und wie
man sie darstellen könnte. Classische Wörter wurden dort aufgeführt, zum
Beispiel: »Referendarius,« als Reh, als Fee, als Wettrennen und als
König Darius, wo Benno Tönnchen als todter Darius auf dem Boden lag, und
die schöne Hulda Werner als Alexander der Große mit gerungenen Händen
hinter ihm stand, worauf Lenore als Ganzes mit einer Brille auf der Nase
und Acten unter dem Arm erschien und über den Laubfrosch, welcher ein
Verbrechen begangen hatte, ihr Protokoll aufnahm. --

Und erst als das treffliche Wort Parthenia dargestellt wurde! Zuerst ein
feierliches Ehepaar aus der alten Zeit; dann ein langweiliger Thee, dann
ein schüchterner Liebhaber, welcher täglich seiner Dame einen
Liebesantrag machen will und niemals damit zu Stande kommt, sondern
immer sitzen bleibt, so daß die Dame zuletzt mit einem Seufzer die
Erklärung ausrufen kann, »nie, nie!« und dann eine andere Brautwerbung,
bei der ein verschämtes Bauermädchen ihrem Liebhaber, dem Otto Tronka,
zuletzt ein leises Ja zuflüstern muß. -- Theone Lara war als
Bauermädchen bezaubernd, nur das Ja sprach sie nicht aus, sie schämte
sich. -- Und am Schluß erschien Lenore wieder als Ganzes, als eine
griechische Jungfrau, und der Laubfrosch, der Nußknacker und der kleine
Lanzau saßen als Wilde in schwarzhaarigen Schlittendecken um sie herum,
und wurden von ihr ach! so schlecht behandelt.

Wie glücklich war Lenore in dieser Zeit! Zwar ein wenig Original war sie
geblieben, und die Mutter schüttelte zuweilen den Kopf über einen kecken
Einfall oder einen kräftigen Ausruf, der den Lippen des schönen Mädchens
entschlüpfte. Natürlich tanzte Lenore immer als Herr, so oft es an
Herren fehlte; sie war die Anführerin bei einigen entschlossenen Thaten,
welche die Mädchen verübten, sie trieb ihre ganze Gesellschaft einmal
wohl eine Meile weit auf einen Punkt, wo eine gute Aussicht sein sollte,
sie zwang sie dann, in die Schenke des nächsten Dorfes einzukehren und
Milch und Schwarzbrod als Abendkost zu genießen, und brachte die
Todtmüden am späten Abend auf einem Leiterwagen zurück, den sie
gemiethet hatte und auf dem sie stand und selbst kutschirte. Sie
behandelte die jüngeren Herren fortwährend gönnerhaft, wie kleine
Jungen, die ein Butterbrod in der Hand halten, sie ließ sich von ihnen
Pferdegeschichten erzählen, und trat bei einer dramatischen Scene zum
Schrecken der Mutter sogar selbst als Herr auf, mit einer Reitpeitsche
und einem kleinen Bart von Wolle, den sie allerliebst zu drehen wußte.
Dabei sah sie aber so wunderhübsch aus, daß die Baronin nicht im Ernst
zürnen konnte.

Wenn jemand auf dem Gut mit dem neuen Leben der Familie nicht ganz
zufrieden war, so war's die Baronin. Ueber ihren Gemahl war Zerstreuung
und Geschäftigkeit gekommen, die wolkenlose ruhige Heiterkeit früherer
Jahre schien aus seiner Seele verschwunden. Auch jetzt im Sommer fuhr er
oft nach der Stadt, manchen Abend brachte er in der Ressource zu, und
lustige Regimentskameraden, welche eine Frau zu nehmen vermieden hatten,
zogen ihn häufig aus den Zimmern der Hausfrau in ihre Rauchstuben. Er
verhandelte mit Ehrenthal und gefiel sich in lauter Gesellschaft, von
der er sonst wenig gehalten hatte. Es war eine sehr geringe Veränderung
des Freiherrn, nur für das Auge der Gattin erkennbar. Und auch die
Baronin sah ein, daß sie Unrecht thue, über diese Veränderung zu
trauern.

Aber auch ihr wurde in dieser Zeit große Freude. Eugen bestand sein
Offizierexamen und kündigte seinen Besuch an, um die Schnüre auf seinen
Achseln zu zeigen. Die Mutter ließ ihm sein Zimmer neu einrichten, und
der Vater stellte einen Gewehrschrank und eine neue Jagdausrüstung
hinein, die er ihm zum Geschenk bestimmte. Als die Stunde kam, wo Eugen
eintreffen sollte, konnte der Freiherr die Ankunft gar nicht erwarten,
er ließ satteln und ritt dem Sohn bis zum nächsten Dorf entgegen. Und
als eine kleine Staubwolke auf der Landstraße das Nahen des Reiters
verkündete und der Vater die schlanke Gestalt des Husarenlieutnants vor
sich erblickte, das Gesicht, welches der geliebten Frau so ähnlich sah,
da sprang er wie ein Jüngling vom Pferde, der Sohn that im Nu dasselbe,
und es war ein guter Anblick, als die beiden ritterlichen Gestalten
einander auf der Heerstraße umarmten. Und stattlich anzusehen war's, als
sie neben einander dem Schlosse zutrabten.

»Ich bringe dir auch gute Nachricht vom Regiment,« begann Eugen nach dem
ersten Austausch freudiger Fragen und Antworten. »Zuerst läßt dich der
Oberst grüßen.«

»Er war seiner Zeit ein toller Junge,« sagte der Vater.

»Jetzt ist er ein Brummbär,« sagte der Sohn. -- »Unser Avancement wird
magnifique. Waldorf wird ausscheiden müssen, weil seine Brust immer
schlechter wird; Balduin Tronka will sich versetzen lassen, er hat mit
dem Rittmeister einen famosen Streit gehabt, die Geschichte muß ich dir
noch erzählen, und Stallinger bekommt das Majorat seines Onkels, der auf
dem Tode liegt. Er wird ein fanatisch reicher Kerl. Man sagt,
Zwanzigtausend Revenüen.«

»Das ist sehr übertrieben,« sagte der Vater, »das Majorat ist wenig
größer, als unser Gut.«

»Jedenfalls wird er seinen Walach dem Wachtmeister schenken,« sagte der
Sohn. »Er hat dem Tisch einen süperben Satz versprochen. Wie gefällt dir
mein Brauner, Vater?« Sie hielten vor dem Hofe an, der Lieutnant ritt
das Pferd vor. Der Freiherr untersuchte als Kenner und sprach im
Allgemeinen seine Billigung aus. Vor dem Pferdestall hielten sie noch
einmal an. »Wir wollen die Frauen überraschen,« sagte der Freiherr. Als
der Reitknecht die Pferde abnahm, konnten Vater und Sohn sich nicht
enthalten, auf einen Augenblick in den Stall zu treten. Zuerst prüften
sie die Reitpferde des Freiherrn, dann gingen sie die Reihe der
Ackergäule durch. Mit Gönnermiene schlug der Lieutnant das eine oder
andere, einen persönlichen Bekannten an den Hals und sprach zur Freude
des Vaters mit militärischer Kürze entschiedene Urtheile über die
Tüchtigkeit aus. Die Knechte standen ehrerbietig herum, Vater und Sohn
geriethen in Eifer und theilten einander nicht aufzuschiebende
Sportanekdoten mit, der Freiherr mit der Ruhe eines alten Roßbändigers,
der Lieutnant mit jugendlichem Feuer, seelenvergnügt, vor der erprobten
Weisheit des Vaters auch seine lustig grünende Wissenschaft zu zeigen.
Bei Lenorens Pony erinnerten sich Vater und Sohn zu gleicher Zeit an die
Frauen des Hauses und eilten schnell aus dem Stall nach dem Schlosse.

In der Rosenlaube hielt die Baronin ihren Sohn umschlungen, während
Lenore ihm liebkosend auf die Schultern klopfte. -- Jetzt erst begann
die rechte Freude auf dem Schloß. -- Die Augen der Eltern glänzten, so
oft sie auf die hohe Gestalt des Reiters sahen. Wenn einzelne seiner
Ausdrücke und Geberden noch an die Reitbahn erinnerten, so ertrug auch
die Baronin das mit freundlichem Lächeln. Denn seit alter Zeit ist der
Stall die Vorhalle, durch welche der Cavalier zu den gefälligen Formen
des Salons hinaufsteigt. Im Kreise der Mädchen eroberte sich Eugen
sofort die Herrschaft, wenigstens in allen lustigen Stunden wurde er ihr
bevorzugter Gefährte. Er machte seine Besuche in der Umgegend, man lud
ein und wurde geladen, ein fröhliches Fest folgte dem andern.

       *       *       *       *       *

Das Behagen an diesem bunten Treiben wurde dem Freiherrn durch einen
Umstand beeinträchtigt: er konnte durchaus nicht mehr mit seinem Gelde
auskommen. Was zwanzig Jahre hindurch möglich gewesen war, erwies sich
jetzt als völlig unmöglich. Das Winterquartier in der Stadt, die größere
Ausdehnung seiner gesellschaftlichen Verbindungen, die Epauletten seines
Sohnes, die Florkleider und Spitzen Lenorens, sogar die Zuschüsse,
welche er zu den jährlichen Zinsen seiner Pfandbriefe machen mußte, um
die Interessen an die Landschaft zu zahlen, das Alles zusammen wurde ihm
unbequem. Die Erträge des Gutes wurden zuweilen ungeduldig erwartet und
schnell in Anspruch genommen, sie wurden dadurch nicht größer und nicht
sicherer; und mancher verständige Vorsatz früherer Zeiten blieb
unausgeführt. Der Freiherr hatte den Plan gefaßt, eine sterile
Sandfläche an der Grenze seines Gutes mit Kiefern zu besäen, sogar die
unbedeutenden Kosten dieser Verbesserung wurden ihm lästig, und der
gelbe Sand glänzte ungefurcht das ganze Jahr in der Sonne. Wieder war er
mehr als ein Mal in die Lage gekommen, die zierliche Cassette, welche
seine geliebten Pfandbriefe beherbergte, zu öffnen und einzelne Nummern
des schönen Pergaments herauszunehmen; wieder umwölkte sich seine Stirn,
und wieder durchfuhr eine fliegende Unruhe sein in der Regel so würdig
gehaltenes Wesen. Aber es war nicht mehr die quälende Angst einer
früheren Zeit, er hatte bereits eine kleine Praxis in Geschäften
erworben und sah die Sache ein wenig kaltblütiger an. Es mußte einen Weg
geben, aus diesen Verlegenheiten herauszukommen, im schlimmsten Falle
lebte er noch einen, höchstens zwei Winter in der Stadt, bis Lenorens
Erziehung vollendet war, und zog sich dann mit Energie in seine
Landwirthschaft zurück. Er fühlte, daß ihn das kein großes Opfer kosten
würde. Und dann führte er seine industriellen Projecte aus, als guter
Wirth nur auf die Zukunft der Kinder bedacht. Unterdeß beschloß er, sich
gelegentlich bei Ehrenthal Rath zu holen. Der Mann war im Ganzen doch
wohl ein ehrlicher Mann, soweit ein Negociant einem Edelmann gegenüber
so etwas sein kann; und was die Hauptsache war, er kannte die
Verhältnisse des Freiherrn ziemlich genau, und der Herr fühlte ihm
gegenüber nicht die Scheu, welche ihn abhalten mußte, einem Fremden
Bekenntnisse zu machen.

Wie immer, erschien auch diesmal der Händler zu rechter Zeit. Seine
diamantene Busennadel blitzte, seine unterwürfigen Complimente gegen die
Baronin waren lächerlicher als je, und seine Bewunderung des Gutes
zeigte sich wahrhaft grenzenlos. Der Freiherr führte ihn in guter Laune
durch die Wirthschaft und sagte endlich: »Sie sollen mir einen guten
Rath geben, Ehrenthal.«

Ehrenthal zuckte mit den Augen und sah den Freiherrn schlau an.

Es waren nur wenige Jahre vergangen, seit sie einen ähnlichen Gang durch
die Gebäude des Hofes gemacht hatten, und sehr hatten sich die Zeiten
geändert! Damals mußte der Händler seinen guten Rath dem stolzen Baron
so vorsichtig und in Süßigkeiten eingehüllt anbieten, wie man dem
unartigen Kinde eine Arznei einflößt, und jetzt kam derselbe Herr
bereits Hülfe suchend zu ihm.

Der Freiherr fuhr mit möglichst leichtem Tone fort: »Ich habe in diesem
Jahr größere Ausgaben gehabt, als früher, selbst die Pfandbriefe
verlangen Zuschüsse, ich muß darauf denken, meine Einnahmen zu
vermehren. Was ist nach Ihrer Meinung für diesen Zweck am besten zu
thun?«

Die Augen des Händlers glänzten, aber er erwiederte mit gebührender
Demuth: »Was zu thun ist, werden der Herr Baron besser wissen, als ich.«

»Nur keins von Ihren Geschäften, Ehrenthal,« warf der Freiherr
vorsichtig ein. »Ich werde mit Ihnen nicht wieder in Compagnie treten.«

Kopfschüttelnd antwortete Ehrenthal: »Es ist auch nicht immer zu machen
ein solches Geschäft, welches ich mit gutem Gewissen dem Herrn Baron
empfehlen kann. Der gnädige Herr hat fünfundvierzigtausend Thaler liegen
in Pfandbriefen. Wozu sich halten die Pfandbriefe, welche so wenig
Zinsen geben? Wenn Sie dafür kaufen eine sichere Hypothek zu fünf
Procent, so werden Sie davon zahlen vier Procent an die Landschaft und
ein Thaler vom Hundert bleibt Ihnen als Vortheil, ein jährlicher
Vortheil von vierhundertfünfzig Thalern für Ihre Casse. Und Sie können
dabei haben noch einen größeren Vortheil. Manche sichere Hypothek zu
fünf Procent wird angeboten zum Kauf mit großem Profit für den Käufer,
welcher baar Geld bezahlen kann. Sie werden vielleicht vierzigtausend
Thaler zahlen, vielleicht noch weniger, und eine gute Hypothek erhalten,
welche Ihnen bringt fünf Procent Zinsen von fünfundvierzigtausend
Thalern.«

Der Freiherr antwortete: »So war auch mein Gedanke, aber mit der
Sicherheit solcher Hypotheken, welche auf dem Markt in den Händen von
Euch Händlern sind, sieht es schlecht aus, und ich kann mich darauf
nicht einlassen.«

Ehrenthal wälzte durch eine Handbewegung jeden Bruchtheil dieses
Vorwurfs, welcher ihn persönlich hätte treffen können, von sich ab und
sagte ärgerlich über den unsoliden Schacher mit solchen Instrumenten:
»Ich mache nicht gern Geschäfte mit Hypotheken; was so ist auf dem Markt
in den Händen der Händler, das ist nichts für den Herrn Baron; Sie
müssen sich wenden an einen zuverlässigen Mann. Sie haben einen
Rechtsanwalt, welcher gute Geschäftskenntniß hat, vielleicht kann der
Ihnen schaffen eine sichere Hypothek.«

»Sie wissen also keine?« frug der Freiherr prüfend und doch mit dem
stillen Wunsche, daß Ehrenthal ihm die Mühe erleichtern möchte.

»Ich weiß keine,« sagte der Händler mit größter Entschiedenheit. »Aber
wenn Sie wünschen, will ich mich erkundigen unter der Hand; es sind
immer welche zu haben. Auch Ihr Rechtsanwalt wird Ihnen sagen, was er
für sicher hält. Solche Herren geben sich nur keine Mühe bei den
Verhandlungen vor dem Kauf, und Sie werden beim Rechtsanwalt voll
einzahlen müssen die ganze Summe für dieselbe Hypothek, welche Sie durch
einen Geschäftsmann können erhalten mit einem Vortheil von einigen
Tausend.«

Da in der Seele des Freiherrn dieser Vortheil bereits die größte
Wichtigkeit erlangt hatte, so faßte er in der Stille seinen Entschluß.
Er wollte sehr vorsichtig sein, aber wo möglich lieber eine bereits
vorhandene Hypothek kaufen, als durch seinen Rechtsfreund das Geld
anlegen lassen. Und dem Händler sagte er: »Es eilt nicht; falls Sie
etwas Passendes finden, benachrichtigen Sie mich.«

»Ich will mir Mühe geben,« sprach der Händler mit Zurückhaltung, »aber
es wird am besten sein, wenn auch der Herr Baron bei diesem Geschäft
Erkundigungen einziehen, denn ich mache sonst keine Geschäfte mit
Hypotheken.«

Wenn diese Aeußerung auch nicht wahrhaftig war, so erfüllte sie doch
ihren Zweck, denn die kühle Unschuld des Händlers steigerte das Zutrauen
des Freiherrn zu ihm um ein Bedeutendes. Ehrenthal aber suchte eilig von
dem Gute wegzukommen; er vernachlässigte diesmal die feinwolligen
Sprungböcke, übersah das runde Aussehen der Sperlinge auf dem Dache und
grollte seinem Kutscher, weil dieser zu langsam fuhr. »Wenn ich einer
Schnecke binde die Zügel an ihre Hörner, so wird sie mich schneller
fahren als Ihr,« zankte er ärgerlich und rückte auf seinem Sitze hin und
her.

Der Kutscher peitschte verdrießlich die Pferde und warf grob über die
Schultern zurück: »Wenn Sie Ihren Pferden mehr Hafer geben, werden sie
mehr sein wie die Schnecken. Zwei Metzen Hafer, und er verlangt Galopp
auf steinigem Wege!«

Der Freiherr fuhr am nächsten Tage nach der Stadt und ersuchte seinen
Rechtsfreund, die nöthigen Anstalten zur Erwerbung einer Hypothek zu
machen. Er verbarg ihm nicht, daß er dieselbe gern mit einigem Vortheil
erhalten würde.

Der verständige Jurist rieth ihm dringend, auf solchen Vortheil zu
verzichten, weil keine Aussicht sei, daß er eine sichere Anlage um
weniger als den Nennwerth bewirken werde. Grade dieser Rath machte den
Freiherrn nur noch mehr geneigt, sich beim Erwerb der Hypothek seinem
eigenen Urtheil zu überlassen.

Einige Tage darauf meldete sich beim Baron ein starker großer Mann mit
röthlichem, glänzendem Gesicht, ein Herr Pinkus aus der Hauptstadt. Der
würdige Herbergsvater wurde in das Arbeitszimmer des Barons geführt und
beeilte sich, sein Erscheinen zu entschuldigen. Er hatte gehört, daß
der gnädige Herr Geld anzulegen wünschte, und wußte eine ausgezeichnet
sichere, höchst empfehlenswerthe Hypothek von vierzigtausend Thalern auf
eine große Herrschaft in der benachbarten Provinz, Eigenthum des reichen
Grafen Zaminsky, der im Auslande lebte. Die Güter, auf welchen die
Hypothek haftete, hatten alle möglichen Vortheile; es waren drei, vier
Güter, es war eine Waldfläche dabei von mehr als zweitausend Morgen, und
reiner Urwald war das nach den Schwüren des Berichterstatters. Vier
Dörfer waren zu Spann- und Handarbeit verpflichtet, hundert Stellen in
vier Dörfern hatten baares Geld an die Herrschaft zu zahlen, kurz es war
eine Besitzung, welche dem größten Fürsten keine Schande gemacht hätte.
Und diese Hypothek von vierzigtausend Thalern stand mit ihrem Pfandrecht
gleich hinter den ersten hunderttausend Thalern. Hinter ihr waren noch
fünf oder sechs kleinere, aber immerhin ansehnliche Capitalien
eingetragen. Die Hypothek war gegenwärtig im Besitz des Grafen Zaminsky
selbst. Er hatte dieselbe seinem Geschäftsträger zum Verkaufe cedirt.
Und dieses vortreffliche Instrument war, wie Pinkus geheimnißvoll
andeutete, möglicherweise für neunzig Procent, also für sechsunddreißig
tausend Thaler zu haben. Es war unbequem, daß die Herrschaft in einer
benachbarten Provinz lag, in welcher die Landwirthschaft noch viele
alterthümliche Eigenheiten hatte. Aber die Grenze war höchstens zwei
Meilen entfernt, die nächste Kreisstadt war durch die Chaussee mit der
Welt verbunden, kurz es gab nichts, was nicht bei unbefangener
Betrachtung an der Hypothek einnehmend erschienen wäre, und Pinkus würde
sich nie entschlossen haben, einen solchen Schatz irgend einem fremden
Käufer zu gönnen, wenn dieser nicht in so ausgezeichneter Weise alle
Tugenden in seiner Person vereinigte, wie der Freiherr.

Der Gutsherr verhielt sich gegenüber diesen Anpreisungen würdig, wie
einem Mann von Erfahrung geziemte. Vor seinem Abgange zog Pinkus ein
dickes Actenbündel, welches das Document selbst vorstellte, aus einer
Ledertasche hervor und legte dasselbe vertrauensvoll vor dem Freiherrn
auf den Tisch, damit dieser mit Muße die Richtigkeit aller Angaben
prüfen könne.

Am andern Morgen fuhr der Freiherr mit dem Document zu seinem
Rechtsfreund, ersuchte ihn, dasselbe durchzusehen und die nöthigen
Ermittelungen anzustellen. Er selbst stieg die schwarze Treppe zur
weißlackirten Pforte des Herrn Ehrenthal hinauf.

Ehrenthal war entzückt über das Glück, welches ihm widerfuhr, er warf
seinen Schlafrock mit Blitzeseile ab und bestand darauf, der Herr Baron
möge ihm die unendliche Ehre erweisen, bei ihm zu frühstücken. Der
Freiherr war human genug, das nicht ganz auszuschlagen; er wurde in das
distinguirte Putzzimmer des Hauses geführt und sah mit innerer
Heiterkeit über die auffallenden Farben der bunten Vorhänge, den rothen
Plüsch des Sophas, den unsaubern Fußboden und die zahlreichen schlechten
Oelbilder an den Wänden, dicke Farbenmassen, welche wahrscheinlich auf
dem Trödel gekauft waren und schwärzlichen Baumschlag aus irgend einem
unreinlichen Welttheil darstellten. Die schöne Rosalie trat nach einer
Weile selbst herein mit rabenschwarzen Hängelocken, in rauschendem
Seidenkleid, machte eine tiefe Verbeugung und besetzte den
Frühstückstisch. Es war dem Freiherrn eine stille Unterhaltung, zu
beobachten, wie die gezierte Haltung der Tochter mit dem kriechenden
Wesen des Vaters contrastirte, und der gute Herr freute sich schon
darauf, wie er auf den Abend beim Theetisch der Baronin und seiner
Lenore dies wunderliche Gemisch von Luxus und Unbehülflichkeit schildern
würde. So saß er auf dem Sopha und sah mit freundlichem Lächeln auf den
Händler. Herr Ehrenthal saß ihm gegenüber und freute sich auch und auch
sein Mund lächelte verbindlich. Endlich sagte der Freiherr, nachdem er
der schönen Tochter des Hauses einige artige Worte gegönnt hatte:
»Kennen Sie einen Herrn Pinkus, lieber Ehrenthal?«

Die Tochter verschwand bei diesen geschäftlichen Andeutungen, der Vater
rückte sich auf seinem Stuhle zurecht. »Ja, ich kenne ihn,« sagte er
kühl, »er ist ein kleiner Geschäftsmann; ich glaube auch, daß er ist ein
ehrlicher Mann. Er ist nicht von Bedeutung, er macht seine Geschäfte
nach Polen zu.«

»Haben Sie diesem Herrn etwas von meinem Wunsche gesagt, eine Hypothek
zu kaufen?« frug der Freiherr weiter.

»Was sollte ich es ihm sagen?« antwortete Ehrenthal; »ist er gewesen bei
Ihnen wegen einer Hypothek,« fuhr er kopfschüttelnd fort, »so hat er es
erfahren von einem andern Geschäftsmann, mit dem ich darüber gesprochen.
Der Pinkus ist ein kleiner Mann, was kann er bringen eine Hypothek für
Sie?« Hier deutete Herr Ehrenthal durch eine Handbewegung an, wie klein
Pinkus sei, und hob die Augen in die Höhe, gleichsam um die unermeßliche
Höhe des Barons anzudeuten.

Der Baron erzählte ihm darauf, welche Hypothek der Unterhändler ihm
angeboten habe, und frug nach den Gütern und Verhältnissen des Grafen.

Herr Ehrenthal wußte nichts Näheres, besann sich aber, daß ein
respectabler Geschäftsmann aus jener Gegend in der Stadt sei, und erbot
sich, diesen Mann aufsuchen zu lassen und in die Wohnung des Freiherrn
zu senden.

Das nahm der Freiherr an und erhob sich. Ehrenthal begleitete ihn die
Treppe hinunter bis in den Hausflur und sagte beim Abschiede: »Seien Sie
vorsichtig mit der Hypothek, Herr Baron, es ist schönes Geld, und es
giebt viele schlechte Hypotheken, aber es giebt auch gute Hypotheken,
und es wird viel geschwatzt von manchen Geschäftsleuten zur Empfehlung
ihrer Sachen. Und was den Löbel Pinkus betrifft, so ist er nur ein
kleiner Mann, er wird nicht viel haben vom Geschäft, aber er ist, so
weit ich ihn kenne, ein ehrlicher Mann. Was Sie mir von der Hypothek
sagen, scheint gut, aber doch bitte ich unterthänig, Herr Baron, seien
Sie vorsichtig.«

Da der Freiherr durch diese wortreiche Rede um nichts klüger geworden
war, so ging er in seine Wohnung und erwartete mit Ungeduld die Ankunft
des fremden Geschäftsmanns. Dieser ließ nicht lange auf sich warten.
Diesmal war es ein Herr Löwenberg, in seiner Erscheinung ein Seitenstück
zu Ehrenthal und Pinkus. Nur war er etwas hagerer und trug als Mann aus
der Provinz ein schweres spanisches Rohr und in der Hand eine Mütze. Er
gab sich als Weinkaufmann zu erkennen und zeigte sich über die
betreffenden Güter und die Verhältnisse des Grafen sehr gut
unterrichtet. Er erzählte, daß der gegenwärtige Besitzer noch jung sei
und im Auslande lebe, daß der verstorbene Vater desselben etwas bunt
gewirthschaftet habe, dagegen sei jetzt bessere Ordnung eingeführt, man
erzähle Gutes von dem Erben, und wenn auch Capitalien auf den Gütern
ständen, so habe die Familie doch so viele Mittel, daß an eine
Gefährdung ihres Besitzes gar nicht zu denken sei. Die Güter seien noch
nicht auf hoher Culturstufe, jedenfalls sei aber viel daraus zu machen,
und er hoffe, der junge Graf werde der Mann dazu sein. Alles, was er
sagte, war nicht übertrieben, es klang recht nüchtern und verständig.
Das Ganze war entschieden günstig, und als der Fremde den Baron verließ,
war dieser fest entschlossen, das Geschäft zu machen. Um nichts zu
versäumen, ging er noch zu einem seiner Bekannten und zog Erkundigungen
ein. Was er erfuhr, war nicht viel, aber auch nicht ungünstig. Die
Hauptsache war, daß die Familie eine sehr alte und in ihrer Provinz
angesehene Familie war, und daß der verstorbene Graf Zaminsky wild
gewirthschaftet hatte. Bevor er nach Hause fuhr, erhielt er einen
Gegenbesuch des Herrn Ehrenthal, welcher ihn benachrichtigte, daß die
Wolle der Schafe auf diesen Gütern allerdings nicht fein sei, und
dagegen vom Freiherrn erfuhr, daß er vor Allem noch das Gutachten seines
Rechtsfreundes abwarten wolle, bevor er sich entschließe.

       *       *       *       *       *

Das kleine Comtoir Ehrenthals lag im Wohnhaus zu ebener Erde und hatte
seinen einzigen Eingang von dem Hausflur. Es war gegen Abend, als Herr
Ehrenthal in das Comtoir trat, wo Itzig gelangweilt vor einem Buch
weißen Briefpapiers saß und die Ankunft seines Meisters erwartete.
Ehrenthal war in großer Aufregung, er legte seinen Stock auf den Tisch,
vergaß aber seinen Hut abzunehmen und schritt unruhig in dem Raume auf
und ab.

Itzig dachte: »Was thut der Mann? Was hat er, daß er so in Sorgen ist?«
Da trat Ehrenthal vor Itzig und sagte mit Eifer: »Itzig, heut werden Sie
zeigen, ob Sie verdienen, daß Sie Brod bei mir haben und den
Mittagstisch, den ich Ihnen gebe wegen Ihrer Bildung.«

»Was soll ich thun?« sprach Veitel und erhob sich von seinem Sitz.

»Erst werden Sie mir rufen den Löbel Pinkus, dann werden Sie mir
bestellen eine Flasche Wein und zwei Gläser, und dann gehen Sie fort,
ich brauche Sie heut nicht mehr. Sie sollen mir aber gehen und
herausbringen, an wen der Justizrath Horn, welcher wohnt am Markte, heut
geschrieben hat nach Rosmin, außerhalb der Provinz, und wenn er heut
nicht geschrieben hat, an wen er morgen schreibt. Ich werde Ihnen geben
fünf Thalerstücke, damit Sie das können erfahren. Wenn Sie mir heut
Abend noch Antwort bringen, so sollen Sie außerdem haben einen Ducaten.«

Veitel erglühte innerlich, entgegnete aber mit dem Schein von Kälte:
»Ich kenne keinen von den Schreibern des Justizraths und brauche Zeit,
bis ich machen kann ihre Bekanntschaft. Morgen Abend sollen Sie Antwort
haben, Sie können mir aufheben den Ducaten auf morgen.«

»Wenn Sie Bescheid bringen, kommen Sie zu jeder Zeit, und wenn es wäre
nach Mitternacht,« rief ihm Ehrenthal nach.

Itzig sprang die Treppe hinauf, bestellte in der Küche eine Flasche Wein
und lief dann als Spürhund auf die Straßen.

Unterdeß schritt Herr Ehrenthal, den Hut auf dem Kopfe, die Hände auf
dem Rücken, immer noch in dem Comtoir auf und ab, und nickte dabei mit
dem Haupt wie eine Pagode. So sah er in dem Halbdunkel des Zimmers aus
wie ein dickes schwarzes Gespenst, das seinen abgeschlagenen Kopf nicht
fest auf den Schultern halten kann.

Veitel führte auf seinem Gange lebhafte Unterhaltung mit sich selbst.
»Was ist los?« frug er, »es muß ein großes Geschäft sein und soll mir
bleiben ein Geheimniß. Ich soll den Pinkus holen. Der Pinkus ist gewesen
vor einigen Tagen beim Ehrenthal, und den Tag darauf ist er gefahren
auf's Land zum Baron Rothsattel. Das Geschäft ist also über den Baron.
Und der Ehrenthal will Einem vorsetzen ein Glas Wein, der Pinkus bekommt
keinen Wein, es muß sein ein Anderer, es wird nicht sein der Baron
selbst, denn den Edelmann führt er nicht auf's Comtoir, der muß oben
hinauf zum rothen Plüsch. -- Wenn der Pinkus zu thun hat bei dem
Geschäft mit dem Baron, so kann er nur haben gestellt das Sprenkel für
den Rothschwanz, und der jetzt Abends kommt, den ich nicht sehen soll,
der muß sein der Treiber, -- und der Ehrenthal selber? Als er heut
herunter ging mit dem Baron, habe ich gehört, wie er sagte. »Seien Sie
vorsichtig!« Folglich ist der Alte der Scheucher. Wenn der Ehrenthal
scheucht, so muß es sein ein großes und ein delicates Geschäft.« Bei
diesem Punkte seines Monologs war Veitel vor der Herberge angekommen, er
bestellte seinen Wirth, der eilig aus dem Laden in seine Stube lief,
sich einen besseren Rock anzuziehen, und ging dann im Selbstgespräch
weiter. »Wenn der Schreiber, der die Briefe aus dem Geschäft des
Justizraths trägt, um sieben Uhr zur Post geht, und ich die Adresse von
den Briefen lesen könnte, so würde ich mir ersparen die fünf Thaler,«
überlegte er weiter. »Es geht nicht,« setzte er bekömmert hinzu, »er
giebt die Briefe in einem Haufen in das Postloch hinein, der Postmann
ist zu schnell, ich werde nicht lesen können die verkehrten Adressen. --
Vielleicht kann ich's doch möglich machen; der die Briefe auf die Post
trägt, ist gewöhnlich ein junger Mensch, vielleicht kann ich über ihn
kommen. Und geht's nicht so, so geht's anders, ich kenne einen
Schreiber von einem Justizmann, welcher schon manchen Groschen von mir
verdient hat. Die Schreiber kennen einander alle. Wenn ich ihm zwei
Thaler gebe, besorgt er mir das Verzeichniß der Briefe von seinem
Collegen, drei Thaler will ich sparen.«

Nachdem Veitel diesen Entschluß gefaßt hatte, ging er in das Haus des
Rechtsanwalts und stellte sich, wie Jemand erwartend, so auf, daß er das
Amtslocal im Auge hatte; es war kurz vor dem Schluß der Sprechstunde;
mehrere Menschen, welche den vielbesuchten Notar consultirt hatten,
kamen die Treppe herab. Endlich polterte ein eiliger Schritt, ein junger
Mann stürzte mit einem Packet Briefe zum Hause hinaus. Veitel setzte ihm
in langen Schritten nach, machte an der nächsten Ecke eine Schwenkung
und stand vor dem Schreiber. Er berührte seinen Hut: »Sie sind aus dem
Geschäft des Justizrath Horn?« -- »Ja,« sagte der Schreiber eilig und
wollte weiter gehen.

»Ich bin aus der Provinz und warte seit drei Tagen auf einen dringenden
Brief vom Herrn Justizrath, ich bin heut gekommen, um ihn zu sprechen,
vielleicht haben Sie selbst einen Brief an mich aufzugeben auf der
Post.«

Mißtrauisch sah der Schreiber ihn an und frug: »Wie heißen Sie?« Veitel
griff in die Tasche, holte schnell ein Achtgroschenstück hervor und
sagte: »Ich will nichts Unrechtes von Ihnen, junger Mann, ich will nur,
daß Sie die Gefälligkeit haben und mich lassen nachsehen, ob ein Brief
für mich da ist.«

»Ich kann Ihr Geld nicht nehmen,« erwiederte der Schreiber kurz, im
Begriff, weiter zu gehen. »Wie heißen Sie denn?«

»Bernhard Magdeburg aus Ostrau,« sagte Veitel schnell, »es kann aber der
Brief auch sein an meinen Onkel.«

»Es ist kein Brief für Sie darunter,« antwortete der Schreiber, flüchtig
die Adressen auseinanderhaltend.

Veitels Augen starrten auf die Briefe, als wollten sie das Papier
durchbrennen, es war ihm aber nicht möglich, mit den Augen der
Handbewegung des Schreibers zu folgen. Er faßte daher mit schnellem
Griff das Bündel Briefe, und während der erzürnte Schreiber ihn von der
andern Seite packte und rief: »Was fällt Ihnen ein, Herr, wie können Sie
sich unterstehen!« las er mit fliegender Eile die Aufschriften, gab die
Briefe in einer verzweifelten Ruhe zurück und sagte, an den Hut
greifend: »Ich danke Ihnen, es ist nichts für mich darunter.« Der
empörte Schreiber wollte ihn halten: »Herr, wie können Sie diese
Unverschämtheit haben! --«

»Versäumen Sie nicht die Post,« sagte Veitel gutmüthig, »ich gehe jetzt
selbst zum Herrn Justizrath.« Damit drehte er sich schnell auf das Haus
zu und entkam dem Schreiber, welcher einen Augenblick ganz erstarrt über
die Frechheit dastand und endlich nach der Post stürzte, die versäumte
Zeit nachzuholen.

Veitel hatte nur wenig Adressen in seinem Gedächtniß behalten trotz
seiner schnellen Beobachtungsgabe. »Vielleicht ist damit der Ducaten
verdient,« sagte er; »wo nicht, so schadet's auch nichts.« Er schlich
langsam auf Umwegen nach seinem Comtoir zurück, stellte sich an die Thür
und horchte. Der würdige Pinkus sprach, aber es wurde leise geredet, und
Veitel konnte nur wenig verstehen. Endlich wurden die Stimmen lauter und
es klang wie Zank zwischen den beiden Herren.

»Wie können Sie fordern eine so große Summe für den einen Weg?« rief
Ehrenthal zornig; »ich habe mich in Ihnen getäuscht, wenn ich Sie habe
gehalten für einen zuverlässigen Mann.«

»Ich will zuverlässig sein,« klang die Stimme des Pinkus dazwischen,
»aber ich muß vierhundert Thaler haben, oder es wird nichts aus dem
Geschäft.«

»Wie können Sie sagen, daß nichts aus dem Geschäft wird? Was wissen Sie
von dem ganzen Geschäft? Wer sind Sie, daß Sie etwas davon wissen
können?«

»Ich weiß so viel, daß ich mir kann die vierhundert Thaler geben lassen
von dem Baron, wenn ich zu ihm gehe und ihm sage, was ich weiß,« schrie
Pinkus mit lauter Stimme.

»Sie sind ein schlechter Mensch,« rief Ehrenthal im Zorn. »Sie sind mir
verächtlich wie eine Maus, welche piept in ihrem Loch. Wissen Sie, wen
Sie so behandeln? Mich behandeln Sie so,« fuhr er immer zorniger fort.
»Ich kann Ihnen nehmen Ihren Credit und werde Sie bekannt machen als ein
schlechtes Subject bei allen Geschäftsleuten.«

»Und ich will Sie bekannt machen dem Baron, was Sie sind für ein
schlechter Mann,« rief seinerseits Pinkus erzürnt.

Bei diesen Worten öffnete sich die Thür, Veitel tauchte mit einem Sprung
in den Schatten der Treppe.

»Ich will Ihnen Zeit lassen zur Ueberlegung bis morgen früh,« schrie der
abgehende Pinkus in's Comtoir zurück und rannte hinaus.

Veitel trat mit der größten Unbefangenheit in das Comtoir und wurde von
seinem Patron, der in dem kleinen Raume auf und ab stürmte, wie ein
wildes Thier im Käfig, gar nicht gesehen. »Gerechter Gott, daß dieser
Löbel sein kann ein solcher Verräther! Er wird Alles ausschwatzen auf
dem Markte, er wird mich ruiniren,« jammerte Herr Ehrenthal und schlug
die Hände zusammen.

»Wozu soll er Sie ruiniren?« frug Veitel und warf seinen Hut auf das
Pult.

»Was wollen Sie hier? Was haben Sie gehört?« schrie ihn Ehrenthal zornig
an.

»Alles habe ich gehört,« sagte Veitel kaltblütig, »Sie haben ja Beide
geschrieen, daß man es hören mußte in dem Hausflur. Warum haben Sie mir
ein Geheimniß gemacht aus dem Geschäft? Wenn Sie mir gesagt hätten, was
Sie vorhaben, ich hätte Ihnen den Löbel billiger verschafft.«

Herr Ehrenthal sah starr auf den kecken Burschen und konnte nichts
hervorbringen, als die Worte: »Was ist das?«

»Ich kenne den Pinkus,« fuhr Veitel fort, entschlossen, sich zum
Mitspieler in dem Stück zu machen, welches jetzt aufgeführt wurde. »Wenn
Sie ihm geben hundert Thaler, so wird er Ihnen als treuer Mann
verkaufen eine gute Hypothek an den Baron.«

»Was wissen Sie von der Hypothek?« fuhr Herr Ehrenthal bestürzt heraus.

»Ich weiß genug, um Ihnen dabei zu helfen, wenn ich helfen will,«
antwortete Veitel. »Und ich will Ihnen helfen, wenn Sie haben Vertrauen
zu mir.«

Herr Ehrenthal starrte immer noch verwundert in das Gesicht seines
Buchhalters, es dämmerte ihm die Ansicht, daß sein Gehülfe mehr kaltes
Blut und Entschlossenheit haben könnte, als er selbst. Endlich rief er
zwischen Freude und Sorge: »Sie sind ein braver Mensch, Veitel, schaffen
Sie mir den Pinkus zurück, er soll haben die hundert Thaler.«

»Ich habe auch gelesen die Aufschrift von den Briefen, welche der
Justizrath zur Post gegeben hat. Es ist ein Brief darunter an den
Justizcommissarius Walther in Rosmin.«

»Ich hab's gedacht,« rief Herr Ehrenthal erfreut; »es ist gut, Itzig,
schaffen Sie mir den Löbel.«

»Dem Schreiber des Justizraths habe ich zu zahlen fünf Thaler und ich
soll bekommen einen Ducaten, macht acht Thaler 5-1/2,« fuhr Veitel fort,
ohne sich von der Stelle zu rühren.

»Es ist schon gut,« beschied ihn Ehrenthal durch eine nachlässige
Handbewegung; »Sie sollen haben das Geld, aber vor Allem muß ich haben
den Pinkus.«

Veitel eilte hinüber in die Herberge und suchte nach dem entflohenen
Geschäftsmann. Dieser hatte sich in seine Stube zurückgezogen, in
welcher auch er aufgeregt auf und ab lief und alle Anzüglichkeiten, die
ihm Ehrenthal vorgeworfen hatte, mit Ingrimm verarbeitete.

Veitel öffnete die Thür und sagte mit Energie: »Pinkus, ich komme vom
Ehrenthal, ich will, daß Sie nehmen hundert Thaler und helfen meinem
Rebb; ich will, daß Sie nicht als schlechter Mensch an ihm handeln. Wenn
Sie etwas von ihm wissen, was ihm schaden kann bei dem Baron, so weiß
ich etwas von Ihnen, was Ihnen schaden wird bei der Polizei.«

Der Pinkus stand still und unterdrückte einen Fluch, den er gegen Veitel
auf seinen Lippen hatte. »Ich bin ein ehrlicher Mann,« rief er trotzig,
»und brauche mich vor der Polizei nicht zu fürchten.«

»Sie wird fragen, was Sie für ein Waarenlager halten in dem Hause
daneben, und von welchen Leuten Sie gekauft haben Ihre Waaren. Ich will
Sie aber nicht zu Schaden bringen; Ehrenthal soll Ihnen geben hundert
Thaler, und Sie werden mir geben von jetzt ab in Ihrem Hause eine Stube
und ein Bett gegen billige Miethe, und werden mich nicht mehr behandeln
als Bocher, sondern als Geschäftsmann, welcher so gut ist wie Sie.«

Pinkus war überrascht, besiegt, gefangen; er sprudelte noch eine Weile
auf, focht mit Händen und Füßen gegen eine feindliche Luft, welche ihm
keinen Widerstand leistete; er beschwor häufig seine Ehrlichkeit und
mischte starke Klagen gegen Ehrenthal hinein, bis die Wellen seiner
sittlichen Entrüstung allmälig kleiner und kürzer wurden, und zuletzt in
seiner Seele ein anmuthiges Wellengekräusel entstand, als Zeichen, daß
sie brauchbar geworden für alle guten Werke des Friedens.

Veitel hatte, an den Ofen gelehnt, diese Umwandlung ruhig abgewartet und
führte jetzt den Versöhnten im Triumph zu Ehrenthal zurück. Hier maßen
die beiden würdigen Männer einander zuerst mit feindseligen Blicken,
dann schüttelten sie einander die Hände und versicherten sich
gegenseitig ihrer Hochachtung, während Veitel wieder als Genius des
Friedens daneben stand und Beide mit einem Gefühl betrachtete, welches
der entschiedenste Gegensatz von Hochachtung war. Pinkus steckte ein
Cassenbillet von hundert Thalern ein und empfahl sich, da seine Hülfe
bei der großen Operation nicht mehr nöthig schien, und Veitel öffnete
kurz darauf die Thür für Herrn Löwenberg, den Geschäftsmann aus der
Provinz, und lächelte innerlich, als Ehrenthal fast bittend sagte:
»Lieber Itzig, Sie können jetzt gehen.« Er ging diesmal, ohne am
Schlüsselloch zu horchen, zufrieden nach Hause und bezog noch denselben
Abend ein kleines Zimmer im ersten Stock des Pinkus, trank das Glas
Liqueur und aß das Bratenstück, welches Frau Pinkus ihm vorsetzte.

Unterdeß sagte Herr Ehrenthal zu Löwenberg, als Beide bei einem Glas
Wein gemüthlich einander gegenüber saßen: »Ich habe erfahren, daß der
Justizrath Horn sich Auskunft holt über die Hypothek bei dem
Justizcommissarius Walther in Ihrem Orte. Ist etwas zu machen mit diesem
Mann?«

»Es ist nichts zu machen mit Geld,« erwiederte der Mann aus der Provinz
nachdenklich, »aber es wird etwas zu machen sein auf andere Weise. Er
weiß nicht, daß ich selbst von dem Bevollmächtigten des Grafen den
Auftrag habe, zu verkaufen diese Hypothek. Ich werde hingehen zu ihm in
meinen Geschäften und werde mir einen Vorwand nehmen, ihm zu loben das
Gut und die Verhältnisse des Grafen; vielleicht sage ich ihm sogar, daß
ich Lust habe zu kaufen diese Hypothek.«

Kopfschüttelnd sagte Ehrenthal: »Wenn er kennt den Grafen und sein Gut,
so wird Ihr Lob noch nicht helfen, daß er einen günstigen Brief hierher
schreibt.«

»Es hilft doch, diese Justizcommissarien müssen bei uns Erkundigungen
einziehen über die Verhältnisse: sie können selbst nicht so gut wissen
wie wir, wie es steht mit dem Kauf und Verkauf der Wolle und des
Getreides. Wir müssen thun, was wir können, und ich glaube, es wird
helfen für das Geschäft.«

Ehrenthal stützte schwermüthig den Kopf auf die Hand und sagte mit einem
Seufzer: »Sie können glauben, Löwenberg, es macht mir schwere Sorge.«

»Es wird auch sein ein schöner Vortheil,« tröstete der Andere. »Neunzig
Procent zahlt der Käufer, den Sie haben, und dem Grafen werden geschickt
nach Paris siebenzig Procent: von den zwanzig Procent Differenz zahlen
Sie fünf an den Bevollmächtigten des Grafen, und fünf an mich für meine
Bemühung, und zehn Procent bleiben Ihnen. Viertausend Thaler sind ein
schöner Gewinn bei einem Geschäft, zu dem man braucht kein Capital.«

»Aber es macht Sorge,« sprach Herr Ehrenthal gebeugt; »glauben Sie mir,
Löwenberg, ich bin so aufgeregt von dem Nachdenken, ich habe keine
Nacht, wo ich schlafen kann, wenn ich liege in meinem Bett. Und wenn
meine Frau mich frägt: Schläfst du, Ehrenthal? so muß ich ihr immer
sagen: Ich kann nicht schlafen, Sidonie, ich muß denken an die
Geschäfte.«

Eine halbe Stunde darauf fuhr eine Extrapost zum Thore hinaus. Am
nächsten Morgen erhielt der Justizcommissarius Walther einen
Geschäftsbesuch des Herrn Löwenberg und wurde durch die kühle und
überzeugende Weise dieses Herrn allerdings zu der Ansicht gebracht, daß
die Verhältnisse des Grafen Zaminsky doch nicht so zerrüttet waren, als
man in der Umgegend erzählte.

Acht Tage darauf empfing der Freiherr von Rothsattel einen Brief seines
Rechtsfreundes und darin die Copie eines Schreibens vom
Justizcommissarius Walther. Das Gutachten beider Rechtsverständigen
stellte den Kauf der Hypothek als ein Geschäft dar, von dem wenigstens
nicht unbedingt abzurathen war. Und als den Tag darauf Ehrenthal auf dem
Gut seinen Besuch machte, hatte der Freiherr seinen Entschluß gefaßt,
die Hypothek zu nehmen. Was ihn lockte, fortwährend, unwiderstehlich,
das war der schnelle Gewinn von einigen tausend Thalern. Es war ein
Segen der Praxis, die er in dem früheren Geschäft mit Ehrenthal erworben
hatte. Er wollte die Hypothek gut finden, und hätte sie vielleicht
genommen, auch wenn sein Rechtsfreund ihm entschieden abgerathen hätte.

Ehrenthal erbot sich mit großer Uneigennützigkeit, da er doch eine
Geschäftsreise in jene Gegend vorhabe, Vollmacht von dem Freiherrn
anzunehmen und für ihn den Kauf mit dem Bevollmächtigten abzuschließen.
Der Freiherr war gern damit zufrieden, denn sein Zartgefühl sträubte
sich dagegen, daß er in eigener Person eine Zahlung machen sollte, deren
Betrag geringer war, als die Summe, welche er durch das
Hypothekeninstrument dafür kaufte.

Acht Tage später war er im Besitz einer Hypothek von vierzigtausend
Thalern, für welche er nur sechsunddreißigtausend Thaler gezahlt hatte,
und Ehrenthal und seine Freunde hatten obendrein ein schönes Geschäft
gemacht, das beste von Allen Itzig, denn er hatte ein Uebergewicht über
seinen Meister erhalten und war Rathgeber und Vertrauter geworden bei
den geheimnißvollsten Unternehmungen. Alle Parteien waren zufrieden. Der
Freiherr holte seine reich ausgelegte Cassette hervor und legte an die
Stelle der schönen weißen Pergamente das dicke, gelbliche, durch viele
Hände abgerissene Actenbündel, welches von jetzt ab sein Vermögen
vorstellte. -- Er sah nicht mehr mit der frohen Aufmerksamkeit hinein,
welche er früher den Pfandbriefen gegönnt hatte, er warf den Deckel des
Kästchens schnell zu und schob es in den Secretär, ganz wie ein alter
ermüdeter Geschäftsmann, wie Einer, der froh ist, eine Arbeit hinter
sich zu haben. Er eilte in die Zimmer der Damen und beschrieb dort mit
Laune die Glückwünsche und Bücklinge Ehrenthals.

»Ich mag ihn nicht dulden,« sagte Lenore, »er sieht aus wie ein kleiner
fauchender Hamster.«

»Diesmal wenigstens hat er sich in seiner Weise uneigennützig gezeigt,«
antwortete der Vater. »Es ist wahr, alle diese Geschäftsleute haben
etwas Karrikirtes, und es ist bei aller Gutmüthigkeit für unser Einen
nicht immer möglich, bei ihren Bücklingen das Lachen zu unterdrücken.«

An demselben Abende ging Herr Ehrenthal bei seiner Frau Sidonie im
langen Schlafrocke vergnügt auf und ab, er versuchte ein kleines Lied zu
singen, klopfte seine Tochter Rosalie auf den weißen Nacken und warf
seiner Frau von Zeit zu Zeit einen schlauen und zärtlichen Blick zu, so
daß ihn Madame Ehrenthal endlich frug: »Du hast abgemacht dein Geschäft
mit dem Baron?«

»Ja,« rief Ehrenthal lustig.

»Er ist ein schöner Mann, der Baron,« bemerkte die Tochter.

»Er ist ein guter Mann,« sagte Ehrenthal, »aber er hat seine Schwächen.
Er ist einer von den Menschen, welche verlangen tiefe Bücklinge und
unterthänige Reden und welche Geld bezahlen, damit Andere für sie
denken. Er würde lieber verlieren Eins vom Hundert, wenn man nur zu ihm
spricht mit gebogenem Rücken, den Hut in der Hand. Es sind auch solche
Leute nöthig in der Welt, was sollte sonst werden aus unserm Geschäft?
--«

Und an demselben Abend saß auch Veitel in seiner Stube, und der Advocat
neben ihm, und Veitel berichtete in der Kunstsprache über das
abgeschlossene Geschäft und sagte: »So ist der Rothschwanz gefangen in
dem Sprenkel, und der Ehrenthal hat dabei gewonnen viertausend Thaler.«

Hippus hatte seine Brille abgenommen und sah in dem viereckigen
Holzkasten, welchen Frau Pinkus ein Sopha nannte, gerade aus wie ein
weißer ältlicher Affe, der den Weltlauf verachtet und seinen Wärter in
die Beine beißt. Er hörte mit kritischem Ernst auf den Bericht seines
Schülers, schüttelte hin und wieder den Kopf, oder lächelte, wenn etwas
nach seinem Geschmack war.

Als Veitel seinen Bericht mit den Worten schloß: »Der Ehrenthal hat
keine Courage, er verliert den Kopf bei großen Geschäften,« da rief Herr
Hippus verächtlich: »Der Ehrenthal ist ein Gimpel. Er setzt nichts
Großes durch, er ist ein kleinlicher Mann. Es ist ihm immer so gegangen;
wo es darauf ankam, hat er gezaudert und ist stecken geblieben. Wenn er
den Edelmann durch Trinkgelder kirren will, die er ihm zukommen läßt, so
wird ihn der Freiherr zuletzt die Treppe hinunter werfen.«

»Was soll er aber mit ihm thun?« frug Veitel.

»Sorgen muß er ihm machen,« sprach Hippus im Eifer aufstehend, »Sorgen
durch Arbeit. Große Arbeit, immerwährende Unruhe, tägliche Sorgen, die
nicht aufhören, das ist das Einzige, was der Freiherr nicht aushalten
kann. Diese Leute sind gewöhnt, wenig Arbeit zu haben und viel
Vergnügen, Alles wird ihnen zu leicht gemacht im Leben von Klein auf.
Es giebt Wenige, die den Kopf nicht verlieren, wenn eine große Sorge das
ganze Jahr in ihrem Schädel herum bohrt. Das ruinirt sie. Ist so Einer
höchstens zwei Mal im Tage durch seine Wirthschaft gelaufen, so denkt
er, er hat gearbeitet, während der Amtmann das Beste thut und manchmal
noch die Dummheiten des Herrn ausbessern muß. -- Will der Ehrenthal den
Baron unter sich bringen, so muß er ihn in große Geschäfte verwickeln,
er muß selbst etwas wagen, und dazu hat er keine Entschlossenheit und
keinen Verstand, er ist nur ein Gimpel, der sein gelerntes Stückchen
pfeift und hinterher mit dickem Kopfe dasitzt.«

So lehrte der Advocat, und Veitel verstand die klugen Worte und sah mit
einer Mischung von Achtung und Scheu auf den kleinen häßlichen Teufel,
welcher heftig vor ihm gesticulirte. Endlich ergriff Herr Hippus die
Branntweinflasche, stampfte sie auf den Tisch und rief: »Heut noch eine
Füllung extra! Was ich dir jetzt gesagt habe, du junger Galgenvogel, ist
mehr als eine Flasche Doppelten werth.«



~V.~


»Ich bin heut achtzehn Jahr,« sagte Karl zu seinem Vater, der an einem
Sonntag zufrieden in seiner Stube saß und nicht müde wurde, den
stattlichen Jüngling anzusehen.

»Das ist richtig,« erwiederte der Vater, »achtzehn Lichter stehen auf
dem Kuchen.«

»Also, Vater,« fuhr Karl fort, »es ist Zeit, daß ich etwas werde.«

»Du?« frug der Vater verwundert, »was willst du denn noch anders werden,
als du bist? Ein Knirps bist du und wirst in deinem Leben nichts
Anderes.«

»Sei jetzt einmal still mit deinem ewigen Knirps,« entgegnete Karl. »Ich
will Auflader werden.«

»Ei so hört doch,« rief der Alte, »also Auflader! warum nicht lieber gar
Bürgermeister, oder König oder so etwas?«

»Ich habe Kräfte genug,« fuhr Karl entschlossen fort. »Ich will mir
etwas verdienen. Ich will ein ordentlicher Mann werden. Herr Wohlfart
ist jetzt schon seit einem Jahre frei geworden und ich bin noch immer
ein Junge.«

»Du willst etwas verdienen?« wiederholte der Alte und sah mit immer
größerem Erstaunen auf seinen Sohn. »Verdiene ich nicht genug und mehr,
als wir brauchen? Wozu willst du als Geizhals an uns handeln?«

»Ich kann doch nicht immer an deiner Lederschürze hängen,« sagte Karl,
»und wenn du tausend Thaler verdientest, würde ich dadurch ein
ordentlicher Mensch? und wenn ich dich einmal verlieren sollte, was soll
dann aus mir werden?«

»Du wirst mich verlieren, Junge,« sagte der Riese mit dem Kopf nickend,
»das versteht sich, in einigen Jahren«, setzte er hinzu, »nachher kannst
du werden, was du willst, nur nicht Auflader.«

»Aber warum soll ich nicht werden, was du bist? Sei doch nicht so
hartnäckig.«

»Das verstehst du nicht. Komm mir nicht mit deinem Ehrgeiz, ehrgeizige
Leute kann ich nicht vertragen.«

»Und wenn ich nicht Auflader werden soll,« rief Karl wieder, »so muß ich
etwas Anderes lernen, sieh das doch ein, Vater.«

»Du willst nichts gelernt haben?« rief der Alte bekümmert. »Ach, du
armes Kind, was haben sie dir nicht Alles in deinen kleinen Kopf
hineingetrieben! Da war die Klippschule, zwei Klassen, und die
Stadtschule, vier Klassen, und die Gewerbeschule, zwei Klassen, acht
Klassen hast du gelernt und kennst alle Waaren so gut wie ein Commis,
ist das nichts? Du bist ein nimmersatter Junge!«

»Ja, ich muß doch aber etwas Bestimmtes wissen für einen Beruf,«
versetzte Karl, »Schuster, Schneider, Kaufmann oder Mechanikus.«

»Darum mache dir keine Sorge,« sagte der Vater mit Ueberlegenheit,
»dafür habe ich bei deiner Erziehung gesorgt, du bist praktisch -- und
ehrlich,« fügte er hinzu.

»Das denke ich,« sagte Karl, »aber kann ich ein Paar Stiefeln machen?
kann ich einen Rock zuschneiden?«

»Du kannst's,« erwiederte der Alte ruhig, »versuch's und du wirst's
können.«

»Na, warte, du Brummbär, morgen kaufe ich Leder und nähe dir ein Paar
Stiefeln, du sollst fühlen, wie sie drücken.«

»Weißt du was,« entgegnete der Vater, »ich werde diese Stiefeln nicht
anziehen, ich werde vielleicht auch die zweiten nicht anziehen, ich
werde warten, bis du das dritte Paar gemacht hast, die werden nicht
drücken.«

»Mit dir wird man nicht fertig,« sagte Karl ärgerlich, »ich weiß schon,
wo ich mir Rath erhole. So kann's mit mir nicht bleiben; ich werde dir
Jemand auf den Hals schicken, der dir dasselbe sagen soll.«

»Sei nur nicht ehrgeizig, Karl,« sagte der Alte kopfschüttelnd, »und
verdirb mir den heutigen Tag nicht. Jetzt gieb mir die Bierkanne her und
sei ein guter Junge.«

Karl setzte die große Kanne vor den Vater, nahm bald darauf seine Mütze
und verließ das Zimmer. Der Vater blieb bei seinem Bier sitzen, aber
sein Behagen war gestört, er sah immer wieder nach der Thür, zu welcher
Karl hinausgegangen war, er sah sich in der Stube um, die ohne das
fröhliche Gesicht seines Sohnes so einsam war. Endlich ging er in die
Kammer nebenan, setzte sich dröhnend auf dem Bette nieder und zog unter
der Bettstelle einen schweren eisernen Kasten hervor. Er öffnete ihn mit
einem Schlüssel, den er aus der Westentasche zog, nahm einen Beutel Geld
nach dem andern heraus und stellte eine Kopfrechnung an, dann schob er
den Kasten wieder unter das Bett und setzte sich beruhigt zu dem
Haustrunk.

Unterdeß ging Karl in seinem Sonntagsstaat mit eiligen Schritten in die
Stadt und trat in Antons Zimmer. »Guten Morgen, Karl,« rief ihm Anton
entgegen, »was bringst du?«

Karl begann feierlich: »Ich komme, Sie um Rath zu fragen, was aus mir
werden soll. Mit meinem Vater ist darüber nicht zu reden. Ich will
Auflader werden, und der Alte will's nicht leiden; ich will etwas
Anderes werden, und er vertröstet mich auf die Zeit, wo er nicht mehr
leben wird. Ein schöner Trost! Er ist gerade wieder ein rechter Goliath.
Ich bin heut achtzehn Jahr, und das Ding muß mit mir anders werden, ich
greife hier im Hause überall mit an, aber das ist nirgends etwas
Ordentliches.«

»Du hast Recht,« sagte Anton verständig. »Vor Allem aber gratulire ich
dir zu deinem Geburtstage, und warte, hier ist ein Buch für dich, das
nimm zum Angebinde, ich werde dir meinen Namen hineinschreiben.«

»Seinem getreuen Karl, Anton Wohlfart,« las der erfreute Karl. »Ich
danke Ihnen, Herr Wohlfart, ich habe schon fünfundsechzig Bücher. Jetzt
wird die zweite Reihe voll.«

»Und so setze dich her zu mir und laß uns Rath halten. Vor Allem sage,
was kann ich dir helfen? Ist's nicht besser, wenn du mit Herrn Schröter
selbst sprichst? Er ist ja dein Pathe.«

»Das wird mir zu groß,« entgegnete Karl ernsthaft, »der Vater könnte
denken, ich wollte ihn verklagen. Bei Ihnen ist das freundschaftlicher.«

»Gut,« stimmte Anton bei.

»Und so wollte ich Sie bitten, daß Sie gelegentlich mit meinem Vater
über mich sprechen. Er hat zu Ihnen ein großes Zutrauen und er weiß, daß
Sie's mit mir gut meinen.«

»Das will ich gern,« sagte Anton, »aber was gedenkst du zu werden?«

»Das ist mir gleich,« erwiederte Karl, »nur etwas Ordentliches.«

       *       *       *       *       *

Am nächsten Sonntage ging Anton nach dem Hause des Vaters Sturm.

Die Wohnung des obersten Aufladers war ein kleines Haus am Flusse,
unweit des Packhofes; es war sein Eigenthum und zeichnete sich durch die
Rosafarbe seines Anstrichs vor den Nachbarhäusern schon von Weitem aus.
Anton öffnete die niedrige Thür und wunderte sich, wie dem Riesen
überhaupt möglich sei, sich in einen so kleinen Bau einzupacken. Und als
der alte Sturm aufstand, ihn zu begrüßen, da wurde ihm klar, daß eine
unaufhörliche Geduld des mächtigen Mannes nöthig war, um diese Wohnung
zu ertragen. Denn wenn er sich mit aller Kraft ausstreckte, so mußte er
unfehlbar Decke und Wände zerreißen und mit Kopf und beiden Fäusten in
die freie Luft hineinragen. Der riesige Mann stand vergnügt über den
Besuch ohne Rock und Weste vor ihm und hielt ihm grüßend seine Hand
entgegen, welche wohl im Stande war, einen Kürbis von mäßiger Größe zu
umspannen.

»Ich freue mich sehr, Sie in meinem Hause zu sehen, Herr Wohlfart,«
sagte Sturm und faßte so zierlich, als es ihm möglich war, Antons Hand.

»Es ist etwas klein für Sie, Herr Sturm,« antwortete Anton lachend, »Sie
sind mir noch nie so groß vorgekommen, als in diesem Zimmer.«

»Mein Vater war noch größer,« antwortete Sturm wohlgefällig und richtete
sich hoch auf, so daß sein Kinn auf dem obern Rande des Ofens ruhte, »so
groß war mein Vater,« sagte er und wies auf den bunten Farbensaum längs
der Decke, an welchem mehrere Marken mit Bleistift gezeichnet waren. »So
groß war er und noch breiter. Er war Aeltester der Auflader und der
stärkste Mann am Orte, und doch hat ihn ein Faß, nicht halb so hoch als
Sie, zu Tode gebracht. Hier nehmen Sie Platz, Herr Wohlfart.« Er rückte
ihm einen Stuhl von Eichenholz hin, der so schwer war, daß Anton Mühe
hatte, ihn von der Stelle zu heben, und setzte sich mit Geräusch auf
eine Bank. »Mein Karl hat mir gesagt, daß er Sie besucht hat, und daß
Sie sehr freundlich gegen ihn waren. Er ist ein guter Junge und ich habe
meine Freude an ihm, aber er ist doch aus der Art geschlagen. Seine
Mutter war eine kleine Frau,« setzte Herr Sturm traurig hinzu und griff
nach einem Glase Bier, welches mehr als ein Quart faßte, setzte das Glas
an und nicht eher wieder auf den Tisch, bis der letzte Tropfen daraus
verschwunden war.

»Es ist Faßbier,« sagte er entschuldigend, »darf ich Ihnen ein Glas
anbieten? Es ist Herkommen bei unserm Geschäft, kein anderes zu trinken;
dies freilich trinkt man den ganzen Tag, denn unsere Arbeit macht warm.«

»Ihr Sohn hat, wie ich höre, Lust, in Ihre Corporation zu treten,«
lenkte Anton ein.

»Unter die Auflader?« frug der Riese. »Nein, dies wird er nicht,
niemals.« Er legte seine Hand vertraulich auf Antons Knie. »Er wird es
nicht, meine Selige hat mich auf dem Todtenbette darum gebeten. Warum?
Darum! Unsere Arbeit ist respectabel, Sie wissen das selbst am besten,
Herr Wohlfart. Wir sind Männer, welche ein Vertrauen haben, wie wenig
andere. Es ist eine Ehre, Auflader der Kaufmannschaft zu werden, um die
sich Hunderte bei mir bewerben, und nicht Einen lassen wir zu. Es giebt
Wenige, welche die Kraft haben, und noch Wenigere, welche etwas Anderes
haben.«

»Die Ehrlichkeit,« sagte Anton.

»Ganz recht,« nickte Sturm, »daran fehlt's auch den Starken. Alle Tage
jede Art Waare in Tonnen und Kisten in größter Quantität vor sich zu
haben und darum zu hantieren, wie um eigenthümliche Sachen, und niemals
die Hand hineinzustecken, das ist leider nicht Jedermanns Gewohnheit.
Also Sie wissen, wir halten auf uns. Und die Einnahmen sind nicht
schlecht, ja, sie sind gut. Meine Selige hielt noch auf Sparbüchsen und
Strümpfe und solches Zeug. Als sie starb, fand ich den ganzen Grund
ihres Kastens mit zugebundenen Strümpfen zugestopft, die neben einander
standen, wie die fetten Lerchensteiße in der Schachtel. Alles für unsern
Karl, und es war nicht nur Silber, es war auch Gold dabei. Sie war eine
sparsame Frau und hob Alles auf. Das ist nun meine Art nicht. Denn
warum? -- Wer praktisch ist, braucht um das Geld nicht zu sorgen, und
der Karl wird ein praktischer Mensch. Aber nicht als Auflader,« fügte er
kopfschüttelnd hinzu, »meine Selige wollte das nicht haben, und sie hat
Recht.«

»Ihre Arbeit ist sehr anstrengend,« stimmte Anton bei.

»Anstrengend?« lachte Sturm, »sie mag wohl anstrengend sein für Einen,
der nicht die Kraft hat, so anstrengend, daß ihm der Rücken darüber
zerbrechen kann; aber es ist nicht die Anstrengung, es ist noch etwas
Anderes. Dies ist es!« bei diesen Worten holte er einen großen Krug aus
der Ecke und goß sein Glas voll. »Das Faßbier ist es.«

Anton lächelte. »Ich weiß, Sie und Ihre Collegen trinken viel von dem
dünnen Getränk.«

»Viel,« sagte Sturm mit Selbstgefühl, »es ist bei uns Geschäftsbrauch,
es ist Herkommen, es ist von je bei den Aufladern so gehalten worden;
sie müssen Kräfte haben, sie müssen treue Männer sein und sie müssen
Faßbier trinken. Es ist Bedürfniß bei unserer Arbeit, wer's nicht thut,
hält's nicht aus; Wasser trinken macht uns schwach, und Wein und
Branntwein gleichfalls, nur Faßbier thut's, dies und Provenceröl. Sehen
Sie, Herr Anton, so: --« Der Riese streckte den Arm aus und holte ein
kleines Glas von dem Gestell, füllte es zur Hälfte mit feinem Baumöl,
zur andern Hälfte mit Bier, that eine Menge Zucker in die Mischung und
trank zu Antons Schrecken die widerwärtige Flüssigkeit aus. »Das macht
stark,« sagte er, »es ist ein Geheimniß unserer Zunft, es erhält die
Kraft und macht solche Arme,« er legte stolz seinen Arm auf den Tisch
und versuchte ihn mit seiner Hand vergebens zu umspannen. »Aber es ist
ein Haken dabei,« fügte er leiser hinzu. »Es wird Keiner von uns über
fünfzig Jahre alt. Haben Sie schon einen alten Auflader gesehen? Sie
haben keinen gesehen, denn es giebt keinen. Funfzig Jahre ist das
Höchste, was einer erreicht, länger duldet's der Biergeist nicht. Mein
Vater war funfzig, als er starb; der, den wir neulich begraben haben, --
Herr Schröter war mit beim Begräbniß, -- der war neunundvierzig. Ich
habe noch ein paar Jahre bis dahin,« setzte er wie zur Beruhigung hinzu.

Anton blickte besorgt in das ehrliche Gesicht des Aufladers. »Aber
Sturm, wenn Sie das wissen, warum sind Sie nicht mäßiger?«

»Mäßig?« frug Sturm verwundert, »was ist mäßig? Es steigt Keinem von uns
in den Kopf. Vierzig Halbe in einem Tag ist nicht viel, wenn man's nicht
merkt.«

Anton sah den Auflader ungläubig an.

»So viel trinke ich,« sagte Sturm. »Der, den wir neulich begraben haben,
konnte noch mehr vertragen; er hatte aber auch Wochen, wo er noch
stärker war, als ich. Sehen Sie, Herr Wohlfart, deßhalb aber soll mein
Karl nach dem Willen der Seligen lieber etwas Anderes werden. Es ist,
unter uns Männern gesagt, mit dem ganzen Alter nur dummes Zeug. Auch von
den Menschen, welche keine Auflader sind, werden die wenigsten älter als
funfzig. Sie sterben an allen möglichen Krankheiten von den Windeln an
fortwährend dahin, und an lauter Krankheiten, die wir Auflader nicht
kennen. Aber meine Selige hat's einmal so gewollt, und so mag's drum
sein.«

»Und haben Sie an etwas Anderes gedacht?« frug Anton weiter. »Karl ist
zwar im Geschäft sehr nützlich und wir Alle werden ihn vermissen, wenn
er im Hause fehlen sollte.«

»Das gerade ist es,« unterbrach ihn der Auflader, »das war das Richtige,
was Sie gesagt haben. Sie werden ihn vermissen, ich auch. Ich bin allein
im Hause, seit meine Selige todt ist; wenn ich die rothen Backen meines
Kleinen in diesen Wänden sehe, so bin ich zufrieden: wenn ich in Ihrem
Hause seinen kleinen Hammer höre, so fühle ich die Lustigkeit in meinem
Herzen. Wenn er weggeht von mir, und ich einsam in dieser Stube sitze,
ich weiß nicht, wie ich's ertragen soll.«

Die Züge des Mannes zuckten vor innerer Bewegung. »Aber muß er sich denn
ganz von Ihnen trennen?« frug Anton endlich, »vielleicht kann er noch
Jahre lang hier wohnen.«

Sturm schüttelte bedeutungsvoll den Kopf. »Ich kenne ihn, er kann's
nicht; wenn er erst einmal etwas anfängt, so ist er hinterher, wie ein
Teufel, dann denkt er an nichts, als an das eine Ding. Aber ich habe
mir's überlegt in den letzten Tagen. Ich will Ihnen sagen,« fuhr er
vertraulich fort, »ich habe Unrecht, wenn ich an mich denke. Der Junge
hat nicht für mich seinen Kopf in die Welt gesteckt, sondern für sich
selber. Er soll etwas werden. Und nun frage ich, was meine Selige sich
für den Jungen wünschen würde, wenn sie noch lebte. Diese Frau hatte
einen Bruder, welcher mein Schwager ist, und dieser Schwager ist auf dem
Lande. Ein Freigut, dort oben, wo das hohe Wasser herkommt; ein
gesetzter Mann, er tauscht nicht mit manchem Rittergut. Der besucht mich
alle Jahre, wenn sie ihre Wolle geschoren haben. Der kennt mich und
kennt den Karl, dem möchte ich meinen Kleinen übergeben, wenn ich ihn
nicht behalten soll. Er ist weit von hier,« schloß er traurig, »aber es
ist Verwandtschaft.«

»Das ist ein guter Gedanke, Herr Sturm,« sagte Anton, erfreut, auf so
wenig Hindernisse zu stoßen, »aber ich habe immer gehört, daß der
Landwirth auf eine selbstständige Thätigkeit in der Regel nur dann
hoffen kann, wenn er nicht ganz ohne Vermögen ist.«

»Das paßt,« sagte der Riese seinen Finger erhebend geheimnißvoll, »er
ist nicht ganz ohne Vermögen. Von seiner Mutter her, und auch etwas von
seinem Vater. Er weiß aber von gar nichts, denn ich wollte, er sollte
praktisch werden. Und sagen Sie ihm auch nichts.«

»Da Sie so väterlich für Ihren Sohn sorgen,« rief Anton, »so lassen Sie
ihn nicht länger in Unsicherheit; es ist brav von ihm, daß er das
Ungenügende seiner jetzigen Arbeit empfindet.«

»Er kann es sogleich hören,« sagte der Alte aufstehend, »er steckt im
Garten. Sie sollen dabei sein.« Sturm trat in das Haus und rief mit
seiner mächtigen Stimme in den Garten. Karl eilte herbei, begrüßte Anton
und sah erwartungsvoll bald auf diesen, bald auf den Vater. Der Alte
hatte sich wieder ruhig hingesetzt und frug in seinem gewöhnlichen Ton:
»Kleiner Knirps, willst du ein Oekonom werden?«

»Landwirth?« rief Karl, »daran habe ich noch gar nicht gedacht. Dann
müßte ich ja fort von dir, Vater.«

»Er denkt auch daran,« sagte der Alte, Anton zunickend.

»Ist denn dein Wille, daß ich von dir soll?« frug Karl erschrocken.

»Allerdings, mein Kleiner,« sagte der Vater. »Widerrede nutzt nichts,
die Sache ist abgemacht, natürlich vorausgesetzt, daß dich der Onkel
haben will. Du sollst Oekonom werden, du sollst etwas Ordentliches
lernen, du sollst deinen Vater verlassen.«

»Vater,« sagte Karl niedergeschlagen, »wenn ich von dir weg gehen soll,
so ist mir's nicht recht.«

»Es soll dir aber recht sein, du ehrgeiziger Knirps,« rief der Alte.

»Dann komm mit auf's Land,« sagte der Sohn.

»Ich soll auf's Land kommen? ho ho.« Sturm lachte, daß die Stubenthür
zitterte. »Mein Knirps will mich in die Tasche stecken und mit sich auf
dem Lande herumtragen.« Er lachte so lange, bis er mit der Hand über die
Augen fuhr. »Komm her, mein Karl,« sagte er endlich, zog den Sohn an
sich und hielt den Kopf desselben lange zwischen seinen großen Händen.
»Du bist mein guter Junge, und Trennung muß sein auf Erden, wenn nicht
jetzt, dann in ein paar Jahren.«

So schied Karl aus der Handlung. Vergeblich versuchte er in den letzten
Tagen seine Bewegung hinter leisem Pfeifen zu verstecken. Er streichelte
zärtlich Freund Pluto und die Katze, welche er in das Haus gebracht
hatte, er verrichtete seine kleinen Arbeiten mit maßlosem Eifer und
hielt sich dabei so viel wie möglich in der Nähe seines Vaters; auch
dieser sah den Tag hindurch immer wieder auf seinen Sohn und verließ
manchmal seine Tonnen, um langsam auf ihn zuzugehen und ihm die Hand
schweigend auf den Kopf zu legen.

»Es ist nicht schwer bei der Landwirtschaft?« sagte Vater Sturm vor der
großen Waage zu Anton und blickte ihm fragend in's Gesicht.

»Leicht ist es nicht,« erwiederte Anton, »es ist vielleicht noch mehr
dabei zu lernen, als bei unserm Geschäft.«

»Lernen!« rief der Alte, »je mehr er lernen muß, desto lieber ist es
ihm, das thut nichts; nur ob es sehr schwer ist?«

»Nein,« sagte Herr Pix, der die Sprache des Riesen besser verstand.
»Schwer ist dort nichts: das Schwerste ist der Sack Weizen,
hundertundachtzig Pfund, und Bohnen, zweihundert Pfund. Und das braucht
er nicht zu heben, das thun die Knechte.«

»Wenn das bei der Landwirtschaft so ist,« rief Sturm verächtlich und
richtete sich hoch auf, »so ist mir ganz egal, ob er das hebt.
Zweihundert Pfund trägt auch mein Zwerg.«


~VI.~

Anton war jetzt der pflichtgetreueste Correspondent seines Comtoirs.
Gegen die ritterlichen Künste seines Freundes verhielt er sich kühl. Nur
selten vermochte ihn Fink, des Sonntags sein Begleiter zu Pferde oder am
Pistolenstand zu werden. Dagegen benutzte Anton Finks Bücherschrank mehr
als dieser selbst. Es war ihm nach langem Bemühen gelungen, in die
Mysterien der englischen Aussprache einzudringen, und eifrig suchte er
die Gelegenheit, sein Sprechtalent an Fink zu üben. Da aber dieser den
Uebelstand hatte, ein sehr unregelmäßiger und gewissenloser Lehrer zu
sein, gab Anton seine Zunge in die Zucht eines gebildeten Engländers.

Einst sah er von seinem Platze im Comtoir auf, als sich die Thür
öffnete, und erkannte mit der größten Verwunderung in dem Eintretenden
Veitel Itzig, den Genossen aus der Bürgerschule von Ostrau. Er war
bisher nur selten mit ihm zusammengetroffen. Das freche Wesen des
Burschen und die Furcht vor dem vertraulichen Du, mit dem dieser ihn
leicht anreden mochte, hatten sein Auge auf allerlei andere Gegenstände
gelenkt, so oft er Veitels Nasenspitze im Gedränge der Straße erkannte.
Noch mehr erstaunte er, als Veitel auf die Frage des Herrn Specht: »Was
steht zu Ihren Diensten?« artig erwiederte, er wünsche Herrn Wohlfart zu
sprechen.

Anton stieg von seinem Sitze in den freien Raum des Comtoirs, und Veitel
redete ihn an: »Sie werden mich doch noch kennen, obgleich Sie oft an
mir vorbeigegangen sind, ohne mich zu grüßen.«

»Wie geht es Ihnen, Itzig?« frug Anton mit Kälte.

»Schlecht,« antwortete Itzig, die Achsel zuckend; »es ist kein Verdienst
im Geschäft. -- Ich soll Ihnen diesen Brief vom Sohn des Ehrenthal
übergeben und Sie fragen, zu welcher Zeit Ihnen der Bernhard seinen
Besuch machen kann.«

»Mir?« frug Anton und nahm eine Karte und einen Brief aus Veitels
Händen. Der Brief war von Antons Sprachlehrer, er enthielt die Anfrage,
ob Anton an einer Lehrstunde Theil nehmen wolle, in welcher Herr
Ehrenthal ältere englische Schriftsteller in einer literar-historischen
Reihenfolge durchzunehmen beabsichtige.

»Wo wohnt Herr Bernhard Ehrenthal?« frug Anton.

»Im Hause bei seinem Vater,« erwiederte Veitel und verzog das Gesicht.
»Er sitzt den ganzen Tag auf seiner Stube.«

»Ich werde den Herrn selbst aufsuchen,« sagte Anton. -- »Guten Morgen,
Herr Anton!« -- »Guten Morgen, Itzig.«

Anton empfand keine große Neigung, auf den Antrag des Lehrers
einzugehen. Der Name Ehrenthal hatte in seinem Comtoir keinen guten
Klang, und das Erscheinen Itzigs trug nicht dazu bei, ihm das Anerbieten
annehmlicher zu machen. Doch die ironische Art, in welcher Itzig vom
Sohne seines Brodherrn sprach, und Einzelnes, was er auf seine
Erkundigungen von Bernhard hörte, bewog ihn, die Sache wenigstens in
Erwägung zu ziehen. So suchte er einige Tage darauf nach dem Schluß des
Comtoirs das Haus Ehrenthals auf, entschlossen, sich durch den Eindruck,
den der Sohn auf ihn mache, bestimmen zu lassen.

Er trat an die weißlackirte Thüre, zog den dicken Porcellangriff und
wurde durch eine struppige Köchin ohne weitläufige Anmeldung in die
Stube des jungen Ehrenthal geführt. Es war ein langes schmales Zimmer
mit alten Möbeln und schmucklosen Büchergerüsten, auf welchen eine Menge
großer und kleiner Bücher unordentlich durcheinander lag. Bernhard saß
tief über seine Arbeit gebeugt am Schreibtisch und sah erst auf, als
Anton bereits im Zimmer stand. Eilig knöpfte er den Hausrock über seinem
Hemd zusammen und trat dem Fremden mit der Unsicherheit entgegen, welche
Herren mit kurzem Gesicht bei der Begrüßung Eintretender eigen ist.
Neugierig sah Anton auf den Sohn des Händlers. Es waren feine Züge und
ein zarter Körper, kastanienbraunes krauses Haar und zwei graue Augen
von freundlichem Ausdruck. Bernhard nöthigte seinen Gast auf ein kleines
Sopha. Anton erwähnte den Zweck seines Besuches, und Bernhard antwortete
schüchtern, daß er sich in Allem nach den Wünschen seines Besuches
richten wolle. Und als Anton nach dem Preise der Stunden frug, erstaunte
er, daß der Sohn Ehrenthals mit einiger Verlegenheit sagte: »Ich weiß es
wirklich in diesem Augenblick nicht, wenn Sie aber darauf bestehen, auch
den Lehrer zu bezahlen, so will ich mich sogleich darnach erkundigen.«
Darauf konnte sich Anton nicht enthalten zu fragen: »Sind Sie nicht im
Geschäft Ihres Herrn Vaters?«

»Ach nein,« erwiederte Bernhard, diesen Uebelstand entschuldigend, »ich
habe studirt, und da einem jungen Mann von meiner Confession die
Anstellung im Staate nicht leicht wird, und ich in meiner Familie leben
kann, so beschäftige ich mich mit diesen Büchern.« Dabei warf er einen
Blick voll Liebe auf sein Büchergerüst, stand auf und trat in ihre Nähe,
als wollte er sie seinem Gast vorstellen. Anton las einige goldene Titel
und sagte mit einer Verbeugung: »Das ist für mich zu gelehrt.« Es waren
Ausgaben orientalischer Werke.

Bernhard lächelte: »Durch das Hebräische bin ich zu den andern
asiatischen Sprachen gekommen. Es ist viel fremdartige Schönheit in dem
Leben dieser Sprachen und in den Gedichten der alten Zeit. Ich habe auch
Handschriften, wenn es Sie interessirt, diese zu sehen.«

Er schloß einen Schub auf und holte ein Bündel seltsam aussehender
Manuscripte heraus. Mit glänzenden Augen öffnete er das oberste, im
Einband von grünem Seidenstoff, der mit Goldfaden fremdartig durchwirkt
war; er ließ Anton die Schrift betrachten und war vergnügt, als dieser
erklärte, er könne nicht einmal angeben, welcher Sprache die Schriftzüge
angehörten.

»Es ist arabisch, aber freilich ist gerade diese Handschrift sehr schwer
zu lesen. -- Und hier ist mein Lieblingsdichter, der Perser Firdusi, ich
habe aber nur ein kleines Bruchstück seines Gedichtes in der
Handschrift.«

Anton sagte ihm: »Es muß viel Gelehrsamkeit dazu gehören, das Alles zu
verstehen.«

»Nur etwas Geduld,« antwortete Bernhard bescheiden, »wer ein Herz hat
für das Schöne, der findet es bald überall heraus, auch unter dem
fremdartigen Kleide, welches die Sänger aus dem Morgenlande tragen. Ich
arbeite an einer Uebersetzung persischer Gedichte; wenn Sie später
einmal Muße haben, und Sie so etwas nicht langweilt, möchte ich Sie um
Erlaubniß bitten, Ihnen eine kurze Probe vorzulesen.«

Anton hatte die Höflichkeit, sogleich darum zu bitten, der junge
Ehrenthal griff nach einem Papier auf seinem Schreibtisch und las
schnell und etwas ungelenk ein kleines Liebesgedicht vor. Es war eins
von den zahllosen Gedichten, in denen ein weiser Trinker seine Geliebte
mit allerlei hübschen Dingen vergleicht, mit Thieren, Pflanzen, der
Sonne und andern Weltkörpern, und daneben einem zelotischen Pfaffen
Nasenstüber giebt. Dem ehrlichen Anton imponirte die verschlungene Form
und der zugespitzte Ausdruck sehr, aber es war ihm doch komisch, als der
Vorleser ausrief: »Nicht wahr, das ist schön? Der Gedanke, meine ich;
denn die Schönheit der Sprache im Deutschen wiederzugeben, bin ich zu
schwach.« Bei diesen Worten sah er begeistert vor sich, wie ein Mann,
der alle Tage fünf bis sechs Flaschen Schiraswein trinkt und alle Abend
seine Suleika küßt.

»Muß man denn aber trinken, um recht lieben zu können?« sprach Anton,
»das ist bei uns doch auch ohne Wein möglich.«

»Bei uns,« erwiederte Bernhard, »ist das Leben sehr nüchtern,« dabei
legte er das Blatt ernsthaft auf den Tisch.

»Ich denke, es ist nicht so,« erwiederte Anton eifrig; »ich kenne noch
wenig vom Leben, aber ich sehe doch, auch wir haben Sonnenschein und
Rosen, die Freude am Dasein, große Leidenschaften und merkwürdige
Schicksale, welche von den Dichtern besungen werden.«

»Unsere Gegenwart,« erwiederte Bernhard weise, »ist zu kalt und
einförmig.«

»Ich habe das schon einige Male in Büchern gelesen, aber ich kann nicht
verstehen, warum, und ich glaube es auch gar nicht. Ich meine, wer mit
unserm Leben unzufrieden ist, der wird es mit dem Leben in Teheran oder
in Calcutta noch mehr sein, wenn er längere Zeit dort lebt. Es muß dort
viel einförmiger und langweiliger sein, als bei uns. Ich lese das auch
aus Reisebeschreibungen heraus. Was den Reisenden reizt, ist das Neue;
wenn das Fremde alltäglich geworden ist, sieht es gewiß ganz anders
aus.«

»Wie arm an großen Eindrücken unser civilisirtes Treiben ist,«
entgegnete Bernhard, »das müssen Sie selbst in Ihrem Geschäft manchmal
empfinden, es ist so prosaisch, was Sie thun müssen.«

»Da widerspreche ich,« erwiderte Anton eifrig, »ich weiß mir gar nichts,
was so interessant ist, als das Geschäft. Wir leben mitten unter einem
bunten Gewebe von zahllosen Fäden, die sich von einem Menschen zu dem
andern, über Land und Meer aus einem Welttheil in den andern spinnen.
Sie hängen sich an jeden Einzelnen und verbinden ihn mit der ganzen
Welt. Alles, was wir am Leibe tragen, und Alles, was uns umgiebt, führt
uns die merkwürdigsten Begebenheiten aller fremden Länder und jede
menschliche Thätigkeit vor die Augen; dadurch wird Alles anziehend. Und
da ich das Gefühl habe, daß auch ich mithelfe, und so wenig ich auch
vermag, doch dazu beitrage, daß jeder Mensch mit jedem andern Menschen
in fortwährender Verbindung erhalten wird, so kann ich wohl vergnügt
über meine Thätigkeit sein. Wenn ich einen Sack mit Kaffe auf die Waage
setze, so knüpfe ich einen unsichtbaren Faden zwischen der
Colonistentochter in Brasilien, welche die Bohnen abgepflückt hat, und
dem jungen Bauerburschen, der sie zum Frühstück trinkt, und wenn ich
einen Zimmtstengel in die Hand nehme, so sehe ich auf der einen Seite
den Malayen kauern, der ihn zubereitet und einpackt, und auf der andern
Seite ein altes Mütterchen aus unserer Vorstadt, das ihn über den
Reisbrei reibt.«

»Sie haben eine lebhafte Einbildungskraft und sind glücklich, weil Sie
Ihre Arbeit als nützlich empfinden. Aber was der höchste Stoff für die
Poesie ist, ein Leben reich an mächtigen Gefühlen und Thaten, das ist
bei uns doch sehr selten zu finden. Da muß man wie der englische Dichter
aus den civilisirten Ländern hinaus unter Seeräuber gehen.«

»Nein,« versetzte Anton hartnäckig, »der Kaufmann bei uns erlebt ebenso
viel Großes, Empfindungen und Thaten, als irgend ein Reiter unter
Arabern oder Indern. -- Je ausgebreiteter sein Geschäft ist, desto mehr
Menschen hat er, deren Glück oder Unglück er mit fühlen muß, und desto
öfter ist er selbst in der Lage, sich zu freuen oder Schmerzen zu
empfinden. -- Neulich hat hier ein großes Haus Bankerott gemacht.«

»Ich weiß es,« sagte Bernhard, »es war ein trauriger Fall.«

»Wenn Sie die Gewitterschwüle empfunden hätten, welche auf dem Geschäft
lag, bevor es fiel, die furchtbare Verzweiflung des Mannes, den Schmerz
der Familie, die Hochherzigkeit seiner Frau, welche ihr eigenes Vermögen
bis zum letzten Thaler in die Masse warf, um die Ehre ihres Mannes zu
retten, Sie würden nicht sagen, daß unser Geschäft arm an Leidenschaften
und großen Gefühlen ist.«

»Sie sind mit ganzer Seele Kaufmann,« sagte Bernhard freundlich, »ich
möchte Sie beneiden um die reine Freude, die Sie über Ihre Arbeit
haben.«

»Ja,« entgegnete Anton. »Auch der Kaufmann hat trübe Erfahrungen in
Menge zu machen. Der kleine Aerger fehlt ihm nicht, und vieles Schlechte
muß er erleben, aber der ganze Handel ist doch so sehr auf die
Redlichkeit Anderer und auf die Güte der menschlichen Natur berechnet,
daß ich bei meinem Eintritt in diese Thätigkeit erstaunt war. Wer ein
ehrliches Geschäft hat, kann von unserm Leben nicht schlecht denken, er
wird immer Gelegenheit haben, Schönes und Großartiges darin zu finden.«

Bernhard hatte mit gesenkten Augen zugehört, jetzt blickte er schweigend
zum Fenster hinaus; und Anton bemerkte, daß er verlegen und bekümmert
aussah. Endlich wandte sich Bernhard um und sagte, das Gespräch
abbrechend, mit bittender Stimme: »Wenn es Ihnen recht ist, Herr
Wohlfart, so möchte ich mit Ihnen sogleich zum Sprachlehrer gehen. Es
ist ein weiter Weg, wir sprechen im Freien mehr mit einander.«

Wie alte Bekannte traten die beiden Jünglinge aus dem finstern Haus in
die warme Abendluft. Und als sie nach einer Stunde von einander
schieden, sagte Bernhard angelegentlich: »Ist Ihnen der Verkehr mit mir
nicht zu uninteressant, Herr Wohlfart, so besuchen Sie mich doch
manchmal in Ihren Freistunden.« Anton versprach das. Beide hatten
Behagen an einander gefunden. Anton wunderte sich noch immer, daß ein
Sohn Ehrenthals so wenig Geschäftsmann sein konnte, und Bernhard war
glücklich, einen Menschen zu treffen, mit dem er über Vieles reden
konnte, was er sonst schweigend mit sich herumtrug.

       *       *       *       *       *

Bernhard trat am Abend vergnügt in die Familienstube und stellte sich
hinter den Rücken der Schwester, welche auf einem kostbaren Flügel ein
neues Modestück einübte und dabei eine große Fingerfertigkeit
entwickelte. Der Bruder küßte sie leise an das Ohr, sie drehte sich
schnell um und rief: »Laß mich in Ruh, Bernhard, ich muß das Stück
einüben, denn auf den Sonntag ist große Soirée, und sie werden mich
auffordern, zu spielen.«

»Ich weiß, daß sie dich auffordern werden,« sagte die Mutter, als
Bernhard sich schweigend auf das Sopha niedersetzte und ein
aufgeschlagenes Buch in die Hand nahm. »Es ist keine Gesellschaft, wo
man nicht das Verlangen hat, die Rosalie zu hören. Wenn du nur einmal
dich entschließen könntest, mitzukommen, Bernhard, du bist ein Mann von
so viel Geist, du bist gelehrter als Alle aus der ganzen Bekanntschaft.
Neulich hat der Professor Starke von der Universität mit großer
Hochachtung über dich gesprochen und hat gesagt, du würdest ein Stolz
werden für die Wissenschaft. Es ist erfreulich für eine Mutter, wenn sie
stolz sein kann auf ihre Kinder. Warum kommst du nicht in die
Gesellschaft, sie wird so auserlesen sein, wie sie in unserer Stadt nur
sein kann.«

»Du weißt, Mutter, ich gehe nicht gern zu fremden Leuten,« sagte der
Sohn.

»Und ich will, daß mein Sohn Bernhard hat seinen eigenen Willen,« rief
der Vater aus einer Nebenstube, wo er die letzten Worte Bernhards gehört
hatte, da in diesem Augenblicke Rosalie von ihren schweren Passagen
ausruhte. Herr Ehrenthal trat in seinem verschossenen Schlafrocke zu der
Familie: »Unser Bernhard ist nicht, wie andere Leute, und der Weg, den
er geht, wird immer sein ein guter Weg. Du siehst aus so bleich,« sagte
er zum Sohne und strich mit der Hand über seine braunen Locken. »Du
studirst zu viel, mein Sohn. Denke auf deine Gesundheit, der Doctor hat
gesagt, daß dir Bewegung nöthig ist, und hat dir gerathen zu nehmen ein
Pferd und darauf zu reiten. Warum willst du nicht nehmen ein Pferd? Ich
kann es haben, daß mein Sohn Bernhard auf dem theuersten Pferde reitet,
das in der Stadt zu haben ist; thu, was der Arzt sagt, mein Bernhard,
ich will dir kaufen ein Pferd.«

»Ich danke dir, lieber Vater,« erwiederte Bernhard, »es würde mir keine
Freude machen, und wie ich fürchte, deßhalb nicht viel helfen.« Er
drückte dankbar die Hand des Vaters, der ihm wehmüthig in das faltige
Gesicht sah.

»Gebt Ihr dem Bernhard auch immer zu essen, was er gern hat? Laß ihm
Pfirsichen holen, Sidonie, es sind neue Pfirsichen angekommen beim
Fruchthändler, das Stück kostet zwei gute Groschen; oder willst du haben
irgend etwas Anderes, so sag's. Du sollst haben, was du gern hast; du
bist mein guter Sohn Bernhard, und ich habe meine Freude an dir.«

»Er will ja nie etwas annehmen,« sprach die Mutter dazwischen, »er hat
keine andere Freude, als an seinen Büchern; nach Rosalie und mir frägt
er manchmal den ganzen Tag nicht.«

»Liebe Mutter,« warf Bernhard bittend ein.

»Er liest zu viel in den Büchern und kümmert sich nicht um die
Menschen,« fuhr die erfahrene Frau fort, »deßhalb sieht er aus so bleich
und verfallen, wie ein Mann von sechzig Jahren. Warum will er nicht
gehen auf den Sonntag in die Soirée?«

»Ich werde mitkommen, wenn du es wünschest,« sagte Bernhard traurig und
setzte nach einer Weile hinzu: »Ist Euch ein junger Mann bekannt, ein
Herr Wohlfart, der in Schröters Geschäft ist?«

»Den kenne ich nicht,« sprach der Vater mit bestimmten Kopfschütteln.

»Vielleicht du, Rosalie? Er ist ein hübscher Mann von gentilem Aussehen.
Er scheint mir ein guter Tänzer und Gesellschafter zu sein. Bist du
nicht irgendwo ihm begegnet? Ich glaube, er müßte dir aufgefallen sein.«

»Ist er blond?« frug die Schwester, indem sie ihr Haar vor einem kleinen
Handspiegel zurecht strich.

»Er hat dunkles Haar und blaue Augen.«

»Wenn er aus einem Comtoir ist, werde ich ihn wohl schwerlich kennen,«
sagte Rosalie, das Haupt zurückwerfend.

»Unsere Rosalie tanzt meist mit Offizieren und Künstlern,« schaltete die
Mutter erklärend ein.

»Er ist ein tüchtiger und liebenswürdiger Mensch,« fuhr Bernhard fort;
»ich will mit ihm zusammen Englisch treiben und freue mich sehr, daß ich
seine Bekanntschaft gemacht habe.«

»Er soll eingeladen werden zu uns,« decretirte Herr Ehrenthal vom Sopha
aufstehend; »wenn er unserem Bernhard gefällt, so soll er willkommen
sein in meinem Hause. Laß einen guten Braten machen auf den Sonntag,
Sidonie, und laß mir einladen Herrn Wohlfart zum Mittagessen, nicht um
ein Uhr, sondern um zwei Uhr! Er soll von jetzt gebeten werden zu allen
Gesellschaften, die wir geben; wenn er ein Freund ist von Bernhard, so
soll er auch ein Freund sein von unserem Hause.«

»Er hat ja noch nicht seinen Besuch gemacht,« sagte die Mutter wieder,
»wir müssen doch abwarten, bis er sein Entrée macht bei der Familie?«

»Wozu Entrée,« fuhr der Vater auf, »wenn er bekannt ist mit unserem
Bernhard, wozu soll er erst Entrée machen bei uns?« --

»Ich will noch in dieser Woche zu ihm gehen, und wenn du erlaubst, liebe
Mutter, ihn auffordern, auf den Sonntag bei uns zu essen.«

Die Mutter gab ihre Einwilligung, und Rosalie setzte sich jetzt zum
Bruder und frug ihn mit größerem Interesse über Person und Wesen des
neuen Bekannten aus.

Bernhard schilderte mit Wärme den angenehmen Eindruck, den Anton auf ihn
gemacht hatte, so daß die Mutter daran dachte, auf den Sonntag die große
Silbervase herauszugeben und aufputzen zu lassen. Rosalie überlegte, in
welchem Kleide und durch welche Seite ihrer Bildung sie auf den Fremden
Eindruck machen wolle, und der Vater erklärte wiederholt, daß er Herrn
Wohlfart zu jeder Tageszeit und bei jedem ausgezeichneten Bratenstück in
seinem Hause zu sehen wünsche.

Wie kam es doch, daß Bernhard seiner Familie nicht den Inhalt des
Gesprächs mittheilte, welches ihm den neuen Bekannten so lieb gemacht
hatte? Wie kam es doch, daß er kurz darauf wieder in trübes Schweigen
verfiel und in sein Arbeitszimmer zurückging? daß er dort seinen Kopf
über eine alte Handschrift lehnte und lange auf die krausen Züge
hinstarrte, bis ihm große Thränen herabfielen, welche die Tusche der
Buchstaben, auf die er so viel hielt, auflösten und verdarben, ohne daß
er's merkte? Wie kam es doch, daß der junge Mann, auf den die Mutter so
gern stolz sein wollte, und den der Vater so sehr verehrte, allein in
seiner Stube saß, und die bittersten Thränen vergoß, die ein guter
Mensch weinen kann? Und woher kam es, daß er endlich mit rothgeweinten
Augen am späten Abend sich zusammenfaßte und eifrig den Kopf in seine
Bücher senkte, während seine schöne Schwester in der andern Ecke der
Wohnung noch immer mit ihren runden Fingern über die Tasten fuhr und das
schwere Stück einübte, welches bestimmt war, bei der nächsten Soirée zu
wirken?

       *       *       *       *       *

Mit diesem Tage begann für Anton und Bernhard ein Verhältniß, welches
für Beide Werth erhielt. Bei der Unterhaltung über das Schöne, welches
die Kraft eines fremden Volkes geschaffen hatte, genossen sie die
Freude, auch das Gute lieb zu gewinnen, das Jeder in dem Andern fand.
Bernhards Sprachkenntnisse waren größer, und sein Gefühl für das
Reizende in fremder Poesie bis zum Uebermaß fein, in Antons Seele war
Alles geordnet und sicher. Wenn Bernhard für Byron kämpfte, so vertrat
Anton die ruhige Klarheit Walter Scotts, und Beide waren glücklich, als
ihre Begeisterung sich vor dem größten dramatischen Dichter vereinigte.

Anton schilderte die ungewöhnliche Bildung Bernhards dem gleichgültigen
Fink. Er freute sich darauf, Beide mit einander bekannt zu machen, und
als er einst Bernhard zu sich geladen hatte, bat er auch Fink,
heraufzukommen.

»Wenn dir's Spaß macht, Tony,« sagte Fink achselzuckend, »so will ich
kommen. Ich sage dir aber im Voraus, daß ich unter allen Creaturen
Büchereulen am wenigsten leiden kann. Es giebt kein Volk, welches
selbstgefälliger über alles Mögliche aburtheilt, und keines, das sich
thörichter benimmt, wenn es selbst etwas thun soll. Und vollends ein
Sohn des würdigen Ehrenthal! Nimm mir's nicht übel, wenn ich Euch bald
entlaufe.«

Bernhard saß erwartungsvoll auf dem Sopha Antons und sah mit
Befangenheit der Ankunft des berühmten Mannes entgegen, über welchen
manche Sage sogar in seine stille Studirstube gedrungen war. Als Fink
eintrat und die tiefe Verbeugung Bernhards mit einem leichten Kopfnicken
beantwortete, sich einen Stuhl zum Tisch zog und den schwachen Thee, den
Bernhard so erbeten hatte, durch allerlei Zuthaten trinkbar zu machen
suchte, da empfand Anton mit Betrübniß, daß diese Beiden schwerlich zu
einander passen würden. Kein größerer Gegensatz war möglich, als ihr
Wesen. Die magere durchsichtige Hand Bernhards und der kräftige
Fleischton in den Muskeln Finks, die gedrückte Haltung des Einen, die
elastische Kraft des Andern, dort ein faltiges Gesicht mit träumerischen
Augen, hier stolze Züge mit einem Blick, der dem eines Adlers glich: das
paßte nimmermehr zusammen. Doch ging es besser, als Anton gedacht hatte.
Bernhard hörte mit Achtung zu, was der Jokei erzählte, und da Anton
eifrig bemüht war, das Gespräch auf ein Gebiet zu bringen, wo auch
Bernhard Theil nehmen konnte, blieb die Unterhaltung in Fluß.

»Fink hat auch Indianer gesehen,« sagte Anton zu Bernhard.

»Haben Sie etwas von ihren Liedern gehört?« frug der Gelehrte.

»Ich habe sie einige Male gehört. Möglich, daß klügere Leute etwas
Erbauliches in ihrem Gesange finden, mir ist er nie anders vorgekommen,
als kläglich. Schlagen Sie auf ein altes Buch und singen Sie dazu durch
die Nase mit allerlei Nebentönen: »Tum, tum, te -- ticke, ticke te, --
Och, och, tum, tum, te,« so haben Sie ihren Gesang, der auf Deutsch
ungefähr bedeuten würde: »Guter Geist, gieb Büffel, Büffel, Büffel.
Dicke Büffel gieb uns, guter Geist.« -- Seine Zuhörer lachten. -- »Und
wozu sollen diese Geschöpfe kunstvolle Lieder machen? Entweder sind sie
auf der Jagd, oder sie suchen Scalpe, oder sie essen und schlafen, oder
sie halten Parlamentsreden, wozu sie allerdings große Neigung haben.«

»Aber die Frauen?« frug Bernhard lächelnd.

»Wie es bei den mit der Poesie steht, weiß ich nicht, mir rochen sie
immer zu sehr nach Fett. Freilich, wenn man nichts Anderes hat, gewöhnt
man sich auch daran. Doch ist mit den Männern noch besser zu verkehren.
So ein nackter Bursch auf seinem halbwilden Pferde ist kein übler
Anblick.«

»Die erste Begegnung muß doch sehr imponiren, ihre auffallende Tracht
und ihr stolzes Wesen,« warf Bernhard ein.

»Das kann ich nicht sagen,« versetzte Fink. »Vor Jahren machte ich mit
meinem Onkel eine Reise nach der Agentur einer Pelzwaaren-Compagnie, bei
der er betheiligt war. Als wir aus dem Dampfer an's Ufer stiegen, fanden
wir am Landungsplatz eine Gesellschaft der röthlichen Herren, welche
stark betrunken war. Ein langer Schlingel schritt auf meinen Onkel zu
und hielt ihm eine Rede, die, wie der Dolmetsch erklärte, die
Versicherung enthielt, daß sie sämmtlich große Krieger wären, und nach
jedem Satze bellte die Bande ein lautes Hau, hau, das in ihrer Sprache
so viel als ja bedeutet. Es war ein Trupp Schwarzfüße.«

»Es waren Sioux,« verbesserte Bernhard bescheiden.

Fink legte den Theelöffel hin und sah Bernhard groß an. »Ich calculire,
Herr, es waren Schwarzfüße.«

»Es waren doch wohl Sioux,« wiederholte Bernhard. »Bei den Schwarzfüßen
lautet das Ja anders.«

»Wetter,« rief Fink, »wenn Sie mit den rothen Teufeln so bekannt sind,
wozu lassen Sie mich hier meine Jagdgeschichten erzählen?«

»Ich habe mich nur ein wenig um ihre Sprache bekümmert,« erwiederte
Bernhard, »es ist ein Zufall, daß ich vor Kurzem einige
Wörterverzeichnisse verschiedener Stämme durchgesehen habe.«

»Und wozu haben Sie sich die unnütze Mühe gemacht? Es wird dort drüben
schnell aufgeräumt; bevor Sie eine Sprache erlernen, ist der Stamm
ausgerottet, der sie sprach.«

Jetzt wurde Bernhard beredt. Er sagte, daß die Kenntniß der Sprachen für
die Wissenschaft die beste Hülfe sei, um das Höchste zu verstehen, was
der Mensch überhaupt begreifen könne, die Seelen der Völker.

Die vom Geschäft hörten aufmerksam zu. Als Bernhard sich entfernt hatte,
rief Fink noch immer verwundert: »Er geht mit unserm alten Herrgott um,
wie mit einem Dutzbruder, und konnte vorhin rechts und links nicht
unterscheiden.«

       *       *       *       *       *

Die Folge dieses Abends war, daß Bernhard einige Tage später sogar auf
den Polsterstuhl Finks zu sitzen kam und daß er selbst den Muth faßte,
mit Anton auch Fink zu sich einzuladen. »Es ist keine Gesellschaft,«
fügte er hinzu, »ich möchte nur Sie beide einmal auf meinem Zimmer
sehen.«

Fink sagte zu.

Darüber entstand in der Familie Ehrenthal große Aufregung. Bernhard
stäubte selbst seine Bücher ab und stellte die verkehrten zurecht, und
es geschah das Unerhörte, daß er sich um die Wirthschaft kümmerte. »Es
muß Thee sein, Abendessen, Wein, auch Cigarren.«

»Du sollst um nichts sorgen,« beruhigte ihn die Mutter; »wenn der Herr
von Fink dein Gast ist, so soll er sehen, wie es in unserm Hause
zugeht.«

»Die Cigarren werde ich dir kaufen,« rief der Vater, »wie sie rauchen
die jungen Herren, etwas Feines, und ich werde dir auch besorgen den
Wein. Laß Fasanen holen, Sidonie.«

»Wir wollen einen Lohndiener annehmen,« sagte die Mutter.

»So will ich's nicht,« widersprach Bernhard ängstlich, »die Herren
kommen zu mir als gute Freunde, und so sollen sie aufgenommen werden, in
meiner Stube und ohne fremden Diener.«

Und als die Stunde des Besuchs herankam, wie wurde da Bernhard eifrig,
ja er wurde ärgerlich, nichts war ihm in Ordnung. »Wo ist der
Theekessel? Noch steht kein Kessel in meiner Stube,« rief er der Mutter
zu.

»Ich werde dir den Thee eingießen und hineinschicken, wie sich's bei
Herrengesellschaft paßt,« sagte die Mutter, die im neuen Seidenkleide
auf- und abrauschte.

»Nein,« entgegnete Bernhard eigensinnig, »ich selbst will den Thee
machen, Wohlfart macht ihn, und Herr von Fink macht ihn.«

»Der Bernhard will selbst den Thee machen!« rief die Mutter verwundert
Rosalien zu. »Ein Wunder, er will selbst den Thee machen!« rief
Ehrenthal in seiner Schlafstube, in der er gerade unter den Stiefeln
klapperte. »Er will Thee machen!« rief die Köchin in der Küche und
schlug die Hände zusammen.

Und wieder kam Bernhard in die Wohnstube gerannt, eine geschliffene
Flasche in der Hand. »Was ist das hier?« frug er im Eifer.

»Arak,« sagte die Mutter.

»Es muß Rum sein, Fink trinkt keinen Arak im Thee.«

»Ich werde selbst gehen, Rum holen,« rief Ehrenthal, ergriff seinen Hut
und lief mit der Flasche zum Nachbar Goldstein, dem Weinhändler.

Auf dem Wege sagte Anton zu Fink: »Es ist hübsch von dir, Fritz, daß du
mitkommst. Bernhard wird eine große Freude darüber haben.«

»Der Mensch muß Opfer bringen,« erwiederte Fink. »Ich habe mir die
Freiheit genommen, im Voraus zu Abend zu essen, denn ich habe einen
Abscheu vor Gänsefett. Aber das schönste Mädchen der Stadt ist schon
eine Entsagung werth. Ich habe sie neulich wieder im Concert gesehen,
ein prachtvoller Leib. Und welche Augen! Ihr Vater, der alte Wucherer,
hat nie einen Edelstein unter seinen Händen gehabt, der so funkelt.«

»Wir sind zu Bernhard eingeladen,« versetzte Anton mit leisem Vorwurf.

»Jedenfalls wird doch die Schwester zu sehen sein,« sagte Fink; »wo
nicht, so zwingen wir ihn, sie vorzuführen.«

»Ich hoffe, sie wird unsichtbar bleiben,« seufzte Anton.

Die Thür öffnete sich, das Entrée war durch zwei prachtvolle Lampen
erleuchtet, Bernhards Stube war festlich geschmückt. Eine große
Blumenvase stand auf dem Tisch, daneben buntes Porcellan, vergoldete
Löffel auf seidener Tischdecke, und ein großes Bund Imperiales von
riesigem Format, wahre Stangen, die man ohne Stütze zwischen den Lippen
nicht erhalten konnte. Auf dem Boden war ein neuer Teppich ausgebreitet,
es war Alles sehr anständig. Und wie liebenswürdig war Bernhard als
Wirth. Er machte den Thee. Er bat in rührender Hülflosigkeit Fink um
Rath, wie viel Thee er einschütten solle, er drehte den Hahn so
künstlich herum, daß lange Zeit gar nichts aus der Oeffnung floß, und
dann wieder die Fluth nicht zu bändigen war. Erröthend scherzte er über
seine eigene Ungeschicklichkeit, und seine Augen leuchteten vor Freude,
als Fink entschied, der Thee sei vortrefflich. Eifrig bot er die
Cigarren, andächtig hörte er die Belehrung, die ihm Fink über das
schickliche Maß hielt, in welchem diese Erfindung menschlichen
Scharfsinnes geformt werden müsse. Und ganz glücklich wurde er, da Anton
endlich bat, dem Freund seine Bücherschätze zu zeigen, und da Fink über
das Aussehen der fremden Buchstaben humoristische Glossen machte. Als
gute Leute saßen die Drei zusammen und plauderten eine Stunde in bester
Eintracht. Fink war in der menschenfreundlichsten Stimmung, und Anton
bat die Götter im Stillen, die schöne Schwester nur heut von ihrem Tisch
fern zu halten.

Doch Punkt neun Uhr öffnete sich die Thür des Nebenzimmers, und Frau
Sidonie überschritt majestätisch die Schwelle. »Bathseba tritt ein zu
König David,« sagte Fink leise zu Anton; erzürnt drückte ihm Anton den
Fuß. Bernhard stellte verlegen vor, die Frau vom Hause lud in das
Nebenzimmer, Herr Ehrenthal und Rosalie präsentirten sich. Fink trat zu
dem schönen Mädchen, nannte sie gnädiges Fräulein und erzählte ihr, daß
er eine alte Bekanntschaft erneuere, da er sie bereits in der Akademie
gesehen habe. Er setzte sich zwischen Mutter und Tochter zu Tisch, er
sagte ihnen im gleichgültigsten Ton so viele Artigkeiten, daß Beide
bezaubert wurden. Er rühmte gegen die Mutter die entfernte Residenz,
gegen welche diese Stadt ein kleinlicher Haufe von Ziegelsteinen sei, er
ließ sich mit Rosalien in eine lebhafte Unterhaltung über Musik ein, für
die er sonst wenig Herz hatte, er versprach ihr beim nächsten Wettrennen
einen guten Platz auf der Tribüne, er erzählte kleine Geschichten aus
der besten Gesellschaft, in denen er mit Humor die Schwächen derselben
karrikirte. Er entzückte dadurch die Frauen, die mit Eifersucht auf die
Kreise hinsahen, die sich gegen Leute von Bildung so sehr abschlossen,
er erfreute dadurch auch Bernhard, der auf diese Berichte lauschte, wie
auf die Kunde aus fremder Welt. Es war von einer Fürstin die Rede,
welche für eine berühmte Schönheit galt, Fink war ihr irgend einmal
vorgestellt worden und fand, daß sie dem Fräulein vor ihm zum
Verwechseln ähnlich sah, etwas kleiner war die Fürstin, die Gestalt
weniger edel; er bewunderte dreist eine Mosaikbroche an der Brust von
Frau Sidonie und verglich sie mit einem kostbaren Kunstwerk in einem
Museum. Nur Vater Ehrenthal war für ihn nicht vorhanden. Nach den ersten
Begrüßungen mit Anton machte der Händler einige vergebliche Versuche,
mit Fink eine Unterhaltung anzuknüpfen. Aber Fink sprach über ihn weg,
als ob ein Stück Luft auf dem Stuhle des Hausherrn sitze. Und doch war
er nicht unartig, Jedem war, als müßte es so sein. Ehrenthal selbst fand
sich mit Demuth in die bescheidene Rolle, zu der er verurtheilt war, und
rächte sich dadurch, daß er einen ganzen Fasan verzehrte.

Als Fink merkte, daß es ein wenig unbequem war, die Frauen zu lebhafter
Theilnahme an der Unterhaltung heranzuziehen, fing er an, in seiner
Weise mit Worten zu phantasiren.

Die Mutter klagte gegen ihn über Bernhards Stubensitzen.

»Er ist ein Aristokrat,« antwortete Fink gutmüthig. »Der zehnte Mensch
ist ihm nicht recht. Die Herren Gelehrten haben alle diese
Eigenthümlichkeit. Wenn ich meinem Schöpfer für etwas dankbar bin, so
ist es dafür, daß er mich zu einem einfachen bescheidenen Mann gemacht
hat, dessen Kopf nicht stark genug ist, große Weisheit zu vertragen. Uns
gewöhnlichen Menschen wird es am leichtesten, mit dieser Welt fertig zu
werden, wir sind genöthigt, uns in Andere zu schicken. Wer aber
berechtigt ist, große Ansprüche zu machen wegen seines Wissens oder
wegen seiner Schönheit« -- hier neigte er sich mit überzeugender
Ehrlichkeit gegen die Tochter vom Hause -- »der findet leicht die Welt
nicht so, wie er sie fordert, während ich und meines Gleichen die
Ueberzeugung haben, daß sie ganz vortrefflich eingerichtet ist.«

»Es ist doch viel Gemeines auf der Erde,« sagte Madame Ehrenthal.

»Daß ich nicht wüßte,« rief Fink lachend. »Ich gebe Ihnen zu, daß einige
Insecten einen gemeinen Charakter haben, und daß es gemein ist, sich in
Branntwein zu betrinken. Im Uebrigen kommt Vieles auf Ansichten an.
Sehen Sie diese Auster. Ich wette, es giebt zahlreiche Fische und
Erdbewohner, welche dies holde Geschöpf für etwas Gemeines halten, mir
erscheint sie als eine der vornehmsten Erfindungen der Natur. Was
verlangen wir von einem Vornehmen? Die Auster hat Alles: sie ist ruhig,
sie ist still, sie sitzt fest auf ihrem Grund und Boden. Sie schließt
sich ab gegen die Außenwelt, wie kein anderes Geschöpf. Wenn sie ihre
Schalen zuklappt, so deutet sie auf das entschiedenste an: Ich bin für
Niemand zu Hause; wenn sie ihr perlmutternes Haus öffnet, so zeigt sie
den bevorzugten Ebenbürtigen ein zartes gefühlvolles Wesen. Wenn der
Mensch das Recht hat, etwas Geschaffenes zu beneiden, so ist es die
Auster. Sie werden sagen, daß das Seewasser kein ansprechendes Element
ist. Aber da muß ich widersprechen. Wer auf die schlechte Gewohnheit
verzichten kann, alle Augenblicke nach Luft zu schnappen, wie wir leider
thun müssen, für den muß es dort unten auf dem Meeresgrund sehr
gemüthlich sein.« Er wandte sich zu Rosalie: »Nur die musikalische
Bildung der Auster ist, wie ich fürchte, ungenügend. Außer dem Heulen
des Sturmwinds und dem Gerassel des Dampfschiffs dringen nicht viele
Töne in ihre Behausung.«

»Treiben Sie Musik?« frug Rosalie.

»Kaum darf ich das zugeben,« erwiederte Fink verbindlich. »Ich klimpere
ein wenig auf dem Flügel herum, und wenn ich zu singen versuche, meide
ich Menschenwohnungen. Aber ich stehe zur Musik in dem Verhältniß eines
unglücklichen Liebhabers. Ich habe ein Instrument, das ich schwärmerisch
verehre, und ich würde viel darum geben, wenn ich im Stande wäre,
dasselbe mit Meisterschaft zu spielen.«

»Die Violine?« frug Rosalie.

»Vergebung, die Pauke. Ich frage Sie, was heißt spielen auf den anderen
Instrumenten? Es ist ein ewiges unruhiges Umherrasen von der Höhe zur
Tiefe und wieder umgekehrt, eine ungemüthliche Anstrengung in allen
möglichen Schnelligkeiten, Triolen, Trillern, Tremolo's und wie die
Quälereien alle heißen. Nur selten erscheint eine lange, dicke, ruhige
Note, ein solider Ton, welcher aushallt und nicht von der nächsten Note
seinen Fußtritt bekommt. Nehmen Sie dagegen den Ton der Pauke. Welche
Kraft, welche Feierlichkeit und welche Wirkung! Und erst der Glückliche,
dem ein solches Instrument anvertraut wird! Man sagt den übrigen
Virtuosen nach, daß sie reizbar und empfindlich sind, der Pauker wird
ein Held, ein großer Charakter, er bekommt eine Weltanschauung, wie sie
nur auf dem erhabensten Standpunkt möglich ist. Er pausirt, dreißig,
fünfzig Tacte, unterdeß rennt und quiekt das Volk der übrigen Töne
durcheinander, wie die Mäuse, wenn die Katze nicht zu Hause ist. Er
allein steht in einsamer Größe, scheinbar mit nichts beschäftigt, er
nimmt vielleicht eine Prise oder sucht sich lächelnd die schönsten Damen
im Zuhörerraum. Aber innerlich denkt er: 27, wartet nur, ihr ruppiges
Notengesindel, 28, ich werde euch sogleich eins auf den Kopf geben, 29,
diese Geige wird naseweis, 30, bum! er schlägt auf, und die andern
Instrumente fahren aufgeregt zusammen, sie fühlen die Sprache ihres
Herrn und Meisters, und alle Zuhörer athmen tief auf, das große Wort ist
gesprochen.« -- Rosalie lachte.

»Ich lasse mir nächstens ein Paar Pauken bauen und werde mir die Ehre
geben, ein Duett für Pauke und Fortepiano zu schreiben und Ihnen, mein
Fräulein, zu widmen, am liebsten ein gefühlvolles Notturno. -- Beim
Apoll, ein vortrefflicher Wein! Was für ein Landsmann? Ich habe noch
nicht die Ehre seiner persönlichen Bekanntschaft.«

»Es ist ein Ungarwein, alter Menes,« rief Vater Ehrenthal über den
Tisch, »er hat funfzig Jahre gelegen im Keller.«

»Kennen Sie die Sorte, Herr Bernhard?« frug Fink, die Worte des Vaters
überhörend.

»Ich verstehe wenig vom Wein,« sagte Bernhard.

»Schade,« erwiederte Fink. »Wer ein Gönner der Poeten ist, wie Sie, der
sollte auch etwas auf seinen Weinkeller halten. Aber da wir von Musik
sprechen, müssen Sie uns wenigstens sagen, wie Ihre persischen Freunde,
die Herren Jussuf und Sadi, ihre Lieder den schwarzäugigen Schönen
vorsingen. Bitte, recitiren Sie uns ein Gedicht auf persische Weise.«

Bernhard setzte ernsthaft auseinander, daß die Musik des Orients für
unser Ohr manches Auffallende habe, und hatte lange zu thun, um die
angelegentlichen Bitten Finks abzuwehren, welcher durchaus einen Vortrag
in Originalsprache und Melodie von ihm hören wollte.

So zog Fink die Tafel hin bis nach Mitternacht, zuletzt mußte Rosalie
sich an den Flügel setzen, dann fuhr auch er mit den Fingern über die
Tasten und sang ein wildes Lied in spanischer Sprache. Als die Gäste
sich entfernten, war die Familie entzückt. Rosalie eilte wieder an den
Flügel und suchte die Melodie des fremden Gassenhauers zu wiederholen,
die Mutter war unerschöpflich im Ruhme des vornehmen Wesens; auch der
von den Stühlen der Menschheit gestrichene Vater war über den Besuch des
reichen Erben begeistert und wiederholte in angenehmer Weinlaune, daß er
über eine Million schwer sei. Selbst Bernhards unschuldige Seele war
durch die Art des gewandten Mannes mächtig gefesselt. Wohl hatte er bei
den Reden Finks zuweilen ein leichtes Mißbehagen gefühlt, es war ihm
vorgekommen, als mache der Fremde sich über ihn und die Seinen lustig,
aber er war zu unerfahren, um das vollständig zu übersehen, und
beruhigte sich damit, daß solche Gleichgültigkeit zum Wesen der
Weltleute gehöre.

Nur Anton war unzufrieden mit dem Freunde und sagte ihm das auf dem
Heimwege.

»Du hast gesessen wie ein Stock,« erwiderte Fink, »ich habe die Leute
unterhalten, was willst du mehr? Laß dich in eine Maus verwandeln und
kriech in die Löcher der aufgeputzten Stube, und du wirst hören, wie sie
jetzt mein Lob singen. Kein Mensch kann mehr verlangen, als daß man ihn
so behandelt, wie ihm selbst behaglich ist.«

»Ich meine,« sagte Anton, »man soll ihn so behandeln, wie es der eigenen
Bildung würdig ist. Du hast dich benommen, wie ein leichtsinniger
Edelmann, der morgen bei dem alten Ehrenthal eine Anleihe machen will.«

»Ich will leichtsinnig sein,« rief Fink lustig, »vielleicht will ich
auch eine Anleihe bei dem Hause Ehrenthal machen. Schweig jetzt mit
deinen Bußpredigten, es ist ein Uhr vorüber.«

       *       *       *       *       *

Einige Tage später erinnerte sich Anton nach dem Schluß des Comtoirs,
daß er dem jungen Gelehrten die Uebersendung eines Buches versprochen
hatte. Da Fink schon vor einer Stunde weggegangen war und, wie er oft
that, den Paletot Antons mitgeführt hatte, so wickelte dieser sich in
Finks Burnus, der auf seiner Stube lag, und eilte in Ehrenthals Haus. Er
trat an die weiße Thür und war nicht wenig verwundert, als die Thür
geräuschlos aufging und eine verhüllte Gestalt herausschlüpfte. Ein
weicher Arm legte sich in den seinen und eine leise Stimme sprach:
»Kommen Sie schnell, ich erwarte Sie schon lange.« Anton erkannte
Rosaliens Stimme. Er stand starr wie eine Bildsäule und erwiederte
endlich mit dem Erstaunen, das in solcher Lage verzeihlich ist: »Sie
verkennen mich, mein Fräulein.« Mit einem unterdrückten Schrei huschte
die junge Dame die Stufen hinab, Anton trat kaum weniger erschrocken in
Bernhards Zimmer. Er hatte in der Verwirrung den Mantel nicht
abgenommen, und erlebte jetzt das Leid, daß der kurzsichtige Bernhard
auf ihn zutrat und ihn Herr von Fink anredete. Ein schrecklicher
Verdacht stieg in ihm auf, er schützte gegen Bernhard große Eile vor und
trug den unglücklichen Mantel schnell nach Hause über einem Herzen voll
Schmerz und Aerger. Wenn es Fink war, der von der schönen Tochter
Ehrenthals zu so vertraulichem Abholen erwartet wurde! Je länger Anton
auf den Abwesenden wartete, desto höher stieg sein Unwille. Endlich
hörte er Finks Tritt auf den Steinen des Hofes und eilte mit dem Mantel
zu ihm hinab. Er erzählte kurz, was ihm begegnet war, und schloß mit den
Worten: »Sieh, ich hatte deinen Mantel um, und es war dunkel, ich habe
den häßlichen Verdacht, daß sie mich für dich gehalten hat, und daß du
das Vertrauen Bernhards in unverantwortlicher Weise gemißbraucht hast.«

»Ei, ei,« sagte Fink kopfschüttelnd, »da sieht man, wie schnell der
Tugendhafte bereit ist, seine Steine auf Andere zu werfen. Du bist ein
Kindskopf. Es giebt mehr weiße Mäntel in der Stadt, wie kannst du
beweisen, daß es gerade mein Mantel war, der erwartet wurde? Und dann
erlaube mir die Bemerkung, daß du selbst dich bei diesem Abenteuer in
einer Weise benommen hast, die weder artig, noch entschlossen, noch
irgend etwas Anderes war, als täppisch. Warum hast du nicht das Fräulein
die Treppe herunter geführt? Und wenn die Verwechselung unten nicht mehr
zu verbergen war, konntest du nicht sagen: Zwar bin ich nicht der, für
den Sie mich halten, aber ich bin ebenfalls bereit, in Ihrem Dienst zu
sterben, und so weiter?«

»Du täuschest mich nicht,« erwiederte Anton. »Ich traue nicht, daß du
mir die Wahrheit sagst. Wenn ich mir Alles recht überlege, so kann ich,
trotz deinem Leugnen, den Verdacht nicht los werden, daß du doch der
Erwartete warst.«

»Du bist ein kleiner Schlaukopf,« sagte Fink gemüthlich, »du wirst mir
aber ebenfalls zugestehen, daß ich, da eine Dame im Spiel ist, nichts
Anderes thun kann, als leugnen. Denn siehst du, mein Sohn, wenn ich dir
Geständnisse machte, so würde ich ja die schöne Tochter des ehrenwerthen
Hauses compromittiren.«

»Leider fürchte ich,« rief Anton, »daß sie sich ohnedies compromittirt
fühlt.«

»Na,« sagte Fink ruhig, »sie wird's ertragen.«

»Aber Fritz,« rief Anton die Hände ringend, »hast du denn gar keine
Empfindung für das Unrecht, was du an Bernhard begehst? Du verleitest
die Schwester eines gebildeten und feinfühlenden Menschen zu
Thorheiten, die für sie verhängnißvoll werden müssen. Gerade daß sein
reines Herz in einer Umgebung schlägt, die er nur ertragen kann, weil er
so voll Vertrauen ist und so wenig erfahren, gerade das macht dein
Unrecht für mich so bitter.«

»Deßhalb wirst du am klügsten thun, wenn du das große Zartgefühl deines
Freundes schonst und seiner Schwester Verschwiegenheit gönnst.«

»Nein,« erwarte Anton zornig, »meine Pflicht gegen Bernhard zwingt mich
zu etwas Anderem. Ich muß von dir fordern, daß du dein Verhältniß zu
Rosalie, von welcher Art es auch sei, auf der Stelle abbrichst und dich
bemühst, in ihr nur das zu sehen, was sie dir immer hätte sein sollen,
die Schwester meines Freundes.«

»So?« entgegnete Fink spöttisch, »ich habe nichts dawider, daß du diese
Forderung stellst. Wenn ich aber nicht darauf eingehe, wie dann? Immer
vorausgesetzt, was ich überhaupt leugne, daß ich der glückliche
Erwartete war.«

»Wenn du nicht darauf eingehst,« rief Anton in großer Bewegung, »so kann
ich dir diesen Streich niemals verzeihen. Das ist nicht mehr Mangel an
Zartgefühl, es ist etwas Schlimmeres.«

»Und was, wenn's beliebt?« frug Fink kalt.

»Es ist schlecht,« rief Anton. »Es war schon schlimm genug, daß du die
Koketterie des Mädchens benutztest, aber es ist doppelt schlecht, daß du
auch jetzt nicht daran denken willst, wie du sie kennen gelernt hast,
nicht an ihren Bruder und nicht an mich, der ich diese unglückliche
Bekanntschaft vermittelt habe.«

»Und du laß dir sagen,« erwiederte Fink, die Lampe seiner Theemaschine
anzündend, »daß ich dir durchaus nicht das Recht einräume, mir solche
Vorträge zu halten. Ich habe keine Lust, mit dir zu zanken, aber ich
wünsche über diesen Gegenstand kein Wort weiter von dir zu hören.«

»Dann muß ich dich verlassen,« sagte Anton, »denn es ist mir unmöglich,
mit dir über Anderes zu sprechen, so lange ich die Empfindung habe, daß
du frevelhaft handelst.« Er ging zur Thür. »Ich lasse dir die Wahl,
entweder du brichst mit Rosalie, oder, so furchtbar mir ist, das
auszusprechen, du brichst mit mir. Wenn du mir bis morgen Abend nicht
die Versicherung giebst, daß deine Intrigue zu Ende ist, so gehe ich zu
Rosaliens Mutter.«

»Gute Nacht, dummer Tony,« sagte Fink.

Anton verließ den leichtsinnigen Freund. Es war der erste ernsthafte
Streit zwischen ihm und Fink. Er war sehr unglücklich über Finks
Leichtsinn und schritt bis tief in die Nacht in seinem Zimmer trostlos
auf und ab. Dem harmlosen Bernhard etwas zu sagen, erschien ihm bei der
Persönlichkeit des Gelehrten bedenklich, er fürchtete, ihn im tiefsten
Herzen zu verwunden, und traute ihm wenig Einfluß auf die Schwester zu.
Auch Fink war ärgerlich über den Zufall. Er trank seinen Grog diesmal
allein und dachte vielleicht mehr an Antons Groll, als an den Schreck
der schönen Rosalie.

       *       *       *       *       *

Der nächste Tag war grau für Beide. Sonst wenn Fink in's Comtoir trat,
nickte er dem Freunde, der ihm seit einiger Zeit gegenüber saß,
freundlich zu, und Anton kam dann schnell an den Stuhl des Andern und
frug leise, wie Fink den letzten Abend verlebt hatte. Heut saß Anton
stumm auf seinem Platz und beugte sich tief auf den Brief hinab, als
Fink sich ihm gegenüber setzte. Jeder mußte, wenn er aufsah, in das
Gesicht des Andern blicken, heut hatten Beide die Aufgabe, zu thun, als
ob ihnen gegenüber ein leerer Raum sei. Es war Fink leicht gewesen, den
Vater Ehrenthal als Luft zu behandeln, bei Anton war auch ihm das
lästig, und Anton, der keine solche Gewandtheit im Uebersehen fremder
Körper hatte, fühlte sich höchst unglücklich, wenn er nach rechts und
links ausschauen mußte, bei dem Kopf des Andern vorbei, über ihn weg,
immer gleichgültig, wie der Kriegsbrauch zwischen Schmollenden nöthig
macht. In der Mitte des Vormittags kam das Frühstück in das Comtoir,
dann wurde eine kurze Pause gemacht, die Herren standen von ihren
Plätzen auf und traten zusammen. Heut blieb Anton sitzen, weil sein
Platz der einzige Ort war, welcher ihn vor der Berührung mit Fink
sicherte. Alles verschwor sich, Beiden ihre Rolle schwer zu machen.
Schmeie Tinkeles erschien im Comtoir, und Fink hatte wieder eine
lächerliche Verhandlung. Alle Herren sahen auf Fink und sprachen mit
ihm; sonst hatte Anton dem Freunde fröhliche Zeichen des
Einverständnisses gemacht, jetzt starrte er vor sich hin, als ob
Tinkeles hundert Meilen entfernt wäre. Herr Schröter gab Anton einen
Auftrag, bei dem er Fink um Auskunft fragen mußte. Anton war genöthigt,
sich vorher stark zu räuspern, damit seine Stimme nicht gepreßt klang,
und als Fink eine kurze Antwort gab, kränkte ihn das, und sein Zorn
gegen den Verstockten loderte wieder zu heller Flamme auf. Zum
Mittagessen waren die Beiden immer zusammen gegangen, Fink hatte
regelmäßig gewartet, bis Anton ihn abholte. Heut kam Anton nicht. Fink
ging mit Herrn Jordan in's Vorderhaus, so daß Jordan verwundert frug:
»Wo bleibt denn Wohlfart?« und Fink mußte sagen: »Wo er will.«

Am Nachmittag konnte sich Anton nicht enthalten, einige Mal heimlich von
seinem Briefe aufzusehen und den Kopf und das stolze Angesicht des
Anderen zu betrachten. Dabei mußte er denken, wie fürchterlich es für
ihn sei, von jetzt ab dem Manne fremd zu werden, an dem er so sehr hing.
Aber er blieb fest. Auch jetzt, wo der erste Zorn verraucht war, fühlte
er, daß er nicht anders handeln konnte. Diese Ueberzeugung rührte ihm
das Herz. Und in solcher Stimmung vermied er nicht mehr auf den Platz
des verlorenen Freundes zu schauen. Als Fink aufblickte, sah er das Auge
Antons voll Trauer auf seinem Gesichte ruhen. Der schmerzliche Ausdruck
beunruhigte den Rücksichtslosen mehr, als der frühere Zorn. Er erkannte
daraus, daß Anton fest war, und die Waagschaale, worin Rosalie saß,
fuhr in die Höhe. Wenn Anton in seiner Spießbürgerlichkeit zu Rosaliens
Mutter ging, so wurde ihm das Abenteuer doch verdorben. Zwar um den Zorn
der Mutter kümmerte er sich wenig, Rosalie mochte sehen, wie sie mit ihr
fertig wurde, aber der Gedanke an den harmlosen Bernhard war ihm
unbehaglich. Und was das Schlimmste war, sein eigenes Verhältniß zu
Anton war für immer zerstört, sobald dieser erst mit einer dritten
Person über die Liaison gesprochen hatte. Diese Erwägung zog ihm die
Stirn in Falten.

Kurz vor sieben Uhr fiel ein Schatten auf Antons Papier. Anton sah auf,
Fink hielt ihm schweigend einen kleinen Brief über das Pult, die
Aufschrift war an Rosalie. Anton sprang von seinem Sitz auf.

»Ich habe an sie geschrieben,« sprach der Andere mit eisiger Kälte; »da
deine Freundschaft mir nur die Wahl läßt, entweder das Mädchen zu
compromittiren oder meine Studien über eine interessante Völkerseele
aufzugeben, so muß ich mich zu dem Letzteren verstehen. Hier ist der
Brief. Ich habe nichts dagegen, daß du ihn liest. Es ist ihr Laufpaß.«

Anton nahm den Brief aus der Hand des Sünders, siegelte ihn in der Eile
mit dem kleinen Comtoirstempel und übergab ihn einem Hausknecht zur
schleunigen Abgabe auf der Stadtpost.

So war die Gefahr beseitigt, aber es blieb seit diesem Tage eine
Spannung zwischen den beiden Verbündeten. Fink grollte, und Anton konnte
nicht vergessen, was er Verrath an seinem Freund Bernhard nannte. Und
Fink trank durch einige Wochen seinen Thee nicht in Antons
Gesellschaft.



~VII.~


Das Haus von T. O. Schröter hatte einen Tag im Jahre, an dem es sich
unabänderlich dem Vergnügen ergab. Dies geschah zur Erinnerung an die
Stunde, in welcher Herr Schröter als Theilhaber in das Geschäft seines
Vaters eingetreten war. Wenn dieser Tag durch die Tücke der
Kalendermacher unter die Wochentage gesetzt wurde (und es war sechs
gegen eins zu wetten, daß sie dem Geschäft den Possen spielten), so
wurde das Fest am nächsten Sonntag gefeiert. Es war keine Festfeier,
welche übermäßig aufregte, sie hatte einen ruhigen regelmäßigen Verlauf
und einen leisen Anflug von Geschäftlichkeit. Zuerst war großes Diner
des Comtoirs beim Prinzipal, dann fuhr die Gesellschaft nach einem nahe
gelegenen Dorfe, wo der Kaufmann ein Landhaus besaß, und wo eine Anzahl
öffentlicher Gärten und Sommerconcerte die Stadtbewohner anzogen. Dort
wurde Kaffe getrunken, Natur genossen, und am Abend zur Bürgerstunde
nach der Stadt zurückgefahren.

In diesem Jahr feierte der Kaufmann das fünfundzwanzigjährige Jubiläum
seines Eintritts. Schon am Morgen gratulirten Deputationen der Auflader
und Hausknechte, an der Mittagstafel waren heut die Collegen im höchsten
Staat versammelt, Herr Liebold in einem neuen Frack, den er, wie alle
Prachtstücke seiner Garderobe, seit vielen Jahren an diesem Fest zum
ersten Mal trug.

Nach dem Mittagessen fuhren einige Wagen vor das Haus, die Gesellschaft
in's Freie zu schaffen. Herr Schröter stieg mit Sabine in den ersten
Wagen, und da die Tante als Krankenpflegerin einer Verwandten abwesend
war, sah sich der Prinzipal unter den Herren um, welche massenhaft um
den Wagen standen und das Einsteigen Sabinens durch heftige
Dienstbeflissenheit wenigstes moralisch unterstützten. Fink saß bereits
auf seinem Reitpferd, und so rief der Prinzipal Herrn Liebold und Herrn
Jordan auf den Rücksitz des Staatswagens. Beide Herren verneigten sich,
Herr Liebold nahm mit feierlichem Lächeln gegenüber dem Fräulein Platz.
Ach, aber seine Freude war nicht ohne den Bodensatz heimlicher Angst. Es
war allen Collegen wohl bekannt und ihm am besten, daß er das
Rückwärtsfahren durchaus nicht vertragen konnte. Nie hatte er nach
Ehrenplätzen gestrebt, sein ganzes Leben durch war er auf der Rückseite
von Fortuna's Carrosse fortgeschafft worden, aber in einem gewöhnlichen
Wagen empörte sich augenblicklich sein ganzes Innere, wenn er nicht
vornehm im Fond saß. Auch heut sah er das Unglück kommen, gerade heut,
wo er der angebeteten Herrin des Hauses gegenüber saß. Wie gern hätte er
seinen Platz geopfert, aber das war unmöglich, die Ehre war zu groß, und
seine Weigerung wäre ihm falsch ausgelegt worden. So saß er als
Märtyrer, auf das Aergste gefaßt, dem Fräulein gegenüber, er versuchte
vergebens unbefangen auszusehen und auf die Seite zu blicken, wo Häuser
und Bäume, Menschen und Hunde bei ihm vorbeitanzten. Dies fürchterliche
Tanzen kannte er, das war immer der Anfang. Er mußte also gerade vor
sich hin sehen, und da es unpassend gewesen wäre, dem Fräulein in's
Gesicht zu blicken, so starrte er über sie weg. Noch lächelte sein Mund,
aber sein Auge sah stier und seine Wangen wurden blaß, blutlos,
erdfarben. Jordan sah ihn von der Seite an und konnte das Lachen nicht
verbergen. Das brachte Sabine zu der besorgten Frage: »Fehlt Ihnen
etwas, Herr Liebold?« Da Liebold die Augen nicht vom Himmel wegwenden
durfte, so bohrte er sie an einer ruhigen Wolke fest und murmelte die
Versicherung, daß ihm sehr wohl sei. Dabei erhielt sein Gesicht aber den
Ausdruck stumpfer Verzweiflung, so daß Sabine sich ängstlich an Herrn
Jordan wandte.

»Er kann nicht vertragen rückwärts zu sitzen,« sagte dieser.

»Dann wechseln wir die Plätze,« rief Sabine. Herr Liebold schüttelte
erschrocken den Kopf und machte schweigend allerlei Bewegungen, um
seinen Abscheu gegen eine solche Zumuthung auszudrücken. »Bitte, Herr
Jordan, lassen Sie den Kutscher halten,« rief Sabine. Der Wagen stand,
das Fräulein erhob sich. »Schnell, Herr Liebold,« rief sie. Dieser
versuchte noch zu protestiren, aber Jordan rückte ihn kräftig in die
Höhe, und ehe er wußte, wie ihm geschah, saß er im Fond, und das
Fräulein ihm gegenüber auf dem Rücksitz. Die Spannung in seinen Zügen
ließ nach, eine feine Röthe zog verklärend über sein Gesicht. Aber in
welcher Lage war er! Was mußten die Vorübergehenden von ihm und seiner
Stellung im Hause denken! Fremde konnten ihn für den Onkel der Dame
halten, aber Jeder, der sie kannte, -- und wer kannte die schöne Sabine
Schröter nicht? -- der mußte auf die abenteuerlichsten Gedanken kommen.
Daß er mit ihr verlobt sei, war noch viel zu wenig, als Verlobter hätte
er nicht im Fond sitzen dürfen, nein, er saß da, wie mit ihr
verheirathet. Der Gedanke trieb ihm den Schweiß aus allen Poren, er sah
demüthig auf das Fräulein und bat sie mit leiser Stimme um Verzeihung
wegen des Scandals, den er verursache. Sabine streckte zur Antwort ihre
Hand aus und schüttelte ihm die seine kräftig. Da übermannte ihn die
Freude, er beugte sich schon ein wenig herab, in der kühnen Absicht ihr
den Handschuh zu küssen. Und in demselben Augenblick fuhren sie bei dem
Buchhalter von Strumpf und Kniesohl vorüber, Herr Liebold schnellte
stracks in die Höh, jetzt war das Unglück geschehen, Sabine und er waren
das Opfer eines unerhörten Irrthums. Es war unnütz, noch gegen das
Schicksal anzukämpfen. Er saß fortan verklärt und still selig, bis die
Wagen vor der großen Restauration des Dorfes anhielten. Man stieg aus,
die Herren sammelten sich um das seidene Gewand ihres Fräuleins,
rauschende Musik scholl ihnen entgegen, sie traten in die Buchengänge
des geschmückten Gartens, welcher heut mit den glänzenden Toiletten der
Städter angefüllt war.

Sabine schwebte in einer Wolke von Herren dahin. Es ist möglich, daß
dieser wandelnde Hof mancher Mitschwester größere Freude gemacht haben
würde, als ihr. Jedenfalls sah es stattlich aus, als sie am Arm des
Bruders durch die Gänge schritt, auf beiden Seiten und hinter ihr
diensteifrige Herren, alle bemüht, sich mit ihr als dem Mittelpunkt in
Verbindung zu halten, zumal heut, wo das Haus in Masse unter der Fashion
der Stadt auftrat, und jeder Einzelne als Mitglied des berühmten
Geschäfts zu repräsentiren hatte. Liebold war in einem beständigen
Lächeln begriffen, welches er auf der Außenseite seines Gesichts
allerdings zu bewältigen suchte, um bei den Vorübergehenden nicht den
Argwohn zu erregen, daß er sie auslache. Aber um so stärker arbeitete es
in seinem Innern und fuhr zuweilen im gleichgültigen Gespräch wie ein
Wetterleuchten über sein Gesicht, dehnte ihm plötzlich Nase und Mund
aus, und machte die Augen klein und glänzend. Er trug heut als
Bevorzugter den Shawl des Fräuleins, schritt in angemessener Entfernung
hinter ihr her und bezeichnete so die zweite von den Linien, welche die
Firma im grünen Hauptbuch der Natur einnahm. Durch eine kühne
Handbewegung hatte sich Herr Specht in Besitz des Sonnenschirms gesetzt
und umgab mit diesem Sabine von allen Seiten, in der Regel marschirte er
wie ein Fähnrich voran am Rand des Gehölzes. Mit verlangendem Blick sah
er in das Gebüsch, ob ihm nicht eine auffallende Blume oder ein
Schmetterling Veranlassung geben könnten, mit dem Fräulein eine
Unterhaltung anzufangen. Jedenfalls war das nicht leicht, denn Fink ging
neben ihr. Dieser war heut in boshafter Stimmung, und wider Willen
lachte Sabine über die unbarmherzigen Glossen, welche er auffallenden
Gestalten unter den Spaziergängern gönnte. Auch den massenhaften
Aufmarsch der Firma machte er lächerlich, aber er selbst verschmähte
nicht, etwas von dem exclusiven Stolz der Handlung zu empfinden.

Um sie herum zogen, trippelten und rauschten die Schwärme der
Lustwandelnden. Es war ein unaufhörliches Anstarren, Grüßen, Ausweichen,
der Kaufmann mußte immer wieder nach dem Hut greifen, und so oft er
grüßte, geriethen die vierzehn Hüte der Collegen ebenfalls in Bewegung
und erregten in der Luft zahlreiche kleine Wirbelwinde. Das machte einen
großartigen Eindruck.

Als die Hausgenossen einige Zeit in der Strömung fortgeschwommen waren,
äußerte Sabine den Wunsch, auszuruhen. Sogleich flogen Tirailleure der
Herren unter die Bankreihen und belegten einen Tisch. Man nahm Platz,
die Kellner schleppten eine riesige Kaffekanne mit der entsprechenden
Anzahl Tassen herbei. Jetzt war eine Freude, der Handlung zuzusehen, wie
jeder der Herren bemüht war, dem Fräulein das Eingießen abzunehmen, weil
die Kanne für sie zu schwer war, wie Sabine sich Anton zum Adjutanten
erwählte, weil er im Salon der Collegen das Geschäft des Eingießens
verrichtete, wie die Collegen sich freuten, daß man im Vorderhause auch
das von ihnen wußte, ferner, wie verbindlich Sabine jedem der Herren den
Kuchen präsentirte, und wie sie immer ein Auge darauf hatte, daß die
Zuckerschaale und der Sahntopf in ihrem Laufe um den Tisch nicht
unterbrochen wurden, und endlich, wie alle Collegen den braunen Trank
des Wirths mit der stillen Ueberlegenheit von Leuten einnahmen, welche
besser wissen, was guter Kaffe ist. Es war kein ruhiger Sitz, und Sabine
hatte viel zu thun, die vorbeiziehenden Bekannten zu grüßen und den
Freunden des Bruders, welche an sie herantraten, Rede zu stehen. Sie war
allerliebst in dieser unaufhörlichen Bewegung. Mit einer
hausmütterlichen Haltung sprach sie mit den Herren vom Comtoir, und mit
einfacher Herzlichkeit erhob sie sich und bewillkommnete die
Herantretenden. Sie grüßte, scherzte und waltete über dem Kaffebret, sie
sah auf die Spaziergänger und hatte noch Zeit, prüfende Blicke in das
Innere der Tassen zu werfen, welche sie Anton zureichte. Anton und Fink,
Beide empfanden, wie gut ihr das sichere Wesen stand, und Fink sagte ihr
das: »Wenn dies ein Tag der Erholung ist, Fräulein Sabine, so beneide
ich Sie nicht um Ihre Arbeitstage. Keine Prinzeß hat im Empfangsaal so
viele Rücksichten zu nehmen, so viel mit dem Kopf zu nicken, zu lächeln
und Artiges zu sagen, als Sie. Es geht vortrefflich, Sie haben das
jedenfalls einstudirt. Da kommt der Bürgermeister selbst, er wird Sie
sogleich anreden. Jetzt thun Sie mir leid, mit dem Ohr sollen Sie auf
mich hören, in der Hand halten Sie Liebolds Tasse und mit den Augen
müssen Sie achtungsvoll den Großwürdenträger empfangen. Ich bin
neugierig, ob Sie noch meine Worte verstehen.«

»Nehmen Sie nur den Käfer aus Ihrer Tasse, ich werde Ihnen sogleich
eingießen,« sagte Sabine lachend und stand auf, den Bekannten des Hauses
zu begrüßen.

Unterdeß belustigte sich Anton, die Urtheile der Vorübergehenden über
seine Gesellschaft zu erlauschen. »Da ist Herr von Fink,« wisperte eine
junge Dame ihrer Begleiterin zu. »Ein nettes Gesicht, famose Taille,«
schnarrte ein Lieutnant. »Was ist ein Fisch unter so viele Hungrige?«
brummte ein Ruchloser. »Still, das sind die von Schröters,« stieß ein
Commis den andern an. Als er so aufblickte, sah er zwei hohe üppige
Gestalten langsam heranziehen. Es waren Dame Ehrenthal und Rosalie,
Rosalie ging auf der Seite des Tisches. Ihr Gesicht überzog sich langsam
mit einer dunkeln Röthe, als sie in dem Gedränge dicht an seinem und
Finks Platz vorüberkam. Unruhig sah er auf Fink, der wieder in lebhaftem
Gespräch mit Sabine doch Augen genug hatte, die Nahenden zu bemerken.
Anton erhob sich grüßend, der unerschütterliche Fink griff nachlässig an
seinen Hut und blickte von seinem Sitze so kalt auf die beiden Frauen,
als hätte er nie die Armbänder an dem weißen Arm der schönen Rosalie
bewundert. Der Gruß Antons, die auffallende Schönheit Rosaliens,
vielleicht einiges Auffallende ihrer Toilette bewirkten, daß auch Sabine
die beiden Frauen aufmerksam ansah.

Die Tochter Ehrenthals achtete nicht auf Antons Gruß, ihre dunkeln Augen
hefteten sich fest auf Sabine. Ein Flammenblitz voll Haß und Zorn fiel
auf das Mädchen, welches sie für ihre glückliche Nebenbuhlerin hielt,
so daß Sabine sich erschrocken zurückbeugte, wie um dem Anfall eines
Raubthiers zu entgehen.

Mit zusammengepreßten Lippen, unsäglichen Widerwillen auf allen Zügen,
fuhr Rosalie vorüber. Finks Lippen kräuselten sich und er zog seine
Schultern ein wenig in die Höhe. Als die Frauen vorüber waren, sah
Sabine erstaunt auf Anton und Fink, und frug: »Wer war das?«

»Eine von den Bekanntschaften Antons,« sprach Fink höhnend.

»Madame Ehrenthal und ihre Tochter,« erwiederte Anton verlegen, »die
junge Dame ist die Schwester des Gelehrten, von dem ich Ihnen neulich
erzählt habe.« Aber unwillkürlich sah er auf Fink, während er sprach,
und Beide tauschten einen finstern Blick mit einander aus.

Sabine schwieg und rückte sich auf ihrer Bank zurück, ihre frohe Laune
war dahin. Die Unterhaltung kam nicht mehr in Fluß, und als der Bruder
von einem Besuch bei dem nächsten Tisch zurückkehrte, erhob sich das
Fräulein und lud die Herren ein, nach ihrem Garten zu kommen. Von Neuem
zog sie mit ihrer Wolke dahin, aber Fink ging nicht mehr an der Seite
des Fräuleins. Der glühende Blick voll Haß hatte die grünen Ranken
versengt, welche sich wieder von ihr zu ihm gezogen hatten. Sabine
wandte sich zu Anton und sprach mit diesem; sie mühte sich, heiter zu
sein, aber Anton merkte ihr den Zwang an.

Der große Garten des Kaufmanns mit einem hübschen Gartenhaus und
Glashäusern war ein Lieblingsaufenthalt Sabinens. Sommer und Winter fuhr
sie hinaus, wenn das Wetter es irgend erlaubte, und besprach mit dem
Gärtner alle Einzelnheiten der Einrichtung und Blumenzucht. Die Collegen
bestürmten sie daher mit Fragen über Namen und Charakter ihrer Blumen;
und während der Kaufmann mit Fink ein benachbartes Grundstück
betrachtete, das ihm zum Kauf angeboten war, zeigte Sabine der übrigen
Gesellschaft, was sie in der letzten Zeit angelegt hatte. Sie führte
die Herren durch die Blumen, die Rasenstücke, in das Warmhaus. Der
Bruder hatte ihr eine hohe Palme geschenkt, und die Palme, große
Pisangblätter, tropische Farren und blühende Cacteen waren in einer
Gruppe zusammengestellt, eine zierliche Bank und ein Tisch standen
davor, es war ein allerliebster Wintergarten. Während Sabine erzählte,
daß sie hier an sonnigen Wintertagen den Kaffe trinke, und wie schön es
sich dann unter den großen Blättern sitze, brachte ihr der Gärtner auf
einem Teller Kuchenbrocken und Vogelfutter. »Auch wenn ich nicht so
große Begleitung habe, bin ich hier nicht allein,« sagte sie lächelnd.

»Wir bitten, stellen Sie uns den Vögeln vor,« rief Anton.

»Sie müssen aber in das Gartenhaus treten und hübsch still sein,« bat
Sabine, »das kleine Volk kennt zwar mich, aber die vielen Herren würden
ihm doch Schrecken einjagen.«

Die Collegen zogen nach dem Gartenhaus, Pix lenkte den aufgeregten
Specht am hintersten Rockknopf zurück und drehte die Glasthüre herum,
Sabine streute das Futter einige Schritt von der Thür auf den Kies und
schlug in die Hände. Dem Klatschen antwortete mehrstimmiger Ruf von den
nächsten Bäumen und dem Dach des Hauses. Eine Menge kleiner Vögel schoß
herzu und hüpfte mit lustigem Geschrei um die Krumen, sie waren so zahm,
daß sie bis an die Füße Sabinens herankamen. Es war keine vornehme
Gesellschaft, einige Finken, Hänflinge und ein ganzes Volk Spatzen.
Sabine trat leise zur Thür und frug durch den Spalt: »Können Sie die
einzelnen unterscheiden? so ähnlich auch die Herrschaften einander
sehen, sie sind doch verschieden, nicht nur im Kleide, auch in ihrem
Wesen. Mehrere davon kenne ich persönlich.« Sie wies auf einen großen
Sperling, ein schönes Männchen mit schwarzem Kopf und feurigem Braun auf
dem Rücken: »Sehen Sie den dicken Herrn dort?«

»Er ist der größte von allen,« sagte Anton erfreut.

»Er ist mein ältester Bekannter, er hat sich zuerst an mich gewöhnt,
von meinem Kuchen ist er so stark geworden. Er ist ausgefüttert und
satt. Wie sicher er umherhüpft, und wie vornehm er in die Brocken pickt!
Gleich einem reichen Bankier geht er unter den Andern umher. Hören Sie
ihn schreien? Seine Stimme klingt wegwerfend und aristokratisch. Er
betrachtet dies Ausstreuen als eine Verpflichtung, welche die Welt gegen
ihn hat. Da kräht er wieder. Wissen Sie, was er sagt: Mein Kuchenmädel
ist da. Dies ewige Gebäck! Was ich nicht aufessen kann, will ich den
Andern lassen. Ich glaube, es hängt ihm eine Berlocke an seinem kleinen
Bauch herunter.«

»Es ist eine Feder,« flüsterte Herr Specht.

»Ja,« fuhr Sabine fort, »ich fürchte, die hat ihm seine Frau ausgehackt.
Denn, so gewichtig er aussieht, er steht unter dem Pantoffel. Das graue
Weibchen dort, das hellste von allen, ist seine Frau. Sehen Sie, daß sie
ihn weghackt?«

Ein lebhafter Zank unter den Sperlingsleuten begann. Der Bankier,
welcher gerade vornehm in einen ungewöhnlich großen Brocken pickte,
bekam von seiner Frau einige Hiebe mit dem Schnabel; er fing an zu
raisonniren, die Nachbarn flogen herzu, ein heftiges Geschrei begann,
der allgemeine Unwille war gegen den Bankier gerichtet. Er wurde aus dem
Haufen bei Seite gejagt und hüpfte zerzaust, mit dem Kopfe schüttelnd,
einige Schritt von den Brocken auf und ab, während seine Frau über dem
eroberten Bissen stand und laut triumphirte.

Die Herren lachten.

»Jetzt kommt mein Kleiner, mein Liebling, jetzt merken Sie auf!« rief
Sabine freudig. Unbehülflich, mit ausgebreiteten Flügeln tappte ein
kleiner Sperling heran, ganz wie ein Kind, welches Mühe hat, im Gehen
das Gleichgewicht zu behaupten. Er flatterte neben die Sperlingsfrau,
sperrte den Schnabel weit auf, schrie und schlug mit den Flügeln auf die
Erde. Die Mutter zerhackte den großen Bissen, faßte die Theile und
steckte sie in den aufgesperrten Schnabel des Kleinen. Mitten unter der
schwirrenden, tanzenden, hackenden Gesellschaft fütterte die Mutter den
Schreihals. Ein Stück des eroberten Bissens nach dem andern steckte sie
ihm in den Hals, während der Vater einige Schritte davon selbstgefällig
auf und ab hüpfte und zuweilen von der Seite mißtrauisch auf die
energische Hausfrau hinsah.

»Wie allerliebst!« rief Anton.

»Nicht wahr?« sagte Sabine. »Auch bei den Kleinen sind Charaktere und
ein Familienleben.«

Aber die Scene wurde auf gewaltsame Weise unterbrochen. Ein leichter
Schritt kam um das Haus, die Vögel flatterten auf, nur die Mutter und
das Junge waren so eifrig beschäftigt, daß sie zögerten. Endlich zog
auch die Sperlingsfrau auf den Baum und rief ängstlich ihr Kind. Doch
der Kleine, vom genossenen Kuchen schwer und betäubt durch die Fülle des
Genusses, vermochte nicht so schnell die schwachen Flügel zu heben. Ein
Schmiß von der Reitpeitsche Finks erreichte ihn, der Körper flog als
Leiche in die Blumen. Ein zorniger Ruf von sämmtlichen Herren wurde
gehört, und finster blickten alle Gesichter des Comtoirs auf den Mörder.
Fink, der auf die Gruppe an der Salonthür nicht geachtet hatte, sah
verwundert den Sturm, der gegen ihn hereinbrach. Sabine eilte an ihm
vorbei nach dem Beet, auf dem der Vogel lag, ergriff diesen, küßte den
kleinen Kopf und sprach mit klangloser Stimme: »er ist todt.« Sie setzte
sich auf die Bank an der Thüre und deckte ihr Taschentuch über den
Todten.

Ein unbequemes Stillschweigen folgte. »Es war der Lieblingsvogel von
Fräulein Sabine, den Sie erschlagen haben,« sagte endlich Herr Jordan
vorwurfsvoll.

»Das thut mir leid,« erwiederte Fink und rückte sich einen Stuhl zum
Tisch. »Ich habe nicht gewußt, Fräulein, daß Sie Ihre Theilnahme auch
auf diese Klasse von Spitzbuben ausdehnen. Ich habe im besten Glauben
gehandelt, und dachte den Dank des Hauses zu verdienen, als ich den Dieb
aus der Welt schaffte.«

»Das arme Kleine,« sprach Sabine traurig, »die Mutter schreit auf dem
Baum, hören Sie?«

»Sie wird sich trösten,« entgegnete Fink. »Ich halte es für
unzweckmäßig, einem Sperling mehr Gemüth zu gönnen, als seine eigene
Verwandtschaft hat. Aber ich weiß, Sie lieben, Alles, was Sie umgiebt,
mit Rührung und Gefühl zu betrachten.«

»Wenn Sie diese Eigenschaft nicht haben, weßhalb verspotten Sie dieselbe
bei Andern?« frug Sabine mit zuckendem Munde.

»Weßhalb?« frug Fink. »Weil ich dieser Gewohnheit überall begegne. Dies
ewige Gefühl, mit dem hier Alles überzogen wird, was des Gefühls nicht
werth ist, macht zuletzt schwach und kleinlich. Wer seine Empfindung
immer an allen möglichen Tand heftet, der hat zuletzt keine, wo eine
große Leidenschaft seiner würdig ist.«

»Und wer nie etwas Anderes thut, als mit herber Kälte zu betrachten, was
ihn umgiebt, wird dem zuletzt nicht auch die Empfindung fehlen, wo eine
große Leidenschaft Pflicht wird?« frug Sabine mit einem schmerzlichen
Blick auf Fink.

»Es wäre unartig, wenn ich das nicht zugeben wollte,« sagte Fink
achselzuckend. »Jedenfalls wird es einem Mann besser anstehen, hart zu
sein, als zu weichlich.«

»Aber sehen Sie das Volk hier an,« fuhr er nach einer unbehaglichen
Pause fort. »Das liebt seinen Strickbeutel, den Kupferkessel, in dem die
Mutter Würste gekocht hat, es liebt eine zerbrochene Pfeife, einen
fadenscheinigen Rock, und ebenso alle Mißbräuche, die zehntausend
verrotteten Gewohnheiten seines Lebens; überall liegen phantastische
Grillen, Liebhabereien und schwache Gemüthlichkeiten herum und hängen
sich wie Blei an die Menschen, wenn es einmal gilt, frisch vorwärts zu
gehen. Achten Sie auf die deutschen Auswanderer. Welche Masse unnützen
Krames schleppt dies Volk über's Wasser, alte Vogelbauer, zerbrochene
Holzstühle, wurmstichige Wiegen und andern Plunder. Ich habe einen Kerl
gekannt, der in brennender Sonnenhitze acht Tagereisen machte, um einmal
Sauerkraut zu essen. Und wenn sich so ein armer Teufel irgendwo
niedergelassen hat und nach einem Jahre entdeckt, daß er in einer
Fiebergegend steckt, so hat er seine ganze Umgebung mit Gemüthlichkeit
übersponnen wie mit Spinnweben und ist oft nicht mehr aus dem Sumpf zu
bringen, und wenn er und Weib und Kind darüber zu Grunde gehen.«

»Da lobe ich mir das, was Sie die Gemüthlosigkeit des Amerikaners
nennen. Er arbeitet wie zwei Deutsche, aber er wird sich nie in seine
Hütte, seine Fenz, in seine Zugthiere verlieben. Was er besitzt, das hat
ihm gerade nur den Werth, der sich in Dollarn ausdrücken läßt. Sehr
gemein, werden Sie mit Abscheu sagen. Ich lobe mir diese Gemeinheit, die
jeden Augenblick daran denkt, wie viel und wie wenig ein Ding werth ist.
Denn diese Gemeinheit hat einen mächtigen freien Staat geschaffen.
Hätten nur Deutsche in Amerika gewohnt, sie tränken noch jetzt ihre
Cichorie statt Kaffe unter der Steuer, die ihnen eine gemüthliche
Regierung von Europa aus auflegen würde.«

»Und fordern Sie von einer Frau denselben Sinn?« frug Sabine.

»In der Hauptsache, ja,« erwiederte Fink. »Keine deutsche Hausfrau, die
nicht in ihre Servietten verliebt ist. Je mehr eine von den Lappen hat,
desto glücklicher ist sie. Ich glaube, sie taxiren einander in der
Stille, wie wir die Leute an der Börse: fünfhundert, achthundert
Servietten schwer. Die Amerikanerin ist kein schlechteres Weib, als die
Deutsche, aber sie wird über eine solche Liebhaberei lachen. Sie hat, so
viel ihr für den täglichen Gebrauch nöthig sind, und kauft neue, wenn
die alten zu Grunde gehen. Wozu sein Herz an solchen Tand hängen, der
Dutzendweise für etwa vier bis sechs Thaler in jeder Straße zu haben
ist?«

»O es ist traurig, das Leben in ein solches Rechenexempel aufzulösen!«
erwiederte Sabine. »Was man erwirbt und was man hat, verliert seinen
besten Schmuck. Tödten Sie die Phantasie und unsere gute Laune, die auch
den leblosen Dingen ihre freundlichen Farben verleiht, was bleibt dann
dem Leben des Menschen? Nichts bleibt, als der betäubende Genuß, oder
ein egoistisches Princip, dem er Alles opfert. Treue, Hingebung, die
Freude an dem, was man schafft, das Alles geht dann verloren. Wer so
farblos denkt, der kann vielleicht groß handeln, aber sein Leben wird
weder schön, noch freudenreich, noch ein Segen für Andere.«
Unwillkürlich faltete sie die Hände und warf einen Blick voll Trauer auf
Fink, dessen Gesicht einen trotzigen und harten Ausdruck erhielt.

Die Collegen hatten bis jetzt der Unterhaltung in düsterm Schweigen
zugehört und nur durch Mimik ihren Abscheu gegen Finks Behauptungen
ausgedrückt. Der Geist des gemordeten Sperlings hob sich vor Aller Augen
fortwährend über die Tischplatte neben Finks Stuhl, und sie starrten auf
den Macbeth des Comtoirs, wie auf einen verlorenen Mann. Anton ergriff
begütigend das Wort:

»Vor Allem muß ich bemerken, daß Fink selbst ein glänzendes Beispiel
gegen seine eigene Theorie ist.«

»Wie so, Herr?« frug Fink, von der Seite auf Anton sehend.

»Das wird sogleich offenbar werden, ich will nur erst uns Alle zusammen
loben. Wir Alle, die wir hier sitzen und stehen, sind Arbeiter aus einem
Geschäft, das nicht uns gehört. Und Jeder unter uns verrichtet seine
Arbeit in der deutschen Weise, die du so eben verurtheilt hast. Keinem
von uns fällt ein zu denken, so und so viel Thaler erhalte ich von der
Firma, folglich ist mir die Firma so und so viel werth. Was etwa
gewonnen wird durch die Arbeit, bei der wir geholfen, das freut auch uns
und erfüllt uns mit Stolz. Und wenn die Handlung einen Verlust erlitten
hat, so ist es allen Herren ärgerlich, vielleicht mehr als dem
Prinzipal. Wenn Liebold seine Ziffern in's große Buch schreibt, so sieht
er sie mit Genuß an und freut sich über den schönen kalligraphischen
Zug, und wenn er Posten einträgt, welche der Handlung besonders
vortheilhaft waren, so lacht er in der Stille vor Behagen. Sehen Sie ihn
an, wie er's jetzt thut.«

Liebold sah verlegen aus und rückte an seinem Hemdkragen.

»-- Da ist ferner College Baumann, welcher in der Stille Neigung zu
einem andern Beruf hat. Er brachte mir neulich einen Bericht über die
Greuel des Heidenthums an der afrikanischen Küste und sagte in tiefster
Seele erschüttert: »Es wird Zeit, Wohlfart, ich muß hin.« »Wer soll die
Calculatur besorgen?« frug ich, »und wie soll es mit dem Krappgeschäft
werden, das Sie und Balbus so fest halten, daß Sie keinen Andern darüber
lassen?« »Ja,« rief Baumann, »an den Krapp hatte ich nicht gedacht. Ich
muß es noch aufschieben.«

Die Herren sahen lächelnd auf Baumann, der leise vor sich hin sagte: »Es
ist auch unrecht.«

»-- Und von dem Tyrannen Pix will ich gar nicht sprechen, da er selbst
in vielen Stunden zweifelhaft ist, ob die Handlung ihm gehört oder Herrn
Schröter.«

Alle lachten. Herr Pix steckte wie Napoleon die Hand in seine
Brusttasche. -- »Du bist ein perfider Advocat,« sagte Fink, »du regst
persönliche Interessen auf.«

»Du hast dasselbe gethan,« erwiederte Anton. »Und jetzt will ich von dir
reden. Vor etwa einem halben Jahre ist dieser Amerikaner zu Herrn
Schröter gegangen und hat ihm gesagt: Ich wünsche nicht mehr Volontair
zu sein, ich bitte um eine feste Stellung im Geschäft. Warum? frug Herr
Schröter. Natürlich hatte Fink nur die Absicht, so und so viel Thaler
festen Gehalt von der Handlung zu beziehen.«

Wieder lächelten Alle und sahen auf Fink; aber die Blicke waren nicht
mehr feindlich, es war etwas von Achtung und fröhlicher Billigung darin,
denn es war Allen bekannt, daß Fink gesagt hatte: »Ich wünsche einen
regelmäßigen Antheil an der Arbeit, und die Verantwortung, welche bei
fester Thätigkeit ist; die Arbeit in meiner Branche macht mir Freude.«

»Und ferner,« fuhr Anton fort, »wer einmal das Behagen gesehen hat, mit
welchem Fink den Schmeie Tinkeles behandelt, der weiß, wie viel von dem
schwächlichen deutschen Gemüth auch bei ihm zu Tage kommt. Es ist so
viel drollige Laune in seinem Wesen, daß das Comtoir durch solche
Stunden entzückt wird, und, was die Hauptsache ist, Tinkeles selbst ist
geradezu in ihn verliebt.«

»Weil er maltraitirt wird, Herr,« versetzte Fink.

»Nein, sondern weil er hinter deinen kräftigen Worten dasselbe
behagliche Wohlwollen bemerkt, mit dem ein Anderer sein Hündchen oder
seine Vögel liebkost. -- Und wenn irgend ein Geschäft des Prinzipals
glänzenden Erfolg gehabt hat, so ist Niemand von uns fröhlicher darüber,
als Fink selbst. Neulich, als die Krisis im Zinkgeschäft eintrat, und
Herr Schröter gegen die stille Ansicht des ganzen Comtoirs, auch gegen
Finks Ansicht, noch zu rechter Zeit in Hamburg verkauft und die Handlung
dadurch vor einigen tausend Thalern Verlust bewahrt hatte, da
triumphirte derselbe Fink lauter, als Einer von uns, und zwang Jordan
und mich, denselben Abend in's Weinhaus zu gehen.«

»Weil ich nicht allein trinken wollte, du Narr,« sagte Fink.

»Natürlich,« rief Anton, »deßhalb stießest du auch bei dem ersten Glas
auf das Wohl der Handlung an und nanntest sie eine glorreiche Firma.«

Fink sah vor sich nieder. Sabine lächelte mit leuchtenden Augen auf
Anton. Wieder lächelten die Herren freundlich und rückten näher heran,
die kleine Spannung war gehoben.

»Und,« fuhr Anton siegreich fort, »auch in andern Fällen hat er ganz
dieselbe armselige Gemüthlichkeit, die er jetzt so angreift. Er liebt,
wie wir Alle wissen, sein Pferd persönlich, es ist ihm durchaus etwas
Anderes, als die Summe von fünfhundert Dollar, repräsentirt durch so und
so viel Centner Fleisch mit einer Haut überzogen. Er ist besorgt um das
Thier, wie um einen Freund.«

»Weil es mir Spaß macht.«

»Versteht sich,« sprach Anton, »die Servietten machen unsern Hausfrauen
auch Spaß, das ist's ja eben. Und seine Condorflügel, die Pistolen,
Reitpeitschen, die rothe Rumflasche, das sind Alles Dinge, die ihm so
gut Spaß machen, wie einem deutschen Auswanderer sein Vogelbauer. Ja er
hat mehr grillige Capricen und Liebhabereien, als wir. Um es kurz zu
sagen, er ist in Wahrheit eben so sehr ein armer gemüthlicher Deutscher,
als irgend Einer.«

Sabine schüttelte leise den Kopf, aber sie blickte jetzt freundlich auf
den Amerikaner. Auch Finks Gesicht hatte sich verwandelt. Er sah ernst
vor sich hin, und es lag etwas auf seinen stolzen Zügen, was man bei
einem Andern Rührung genannt hätte. »Na,« begann er endlich, »das
Fräulein und ich, beide haben wir zu sehr auf einer Seite gestanden.« Er
wies auf den todten Sperling. »Vor diesem ernsten Fact strecke ich die
Waffen und bekenne, daß ich den Wunsch habe, der kleine Herr wäre noch
am Leben und erreichte unter den Kirschen und Kuchen der Firma das
höchste Greisenalter. Und so sind Sie mir nicht mehr böse, Fräulein.«

Sabine nickte zu ihm herüber und sagte herzlich: »Nein.«

»Du aber, Anton, reiche mir deine Hand. Du hast mit Glanz plaidirt und
von der deutschen Jury ein Nichtschuldig erschwindelt. Nimm die Feder
und streiche in unserm Kalender vierzehn Tage aus. Du verstehst mich.«
Anton drückte ihm die Hand und legte den Arm um seine Schulter.

Wieder war die Gesellschaft in der besten Stimmung, Herr Schröter kam
heran, Cigarren wurden angezündet, Jeder bestrebte sich, so unterhaltend
als möglich zu sein. Herr Liebold stand auf und erbat sich von dem
Fräulein und dem Prinzipal die Erlaubniß, wenn es sie nicht störe, und
wenn sie an dem schönen Abend nichts Besseres vorzuschlagen hätten, in
welchem Falle er ergebenst bitte, seine Worte als ungesprochen zu
betrachten, so wollten er und einige Collegen sich die Freiheit nehmen,
vierstimmige Lieder zu singen. Da er seit mehreren Jahren an diesem Tage
regelmäßig eine solche Mittheilung machte, und Alles darauf vorbereitet
war, so rief ihm Sabine zu: »Das versteht sich, Herr Liebold, wenn das
Quartett fehlte, wäre die Freude nur halb.« Die Sänger holten
Notenbücher herzu und rückten zusammen, Herr Specht als erster Tenor,
Herr Liebold als zweiter, Herr Birnbaum und Herr Balbus als Bässe. Diese
vier bildeten den musikalischen Theil des Comtoirs und hielten trotz
kleiner Zwistigkeiten, welche durch ihr musikalisches Naturell
hervorgerufen wurden, gegen die Uebrigen fest zusammen, Herr Specht
krähte etwas zu laut, und Herr Liebold sang etwas zu leise, aber ihr
Publikum war dankbar, und der Abend war wunderschön. Im farbigen Licht
glänzten die großen Blätter des Nußbaums vor dem Gartenhause, die
Grillen schwirrten und die wilden Sänger der Bäume flöteten einzelne
Noten herunter, die Natur selbst flüsterte und stimmte, bis die volle
Kraft der Menschenstimmen einfiel und die feinen Laute des Gartens
übertönte. Dann schwiegen die Vögel, die Heimchen und Mücken, aber so
oft die Sänger anhielten, klang das leise Summen der Natur wie zum
Wechselgesange wieder durch. Alle hörten erfreut zu. »Wir danken, wir
danken!« rief Sabine, als sie aufhörten, und klatschte in die Hände.

»Es ist eine närrische Sache,« begann Fink, »daß eine gewisse Folge von
Tönen das Herz erschüttert und Thränen hervorruft auch bei Menschen,
welche sonst für weiche Stimmungen abgestorben sind. Jedes Volk hat
solche einfache Weisen, bei denen sich Landsleute an dem Eindruck
erkennen, den die Melodie auf sie macht. Wenn die Auswanderer, von denen
wir vorhin sprachen, Alles verlieren, die Liebe zu ihrem Vaterlande,
selbst den geläufigen Ausdruck ihrer Muttersprache, die Melodien der
Heimath leben unter ihnen länger, als alles Andere, und mancher Narr,
der in der Fremde seinen Stolz darein setzt, ein naturalisirter Fremder
zu sein, fühlt sich plötzlich wieder deutsch, wenn er ein Paar Tacte
singen hört, die ihm in seiner Jugend bekannt waren.«

Der Kaufmann sagte: »Sie haben Recht. Wer aus seiner Heimath scheidet,
ist sich selten bewußt, was er Alles aufgiebt; er merkt es vielleicht
erst dann, wenn die Erinnerung daran eine Freude seines späteren Lebens
wird. Diese Erinnerung ist wohl auch dem verwilderten Mann ein
Heiligthum, das er oft selbst entehrt und verspottet, das er aber in
seinen besten Augenblicken immer wieder aufsucht.«

»Mit einiger Beschämung bekenne ich, daß ich selbst von dieser Freude
nur wenig empfinde,« sagte Fink. »Ich weiß nicht recht, wo ich zu Hause
bin. Wenn ich die Jahre meines Lebens zusammenzähle, so habe ich
freilich den größten Theil in Deutschland verlebt, aber die mächtigsten
Eindrücke hat mir die Fremde gegeben. Immer hat mich das Schicksal
wieder ausgerissen, bevor ich irgendwo festgewurzelt war. Und jetzt in
Deutschland fühle ich mich zuweilen fremd. Die Dialekte der Landschaften
zum Beispiel sind mir fast ganz unverständlich. Ich habe zu Weihnachten
immer mehr Geschenke erhalten, als mir gut war, aber der Zauber der
deutschen Weihnachtsbäume hat mich nie berührt; von den Volksliedern,
die Sie so rühmen, klingen nur wenige in mein Ohr; noch heut bin ich
unsicher, wann man Karpfen essen muß, und Hörner und Mohnkuchen, und ich
gestehe einen entschiedenen Mangel an Empfänglichkeit für die Reize des
Bleigießens und Pantoffelwerfens. -- Und außer diesen Kleinigkeiten
giebt es noch Anderes, worin ich mich unter der deutschen Art fremd und
arm fühle,« fuhr er ernster fort. »Ich weiß, daß ich zuweilen die
Schonung meiner Freunde mehr als billig in Anspruch nehme. Ihrem Hause
werde ich zu danken haben,« schloß er, sich gegen den Kaufmann
verneigend, »wenn ich von einigen respectablen Seiten der deutschen
Natur Kenntniß erhalte.«

Das war ein männliches Bekenntniß, er sprach die letzten Worte mit einem
Gefühl, das selten bei ihm durchbrach. Sabine war glücklich, der
Sperling war vergessen, sie rief mit überströmendem Gefühl: »Das war
edel gesprochen, Herr von Fink.«

Der Diener lud zum Abendessen. Im Saal des Gartenhauses war die Tafel
gedeckt. Der Kaufmann nahm in der Mitte Platz, Sabine lächelte, als
Fink sich neben sie setzte. »Mir gegenüber, Herr Liebold,« rief der
Prinzipal. »Heut muß ich Ihr treues Gesicht vor mir sehen. Heut sind's
fünfundzwanzig Jahr, daß wir mit einander in Verbindung stehen. -- Herr
Liebold trat wenige Wochen vor dem Tage bei uns ein, an dem ich durch
meinen Vater als Associé aufgenommen wurde,« erklärte er den Jüngeren.
»Und wenn ich allen Mitgliedern des Comtoirs Anerkennung schuldig bin,
Ihnen bin ich die größte schuldig. Fünfundzwanzig Jahre im Geschäft,
zehn Jahre beim Hauptbuch, stets ein treuer, zuverlässiger Gehülfe!« Er
hielt ihm sein Glas über die Tafel entgegen: »Stoßen Sie an, mein alter
Freund; so lange unsere Stühle neben einander stehen, nur durch eine
dünne Wand getrennt, soll es zwischen uns bleiben wie bisher, ein festes
Vertrauen ohne viele Worte.«

Herr Liebold hatte die Anrede des Prinzipals stehend angehört und blieb
stehen. Er wollte eine Gesundheit ausbringen, das sah Jeder, aber er
brachte kein lautes Wort aus seinem Munde, er hielt sein Glas in die
Höhe und sah auf den Prinzipal, und seine Lippen bewegten sich ein
wenig. Endlich setzte er sich schweigend wieder hin. Statt seiner erhob
sich zu Aller Erstaunen Fink und sprach in tiefem Ernst: »Trinken Sie
mit mir auf das Wohl eines deutschen Geschäfts, wo die Arbeit eine
Freude ist, wo die Ehre eine Heimath hat; hoch unser Comtoir und unser
Prinzipal!«

Ein donnerndes Hoch der Collegen folgte, Sabine stieß mit Allen an, der
Kaufmann kam Fink auf allen Wegen entgegen. -- Der Rest des Abends war
ungestörte Freude. Das Quartett sang noch ein Paar lustige Trinklieder,
und es war heut lange nach zehn Uhr, als die Gesellschaft in der Stadt
ankam.

An der Treppe des Hinterhauses sagte Fink zu Anton: »Heut, mein Junge,
darfst du nicht an meiner Stube vorbei. Es ist mir langweilig genug
gewesen, dich so lange zu entbehren.« Und bis spät in die Nacht saßen
die versöhnten Freunde bei einander, beide bemüht, einander zu zeigen,
wie froh sie über die Versöhnung waren.

Sabine trat in ihr Zimmer. Da überreichte ihr das Mädchen ein Billet von
unbekannter Hand. Ein starker Moschusgeruch und die gekritzelten Züge
verriethen, daß es von einer Dame kam.

»Wer hat den Brief gebracht?« frug Sabine.

»Ein fremder Mann,« antwortete das Mädchen, »er wollte den Namen nicht
nennen und sagte, Antwort sei nicht nöthig.«

Sabine las: »Mein Fräulein, triumphiren Sie nicht zu früh. Sie haben
durch Ihre Koketterie einen Herrn an sich gelockt, welcher gewöhnt ist,
zu verführen, zu vergessen und die, welche auf seine Worte hören,
unverschämt zu behandeln. Vor Kurzem hat er einer Andern Geständnisse
gemacht, jetzt hat er Sie bethört. Er wird auch Ihnen heucheln und Sie
verrathen.«

Das Billet hatte keine Unterschrift, es war von Rosalie.

Sabine wußte, wer die Schreiberin war. Sie hielt den Brief an die Kerze
und schleuderte das brennende Papier in das Kamin. Schweigend sah sie
zu, wie die lodernde Flamme kleiner wurde und verlöschte, und wie die
glimmenden Punkte auf der verkohlten Fläche umherfuhren, bis auch der
letzte verging. Lange stand sie da, ihr Haupt an das Gesims gelehnt, den
Blick auf das Häufchen Asche gerichtet. Ohne Thränen, lautlos hielt sie
die Hand auf ihr zuckendes Herz.



VIII.


Veitel Itzig war in der größten Aufregung. Er, der Nüchterne,
Enthaltsame, glich in allen seinen Freistunden einem Trunkenbold. Seine
Lippen bewegten sich in lebhaftem Selbstgespräch, und eine fieberische
Röthe lag über seinen spitzen Backenknochen. Auf der Straße war er schon
von Weitem kenntlich durch die allerauffälligste Weise der Fuß- und
Armbewegungen; ruhiger Schlaf war etwas, das er kaum dem Namen nach
kannte. Und das Alles, weil eine verwittwete Geheimräthin ihren
Lieblingshund verloren hatte. Dieser Mops war an einem heitern
Frühlingsmorgen, verführt durch den Sonnenschein oder durch das Aroma
eines Fleischerjungen, mühsam zwei Treppen bis auf die Straße
hinabgestiegen. Und dort war er verschwunden, im Wasser ertrunken, von
Gaunern gestohlen, von Banditen geschlachtet, kurz er war verschollen;
und keine Zeitungsannonce vermochte die runde Gestalt des Flüchtlings in
die Räume zurückzuführen, in denen er so lange als Tyrann geherrscht
hatte. Aus Aerger über diesen Verlust war die Räthin gefährlich
erkrankt, und Veitel nahm einen so lebhaften Antheil an ihrem Leide, daß
er selbst in Gefahr kam, seine Gesundheit einzubüßen. Leider waren
Veitels Hoffnungen nicht auf das Leben der würdigen Dame gerichtet. Er
hatte ein Riesengeschäft gewagt, er hatte es unternommen nach vielen
Verabredungen mit seinem Rathgeber Hippus und nachdem er oft in stillen
Nächten seine Brieftasche hervorgeholt und sein Vermögen überrechnet
hatte. Die Speculation war eine der schönsten, welche ein Mann von
Veitels Grundsätzen unternehmen konnte, sie war vielleicht ein wenig
gewagt, aber so sauber, wie ein Wickelkind unter dem Badeschwamm.

Ein armer Teufel von Rittergutsbesitzer hatte schlecht gewirthschaftet
und war so lange betrogen worden, bis er sein Gut auf dem traurigen Wege
der nothwendigen Subhastation verloren hatte. Bei diesem Verkauf war ein
Hypothekeninstrument von zwölftausend Thalern ausgefallen. Der
Gläubiger, dessen Forderung durch die Verkaufssumme des Gutes nicht
gedeckt werden konnte, hatte vergebens versucht, sich an die Person des
verarmten Gutsbesitzers zu halten. Der Schuldner war ohne alle Mittel,
das Gericht fand nichts, was ihm zu nehmen war. Er war ~frustra
excussus~, wie unsere Juristen sagen, und empfand das Behagen des
Elends, seine Gläubiger nicht mehr zu fürchten; dies verzweifelte Glück
war für ihn nach trüben Jahren eine Art grönländischer Sonnenschein. Der
Eigenthümer der Hypothek aber sah wehmüthig auf sein zerschnittenes
Document, welches unter solchen Umständen für ihn fast nur den Werth von
Maculatur hatte. Den Spüraugen Itzigs blieb dies Sachverhältniß nicht
unerforscht. Er stand mit dem Gutsbesitzer wohl ein Jahr lang in inniger
Verbindung, er hatte die Gefälligkeit, ihm alte Röcke abzukaufen, ja
sogar Geld vorzuschießen, und wurde in manches kleine Geheimniß dieses
verfehlten Lebens eingeweiht. So hatte er auch erspäht, daß sein Kunde
alles Segelwerk seines lecken Fahrzeugs aufspannte, sich in die Gunst
und das Testament einer alten Tante zu setzen, und kam allmälig zu der
Ueberzeugung, daß ihm dies gelingen werde. Zwei seidene Halstücher und
ein Paar vergoldete Ohrringe mußte Veitel an die Dienstmädchen der
Räthin wenden, um genaue Nachrichten zu erhalten. Der Neffe las der
Tante Mordgeschichten aus den Zeitungen vor, er wurde eingeladen, wenn
die Tante ihr Lieblingsgericht kochen ließ, die Tante sprach davon, ihn
zu verheirathen, that es aber nicht, und endlich, als aller Lebensmuth
der Tante durch einen vierwöchentlichen Regen fortgeschwemmt worden war,
ließ sie Gerichtspersonen kommen, trieb ihren Neffen, der, zum Weinen
gerüstet, sein Taschentuch in der Hand hielt, aus dem Zimmer und zwang
durch diese auffallenden Maßregeln das Dienstmädchen, an der Kammerthür
zu erlauschen, daß sie ihr Testament machte und des armen Neffen darin
ehrenvoll gedachte. Als Veitel dies erkundschaftet hatte, that er den
zweiten großen Schritt und kaufte dem Besitzer des ausgefallenen
Instruments die Urkunde und alle Rechte, welche dieselbe an die Person
des Schuldners gab, um vierhundert Thaler ab.

Jetzt war der Mops verschwunden, die schwer geärgerte Tante lag zu
Bett, acht Tage darauf war sie gestorben, und der Neffe erbte den
größten Theil ihrer Hinterlassenschaft. Veitel unterzog sich
übermenschlichen Anstrengungen, um zu verhindern, daß sein Schuldner
nicht durch eins von den kleinen Manövern, welche Veitel alle persönlich
kannte, die Erbschaft unsichtbar machte. Wie ein Gespenst verfolgte er
den unglücklichen Erben; kaum hatte dieser sich in die ersten Träume
über sein künftiges Glück hineingelebt, so stand Veitel als
unerbittlicher Mahner an eine finstere Vergangenheit vor ihm und schlug
durch die eisige Kälte seiner Forderungen allen warmen Dampf nieder,
welcher aus der hoffnungsvollen Seele des Erben aufstieg. Es war
unmöglich, ihm zu entkommen, mit eisernen Zangen hielt er seinen
Schuldner fest, und das Gesetz half ihm so energisch, daß der Erbe nach
vielen Winkelzügen capituliren mußte. Durch achttausend Thaler, den
größten Theil seiner Erbschaft, kaufte er sich von Veitel frei.

Heut war der glückliche Tag, wo der junge Geschäftsmann sein großes
Capital in der Tasche nach Hause trug. Er flog über die Straße, er flog
die Treppe hinauf in seine Hinterstube, ganz unsinnig vor Freude. Der
Zwang, den er sich lange angethan, kalt zu scheinen, während ihm sein
Herz in Angst und Erwartung wie ein Schmiedehammer pochte, war
überwunden, er war wie ein Kind, wenn auch nicht so unerfahren; er
sprang in der Stube umher, ja er lachte vor Freuden und frug Herrn
Hippus, der ihn seit einigen Stunden erwartete: »Welche Sorte Wein
wollen Sie trinken, Hippus?«

»Wein allein wird's nicht thun,« erwiederte Hippus vorsichtig. »Indeß
ist es lange her, daß ich keinen Ungar gekostet habe. Hole eine Flasche
alten Oberungar, oder halt, es ist draußen finster genug, ich will sie
selbst holen.«

»Was kostet's?« rief Veitel.

»Zwei Thaler,« antwortete Hippus.

»Das ist viel Geld,« sagte Veitel, »aber es ist einerlei, hier sind
sie.«

Mit kühner Handschwenkung holte er einen Doppelthaler aus der Tasche
seines Beinkleides und warf ihn auf den Tisch.

»Schön,« nickte Hippus und griff hastig nach dem Geldstück. »Aber dies
allein wird's nicht thun, mein Sohn. Ich verlange Procente von deinem
Gewinn. In Erwägung, daß wir alte Bekannte sind, und daß man seine
Freunde nicht drücken soll, will ich zufrieden sein mit fünf vom Hundert
des Capitals, das du heut eingenommen hast.«

Veitel stand starr, sein strahlendes Gesicht wurde plötzlich sehr ernst,
mit offenem Munde sah er auf den schwarzen Mann im Sopha.

»Rede nichts,« fuhr Hippus kaltblütig fort und warf über seine Brille
hinweg einen bösen Blick auf Veitel, »untersteh' dich nicht, auch nur
ein Wort von deinem Geschacher gegen mich vorzubringen, wir kennen
einander; -- ich habe gemacht, daß du das Geld gewinnen konntest, ich
allein. Du brauchst mich, und du siehst, daß auch ich dich gebrauchen
kann. Gieb mir auf der Stelle vierhundert von deinen achttausend.«

Veitel wollte sprechen.

»Kein Wort,« wiederholte Hippus und schlug mit dem Geldstück im Tact auf
den Tisch, »gieb her das Geld.«

Veitel sah ihn an, griff endlich schweigend in die Tasche seines Rocks
und legte zwei Pergamente vor Hippus auf den Tisch.

»Noch zwei,« fuhr Hippus in demselben Tone fort. Veitel legte hundert
Thaler dazu. »Und jetzt das letzte, mein Sohn,« nickte der Alte
ermunternd und schlug mit dem Thaler wieder auf den Tisch.

Veitel zögerte einen Augenblick und sah ängstlich auf den Alten, in
welchem eine boshafte Freude mächtig geworden war. Auf diesem Antlitz
war nichts Tröstendes zu finden; wieder griff Veitel in die Tasche,
schob das vierte Pergament auf den Tisch und sprach mit klangloser
Stimme: »Ich habe mich in Euch geirrt, Hippus.« Und darauf holte er sein
Taschentuch hervor, wandte sich ab, schneuzte sich und wischte sich die
nassen Augen.

Hippus achtete wenig auf die elegische Stimmung seines Schülers. Er
befühlte das Pergament, wie man eine Kostbarkeit in der Hand umwendet,
die man vor langer Zeit verloren hat und unerwartet wiederfindet.
Endlich sagte er, seine Beute einsteckend: »Wenn du dir's ruhig
überlegst, wirst du einsehen, daß ich als guter Freund an dir gehandelt
habe. Ich hätte viel mehr fordern können.«

Veitel stand noch immer am Fenster und sah in die Nacht hinaus. Ihm war
jämmerlich zu Muthe. Gleich auf dem Heimwege vom Notar hatte er an den
Alten gedacht und den Entschluß gefaßt, auch diesem eine Freude zu
machen; er hatte ihm eine neue Schnupftabakdose von Silber kaufen und
zehn Ducaten hineinlegen wollen. Und jetzt kam ihm dieser Hippus so!

Da er vor Schmerz über das Benehmen seines Lehrers kein Wort sprach,
stand Hippus gemächlich auf und sagte wohlwollend: »Laß dir's nicht zu
Herzen gehen, du Dummkopf, sollte ich eher sterben als du, so mache ich
dich zu meinem Erben. Dann wirst du dein Geld wieder bekommen, wenn noch
etwas davon übrig ist. Jetzt gehe ich, den Wein kosten. Auf deine
Gesundheit werde ich ihn trinken, gefühlvoller Itzig.« Bei diesen Worten
schlich der Alte zur Thür hinaus.

Noch einmal fuhr Veitel nach seinem Taschentuch und wischte eine bittere
Thräne ab, welche an seiner Wange herunterrann. Seine Freude über den
Gewinn war verdorben. Es war eine unklare Empfindung und ein unreines
Gefühl, das ihn bewegte, denn es war viel Schmerz um die verlorenen
Pergamente dabei. Aber er hatte noch mehr verloren, als sein kostbares
Geld. Der einzige Mensch auf Erden, gegen den er eine Anhänglichkeit
fühlte und von dem er gute Freundschaft erwartete, hatte sich gefühllos,
eigennützig, feindselig gegen ihn benommen. Zu allen andern Menschen
stand er auf Kriegsfuß und erwartete auch von ihnen nichts Anderes, als
Krieg, nur dem kleinen Mann mit der Brille hatte er sein Herz offen
gehalten. Und dies warme Gefühl hatte der Alte durch seine rohe
Forderung tödtlich beschädigt. Es war vorbei zwischen ihm und Hippus, er
konnte den Mann nicht entbehren, aber von dieser Stunde ab trug er einen
Groll gegen ihn mit sich herum, der Alte hatte ihn einsamer und
schlechter gemacht. So erfuhr Veitel den Fluch der Argen, daß sie elend
gemacht werden nicht nur durch ihre Missethaten, sondern auch durch ihre
bessern Neigungen.

Doch nicht lange dauerte die Schwermuth des Geschäftsmannes, bald griff
er entschlossen in die Tasche, holte den übrig gebliebenen Schatz
hervor, untersuchte jedes einzelne Pergament von allen Seiten und
notirte die Nummern zuerst in seine Brieftasche und dann auf einen
Zettel. Den Zettel versteckte er in einem Ritz der Diele. Diese
Beschäftigung tröstete ihn wieder etwas. Und jetzt wandte er seine
Gedanken auf die Zukunft. Wieder rannte er in dem Zimmer auf und ab und
machte Pläne. Seine Weltstellung war mit einem Schlage geändert. Als
Eigenthümer von baaren achttausend Thalern -- ach, es waren nur
siebentausend sechshundert -- stand er unter den Geschäftsleuten seiner
Art da als ein kleiner Crösus. Viele Andere machten Geschäfte mit
Hunderttausenden, ohne so viel Vermögen zu besitzen als er; die Welt lag
widerstandslos vor ihm, wie eine Perlmuschel auf dem Teller, es kam nur
darauf an, mit welchem Hebel er sie öffnen wollte. Wie sollte er sein
Capital anlegen, verdoppeln, verzehnfachen? Jetzt mußte er wählen, und
er mußte dies allein thun. Es gab wohl zehn verschiedene Wege für ihn:
er konnte fortfahren, Geld gegen hohe Interessen zu leihen, er konnte in
Actien speculiren, er konnte das Woll- oder Getreidegeschäft betreiben,
und mit einem Gefühl von Stolz sagte sich der Schelm, daß er auf jedem
von diesen Wegen so gut vorwärts kommen könnte, wie der verschlagenste
unter seinen Genossen. Aber jede von diesen Tätigkeiten brachte ihm das
geliebte Capital in Gefahr, er konnte dabei ein reicher Mann werden, er
konnte aber auch Alles verlieren; und dieser Gedanke war ihm so
schrecklich, daß er sofort alle diese Pläne bei Seite warf. Eine
Beschäftigung gab es, bei der ein schlauer Mann viel gewinnen konnte,
und bei der es wohl möglich war, große Verluste zu vermeiden. Von seiner
Heimath aus war er als umherziehender Trödler auf die Höfe der
Gutsherren gekommen, zur Zeit des Wollmarktes hatte er in den Straßen
der Stadt den vornehmen Herren mit Schnurrbart und Ordensband seine
Dienste angeboten, im Comtoir seines Brodherrn hatte er sich
unaufhörlich mit dem Vermögen und den Geldgeschäften des Landadels
beschäftigt. Wie genau kannte er die stille Sehnsucht des alten
Ehrenthal, ein gewisses Rittergut zu besitzen, wie oft hatte ihm der
Mann mit der Brille in höhnischem Scherz gerathen, er solle sich zum
Rittergutsbesitzer machen. Und wie kam es doch, daß ihm in seinem
Schmerz über den Alten plötzlich sein Schulkamerad Anton einfiel und der
Tag, wo er zum letzten Male mit diesem verkehrt hatte? Auch damals, als
er zur Stadt zog und mit Anton zusammentraf, war er auf dem Gute des
Freiherrn umhergestrichen, hatte vor der Thür des Kuhstalls gestanden
und die lange Doppelreihe der gehörnten Rinder abgeschätzt, bis die
Großmagd ihn herrisch wegwies. Und wie ein heißer Strahl schoß es in
seinen Kopf: er selbst konnte der Rittergutsbesitzer werden, so gut wie
Ehrenthal, er selbst konnte Andere seine weiße Wolle waschen lassen und
mit zwei, ja mit vier Pferden nach der Stadt fahren. Er griff mit den
Händen heftig in die Tischplatte und rief laut: »Ich werde es thun!«
setzte sich auf dem Stuhl fest und schlug die hagern Arme übereinander.
Und von dem Augenblick an wollte er etwas und begann seine Arbeit.

Und er speculirte schlau. Er hatte nach seiner Meinung ein Recht an das
Gut des Freiherrn gewonnen durch seinen Entschluß, er wollte dies Recht
auch erwerben durch sein Geld, er wollte für sich eine Hypothek auf dem
Gute des Barons. So wollte er sein Capital sicher stellen auf Jahre,
ruhig wollte er arbeiten, bis der große Tag käme, wo er mit seinem
Capital das ganze Gut in seine Hände brächte. Und im schlimmsten Falle,
wenn sein Plan nicht gelang, der jetzt der stille Zweck seines Lebens
werden sollte, dann war wenigstens sein Geld nicht verloren. Unterdeß
wollte er Agent und Commissionair werden, er wollte Käufe und Verkäufe
vermitteln, wie so viele Andere thaten, arme Teufel, die einander die
halben Procente gegenseitig beneideten, und vornehme Herren mit großen
Titeln, welche den Güterschacher in's Große treiben und Hunderttausende
dabei gewinnen durch List, Bestechung und Schleichwege. Veitel wußte,
daß es wenig Wege gab, auf denen er nicht bekannt war. So wollte er
anfangen, zunächst mußte er als Factotum bei Ehrenthal bleiben, so lange
er den Alten benutzen konnte. Die Rosalie war schön und sie war reich,
denn Bernhard war nicht zu rechnen als Erbe des Vaters. Vielleicht
wollte er werden der Schwiegersohn des alten Ehrenthal, vielleicht
wollte er auch nicht; dies Geschäft hatte keine Eile. Und noch Einer
war, mit dem er sich stellen mußte: der kleine schwarze Mann, welcher
jetzt drüben in der Gaststube seinen theuren Wein trank. Auch mit ihm
mußte er von heut ab Rechnung halten, er wollte ihn bezahlen für jeden
Dienst, den ihm der Alte that, und wollte ihm nur so weit sein Vertrauen
geben, als es nöthig war.

Das waren die Entschlüsse, zu denen Veitel kam, und als er seinen Plan
überlegt hatte, wie ein Gelehrter das Buch, das er schreiben will, da
trug er seine Pfandbriefe unter das Kopfkissen, verschloß seine Thüre,
lehnte einen schweren Stuhl dagegen und warf sich erschöpft durch die
Anstrengung des Tages auf sein hartes Lager, er, der neue wild
aufgeschossene Agnat der Rothsattel, der Mitbesitzer ihres schönen
Gutes. Vielleicht war es die aberwitzige Phantasie eines Thoren, was der
Händler auf seiner ärmlichen Stube in unruhiger Seele umhergewälzt
hatte, vielleicht wurde es der Anfang einer Reihe von entschlossenen und
consequenten Thaten, ein finsteres Schicksal für den Freiherrn und seine
Familie. Der Freiherr selbst sollte darüber entscheiden.

       *       *       *       *       *

An demselben Abend saßen die Baronin und ihre Tochter in der Rosenlaube
des Parks, Beide waren allmälig verstummt. Die Mutter sah in tiefen
Gedanken auf den Tanz eines Nachtschmetterlings, der mit dem kleinen
dicken Kopf durchaus in die Flamme der Kerze fahren wollte und immer
wieder an die Glasglocke stieß, welche das Licht vor der Nachtluft
schützte.

Lenore beugte sich über ein Buch und warf zuweilen einen forschenden
Blick in das ernste Gesicht der Mutter. Da knirschte der Kies, und der
alte Amtmann des Gutes trat hastig mit abgezogener Mütze heran und frug
nach dem gnädigen Herrn.

»Was bringen Sie?« frug Lenore den Graukopf, »ist etwas vorgefallen?«

»Mit dem alten Rappen geht's zu Ende,« antwortete der Amtmann besorgt,
»er hat wüthend um sich geschlagen und in die Krippe gebissen, jetzt
liegt er und keucht wie im Sterben.«

»Das wäre der Teufel!« rief Lenore aufspringend.

»Lenore!« schalt die Mutter.

»Ich komme, selbst nachzusehen,« sagte Lenore eifrig und eilte mit dem
Alten nach dem Hofe.

Das kranke Pferd lag auf seiner Streu triefend von Angstschweiß, und
seine Flanken hoben und senkten sich in keuchendem Athemholen. Beim
Schein der Stalllaterne standen die Knechte umher und sahen phlegmatisch
auf das leidende Thier. Als Lenore eintrat, wandte das Pferd die Augen
Hülfe suchend nach dem Fräulein.

»Es kennt mich noch,« rief sie und winkte den stämmigen Großknecht bei
Seite.

»Es hat sich abgearbeitet,« sagte der Mann, »jetzt ist's ruhig.«

»Werft Euch sogleich auf ein Pferd und reitet zum Thierarzt,« befahl
Lenore dem Knecht.

Dem Mann war es nicht behaglich, zur Nacht einige Meilen zu reiten, er
antwortete zögernd: »Der Doctor ist niemals zu Hause; ehe er kommt,
ist's mit dem Pferde zu Ende.«

»Gehorcht!« befahl Lenore kalt und wies nach der Thüre. Der Knecht ging
widerwillig hinaus.

»Was ist das mit dem Großknecht?« frug Lenore, als sie mit dem Amtmann
aus dem Stall trat.

»Er thut nicht mehr gut und müßte fort, ich habe es dem gnädigen Herrn
schon oft gesagt. Aber gegen den Herrn Baron ist der Schlingel bethulich
wie ein Ohrwurm; er weiß, daß er einen Stein im Bret hat; gegen alle
andern Leute ist er widerhaarig, und ich habe täglich meinen Aerger mit
ihm.«

»Ich will mit dem Vater sprechen,« erwiederte Lenore die Stirn faltend.

Der alte Diener blieb stehen und fuhr zutraulich fort: »Ach, gnädiges
Fräulein, wenn Sie sich der Wirthschaft etwas annehmen wollten, das wäre
ein wahres Glück für das Gut. Mit dem Kuhstall bin ich auch nicht
zufrieden. Die neue Wirthschafterin versteht die Mägde nicht zu
tractiren, sie ist zu flatterhaft, Bänder hinten und Bänder vorn. Sonst
war's besser im Gange, da kam der Herr Baron manchmal selbst und besah
das Butterfaß. Jetzt hat er wohl andere Geschäfte, und wenn die Leute
wissen, daß der Herr nachsichtig ist, so spielen sie dem Amtmann Trumpf
aus, wenn er sie scharf behandelt. -- Sie können scharf sein mit den
Leuten, es ist jammerschade, daß Sie kein Herr sind.«

»Ja, Sie haben Recht, es ist jammerschade,« nickte Lenore beistimmend
ihrem alten Freunde zu. »Aber man muß es mit Geduld ertragen. Um die
Molkerei will ich mich kümmern, ich werde von heut ab alle Tage beim
Buttern sein. Wie steht das Korn jetzt? Sie haben ja neulich nach der
Stadt gefahren.«

»Ja,« sagte der Alte gedrückt, »der gnädige Herr hatten so befohlen, ich
weiß nicht, was er genommen hat. Er hat den ganzen Schüttboden schon im
Winter an Händler verkauft auf Lieferung.« »Sehen Sie,« fuhr er bekümmert
fort und schüttelte seinen weißen Kopf, »sonst verkaufte ich, und ich
schrieb's in's Buch und strich das Geld ein und zählte es dem Herrn
Baron auf, jetzt kann ich in meinem Buch die Einnahmen nicht mehr
notiren; wenn die Seite zu Ende ist, mache ich einen Strich, aber ich
ziehe keine Summe mehr.«

Lenore hörte, die Hände auf dem Rücken, die Klage theilnehmend an. »Hm!
Es wird eine von den neuen Einrichtungen sein. Grämt Euch nur nicht
darüber, mein Alter. Ich will, so oft Papa nicht da ist, Nachmittags mit
Ihnen auf das Feld gehen oder Sie dort aufsuchen. Sie sollen Ihre Pfeife
dabei rauchen. Wie schmeckt's in dem neuen Kopf, den ich Ihnen
mitgebracht habe?«

»Er ist dick angeraucht,« sagte der Amtmann schmunzelnd und zog zur
Bekräftigung seine kurze Pfeife halb aus der Tasche. »Aber um wieder auf
den Rappen zu kommen, der Herr Baron wird sehr böse sein, wenn er das
Malheur erfährt, und wir können doch nichts dafür.«

»Ei was,« sagte Lenore, »wenn wir nichts dafür können, wollen wir's
ruhig abwarten. Gute Nacht, Amtmann. Gehen Sie mir zurück zu dem
Pferde.«

»Zu Befehl, gnädiges Fräulein, und gute Nacht auch für Sie,« sagte der
Amtmann.

Noch immer saß die Baronin allein unter den schwellenden Knospen der
immergrünen Rose, auch sie dachte an ihren Hausherrn, der sonst selten
an ihrer Seite gefehlt hatte, wenn sie die warmen Frühlingsabende im
Freien zubrachte. Ihr Gemahl war anders geworden. Er war herzlich und
liebevoll gegen sie, wie immer, aber er war oft zerstreut und abgespannt
und wieder reizbarer und durch Kleinigkeiten verstimmt, seine
Fröhlichkeit war lauter, und sein Bedürfniß nach Herrengesellschaft
größer als vordem. Sein Haus, ja sie selbst, übte geringere
Anziehungskraft aus als sonst, und sie frug sich immer wieder, ob solche
Veränderung die trübe Folge davon sein konnte, daß der rosige Hauch der
Jugend von ihrer Stirn schwand. Mit diesem Gefühl rang sie und suchte
ängstlich nach anderen Gründen für die häufige Abwesenheit des geliebten
Mannes.

»Ist der Vater noch nicht zurück?« frug Lenore zu ihr tretend. »Es fuhr
ein Wagen auf der Landstraße.«

»Nein, mein Kind,« sagte die Mutter, »er hat wohl in der Stadt zu thun,
es ist möglich, daß er erst morgen zurückkommt.«

»Ich bin nicht zufrieden damit, daß Papa jetzt so viel in der Stadt ist
und bei den Nachbarn umherfährt,« sagte Lenore; »es ist lange her, daß
er uns des Abends nicht mehr vorgelesen hat.«

»Er will, daß du meine Vorleserin wirst,« sagte die Mutter lächelnd. »Du
sollst es auch heut Abend sein, hole ein Buch und setze dich artig neben
mich, du Ungeduld.«

Lenore verzog schmollend den kleinen Mund, und statt das Buch zu
ergreifen, setzte sie sich neben die Baronin, umschlang sie mit beiden
Armen und sagte, das Haupt der Mutter an sich drückend und ihr das Haar
streichend: »Liebes Herz, auch du bist traurig, du hast Kummer, hast du
Sorge um den Vater? Er ist nicht so, wie er früher war. Ich bin kein
Kind mehr, sage mir, was er treibt.«

»Du bist thöricht,« antwortete die Baronin mit ruhiger Stimme. »Ich habe
nichts vor dir zu verbergen. Wenn dein Vater wirklich etwas hat, was ihn
von uns fortzieht, so dürfen wir Frauen nicht darnach fragen, es ist an
uns, zu warten, bis die Stunde kommt, wo der Herr des Hauses uns sein
Herz öffnet.«

»Und unterdeß sollen wir uns ängstigen, vielleicht um ein Nichts?« rief
Lenore.

»Wir sollen uns mühen, ruhig zu sein, und wenn wir vertrauen, wo wir
lieben, ist das nicht schwer,« antwortete die Baronin, sich aus dem Arm
Lenorens aufrichtend.

»Und doch sind deine Augen feucht und du verbirgst mir deine Sorge,«
sprach die Tochter. »Wenn du schweigen willst, ich werde es nicht thun,
ich werde den Vater fragen.«

»Das wirst du nicht,« sagte die Baronin in bestimmtem Ton.

»Der Vater!« rief Lenore, »ich höre seinen Tritt.« -- Die stattliche
Gestalt des Freiherrn kam mit schnellen Schritten auf die Laube zu.
»Guten Abend, Ihr Heimchen,« rief er schon von Weitem mit heller Stimme.
Er schloß Frau und Tochter zugleich in seine Arme und sah ihnen so
fröhlich in die Augen, daß die Baronin ihren Schmerz, und Lenore die
Frage vergaß. »Es ist hübsch, daß du so früh zurückkommst,« sagte die
Hausfrau mit heiterem Lächeln, »Lenore wollte dich heut Abend durchaus
neben uns sehen. Der Abend war so schön.«

Der Freiherr setzte sich zwischen die Frauen und frug behaglich:
»Kinder, bemerkt Ihr keine Veränderung an mir?«

»Du bist heiter,« sagte die Baronin ihm in's Auge sehend, »sonst wie
immer.«

»Du hast deine Uniform angehabt und Besuche gemacht,« sagte Lenore, »ich
sehe es an der weißen Cravatte.«

»Ihr habt beide Recht,« antwortete der Baron, »aber ich bringe doch noch
etwas: der König hat die Huld gehabt, mir den Orden zu verleihen, den
der Vater und Großvater getragen haben; es freut mich, daß das Kreuz in
unserer Familie fast erblich wird. Und mit dem Orden kam ein gnädiges
Schreiben des Prinzen, worin er mir Glück wünscht und sich sehr
freundlich an die Jahre erinnert, die ich in seiner Nähe verlebte, und
auch an dich, du vielumworbene Dame des Hofes. Ich wollte, er sähe dich
wieder; er wird es für unmöglich halten, daß Jahre vergangen sind, seit
er dein Tänzer war.«

»Welche Freude!« rief die Baronin und umschlang den Hals ihres Mannes,
»ich habe deiner Toilette den Stern schon seit Jahren gewünscht.« Lenore
öffnete unterdeß das Etui und drehte den Orden beim Licht der Kerze hin
und her. »Wir machen ihm die Decoration um.« Die Baronin hing ihm das
Kreuz um den Hals und küßte loyal erst ihn und dann das Kreuz.

»Nun, wir wissen ja,« sagte der Baron, »was in unserer Zeit von solchem
Schmuck zu halten ist. Doch gestehe ich, daß gerade diese
Standesdecoration mir die liebste von allen ist. Unsere Familie ist eine
der ältesten, und in unserer Linie sind, was freilich ein Zufall ist,
niemals Mißheirathen vorgekommen. Dies Kreuz ist gegenwärtig so ziemlich
die letzte Erinnerung an die alte Zeit, wo man auf dergleichen noch
großen Werth legte. Jetzt tritt eine andere Macht an die Stelle unserer
Privilegien, das Geld. Und auch wir sind in der Lage, uns darum bemühen
zu müssen, wenn wir unsere Familie in Ansehen erhalten wollen. In dem
Briefe des Prinzen ist das Alter der Familie erwähnt und der Wunsch
ausgesprochen, daß sie noch viele Generationen, wie bisher, in
musterhafter Gentilität, so sind die Worte des Briefes, blühen möge. Du,
Lenore, und dein Bruder, Ihr habt dafür zu sorgen.«

»Ich lebe in musterhafter Gentilität,« antwortete Lenore, die Arme
übereinanderschlagend. »Und für die Ehre der Familie kann ich nichts
thun. Wenn ich heirathe, wozu ich gar keine Lust habe, so muß ich doch
einen andern Namen annehmen, und es wird dem alten Ahn in der Rüstung,
der oben im Erkerzimmer hängt, ziemlich gleich sein, wen ich zu meinem
Herrn mache. Eine Rothsattel kann ich doch nicht bleiben.«

Der Vater lachte und zog die Tochter an sich. »Wenn ich nur wüßte, woher
mein Kind diese Ketzereien hat.«

»Sie ist allmählig so geworden,« sagte die Mutter.

»Das wird sich geben,« antwortete der Vater und küßte die Tochter
herzlich auf die Stirn. »Hier lies den Brief des Prinzen, ich sehe nach
dem Pferde, dann essen wir zusammen im Freien.«

       *       *       *       *       *

Das Ordenszeichen, eine niedliche Erinnerung an einen gewaltigen Bund
geistlicher Ritter, welche Länder erobert und ein eigenes Reich
gegründet hatten, warf in die Seele des Freiherrn ein helles Licht, so
gleichgültig er sich auch dagegen stellte. Die Glückwünsche seiner
zahlreichen Bekannten thaten ihm wohl, und seine Selbstachtung erhielt
dadurch eine geheime Stütze, deren sie manchmal bedurfte. So fand ihn
nach Verlauf einer Woche auch Ehrenthal, der Händler, als er auf seinem
Wege nach einem nah gelegenen Dorfe vorfuhr, nur um dem Freiherrn zu
gratuliren. Er hatte bereits seine Abschiedsverbeugung gemacht, als er
noch einmal anhielt und die Worte hinwarf: »Der gnädige Herr hatten
früher die Idee, eine Zuckerfabrik aus Rüben anzulegen. Ich höre, es ist
jetzt im Werk, eine Compagnie zu bilden, welche eine solche Fabrik ganz
in Ihrer Nähe bauen will, ich bin aufgefordert worden, an dem Geschäft
Theil zu nehmen, und wollte doch erst fragen, wie der Herr Baron es noch
gedenken zu halten in dieser Sache.«

Dem Freiherrn war die Nachricht sehr unangenehm. Seit Jahren hatte er
sich mit dem Gedanken getragen, eine gleiche Fabrik auf seinem Grund und
Boden zu errichten, er hatte eine Anzahl ähnlicher Unternehmungen
besucht, hatte sich Anschläge machen lassen, mit Technikern verhandelt,
ja er hatte schon den Platz bezeichnet, auf dem das Etablissement am
wenigsten unschön gewesen wäre. Er hatte diesen Plan eine Zeit lang mit
großem Eifer verfolgt, allmählig war er ihm weniger lockend erschienen.
Die Scheu eines vorsichtigen Mannes vor der neuen und noch unsichern
Industrie, die Klagen einiger Bekannten über die Menge der Kosten und
vor Allem über die Unruhe und vielen Inconvenienzen, die ein solches
Unternehmen in das Leben eines Gutsbesitzers und die Verwaltung seines
Gutes bringe, das Alles hatte ihn bewogen, das Project liegen zu lassen
und für die nächsten Jahre eine ruhige Anlage seines Capitals mit
allerdings mäßigem Zinsengenuß vorzuziehen. Jetzt sollte eine Anlage,
die er sich doch für die Zukunft vorbehalten hatte, von Andern
ausgeführt werden; es war klar, daß sein eigenes Project dadurch
zerstört wurde. Denn zwei gleiche Fabriken in unmittelbarer Nähe mußten
sich zuverlässig hindern. Geärgert rief er: »Gerade jetzt, wo ich mir
auf einige Jahre die Disposition über die Capitalien genommen habe.«

»Herr Baron,« sagte der Händler mit Herzlichkeit, »Sie sind ein reicher
Mann und angesehen in der Gegend. Wenn Sie erklären, daß Sie selbst
anlegen wollen diese Fabrik, so geht der Actienverein auseinander an
demselben Tage.«

»Sie wissen, daß ich das jetzt nicht kann,« erwiederte der Freiherr
unwillig.

»Wenn Sie wollen, gnädiger Herr, so können Sie auch,« entgegnete der
Händler mit ehrerbietigem Lächeln. »Ich bin nicht der Mann, der Ihnen
zuredet zu einer solchen Fabrik. Was haben Sie nöthig, Geld zu
verdienen? Wenn Sie aber jetzt zu mir sagen, Ehrenthal, ich will anlegen
eine Fabrik, so steht Ihnen Capital zu Gebot, so viel Sie haben wollen.
Ich selbst habe eine Summe von sieben-, von zehntausend Thalern
vorräthig, Sie können diese erhalten jeden Tag. -- Und ich will Ihnen
einen Vorschlag thun. Ich schaffe Ihnen das Geld, welches Sie brauchen,
zu billigen Zinsen. Für die Summe, die ich selbst Ihnen gebe, lassen Sie
mir einen Antheil am Geschäft bis zu dem Tage, wo Sie mir zurückzahlen
mein Geld. Für das übrige Geld, das Sie brauchen, bestellen Sie Hypothek
auf Ihr Gut bis Sie zurückzahlen in einigen Jahren die ganze Anleihe.«

Der Vorschlag erschien uneigennützig, ja freundschaftlich, aber der
Freiherr fühlte zu lebhaft die große Veränderung, welche ein solches
Geschäft in seinem ganzen Leben hervorbringen werde, er sah mit banger
Sorge und einem Mißtrauen sowohl gegen sich selbst, als gegen Ehrenthal
in eine Zukunft von Verwickelungen. Er verhielt sich deßhalb sehr kühl
gegen Ehrenthals Antrag. »Ich danke Ihnen für das Zutrauen,« sagte er,
»aber ich will nicht mit fremdem Gelde einrichten, was doch nur aus den
Ueberschüssen der eigenen Einnahmen mit Segen erbaut wird.«

Ehrenthal mußte sich mit diesem Bescheide entfernen und sagte nur noch
an der Thür: »Der gnädige Herr können sich ja die Sache überlegen, ich
getraue mir durch vier Wochen das Actiengeschäft aufzuhalten, damit in
dieser Zeit nichts weiter geschieht.«

Nur wer einmal in seinem Leben eine gefeierte Sängerin gewesen ist, kann
sich eine Vorstellung von der Fülle unbekannter kleiner Briefe, Packete
und Sendungen machen, welche der Freiherr in den nächsten vier Wochen
aus der Stadt empfing. Zuerst schrieb Herr Ehrenthal: »Ich habe die
Actionäre vier Wochen aufgehalten;« dann schrieb Herr Karfunkelstein,
ein Actionär: »Ich höre, daß Sie wollen anlegen eine Fabrik, in diesem
Falle stehe ich Ihnen nach.« Dann schrieb wieder Herr Ehrenthal: »Hier
ist eine Jahresberechnung einer ähnlichen Fabrik, woraus man kann sehen,
was zu gewinnen wäre.« Dann schrieb wieder ein Herr Wolfsdorf: »Es
verlautet, daß der Herr umgehe mit einer Fabrik: ich habe Capitalien
auszuleihen gegen mäßigen Zinsfuß und würde glücklich sein, wenn ich
eine Hypothek erhielte oder am liebsten einen Antheil am Geschäft.«
Zuletzt schrieb gar ein undeutlicher Herr Itzigveit: »Der Herr Baron
soll das Geschäft nicht machen mit Ehrenthal, wie man in der Stadt
erzählt, Ehrenthal ist ein reicher, aber ein interessirter Mann, er soll
ihn wenigstens nicht annehmen zum Compagnon; ich der Briefschreiber will
ihm viel bessere Capitalien verschaffen und ganz andere Theilnehmer,«
worauf Herr Ehrenthal wieder genöthigt war, zu schreiben: »Es werden
Intriguen gespielt von meinen Gegnern in der Stadt, um dem gnädigen
Herrn anderes Geld zu seinem schönen Unternehmen zu verschaffen; Sie
können thun nach Gefallen, ich bin ein ehrlicher Mann und dränge mich
nicht vor.«

Der Freiherr war erstaunt zu sehen, wie leicht und massenhaft seinem
Namen die Capitalien zurollten, und daß ganz unbekannte Menschen bereit
waren, das Unternehmen auf seinem Grund und Boden für ein unfehlbares,
glänzendes, beneidenswerthes zu halten. Er hatte in seinen Speculationen
bis jetzt entschiedenes Glück gehabt, er hatte die Abneigung vor
Geldgeschäften ziemlich vollständig überwunden, ja er hatte sich
gewöhnt, einen gewissen Anspruch an die Capitalien Anderer zu machen.
Jetzt wurde er allmälig mit dem Gedanken vertraut, das Geld zur Anlage
seiner Fabrik von Fremden zu nehmen. Nur Eines widerstand seinem Stolz,
den zuvorkommenden Ehrenthal als Theilnehmer zu ertragen; so weit wirkte
der Brief des undeutlichen Schreibers. Und er beschloß, im Fall das
Unternehmen zu Stande kommen sollte, dem Händler für sein geliehenes
Geld festen Zinsfuß zu gewähren. Vier Wochen kämpfte der Freiherr mit
innerer Unentschlossenheit, oft war seine Stirn umwölkt, oft sah die
Baronin wieder mit stillem Schmerz die Aufregung ihres Gemahls, oft fuhr
dieser nach der Stadt oder auf die Güter seiner Bekannten, um ähnliche
Anlagen zu besichtigen und sich die möglichen Vortheile aus
verschiedenen Anschlägen herauszunehmen. Ueber die projectirte
Actiengesellschaft konnte er nichts Sicheres erfahren. Die weniger
günstigen Nachrichten, welche er über die Erfolge einzelner Fabrikanten
einsammelte, schrieb er auf Rechnung einer natürlichen Furcht vor seiner
Concurrenz oder auf die unvortheilhafte Anlage ihres Geschäftes.

Vier Wochen vergingen, und ein neuer Brief von Ehrenthal erschien, worin
der Baron dringend gebeten wurde, seinen Entschluß mitzutheilen, weil
einzelne von den Actionären gar nicht mehr zu halten wären.

       *       *       *       *       *

Es war der Abend eines heißen Tages, als der Freiherr unruhig aus dem
Wirthschaftshof in's Freie trat. Tief unten am Himmel glänzte ein gelbes
blendendes Licht hinter schwarzem Dunst hervor, dicht zusammengeballt
hingen die Wolken über seinem Scheitel, wie dunkle Felsen der Luft mit
eisigen Gipfeln. Rings um den Herrn des Guts war Schwüle, Muthlosigkeit
und bange Ahnung. Im Getreide schwirrten die Grillen lauter als sonst,
unaufhörlich tönte ihr warnender Ruf in das Ohr des Herrn. Die kleinen
Vögel auf den Bäumen der Landstraße kreischten in den Zweigen,
flatterten von einem Baum auf den andern und riefen einander zu, daß
etwas Furchtbares über ihre Felder hereinbreche: wir Kleinen werden es
überstehen, schrieen sie, aber die Großen mögen sich hüten. Die
Schwalben strichen tief am Boden hin und flogen dicht an dem Freiherrn
vorüber, als sei er nicht mehr vorhanden, und die Stelle leer, wo er
stand. Die wilden Blattpflanzen am Wege ließen saftlos ihre Blätter
hängen, sie waren mit häßlichem Staub überzogen und sahen aus wie
Gewächse einer untergegangenen Welt, die vor vielen Jahren einmal grün
war und Blüthen trug. Eine dicke Staubwolke rollte die Landstraße
entlang auf den Herrn zu, die heimkehrenden Gespanne zogen an ihm
vorüber. Schwerfällig schritten die Pferde vorwärts und senkten ihre
Köpfe in den Geschirren. Die häßliche gelbe Wolke wälzte sich mit ihnen
fort und verhüllte die Umrisse ihres Leibes, daß nur die Hälse
hervorragten und sie dem Freiherrn aussahen wie schattenhafte Gestalten,
welche in der Luft dahinfahren. Nach ihnen kam langsam in drei Haufen
die Schafheerde, wieder in Wolken des erstickenden Staubes gehüllt. Die
Glöckchen der Thiere klangen dumpf in der dicken Luft, und wie aus
weiter Entfernung tönte im Wirbel am Boden bald hier bald dort die
Stimme eines geisterhaften Schäferhundes. Und als der Schäfer seinen
Herrn grüßend vorüberschritt, sah der Mann so grau und schattenhaft aus,
wie ein Gespenst aus dem Grabe, das einst auf der grünenden Erde
wirkliche Schafe über das Brachfeld getrieben hatte.

Der Gutsherr blieb stehen an den Pferden und Schafen, er stand vor der
welken Königskerze am Grabenrand, er hörte auf die Vögel im Laube, es
waren unheimliche Gedanken, die sie ihm gaben. Er ging weiter auf dem
Damm am Teiche, wo einst Anton den letzten Blick auf das Herrenhaus
geworfen hatte. In rothem Feuer stand das Schloß mit seinen Thürmen und
Mauern vor dem Freiherrn, helle Flämmchen brannten auf den Spitzen der
Thürme in die Wolken hinein, im Brand leuchteten alle Fensterscheiben
des Schlosses, und wie Blutstropfen lagen die rosigen Blumenbüschel auf
dem schwarzgelben Laub der Kletterpflanzen. Ueber dem Schlosse aber in
der Luft ballte und wälzte sich's, und immer näher kam's in schwarzen
Massen heran, um mit Nacht den glänzenden Bau zu verhüllen. Kein Blatt
der Bäume bewegte sich, keine Kreiswelle furchte die dunkle
Wasserfläche, todt lag sie da, wie ein See der Unterwelt. Der Herr
beugte sich hinab und suchte ein Zeichen des Lebens, nur eine
Wasserspinne, eine Libelle, welche in dem finstern Schweigen um ihn
herum sich leibhaftig regte; -- da starrte ihm aus der Tiefe ein
bleiches Menschengesicht entgegen, daß er zurückfuhr und ein zweites Mal
hinsehen mußte, um zu lächeln und zu erkennen, daß es sein eigener
Wiederschein war. Auch hier war um den Herrn des Guts Schwüle,
Mutlosigkeit und bange Ahnung.

Er lehnte sich an den hohlen Weidenstamm und sah unverwandt auf sein
Haus und auf die Fenster, wo seine Lieben wohnten: er suchte nach einem
Umriß ihrer Gestalt, er horchte nach einem Ton von dem Flügel der
Baronin, er wünschte, daß nur ein helles Band Lenorens niederflattern
möchte von dem Balcon ihres Zimmers; aber kein Zeichen des Lebens war in
dem Hause zu erspähen, das Schloß war ausgestorben, wüst, wie ein Bau
aus uralter Zeit, durch geisterhaftes Licht beleuchtet; -- noch wenig
Augenblicke, und es mußte verschwinden in dem Boden. Dann konnte das
Wasser darüber hinfluthen, und die Leute konnten sich erzählen, daß hier
einst ein schönes Schloß war, in dem ein stolzer Baron lebte, das sei
aber lange, lange her. --

Ein gefallenes Haus, eine untergegangene Familie! -- Wenn die Zeit kam,
wo ein fremder Mann an seiner Stelle stand und ein neues Haus ansah, das
er sich erbaut, dann lag die Wasserfläche vor dem Fremden, wie jetzt vor
ihm, dieselbe Erdscholle, die sein Pflug aufwarf, trug auch dem Spätern
bereitwillig Frucht. Dann gaben die Körner aus feinem Korn noch weißes
Mehl, die Lämmer von seinen Schafen sprangen um denselben steinernen
Wassertrog, die Ackerfläche lag vor dem Neuen da, wie jetzt vor ihm, an
derselben Stelle liefen vielleicht die Wasserrinnen durch das Feld, die
Binsenwurzel unter ihm trieb ebenso ihren Schaft aus dem Wasser: nur er
und sein Geschlecht, die jetzt über Alles geboten, sie sollten dann
verschwunden sein, verschwunden bis auf eine gleichgültige Erinnerung!

So stand der Herr des Gutes, gelähmt durch den bösen Zauber, der auf der
Erde und auf seiner Seele lag, er holte tief Athem und trocknete den
Schweiß von der Stirne, er war rathlos und wie gebrochen. Da fuhr ein
scharfer Ton durch die Wipfel der Bäume, es war ein Jagdruf der Lüfte.
Noch einmal wurde Alles still, dann raste der Sturmwind plötzlich
hernieder von der Höhe, er rauschte durch die Baumwipfel, er zischte
über das Wasser; tief beugten die Weiden ihre grauen Aeste, und die
Staubwolken der Straße fuhren in tollen Wirbeln nach der Höhe; der gelbe
Schein an den Mauern des Schlosses verschwand, bleigraue Dämmerung
überzog die Landschaft. Ein zackiger Blitz fuhr durch die Finsterniß,
und lang und majestätisch rollte der Donner herauf. Der wilde Jäger der
Luft hielt seine Hetzjagd über die Fluren der Menschen.

Der Freiherr richtete sich hoch auf und öffnete seine Brust dem Zuge des
Sturmwindes. Blätter und Baumzweige flogen um ihn und große Regentropfen
schlugen auf sein Haupt, er aber starrte nach den Wolken in das Wetter
hinein und auf die Blitze, welche sich kreuzten, als erwartete er von da
oben eine Entscheidung. Da klapperte der Galopp eines Pferdes auf der
Straße und eine fröhliche Männerstimme rief von der Höhe herab: »mein
Vater!« Ein junger Reiteroffizier hielt auf der Straße.

»Mein Sohn, mein geliebter Sohn,« rief der Vater mit bebender Stimme,
»du kommst zur rechten Zeit.« Er drückte den Jüngling fest an sich, und
als er ihn aus der Umarmung los ließ, hielt er noch lange seine Hände
fest und wurde nicht müde, ihn anzusehen. Auch der Reitersmann vor ihm
war mit grauem Staube bedeckt, aber ein jugendliches Gesicht und zwei
kecke Augen sprachen in diesem Augenblick entscheidende Worte zu dem
Vater. Die Unsicherheit, alle trübe Ahnung war verschwunden, er fühlte
sich wieder fest, wie dem Chef seines Hauses geziemte. Vor ihm stand in
blühender Jugend die Zukunft seines Geschlechtes. Daß diese Erinnerung
ihm gerade jetzt kam, in der Stunde, wo er einen Entschluß fassen
sollte, das galt ihm für einen Befehl des Schicksals. »Und jetzt komm
nach Haus,« sagte er, »es ist kein Grund mehr, daß wir unsere Begrüßung
im Regen abmachen.«

Während die Baronin ihren Sohn auf das Sopha zog und nicht müde wurde,
sich über sein männliches Aussehen zu freuen, und während Lenore
sogleich mit dem Bruder ein leichtes Wortgefecht begann, ging der
Freiherr in der Familienstube auf und ab und sah zuweilen durch den
strömenden Regen in die Landschaft hinaus. Immer schneller fuhren die
Blitze durcheinander, und immer kürzer wurden die Pausen, in denen der
Donner dem Zucken des Feuerstrahls folgte.

»Schließe das Fenster,« bat die Baronin, »das Wetter kommt herauf.«

»Es wird unserm Hause nichts thun,« antwortete der Freiherr beruhigend.
»Der Leiter steht oben auf dem Dach, er glänzte vorhin hell wie ein
Licht durch die dunkeln Wolken. Sieh dorthin, wo die Wolken am
schwärzesten zusammengeballt sind, dort über der hellen Esche.«

»Ich sehe die Stelle,« sagte die Baronin.

»Mache dich gefaßt,« fuhr der Freiherr lächelnd fort, »daß dein blauer
Himmel dort für immer durch graue Wolken bedeckt wird, dort wird der
Schornstein der Fabrik über die Bäume ragen.«

»Du willst bauen?« fragte die Baronin besorgt.

»Du willst eine Fabrik errichten?« rief der Lieutnant vorwurfsvoll.

»Ja,« sagte der Freiherr zu seiner Gemahlin, »das Unternehmen wird viel
Unangenehmes haben für dich und mich, und wird meine Kräfte in jeder
Beziehung in Anspruch nehmen. Wenn ich es doch wage, so geschieht es
nicht um unsertwillen, sondern für die Kinder, für die Familie. Ich will
das Gut befestigen bei unserm Hause, ich will seine Einkünfte so
vermehren, daß der Herr dieses Schlosses in der Lage ist, auch für die
Zukunft der Lieben zu sorgen, denen er nach dem alten Recht der
Erstgeburt und der männlichen Nachfolge das Gut nicht überlassen kann.
Es hat mich langen Kampf gekostet, heut hab' ich mich entschlossen.«



IX.


Der Freiherr trieb mit Feuer die Anlage seiner Fabrik. Er suchte
wenigstens einen Theil der Ziegel selbst zu brennen, er bezeichnete die
Stämme des Waldes, welche im Winter zu Bauholz geschlagen werden
sollten. Ein Baumeister wurde durch Ehrenthal empfohlen, und ein
Techniker von dem Freiherrn selbst angeworben. Er erkundigte sich
sorgfältig nach der Vergangenheit des Mannes, dem er Einrichtung und
Betrieb seiner Fabrik übergeben wollte, und wünschte sich Glück, als er
nach langem Suchen einen redlichen Mann fand, der eine ungewöhnliche
theoretische Bildung besaß. Vielleicht war gerade diese letztere
Eigenschaft vom Standpunkte des Barons nicht ohne Bedenken, denn dem
Erwählten wurde von zähen Praktikern nachgesagt, daß er nie eine Fabrik
in ruhigem Betriebe lassen könne, sondern durch hastige Einführung neuer
Erfindungen die tägliche Arbeit zu oft störe. Daher galt er für
kostspielig und unsicher. Dem Freiherrn war die Intelligenz und
Redlichkeit des Mannes natürlich die Hauptsache, mehr noch als jedem
Andern, weil er im Stillen die Empfindung hatte, daß diese
Eigenschaften des Technikers die Mängel seiner eigenen Leitung
ausgleichen müßten.

So froh aber diese Aussichten waren, ein Uebelstand war doch dabei.
Ordnung und Behagen waren auf dem Gut nicht mehr zu finden, sie waren
mitten im Sommer fortgeflogen, wie die Störche, welche seit vielen
Jahren hinter der großen Scheuer genistet hatten. Alle Welt wurde durch
die neue Anlage belästigt. Die Baronin verlor eine Ecke des Parks, sie
erlebte das Herzeleid, daß ihr ein Dutzend mächtiger alter Bäume
niederschlagen wurden. Ein Haufe fremder Arbeiter zog mit Hacke,
Schaufel und Karren wie ein Heuschreckenschwarm über das Gut. Sie
zertraten die Grasplätze des Parks, sie lagerten in ihren Eßstunden in
der Nähe des Schlosses und genirten die Frauen oft durch ihren Mangel an
Rücksicht. Der Gärtner rang die Hände über die zahlreichen Diebstähle an
Obst und Gemüse. Der Amtmann war in lauter Verzweiflung über die
Unordnung, welche in seiner Wirthschaft einriß. Die neuen Leute, welche
er angenommen hatte, erschwerten ihm die Aufsicht über das Gesinde. Die
neuen Zugthiere, in der Eile gekauft, reichten nicht aus. Die
Ackerpferde wurden ihm zu Fuhren verwandt, wenn er sie am notwendigsten
im Felde brauchte, seine guten Zugochsen waren für ihn gar nicht mehr
vorhanden. Der Bedarf der Wirthschaft wurde größer, die Einnahmen
drohten geringer zu werden. Auch die Bodenfläche, welche für die
Rübencultur bestimmt war, machte dem alten Mann schwere Arbeit. In der
Fruchtfolge mußte Vieles geändert, die Taglöhner sollten für den neuen
Bau angelernt werden. Lenore hatte viel zu trösten und brachte ihm
manches Pfund Tabak aus der Stadt, damit er seinen Kummer mit den blauen
Wolken in die Luft blasen konnte. Die schwerste Last trug natürlich der
Freiherr selbst. Sein Arbeitszimmer, sonst nur von einzelnen
Bittstellern oder dem Amtmann besucht, wurde jetzt ein Gemeinplatz, wie
der Laden eines Krämers. Nach zehn Seiten sollte er Rath schaffen,
Aufschluß geben, Schwierigkeiten überwinden. Fast täglich jagte er nach
der Stadt, und wenn er am Friede bringenden Abend auf dem Gute war,
erschien er im Familienkreise sorgenvoll, mürrisch, abgespannt. Es war
eine große Hoffnung, die ihn erfüllte, aber es war sehr schwierig, sie
in Wirklichkeit zu verwandeln.

Einigen Trost fand der Freiherr in der lebhaften Anhänglichkeit
Ehrenthals. Dieser wußte sich überall nützlich zu machen, hatte stets
einen guten Rath bei der Hand und war um Auskunft niemals verlegen. Oft
besuchte er das Herrenhaus, dem Baron ein willkommener Gast, weniger den
Frauen. Diese gönnten ihm den Argwohn, daß seine Beschwörung die Fluth
von Geschäften heraufführe, welche sich durch alle Fenster und Thüren
des Schlosses ergoß. Glücklicherweise dauerten seine Besuche immer nur
kurze Zeit, und wenn man ihm auch ansah, daß er sich auf dem Gut nicht
unbehaglich fühlte, so war sein Benehmen in Betreff der Ehrerbietung
doch durchaus untadelhaft.

An einem sonnigen Mittag trat Ehrenthal mit Brillantnadel und
Busenkrause in das Zimmer seines Sohnes. »Willst du heut mitfahren auf
das Gut der Rothsattel, mein Bernhard? Ich habe dem Baron gesagt, daß
ich dich mitbringen werde, um dich zu präsentiren der Familie.«

Bernhard sprang von seinem Sitze auf. »Aber Vater, ich bin den
Herrschaften ja ganz fremd.«

»Wenn du das Gut gesehen haben wirst, wird es dir nicht mehr fremd sein,
und wenn du gesprochen haben wirst den Baron, die Baronin und das
Fräulein, so wirst du sie kennen. Es sind gute Leute,« fügte er
wohlwollend hinzu.

Der Sohn hatte noch viele schüchterne Bedenken, aber der Vater schlug
sie durch die bestimmte Erklärung nieder, daß der Freiherr ihn erwarte.

Bernhard saß im Wagen, über ihm hoch in der Luft flogen die Vögel, die
Pappeln an der Landstraße schnurrten wie durch ein Band gezogen hinter
ihn, lachend schien die Sonne in sein bleiches Gesicht und frug: wo
kommst du her, Mann, dich kenne ich nicht; er rückte sich auf seinem
Sitze in unruhiger Spannung zurecht. Seit er Anton kannte, ja länger,
seit er seine Dichter las, hatte er von der kleinen einsamen Stube
sehnsüchtig auf das fröhliche Treiben Solcher gesehen, welche darauf los
leben und unnützes Grübeln hassen. Heut kam ihm vor, als ob er selbst
ein wenig darauf los lebe, heut jagte er in die Welt hinein zu einem
unbekannten Edelmann in das Haus einer berühmten Schönheit, die er sich
ansehen wollte. Er zog seinen Hemdkragen zurecht, drückte den Hut
entschlossen in die Stirn und schlug die Arme unter. Mit scharfem Blick
musterte er die vorübergehenden Reisenden, und die Frau vom Zollhause,
welche das Geld abnahm, fixirte er so unternehmend, daß sie ihr
Brusttuch zurecht zog und ihn lächelnd anblinzte. Unterdeß floß das Herz
des alten Ehrenthal von Lobreden auf den Freiherrn und seine Familie
über. »Noble Leute,« rief er; »wenn du gesehen haben wirst diese
Baronin, wie sie ist, wenn sie ist in ihrer Spitzenhaube, Alles so fein
und Alles so honett! Zu honett für die Welt, wie diese Welt einmal ist!
Die Stücke Zucker sind zu groß, und der Wein, den man bei Tische trinkt,
ist zu theuer, aber es ist ihre Qualität, es steht ihnen gut.«

»Fräulein Lenore soll eine große Schönheit sein,« frug Bernhard. »Ist
sie so stolz, wie junge Damen von ihrem Stande zu sein pflegen?« -- Mein
armer Bernhard kannte nicht viele junge Damen, weder aus diesem noch aus
einem andern Stande.

»Sie ist stolz,« sagte der Vater, »aber es ist wahr, sie ist schön.
Unter uns gesagt, sie gefällt mir besser, als die Rosalie.«

»Ist sie blond?« Herr Ehrenthal dachte nach. -- »Was soll sie anders
sein, als blond oder braun, freilich hat sie blonde Augen. Du kannst dir
auch ansehen die Heerde auf dem Gute und vergiß nicht herumzugehen im
Park. Sieh dich um, ob du einen Platz findest, wo du gern sitzen
möchtest mit deinem Buche.«

Der arglose Bernhard schwieg und sah mit glänzenden Augen auf die
dunkeln Umrisse des Parks, der am Horizont aufstieg.

Der Wagen hielt vor dem Schlosse. Der Bediente trat an den Schlag. Die
Gäste erfuhren, daß der Freiherr in seinem Zimmer und die gnädige Frau
im Augenblick nicht zu sprechen war, das Fräulein aber spazierte im
Garten. Ehrenthal schritt um das Haus, Bernhard neugierig hinter ihm
her. Ueber den Grasplatz kam die hohe Gestalt Lenorens langsam auf die
Fremden zu. Ehrenthal stellte sich auf, bog seinen linken Arm zu einem
Kreise zusammen, steckte seinen Hut hinein und präsentirte: »Mein Sohn
Bernhard, dies ist das gnädige Fräulein.« Bernhard verneigte sich tief.
Es war nur ein kühler Gruß, den Lenore dem Gelehrten schenkte. »Wenn Sie
zu meinem Vater wollen, er ist oben in seinem Zimmer.«

»Ich werde hinaufgehen,« sagte Ehrenthal gehorsam. »Bernhard, du kannst
unterdeß zurückbleiben bei dem gnädigen Fräulein.«

In dem Zimmer des Freiherrn legte der Händler einige tausend Thaler auf
den Tisch und sagte: »Hier ist das erste Geld. Und wie wollen der Herr
Baron es mit der Sicherheit halten?«

»Nach unserer Verabredung muß ich Ihnen dafür Hypothek auf das Gut
geben,« erwiederte der Freiherr.

»Wissen Sie was, Herr Baron, um jedes Tausend Thaler, das ich Ihnen
zahle, können Sie mir nicht immer bestellen eine Hypothek, das macht
viel Kosten und bringt das Gut in schlechtes Renommée. Lassen Sie vom
Gericht ausstellen ein Hypothekeninstrument, welches auf eine große
Summe lautet, ich will sagen auf zwanzigtausend Thaler. Lassen Sie es
ausstellen auf den Namen der gnädigen Frau Baronin, so haben Sie eine
Sicherheit, die Sie jeden Tag verkaufen können, und Ihr Gut wird noch
nicht belastet durch ein neues Capital. Und mir geben Sie jedes Mal, so
oft ich an Sie zahle, einen einfachen Schuldschein, worin Sie mir auf
Ihr freiherrliches Wort versichern, daß ich für den Betrag der Summe,
die ich Ihnen zahle, ein Anrecht haben soll an diese Hypothek von
zwanzigtausend Thalern, welche im Hypothekenbuche steht zunächst hinter
den Pfandbriefen. Das ist einfach, und es bleibt still zwischen uns
beiden. Und wenn Sie keine weitern Vorschüsse brauchen, dann machen wir
die Sache fest vor dem Notar. Sie cediren mir dann die Hypothek selbst,
und ich gebe Ihnen Ihre Schuldscheine zurück und zahle Ihnen nach, wenn
noch etwas fehlt an den zwanzigtausend Thalern. Ich verlange nichts von
Ihnen, als Ihr Ehrenwort auf einem Blatt Papier, welches nicht größer
ist, als dieses Schnitzel. Und wenn das Gericht Ihnen ausgefertigt hat
das Hypothekeninstrument von zwanzigtausend Thalern, so wäre mir's lieb,
wenn Sie's wollten aufheben in meinem Hause.«

Als der Freiherr bei der letzten Bedingung unwillig aufsah, legte
Ehrenthal seine Hand auf den Arm des Herrn und sagte vertraulich: »Seien
Sie ruhig, Herr Baron; dagegen, daß ich selbst aufheben will das
Hypothekeninstrument, dürfen Sie nichts einwenden. Ich kann keinen
Mißbrauch damit treiben, und es ist mir eine Beruhigung. Jeder Jurist
wird Ihnen sagen, daß ich in diesen Sachen gegen Sie verfahre, wie es
selten vorkommt im Geschäft. Oft wird ein Wort gebrochen, das Einer dem
Andern gegeben hat, aber wenn es etwas gibt, was fest ist auf dieser
Welt, so ist es für mich, wenn Sie mir geben Ihr Ehrenwort. Ist es nicht
geschäftlich, Herr Baron, daß ich so denke, so ist es doch
freundschaftlich.«

Ehrenthal sagte das mit einem Ausdrucke von Herzlichkeit, der nicht ganz
erlogen war. Was er anbot, zeigte in der That ein großes Vertrauen. Nach
vielen Berathungen mit Veitel Itzig war er auf diese Maßregel gekommen.
Er wußte, daß der Freiherr außer den zwanzigtausend Thalern noch manches
andere Capital für die Fabrik brauchen würde. Es lag im Interesse auch
des Händlers, daß der Freiherr noch andere Summen ohne Schwierigkeit
erhielt. Und er traute dem Edelmann; er, der durchtriebene Schelm, hatte
einen festen Glauben an den adeligen Sinn des Andern. Auch wenn ihn
Itzig nicht unaufhörlich auf den ehrenwerthen Charakter des Gutsherrn
aufmerksam gemacht hätte, er würde ihm nichts Unehrliches zugetraut
haben. Was von achtungsvoller Zuneigung in seiner Seele noch Raum hatte,
das war dem Freiherrn zu Theil geworden. Der Herr war seit langer Zeit
der Gegenstand seiner Sorge, seiner Arbeit, seiner eifersüchtigen
Wachsamkeit. Er war dem Schurken geworden, was dem Landwirth sein Acker,
der Hausfrau ihr Lieblingsthier ist. Es war ein allerliebster kleiner
Theil von gemüthlicher Zuneigung in dem Verhältniß. Auch die Hausfrau
vertritt eifrig die Tugenden ihres vierbeinigen Pfleglings, sie
betrachtet ihn mit Freude und findet sein Temperament ungewöhnlich
sanft. Sie ist geneigt, ihren Liebling für das vortrefflichste Stück
seiner Art zu halten, und wenn der Schlachttag kommt, vergießt sie
vielleicht eine Thräne. Aber, beim heiligen Antonius! so leid es ihr
auch thut, sie wird das arme Ding doch schlachten.

       *       *       *       *       *

Unterdeß sagte unten Lenore zu Bernhard: »Ist Ihnen gefällig, in den
Park zu gehen?« Bernhard folgte schweigend und sah scheu auf die
Aristokratin, welche ihren Kopf trotzig in die Höhe warf und wenig von
seiner Anwesenheit erbaut schien. An dem grünen Platz, der einst Anton
so entzückt hatte, blieb sie stehen und wies auf den Kiesweg. »Dort
hinab geht es zum See, und hier weiter hinein in den Garten.« Sie erhob
die Hand zu einer verabschiedenden Bewegung. Bernhard aber sah staunend
auf den Platz, auf die Thürmchen des Schlosses, die Schlingpflanzen des
Balcons und rief: »Das habe ich schon einmal gesehen, und ich bin doch
nie hier gewesen.«

Lenore blieb stehen: »Das Haus ist nicht nach der Stadt gekommen, so
viel ich weiß; es mag wohl andere geben, die ähnlich aussehen.«

»Nein,« erwiederte Bernhard sich besinnend, »ich habe das Schloß auf
einer Zeichnung im Zimmer eines Freundes gesehen. Er muß Sie kennen,«
rief er freudig, »und er hat mir doch nie etwas davon gesagt.«

»Wie heißt dieser Herr, der Ihr Freund ist?«

»Es ist ein Herr Wohlfart.«

Das Fräulein wandte sich lebhaft zu dem Gelehrten: »Wohlfart? Ein
Kaufmann bei T. O. Schröter, Colonialwaaren und Producte? Ist's dieser
Herr? -- Und dieser Herr ist Ihr Freund? Wie kommen Sie zu der
Bekanntschaft?« frug sie streng und stellte sich vor Bernhard auf, die
Hände auf dem Rücken, wie ein Lehrer, der einen kleinen Dieb wegen
gestohlener Aepfel in's Verhör nimmt.

Bernhard erzählte, wie er Anton kennen gelernt hatte und wie lieb ihm
der tüchtige Freund geworden war. Darüber verlor er etwas von seiner
Befangenheit, und das Fräulein viel von ihrer Strenge.

»Ja, wenn Sie so sind,« sagte Lenore noch immer verwundert. »Also wie
geht es Herrn Wohlfart? Erzählen Sie geschwind, wie sieht er aus, ist er
lustig? Er hat wohl recht viel zu thun?«

Bernhard erzählte, er wurde immer beredter. Lenore setzte sich in die
Rosenlaube und winkte ihm herablassend, gegenüber Platz zu nehmen. Als
er geendet hatte, sagte sie freundlich: »Wenn Herr Wohlfart Ihr Freund
ist, so gratulire ich Ihnen, er ist ein guter Mensch; ich will hoffen,
daß Sie das auch sind.«

Bernhard lächelte: »Unter meinen Büchern habe ich nur wenig Gelegenheit,
meinen guten Willen dafür zu erweisen. Ich lebe still vor mich hin und
zirpe wie eine Grille; in dem Treiben der Welt komme ich mir oft recht
unnütz vor.«

»Das viele Studiren wäre nicht meine Sache,« erwiederte Lenore. »Man
sieht Ihnen auch an, daß Sie wenig in der freien Luft leben. Kommen
Sie, mein Herr, ich werde Sie herumführen. So setzen Sie doch Ihren Hut
auf!«

Der Bediente trat mit dem Theebret aus der Halle. Lenore winkte ihm und
sah wohlwollend zu, als Bernhard den heißen Trank so eilig einschlürfte,
wie ein Ritter seinen Steigbügeltrunk. »Verbrennen Sie sich nicht,«
ermahnte sie.

Sie führte ihn durch den Park, wie sie einst Anton geleitet hatte.
Bernhard war ein Sohn der großen Stadt. Nicht die hohen Baumkronen,
nicht die blühenden Beete im grünen Rasen, auch nicht die Thürmchen des
Herrenhauses waren ihm etwas Ungewöhnliches, sein Auge hing nur an dem
Fräulein. Es war ein klarer Abend im September. Das Sonnenlicht fiel
schräge durch das Laub, der Kiesweg war gefleckt von gelben Lichtern und
dunklen Schlagschatten. So oft ein Sonnenstrahl durch die Blätter auf
Lenorens Haupt schoß, glänzte ihr Haar wie Gold. Das stolze Auge, der
feine Mund, die schlanken Glieder des kräftigen Mädchens nahmen die
Empfindung des Gelehrten gefangen. Sie lachte und zeigte die weißen
kleinen Zähne, und er war entzückt; sie brach einen Zweig ab und schlug
damit an die Büsche am Wege, und ihm war, als neigten sich die Zweige
und Blätter vor ihr auf den Boden.

Sie kamen an die Brücke, an den Ausgang des Parks nach dem Feld. Einige
Mädchen liefen an Lenore heran, knixten und küßten ihr die Hände, sie
nahm diese Huldigung der Unterthanen wie eine Königin hin. Zwei kleine
Dirnen hatten die hohlen Stengel des Löwenzahns in Kettenglieder
zusammengebogen und eine lange Kette daraus gemacht, sie stellten sich
verschämt vor Bernhard in den Weg und hielten ihm die Kette vor.

»Hinweg, Ihr unartiges Volk!« rief Lenore. »Wie könnt Ihr uns den Weg
versperren, der Herr kommt ja aus dem Schloß. -- Sie lernen dies
Wegelagern von den fremden Arbeitern.« Und Bernhard fühlte mit Stolz,
daß er in diesem Augenblicke zu ihr gehörte. Er griff in die Tasche und
löste sich von den Mädchen. »Es ist lange her, daß ich eine solche
Kette nicht gesehen habe,« sagte er. »Dunkel erinnere ich mich, daß ich
als kleiner Knabe auch einmal auf einem grünen Platze saß und die Stiele
zusammensteckte.« Er pflückte einige Stengel des Löwenzahns und
versuchte die Kinderarbeit.

»Haben die gelehrten Herren auch an solchen Spielen Freude?« frug Lenore
lächelnd.

»O ja,« erwiederte Bernhard. »Ich habe auch die spitzen Blüthen von
Akley und Rittersporn zu runden Kränzen in einander gesteckt und in
meinen Büchern gepreßt, dann trocknete ich Blätter und ganze Blumen,
dann legte ich ein Herbarium an. Was uns als Erwachsene interessirt, das
knüpft sich häufig an eine kleine Freude der Kinderzeit. Aus dem Kind,
das zufällig einige bunte Krystalle in die Hand bekam, wird vielleicht
ein Mineralog, und schon mehr als ein berühmter Reisender ist durch den
Robinson Crusoe zu seinen Entdeckungen gekommen. Es ist immer eine
Freude, zu erfahren, wie ein bedeutender Mann das gefunden hat, was
seine Seele erfüllt.«

»Wir Frauen sehen das ganze Leben hindurch die Natur an wie die Kinder,«
sagte Lenore, »wir spielen mit den glänzenden Steinen und Blüthen noch
in unsern alten Tagen, gerade so wie die Mädchen vor uns. Und die Kunst
ist so gefällig, uns Blumen und Steine nachzumachen, damit wir nur
niemals das Spielzeug entbehren. -- Wenn Sie so gut mit den
Kinderspielen Bescheid wissen, dort ist etwas für Sie,« sie wies auf
einen großen Klettenstrauch am Weg. »Haben Sie sich jemals eine Mütze
aus Kletten gemacht?«

»Nein,« erwiederte Bernhard mit bangen Ahnungen.

»Sie sollen sogleich eine haben,« sagte Lenore. Sie gingen zu dem
Klettenstrauch. Bernhard pflückte die runden Köpfe ab und reichte ihr
einige Hände voll hin. Sie nestelte die Kletten an einander und machte
eine Kappe mit zwei kleinen Hörnern daraus. »Das können Sie aufsetzen,«
sagte sie gnädig.

Bernhard hielt das kleine Monstrum in der Hand. »Allein wage ich's
nicht,« sagte er, »die Vögel auf den Bäumen würden mich zu sehr
anschreien. Wenn Sie auch eine Haube aufsetzen wollten --«

»Kletten können Sie nicht verlangen,« erwiederte Lenore, »aber Sie
sollen den Willen haben. Kommen Sie zurück, ich zeige Ihnen, wie wir als
Mädchen unsere Mützen gemacht haben.« Sie führte ihn an eine Stelle, wo
eine Gruppe Sonnenrosen mit schwarzen Gesichtern und gelben Strahlen am
Rande des Gebüsches stand. Dort schnitt sie mit einem kleinen
Trennmesser einige Blumen ab, durchstach die Stengel und band sie zu
einem Helm zusammen, den sie sich lachend aufsetzte. Es war ein
fremdartiger Schmuck und gab dem schönen Gesicht ein wildes Ansehen.
»Jetzt setzen Sie Ihre Kappe auf,« befahl sie. Bernhard gehorchte, und
sein ehrbares faltiges Gesicht, der schwarze Frack und die weiße
Cravatte erschienen unter der Klettenmütze so abenteuerlich, daß Lenore
ihr Lachen nicht bekämpfen konnte und vergebens den Mund hinter ihrem
Taschentuch verbarg. »Sie sehen schrecklich aus.« Bernhard nahm den
Kopfputz sogleich wieder ab. »Kommen Sie zum Wasser, dort sollen Sie Ihr
Spiegelbild sehen.«

Sie führte ihn an die Stelle, wo der Grund des Fabrikgebäudes
ausgegraben wurde. Es war ein wüster Platz. Erdhaufen, einige tausend
Ziegel, Baumstämme und Balken waren zusammengefahren. Die Arbeiter
hatten Feierabend gemacht und den Platz verlassen, nur einige Kinder aus
dem Dorfe kauerten unter dem Holz und sammelten die Späne zum
Abendfeuer. Wenige Schritte hinter der Baustelle zog sich eine Bucht des
See's heran, durch Gebüsch eingefaßt und mit grünen Wasserlinsen
überdeckt. »Wie wüst es hier aussieht,« klagte Lenore, »die Zweige der
Sträucher sind geknickt, auch die Bäume sind beschädigt. Das Alles macht
der Bau. Wir kommen der fremden Arbeiter wegen jetzt nur selten hierher.
Auch die Kinder vom Dorfe sind dreist geworden, sie haben hier einen
Spielplatz aufgeschlagen, und es ist ihnen gar nicht zu wehren.«

In dem Augenblick fuhr ein Kahn hinter dem Vorsprung des Gehölzes
hervor. Ein kleines Bauermädchen, ein bausbäckiges rundes Ding, stand
darin und wankte ängstlich bei der raschen Bewegung des Kahnes, den ihr
älterer Bruder mit einer Stange vom Ufer abstieß. »Sehen Sie,« rief
Lenore ärgerlich, »die Krabben haben auch unsern Kahn genommen. Wollt
Ihr sogleich an's Land.« Die Kinder erschraken über den Zuruf, dem
Knaben fiel die Stange in's Wasser, das kleine Mädchen schwankte in der
Angst des bösen Gewissens an den Rand des Kahnes, sie verlor das
Gleichgewicht und fiel in's Wasser. Der Knabe trieb hülflos mitten in
der Bucht. Ein lauter Schrei vom Ufer und aus seiner Kehle folgte dem
Fall der Kleinen. »Retten Sie das Kind!« rief Lenore außer sich.
Bernhard lief gehorsam in den See, ohne daran zu denken, daß er nicht
schwimmen konnte, er watete einige Schritt vor und stand gleich darauf
hülflos bis unter die Arme in Schlamm und Wasser. Er streckte die Hände
nach der Stelle aus, wo das Kind versunken war, aber der Punkt war noch
einige Klaftern von ihm entfernt. Unterdeß war Lenore schnell wie der
Blitz hinter einen Strauch gesprungen. Nach wenig Augenblicken trat sie
hervor und eilte an einen Vorsprung des Ufers. Aus der Tiefe der grünen
Wasserlinsen sah Bernhard mit Entsetzen und Wonne auf die hohe Gestalt.
Noch haftete die phantastische Blumenkrone auf ihrem Haupt, das luftige
Kleid floß jetzt in leichten Falten an ihrem Leibe herunter, aus dem
entschlossenen Gesicht starrten die Augen nach der Stelle, wo der Rock
des Kindes wieder sichtbar wurde. Sie erhob die Arme hoch über das Haupt
und stürzte sich mit einem Sprunge in den See. Der Kranz fiel von ihrem
Haupt, in langen Stößen schwamm sie auf das Kind zu. Sie faßte den Rock,
noch zweimal griff sie mit der freien Hand aus und hatte den Kahn
erreicht. Sie hielt sich daran fest, sie spannte alle Kraft an, das
Kind hineinzuheben, sie faßte die Kette des Kahns und zog ihn hinter
sich an das Land. Bernhard, der bleich wie der Tod ihrer Anstrengung
zugesehen hatte, kämpfte sich an das Ufer zurück, er reichte ihr die
Hand und zog den Kahn an's Land. Lenore ergriff das bewußtlose Kind,
Bernhard hob den Knaben an das Ufer, und vorwärts eilten Beide zu der
nahen Gärtnerwohnung, der Knabe lief mit gellendem Geschrei hinter ihnen
her. Das nasse Gewand legte sich dicht an Lenorens Leib, die schönen
Formen des Körpers wurden in der raschen Bewegung dem Auge ihres
Begleiters fast unverhüllt sichtbar. Sie achtete nicht darauf. Bernhard
drang mit ihr in die Stube des Gärtners, aber Lenore trieb ihn hastig
wieder hinaus. Mit Hülfe der erschrockenen Gärtnersfrau entkleidete sie
das Kind und suchte das bewußtlose durch Reiben in's Leben
zurückzubringen. Unterdeß lehnte Bernhard draußen an der Thür vor Kälte
klappernd und in einer Aufregung, welche seine Augen glühen machte wie
Kohlen. »Lebt das Kind?« rief er durch die Thür.

»Es lebt,« rief Lenore vom Bett zurück.

»Gelobt sei Gott!« rief Bernhard und schlug die Hände zusammen; aber der
Gott, an den er in diesem Augenblick dachte, war das schöne Weib dadrin,
von dessen Reizen sein Auge mehr gesehen hatte, als irgend ein anderer
Mann. Lange stand er so, schauernd und vor sich hin träumend, bis eine
hohe Gestalt in wollenem Rock und Mieder aus dem Hause trat. Es war
Lenore in den Kleidern der Gärtnerin, noch ergriffen von der
Anstrengung, aber mit einem fröhlichen Lachen auf den Lippen. Außer sich
griff Bernhard in stürmischer Bewegung nach ihrer Hand und küßte sie
mehr als einmal, er hätte vor ihr auf die Knie sinken mögen.

»Sie sehen schön aus, mein Herr,« sagte Lenore heiter, »Sie werden sich
verkälten.«

Er stand vor ihr, naß, am ganzen Körper triefend, mit Wasserlinsen und
Schwamm überzogen. »Ich fühle nichts von Kälte,« rief er, aber seine
Glieder schütterten.

»Schnell in das Haus,« trieb Lenore. Sie öffnete die Thür und rief der
Frau zu: »Geben Sie dem Herrn Kleider des Gärtners zum Wechsel. -- Dort
in der Kammer machen Sie Ihre Toilette.«

Bernhard lief nach der Kammer, die Gärtnersfrau trug ihm herzu, was sie
von Kleidern in der Eile fand. Nach einer Weile trat er, in einen
Bauernburschen verwandelt, vor das Haus, wo Lenore in der Abendsonne mit
schnellen Schritten auf und ab ging. »Kommen Sie nach dem Schloß,« sagte
das Fräulein, welche wieder ihre ruhige Gönnermiene angenommen hatte.

»Noch einmal möchte ich das Kind sehen,« bat Bernhard. Sie traten an das
Bett, auf welchem das Mädchen lag; mit müden Augen sah die Kleine auf
das faltige Gesicht des Mannes, der sich über das Lager beugte und ihr
die Stirn küßte. »Es ist das Kind eines Tagelöhners aus dem Dorfe,«
sagte die Frau. Bernhard legte hinter Lenorens Rücken seine Börse auf
das Bett.

Eilig schritten Lenore und Bernhard dem Schlosse zu, wo Ehrenthal an
seinem Wagen ungeduldig die Rückkunft des Sohnes erwartete und mit
maßlosem Erstaunen in dem Gärtnerburschen seinen Bernhard erkannte.

»Geben Sie dem Herrn einen Mantel,« befahl Lenore dem Bedienten, »er
friert. Wickeln Sie sich gut ein, Sie könnten sonst lange an Ihren
Marsch unter die Wasserlinsen denken.«

Und Bernhard dachte lange daran. Er hüllte sich in den Mantel und
drückte sich in eine Ecke des Wagens, dem kalten Bade folgte brennende
Gluth, stürmisch rollte sein Blut durch die Adern. Er hatte das schönste
Weib der Welt gesehen, er hatte etwas erlebt, was für ihn größer und
hinreißender war, als jeder Dichtertraum in seinen Pergamenten. Mit
Scham dachte er daran, wie unbehülflich er selbst gewesen war, und wie
von seinem tiefen Stand im Wasser sah er zu der Heldin auf, welche so
entschlossen und stark gewesen war. Nur kurze Antworten vermochte er
auf die Fragen seines Vaters zu geben. So saßen Vater und Sohn neben
einander, kalte Arglist und die Gluth der Leidenschaft. Beide hatten auf
dieser Fahrt erreicht, wonach sich ihr Herz so lange gesehnt, der Vater
ein Anrecht an das schöne Gut, der Sohn ein Abenteuer, das seinem Leben
einen neuen Inhalt gab.

Auf dem Gute stieg das Fabrikgebäude langsam in die Höhe, in dem
Geldschrank Ehrenthals füllte sich die Cassette des Freiherrn mit seinen
Schuldverschreibungen und dem neuen Hypothekeninstrument, und während
Bernhards zarter Leib an den Folgen des kalten Bades kränkelte,
berauschte sich seine Seele an süßen Phantasien.



~X.~


An einem Nachmittage brachte der Briefbote einen schwarzgesiegelten
Brief an Finks Adresse. Fink öffnete den Brief und ging schweigend auf
sein Zimmer. Als er nicht wieder herunterkam, eilte Anton besorgt zu ihm
hinauf. Er fand Fink auf dem Sopha sitzend, den Kopf auf die Hand
gestützt.

»Du hast eine traurige Nachricht erhalten?« frug Anton.

»Mein Oheim ist gestorben,« erwiederte Fink, »er, vielleicht der
reichste Mann der Wallstreet in Newyork, ist auf einer Geschäftsreise
mit der Maschine eines Missisippiboots in die Luft geflogen. Er war ein
unzugänglicher Mann; mir hat er in seiner Art viel Güte erzeigt, und ich
habe ihm als thörichtes Kind mit Undank vergolten. Dieser Gedanke macht
mir seinen Tod bitter. Außerdem wird das Fact entscheidend für meine
Zukunft.«

»Du willst fort von uns?« fiel Anton erschrocken ein.

»Ich werde morgen abreisen. Mein Vater ist zum Universalerben des
Verstorbenen ernannt, mir hat dieser seinen Landbesitz in den
westlichen Vereinsstaaten als Legat vermacht. Mein Oheim war ein großer
Landspeculant, und es gilt jetzt schwierige und verworrene Verhältnisse
zu lösen. Deßhalb will mein Vater, daß ich so schnell als möglich nach
Newyork gehe, und auch ich merke, daß die persönliche Anwesenheit der
Erben dort nöthig ist. Mein Vater hat auf einmal ein großes Zutrauen zu
meiner Umsicht und Geschäftskenntniß bekommen. Lies selbst seinen
Brief.«

Anton zögerte den Brief zu nehmen. »Lies, Anton,« sagte Fink mit trübem
Lächeln, »in meiner Familie schreiben Vater und Sohn einander keine
Geheimnisse.« Anton sah auf eine Stelle: »Die vortrefflichen Zeugnisse,
welche Herr Schröter mir über deinen praktischen Sinn und deinen
Scharfblick im Geschäft eingesendet hat, veranlassen mich, dich zu
ersuchen, daß du selbst hinübergehst. Ich würde dir in diesem Fall Herrn
Westlock aus unserem Geschäft zur Hülfe mitgeben.«

Anton legte den Brief schweigend auf den Tisch, und Fink frug: »Was
sagst du zu dem Lob, welches mir der Prinzipal so freigebig ertheilt?
Wie du weißt, habe ich einigen Grund, zu glauben, daß ich nicht in
seiner Gunst stehe.«

»Und doch halte ich das Lob für gerecht und sein Urtheil für richtig,«
erwiederte Anton.

»Gleichviel aus welchen Gründen es gegeben ist,« erwiederte Fink, »es
entscheidet mein Schicksal. Ich werde jetzt, was ich mir lange gewünscht
habe, Grundbesitzer jenseit des Wassers. -- Auch wir müssen uns trennen,
lieber Anton,« fuhr er fort und hielt dem Freunde die Hand hin, »ich
habe nicht geglaubt, daß das so schnell kommen würde. Doch wir sehen uns
wieder.«

»Vielleicht,« sagte Anton traurig und hielt die Hand des jungen Erben
fest. »Jetzt aber geh zu Herrn Schröter, er hat das erste Anrecht, zu
erfahren, daß du uns verlassen willst.«

»Er weiß es bereits,« sagte Fink, »auch er hat einen Brief meines Vaters
erhalten.«

»Um so mehr wird er erwarten, daß du mit ihm sprichst.«

»Du hast Recht, laß uns gehen.«

Anton eilte auf seinen Platz zurück, und Fink trat in das kleine Zimmer
des Prinzipals hinter dem zweiten Comtoir. Der Kaufmann kam ihm ernst
entgegen und sagte, nachdem er in würdiger Weise seine Theilnahme
ausgedrückt hatte: »Es versteht sich, daß von dieser Stunde an Ihr
Verhältniß zu meinem Geschäft gelöst ist; während der Tage, welche Sie
noch hier zubringen, bitte ich Sie, sich als einen Gast meines Hauses zu
betrachten, dem ich für seine Thätigkeit in meinem Interesse zu vielem
Danke verpflichtet bin. Nehmen Sie Platz, Herr von Fink, und lassen Sie
uns ruhig besprechen, womit ich Ihnen etwa noch dienen kann.«

Fink sagte vom Sopha aus mit ebenso großer Artigkeit: »Die Bestimmungen,
welche mein Vater über meine Zukunft getroffen hat, stimmen so sehr mit
dem zusammen, was ich mir selbst für meine künftige Thätigkeit gewünscht
habe, daß ich Ihnen darüber meinen Dank aussprechen muß. Ihre Urtheile
über mich sind günstiger gewesen, als ich es nach Manchem, was
vorgefallen ist, erwartet habe. Waren Sie in der That zufrieden mit mir,
so wird es mich freuen, wenn ich aus Ihrem Munde dasselbe höre.«

»Ich war es nicht ganz, Herr von Fink,« erwiederte der Kaufmann mit
Haltung, »Sie waren hier nicht an Ihrem Platz. Das durfte mich nicht
verhindern, zu beurtheilen, daß Sie für eine andere, immerhin größere
Thätigkeit vorzügliche Befähigung haben. Sie verstehen ausgezeichnet zu
disponiren und die Menschen unter Ihre Herrschaft zu bringen, und
besitzen eine ungewöhnliche Energie des Willens. Für solche Natur ist
das Pult im Comtoir nicht der rechte Ort.«

Fink verneigte sich. »Es wäre demungeachtet meine Pflicht gewesen, diese
Stelle ganz auszufüllen; ich bekenne, daß ich das nicht immer gethan
habe.«

»Sie kamen her, ohne an eine regelmäßige Thätigkeit gewöhnt zu sein, und
haben sich in den letzten Monaten nur noch sehr wenig von einem
fleißigen Comtoiristen unterschieden. Deßhalb und weil ich die
Ueberzeugung habe, daß Sie Ihrem Wesen nach nicht sowohl zum Kaufmann
als zum Fabrikanten passen, habe ich Ihrem Herrn Vater so über Sie
berichtet, wie ich berichtet habe.«

»Sie halten mich für geeignet, Fabrikant zu werden?« frug Fink mit einer
Verbeugung, welche für die gute Meinung danken sollte.

»Im weitesten Sinne des Wortes,« erwiederte der Kaufmann. »Jede
Thätigkeit, welche neue Werthe schafft, ist zuletzt Thätigkeit des
Fabrikanten; sie gilt überall in der Welt für die aristokratische. Wir
Kaufleute sind dazu da, diese Werthe populär zu machen.«

»In diesem Sinne lasse ich Ihre Ansicht gern gelten,« antwortete Fink
und erhob sich von seinem Platz.

»Ihr Abgang wird für einen unserer Freunde ein großer Verlust sein,«
sprach der Kaufmann, den Erben begleitend.

Fink blieb stehen und sagte schnell: »Geben Sie mir ihn mit nach
Amerika. Er hat das Zeug, dort sein Glück zu machen.«

»Haben Sie bereits mit ihm darüber gesprochen?« frug der Kaufmann.

»Nein,« sagte Fink.

»So will ich Ihnen mein Bedenken nicht verhehlen; Wohlfart ist jung, und
die bescheidene und regelmäßige Thätigkeit des Binnengeschäfts erscheint
mir noch auf Jahre hinaus für die Bildung seines Charakters
wünschenswerth. Uebrigens wissen Sie, daß ich durchaus kein Recht habe,
den freien Entschluß desselben zu bestimmen. Ich werde ihn ungern
verlieren; wenn er aber die Ueberzeugung hat, in Ihrer Nähe schneller
sein Glück zu machen, so werde ich nichts dagegen einwenden.«

»Gestatten Sie mir, ihn sogleich darüber zu fragen,« sagte Fink.

Er rief Anton in das Comtoir und sagte zu ihm: »Anton, ich habe Herrn
Schröter gebeten, dich mit mir zu entlassen. Es würde mir viel werth
sein, dich mitzunehmen; du weißt, daß ich an dir hänge, wir werden in
den neuen Verhältnissen zusammen tüchtig vorwärts kommen, du selbst
sollst die Bedingungen festsetzen, unter denen du mit mir gehst. Herr
Schröter überläßt deinem freien Entschluß die Entscheidung.«

Anton stand betroffen und nachdenkend; die Bilder der Zukunft, welche
sich so plötzlich vor ihm aufrollten, erschienen ihm sehr lachend, aber
er faßte sich schnell, sah auf den Prinzipal und frug diesen: »Sind Sie
der Meinung, daß ich gut thue, wenn ich gehe?« --

»Nicht ganz, lieber Wohlfart,« erwiederte der Kaufmann ernst.

»Dann bleibe ich,« sagte Anton entschlossen. »Zürne mir nicht, daß ich
dir nicht folge, ich bin eine Waise und habe jetzt keine andere Heimath
als dies Haus und dies Geschäft; ich will, wenn Herr Schröter mich
behalten will, bei ihm bleiben.«

Durch diese Worte fast gerührt, sagte der Kaufmann: »Denken Sie aber
auch daran, daß Sie mit diesem Entschluß Vieles aufgeben. In meinem
Comtoir können Sie weder ein reicher Mann werden, noch das Leben in
großen Verhältnissen kennen lernen; unser Geschäft ist begrenzt, und es
werden wohl die Tage kommen, wo die Beschränkung desselben auch Ihnen
peinlich erscheinen wird. Alles, was eine Selbständigkeit Ihrer Zukunft
sichert, Vermögen und Bekanntschaften, vermögen Sie drüben leichter zu
erwerben, als bei mir.«

»Mein guter Vater hat mir oft gesagt: Bleibe im Lande und nähre dich
redlich. Ich will nach seinen Worten leben,« antwortete Anton mit einer
Stimme, die vor innerer Bewegung leise klang.

»Er ist und bleibt ein Philister,« rief Fink in einer Art von
Verzweiflung.

»Ich glaube, daß dieser Bürgersinn eine sehr respectable Grundlage für
das Glück des Mannes ist,« sprach der Kaufmann, und die Sache war
abgemacht.

Fink sprach nicht weiter über den Vorschlag, und Anton bemühte sich,
durch zahlreiche kleine Aufmerksamkeiten dem scheidenden Freunde zu
zeigen, wie lieb er ihm sei und wie schwer ihm der Abschied werde.

Am Abend sagte Fink zu Anton: »Höre, mein Sohn, ich habe Lust, mir eine
Frau mit hinüber zu nehmen.«

Erschrocken sah Anton den Freund an, und wie Einer, der eine mächtige
Erschütterung sich und dem Andern verbergen will, frug er in gezwungenem
Scherz: »Wie? du willst Fräulein von Baldereck --«

»Nichts da,« rief Fink muthwillig, »was soll ich mit einer Frau machen,
die keine anderen Gedanken hat, als sich mit dem Geld ihres Mannes zu
amüsiren?«

»An wen denkst du denn sonst? Du willst doch nicht der Tante vom
Geschäft deinen Antrag machen?«

»Nein, mein Schatz, aber dem Fräulein vom Hause.«

»Um Alles nicht,« rief Anton bestürzt aufspringend, »das wird eine
schöne Geschichte werden.«

»Gar nicht,« versetzte Fink kaltblütig, »entweder nimmt sie mich, und
dann werde ich ein wohlberathener Mann, oder sie nimmt mich nicht, dann
werde ich ohne Frau abreisen.«

»Du wirst ohne Frau abreisen,« rief Anton. »Hast du denn je daran
gedacht, Fräulein Sabine für dich zu wählen?« frug er unruhig.

»Zuweilen,« sagte Fink, »im letzten Jahr oft, sie ist die beste Hausfrau
und das edelste uneigennützigste Herz von der Welt.«

Anton sah erstaunt auf seinen Freund. Nie hatte Fink durch eine
Andeutung verrathen, daß ihm Sabine mehr gelte als eine andere Dame
seiner Bekanntschaft. »Aber du hast mir ja nie etwas davon gesagt?«

»Hast du mir etwas von deinen Empfindungen für eine andere junge Dame
erzählt?« antwortete Fink lachend.

Anton erröthete und schwieg.

»Daß sie mich wohl leiden mag, glaube ich,« fuhr Fink fort, »ob sie mit
mir geht, weiß ich nicht; dies wollen wir sogleich erfahren; ich gehe
jetzt hinunter, sie zu fragen.«

Anton sprang zwischen seinen Freund und die Thür: »Noch einmal beschwöre
ich dich, überlege, was du thun willst.« --

»Was ist da zu überlegen, du Kindskopf,« lachte Fink, aber eine
ungewöhnliche Hast wurde in seinen Geberden sichtbar.

»Liebst du denn Fräulein Sabine?« frug Anton.

»Das ist wieder eine spießbürgerliche Frage,« versetzte Fink
»Meinetwegen ja, ich liebe sie!« --

»Und du willst sie mitnehmen in die Ansiedelungen und Wälder?«

»Gerade deßhalb will ich sie heirathen; sie wird ein hochherziges
starkes Weib sein, sie wird meinem Leben Halt und Adel geben. Sie ist
nicht liebenswürdig, wenigstens ist nicht so bequem mit ihr zu plaudern
wie mit mancher Andern, aber wenn ich mir ein Weib nehme, so brauche ich
eins, das mich übersehen kann, und glaube mir, der Schwarzkopf ist dazu
gemacht! Jetzt aber laß mich los, ich muß erfahren, wie ich daran bin.«

»Sprich nur erst mit dem Prinzipal,« rief Anton dem Stürmenden nach.

»Zuerst mit ihr,« sagte Fink und sprang die Treppe hinab.

Anton ging mit gefalteten Händen die Stube auf und ab; Alles, was Fink
an Fräulein Sabine rühmte, hatte guten Grund, das fühlte er lebhaft; er
wußte, daß sie ihn tief im Herzen trug, aber er ahnte auch, daß sein
Freund mit unbekannten Hindernissen zu kämpfen habe. Und diese Hast,
dies Ueberstürzen war ihm unheimlich, es war zu sehr gegen seine eigene
Natur. Und noch etwas mißfiel ihm. Fink hatte nur von sich gesprochen,
hatte er denn auch an das Glück des Fräuleins gedacht, hatte er auch
Sinn dafür, was es sie kosten würde, den geliebten Bruder zu verlassen,
aus der Heimath zu scheiden, sich in ein fremdes Volk, vielleicht in ein
wildes Leben zu wagen? Ja, er war überzeugt, Fink war der Mann, alle
Blüthen der neuen Welt vor ihre Füße zu streuen, aber er war auch
unruhig, stets viel beschäftigt, würde er immer ein Herz haben für die
Gefühle seiner deutschen Frau? Unwillkürlich nahm unser Held in Gedanken
wieder Partei gegen seinen Freund; es schien ihm, als dürfe Sabine nicht
fort aus der Handlung, er fühlte tief die Leere, welche entstehen würde,
wenn sie verschwunden wäre, vom Mittagstisch, aus dem Haushalt, und vor
Allem aus dem Leben ihres Bruders. So ging er unruhig und kummervoll auf
und ab. Es wurde dunkel, aus den gegenüberliegenden Fenstern fiel ein
matter Lichtschein in das finstere Zimmer, und immer noch kam Fink nicht
zurück.

       *       *       *       *       *

Unterdeß ward Fink bei Sabine gemeldet. Sie kam ihm hastig entgegen, und
ihre Wangen waren geröthet, als sie ihm sagte: »Mein Bruder hat mir
gesagt, daß Sie uns verlassen müssen.«

Fink begann in lebhafter Bewegung: »Ich muß, ich kann aber nicht
scheiden, ohne offen gegen Sie gewesen zu sein. Ich kam hierher ohne
Interesse an dem stillen Leben, welches meinem zerstreuten Geist
ungewohnt war; ich habe hier das Glück und die Innigkeit eines deutschen
Haushalts kennen gelernt. Sie, mein Fräulein, habe ich immer als den
guten Geist dieses Hauses verehrt. Sie haben mich bald nach meinem
Eintritt in einer Entfernung zu halten gesucht, welche mir oft
schmerzlich war. Ich komme, Ihnen jetzt zu sagen, wie sehr mein Blick
und meine Seele an Ihnen gehangen hat; ich fühle, daß mein Leben
glücklich sein würde, wenn ich Ihre Stimme immerfort hören, und wenn Ihr
Geist den meinen begleiten könnte auf den Wegen meiner Zukunft.«

Sabine wurde sehr bleich und trat zurück. »Sprechen Sie nicht weiter,
Herr von Fink,« sagte sie bittend und bewegte halb bewußtlos die Hand,
als wollte sie abwehren, was ihr bevorstand.

»Lassen Sie mich ausreden,« fuhr Fink schnell fort; »ich würde es für
mein höchstes Glück halten, wenn ich die Ueberzeugung mit mir nehmen
könnte, daß auch ich Gnade vor Ihren Augen gefunden habe. Ich habe nicht
die Anmaßung, Sie zu bitten, daß Sie mir jetzt folgen sollen in ein
ungewisses Leben, aber geben Sie mir die Hoffnung, daß ich in einem Jahr
zurückkehren und Sie bitten darf, mein Weib zu werden.«

»Kehren Sie nicht zurück,« sagte Sabine unbeweglich wie eine Statue mit
kaum vernehmbarer Stimme; »ich beschwöre Sie, machen Sie diesem Gespräch
ein Ende.«

Ihre Hand faßte krampfhaft die Lehne des nächsten Sessels, sie hielt
sich daran fest und stand ohne einen Tropfen Blut in den Wangen vor dem
Flehenden, aber sie sah ihn durch ihre Thränen unverwandt an, mit einem
Blick so voll Schmerz und Zärtlichkeit, daß der wilde Mann ganz
aufgelöst wurde und in der Sorge um ihre Bewegung all sein
Selbstvertrauen, ja seine Werbung vergaß und nur die Absicht hatte, sie
zu beruhigen.

»Ich fühle großes Bedauern, daß ich Sie so erschreckt habe,« sagte er;
»verzeihen Sie mir, Sabine!« --

»Gehen Sie,« sagte Sabine noch unbeweglich mit rührender Bitte.

»Lassen Sie mich nicht ohne einen Trost von Ihnen scheiden, geben Sie
mir eine Antwort; auch die schmerzlichste ist besser, als dieses
Schweigen.«

»So hören Sie,« sprach Sabine mit einer unnatürlichen Ruhe, während ihre
Brust sich hob und ihre Hand zitterte. »Ich bin Ihnen gut gewesen seit
dem ersten Tage Ihrer Ankunft; als ein kindisches Mädchen habe ich mit
Entzücken auf den Ton Ihrer Stimme gehört und auf das, was Ihr Mund so
einschmeichelnd schilderte. Aber ich habe das Gefühl bekämpft. Ich habe
es bekämpft,« wiederholte sie. »Ich darf Ihnen nicht angehören, denn es
würde mein Unglück sein.« --

»Weßhalb?« frug Fink in aufrichtiger Verzweiflung. --

»Fragen Sie mich nicht,« sagte Sabine kaum vernehmlich.

»Ich muß aus Ihrem Munde mein Urtheil hören,« rief Fink.

»Sie haben gespielt mit Ihrem eigenen Leben und mit dem Leben Anderer;
Sie werden einst schonungslos handeln für Ihre Pläne. Sie werden Großes
und Edles unternehmen, das glaube ich; aber die Menschen werden Ihnen
dabei nichts gelten. Ich kann einen solchen Sinn nicht ertragen. Sie
würden gütig gegen mich sein, das glaube ich, Sie würden mich überall
schonen, aber Sie würden mich immer schonen müssen, und das würde Ihnen
eine Last werden; und ich, ich wäre in der Fremde allein. -- Ich bin
weich, ich bin verwöhnt, mit hundert Fäden bin ich festgebunden an den
Brauch dieses Hauses, an die kleinen Pflichten des Haushaltes und an das
Leben des Bruders.«

Fink sah finster vor sich nieder. »Sie strafen in dieser Stunde streng,
was Ihnen an mir mißfallen hat.«

»Nein,« rief Sabine die Hand gegen ihn ausstreckend, »nicht so, mein
Freund! Wenn ich Stunden hatte, wo Sie mir Schmerz machten, ich hatte
eben so viele, wo ich mit Bewunderung zu Ihnen aufsah. Und sehen Sie,
das eben ist es, was uns für immer auseinander hält. Ich kann nicht
ruhig werden in Ihrer Nähe, immer fühle ich mich aus einem Gefühl in das
andere geschleudert, jetzt in banger Scheu und wieder in mächtiger
Freude. Ich bin unsicher Ihnen gegenüber, und das würde ewig so bleiben.
Ich müßte diesen Kampf in mir verbergen, in einem Verhältniß, wo ich
mich mit all meinem Gefühl an Sie anschließen sollte. Und Sie würden das
erkennen und würden mir deßhalb zürnen.«

Sie reichte ihm die Hand hin, Fink beugte sich tief auf die kleine Hand
und drückte einen Kuß darauf.

»Segen über Ihre Zukunft,« sagte Sabine am ganzen Körper bebend. »Wenn
Sie eine Stunde hatten, wo Sie gern unter uns waren, so denken Sie in
der Fremde daran. Wenn Sie in dem deutschen Bürgerhaus, in dem Thun
meines Bruders je etwas gefunden haben, was Ihnen ehrenwerth erschien, o
so denken Sie in der Fremde daran. In dem großartigen Leben, das Sie
erwartet, unter den mächtigen Versuchungen, in dem wilden Kampf, den Sie
führen werden, denken Sie niemals gering von unserer Art zu sein.« Sie
hielt die Rechte über sein Haupt, wie eine Mutter, welche angstvoll den
scheidenden Liebling segnet.

Fink hielt ihre Hand fest. Beide sahen einander stumm in die Augen,
Beide mit erblichenen Wangen. Endlich rief Fink mit tiefem Tonfall
seiner melodischen Stimme: »Leben Sie wohl!«

»Leben Sie wohl!« sagte das Mädchen leise, so leise, daß Fink kaum die
Worte verstand. Er schritt langsam über die Thürschwelle, sie sah ihm
unverwandt nach, wie man einer Erscheinung nachsieht. --

Als der Kaufmann nach dem Schluß des Geschäfts in das Zimmer seiner
Schwester trat, flog ihm Sabine entgegen, drückte sich fest an ihn und
legte ihren Kopf an seine Brust. »Was hast du, Mädchen?« frug der Bruder
besorgt und strich ihr das Haar von der feuchten Stirn.

»Fink war bei mir,« rief Sabine sich erhebend, »ich habe mit ihm
gesprochen.«

»Worüber? Hat er dir einen Antrag gemacht? Ist er unartig gewesen?« frug
der Kaufmann scherzend.

»Er hat mir einen Antrag gemacht,« sagte Sabine.

Der Kaufmann trat erschrocken zurück. »Und du, meine Schwester?«

»Ich habe gethan, was du von mir erwarten konntest; ich werde ihn nicht
wiedersehen.« Dabei stürzten ihr die Thränen aus den Augen, sie ergriff
die Hand des Bruders und küßte sie: »Sei nicht böse, daß ich weine, ich
bin noch angegriffen, es wird vorübergehen.« --

»Meine holde Schwester, liebe, liebe Sabine!« rief der Kaufmann und
umfaßte die gebeugte Gestalt der Weinenden, »ich will nicht fürchten,
daß du an mich gedacht hast, als du die Hand des reichen Erben
ausschlugst.«

»Ich dachte an dich und dein aufopferndes pflichtgetreues Leben, und
seine glänzende Gestalt verlor die schönen Farben, in denen ich sie wohl
sonst gesehen hatte.« --

»Sabine, du hast mir ein Opfer gebracht,« rief der Bruder erschrocken.
--

»Nein, Traugott, wenn es ein Opfer war, so habe ich es diesem Hause
gebracht, in dessen Räumen ich unter deinem Schutze aufgewachsen bin,
und dem Andenken an unsere guten Eltern, deren Segen über unserem
bescheidenen Leben ist.«

       *       *       *       *       *

Es war spät, als Fink in Antons Zimmer trat, er sah erhitzt aus, setzte
den Hut auf den Tisch, sich auf das Sopha und sagte zum Freunde: »Vor
Allem gieb mir eine Cigarre.«

Kopfschüttelnd trug Anton ein Bündel herzu und frug: »Nun, wie sieht's
aus?«

»Hochzeit wird nicht,« erwiederte Fink kalt. »Sie erklärte mir, ich sei
ein Taugenichts und keine annehmbare Partie für ein anständiges Mädchen.
Sie nahm die Sache wieder zu gefühlvoll, versicherte mich ihrer
Hochachtung, gab mir eine Silhouette von meinem Wesen und entließ mich.«
»Aber der Teufel soll mich holen,« rief er aufspringend und warf die
Cigarre in eine Ecke, »wenn sie nicht die beste Seele ist, die je in
einem Unterrocke Tugend gepredigt hat: sie hat nur den einen Fehler, daß
sie mich nicht heirathen will; und zuletzt hat sie auch darin Recht.«

Das Heftige in der Laune des Freundes machte Anton besorgt. »Wo bist du
aber so lange gewesen und woher kommst du jetzt?«

»Nicht aus dem Weinhaus, wie deine Weisheit anzunehmen scheint. Wenn
Jemand einen Korb erhält, so hat er doch wohl das Recht, ein paar
Stunden melancholisch zu sein; ich habe mich benommen, wie sich Jeder in
solchen verzweifelten Fällen benimmt, ich bin einige Zeit umhergelaufen
und habe philosophirt. Ich habe mit der Welt gegrollt, d. h. mit mir
selbst und dem Schwarzkopf, und habe zuletzt damit aufgehört, daß ich
vor einer bunten Lampe stehen blieb und einer Hökerin diese Orangen
abkaufte.« Bei diesen Worten zog er einige Früchte aus der Tasche. --
»Jetzt aber, mein Sohn, ist die Vergangenheit abgethan, jetzt laß uns
von der Zukunft reden, es ist der letzte Abend, den wir mit einander
zubringen, an dem soll keine Wolke über unseren Seelen sein. Mache mir
ein Glas Punsch und drücke die dicken Geschöpfe hinein. Orangenpunsch
ist eine von deinen Forcen, die du mir verdankst. Ich habe dich's
gelehrt, und du Schelm machst ihn jetzt besser, als ich. Komm! und setze
dich her zu mir.«

Am andern Tage kam Vater Sturm in eigener Person auf das Zimmer des
jungen Erben, um seine Reisekoffer in die Droschke zu tragen. Anton
hatte den Morgen über mit Fink eingepackt und sich so über die bangen
Empfindungen weggeholfen, welche den zurückbleibenden Freund mehr
bewegten, als den scheidenden.

Fink faßte Antons Hand und sagte: »Bevor ich das Handschütteln mit den
Uebrigen durchmache, wiederhole ich, was ich in den ersten Tagen zu dir
gesagt habe: Treibe dein Englisch fort, damit du mir nachkommen kannst.
Und wo ich auch sein mag, in einer Cajüte oder im Blockhause, für dich
werde ich stets einen Raum offen halten. Sobald dir diese alte Welt
mißfällt, komm zu mir! Unterdeß sei überzeugt, daß ich aufhöre, dumme
Streiche zu machen. Und jetzt keine Rührung, mein Junge, es giebt keine
große Entfernung mehr auf Erden.« Er riß sich los, eilte in das Comtoir,
trat noch einen Augenblick vor seinen Prinzipal, und es war für Anton
eine Freude, zu sehen, wie die beiden so verschiedenen Männer, die
große breitschultrige Gestalt des Bürgers und die zierliche Figur des
Aristokraten, neben einander standen. Noch einen Gruß an die Damen warf
Fink in das Haus zurück, zog den Freund noch einmal an die Brust und
sprang in den Wagen, fort in die neue Welt.

Anton aber ging traurig in sein Comtoir zurück und schrieb einen Brief
an Herrn Stephan in Wolfsburg, worin er dem ehrenwerthen Mann eine neue
Waarenliste und Zuckerproben übermachte.

       *       *       *       *       *

Anton fühlte den Verlust seines Freundes lange Zeit sehr schmerzlich. Er
blieb in den ersten Tagen vor Finks Thür stehen, weil er das fröhliche
Lachen desselben zu hören glaubte, oft sah er im Comtoir von seinem
Sitze auf, um sich an Finks spöttischer Miene zu erfreuen und einen
schnellen Blick des Einverständnisses mit ihm auszutauschen.

Seine Stellung im Haushalt wurde durch den Abgang des Freundes
außerordentlich geändert. Das ging so zu: Herr Liebold hätte jetzt bei
Tische neben der Tante sitzen müssen, wenn es nach Rang und Würde
gegangen wäre. So war es auch früher gewesen, und Fink war zwischen ihn
und die Tante eingeschoben worden. Es ist für einen wahrheitsliebenden
Chronisten schmerzlich, zu berichten, daß Herr Liebold über diesen
Einschub auf's Höchste erfreut war, indem er behauptete, es sei sehr
angenehm, neben Damen zu sitzen, und kein Mensch verstehe besser,
weiblichen Umgang zu schätzen, als er; aber zuweilen sei eine nahe
Nachbarschaft doch sehr unbequem, zumal alle Tage und besonders beim
Essen und außerdem, wenn die Dame über das Zeitalter der jugendlichen
Thorheiten hinaus sei. Diesen letzten Grund seiner Abneigung gestand er
aber nur seinen vertrautesten Freunden, und seine Gegner, zu denen der
Cassirer gehörte, behaupteten, er werde neben der jungen Nichte sich
noch viel verlegener und unglücklicher fühlen, als neben der ruhigen
Schönheit der Tante. Das Resultat war, daß im Comtoir wegen des Platzes
am Mittagstisch eine stille Gährung und ein geheimes Intriguiren
entstand, dessen letzter Grund, leider und zur Schande des
Männergeschlechts sei es gesagt, der war, daß keiner von den Herren
neben der Tante und so nahe am Prinzipal sitzen wollte. Es wurde deßhalb
am Abend nach Finks Abreise, während Anton einige Aufträge des Freundes
besorgte, im Hinterhause großer Rath gehalten, dem Herr Jordan
präsidirte. Herr Specht erklärte sich bereit, überall und neben jeder
Tante der Welt zu sitzen, aber der Vorsitzende bemerkte ihm mit vieler
Artigkeit, seine Gegenwart sei unten am Tische zur Belebung der
Unterhaltung unentbehrlich; denn seinen gewagten Behauptungen zu
widersprechen, sei der Hauptspaß seiner Nachbarn. Und als jeder Einzelne
der Anwesenden gegen die Ehre protestirt hatte, erklärte Herr Jordan
seine Ansicht dahin, daß Wohlfart neben der Tante sitzen solle; dies
scheine ihm darum passend, weil er mit Fink am meisten befreundet
gewesen sei und ein gutes Temperament für ältliche Damen habe. So wurde
Anton am nächsten Tage durch Decret seiner Collegen an den leeren Platz
gerückt, nachdem dieser Beschluß durch den Bedienten in das Vorderhaus
getragen war und die stille Sanction der Damen erhalten hatte.

Noch eine Veränderung machte Anton durch. Wenige Tage nach Finks Abreise
erhielt Herr Schröter einen Brief aus Hamburg, in welchem ein offener
Zettel Finks an Anton lag. Fink schrieb: »Die Möbel in der Stube, welche
ich bewohnt habe, gehören mir, ich mache dich hiervon, sowie von Allem,
was ich sonst hinterlasse, zu meinem _Erben_.« -- Das Wort »Erbe« war
unterstrichen. -- »Ich habe Herrn Schröter ersucht, dich in meiner Stube
wohnen zu lassen.« Anton zog hinunter in das elegante Zimmer des ersten
Stocks. In die zweite Stube Finks wurde Herr Baumann befördert, welcher
so Antons Stubennachbar blieb. Anton vergaß nicht, die gelbe Katze von
seinem Schreibtisch mit hinunter zu schaffen. Die Katze erwies sich
übrigens in der ganzen Zeit als verstockt und machte auf ihrem Postament
keine nächtlichen Bewegungen. Vielleicht kam das daher, daß Anton bei
dem stillen und thätigen Leben, das er führte, nicht mehr träumte.

Seit dieser Zeit wurde er im Comtoir Finks Erbe genannt, und diese
Erbschaft wurde für ihn wichtiger, als seine Collegen geglaubt hatten.
Er saß jetzt am oberen Theile des Tisches und hatte täglich seinen
bescheidenen Theil an der Unterhaltung, welche von der Familie geführt
wurde. Die Tante, deren Liebling Fink gewesen war, versöhnte sich bald
mit der Aenderung und nahm die kleinen Aufmerksamkeiten Antons gnädig
hin, und der Kaufmann richtete oft das Wort an ihn und freute sich über
die verständigen, mannhaften Ansichten des Jünglings; auch Sabine
gewöhnte sich, mit ihm über die Interessen des Tages zu sprechen, und
ihr Auge, welches sonst den Platz hinter der Tante so eifrig gemieden
hatte, ruhte jetzt mit freundlichem Glanze auf dem offenen Gesicht
unseres Helden. Zwischen Beiden bestand ein stilles Einverständniß, eine
von den reizenden leichten Beziehungen, welche das Leben so freundlich
schmücken. Sabine sah in Anton den Freund, vielleicht den Vertrauten des
Geschiedenen, und Anton fühlte gegen das Fräulein eine unbegrenzte
Verehrung, welche sein Benehmen so zart und rücksichtsvoll machte, daß
Sabine dies zuweilen mit Rührung empfand. Er sprach bei Tische nie von
Fink, obgleich sein Herz voll von ihm war, und wenn die Tante in ihrer
gutmüthigen Weise bei hundert kleinen Veranlassungen an Fink zu erinnern
wußte, so parirte Anton mit aller Diplomatie, die er aufbringen konnte,
ihre Andeutungen und wußte das Gespräch wieder in eine unbedenkliche
Richtung zu bringen.

Auch im Geschäft änderte sich die Stellung Antons; er war bis dahin
einer der Adjutanten des Herrn Jordan im Provinzialgeschäft gewesen,
jetzt erhielt er seinen Platz im auswärtigen Geschäft unter dem
Prinzipal selbst. Dieselbe Thätigkeit, welche Fink gehabt hatte, wurde
ihm zugewiesen, und er erlangte bald etwas von der Virtuosität Finks,
mit Herrn Tinkeles umzugehen und die Zackelwolle aus Ungarn zu
beurtheilen.



Drittes Buch.



~I.~


Ein böses Jahr kam über das Land, ein plötzlicher Kriegslärm alarmirte
die deutschen Grenzländer im Osten, darunter auch unsere Provinz. Die
furchtbaren Folgen eines heftigen Landschreckens wurden schnell fühlbar.
Der Verkehr stockte, die Werthe der Güter und Waaren fielen, Jeder
suchte das Seine zu retten und an sich zu ziehen, viele Capitalien
wurden gekündiget, große Summen, welche in kaufmännischen Unternehmungen
angelegt waren, kamen in Gefahr. Niemand hatte Lust zu neuer Thätigkeit,
Hunderte von Bändern wurden zerschnitten, welche die Menschen zu
gegenseitigem Nutzen durch lange Zeit verbunden hatten. Jede einzelne
Existenz wurde unsicherer, isolirter, ärmer. Ueberall sah man ernste
Gesichter, gefurchte Stirnen. Das Land war wie ein gelähmter Körper,
langsam rollte das Geld, dies Blut des Geschäftslebens, von einem Theile
des großen Leibes zu dem andern; der Reiche befürchtete, daß er viel
verlieren werde, der Arme verlor die Möglichkeit, sich auch nur wenig zu
erwerben. Die Zukunft erschien plötzlich verhängnißvoll, schwarz,
verderblich, wie der Himmel vor einem schweren Gewitter.

Das Schreckenswort »Revolution in Polen« brachte so große Wirkungen auch
in Deutschland hervor. Das Landvolk jenseit der Grenze, aufgeregt durch
alte Erinnerungen und seine Gutsherren, hatte sich erhoben, es zog von
fanatischen Geistlichen angeführt längs der Grenze hin und her, hielt
Reisende und Waarensendungen an, fiel plündernd und brennend über
Edelhöfe und kleine Städte und versuchte sich unter Häuptlingen
militärisch zu organisiren, indem es seine Sensen grade schmieden ließ
und alte Flinten aus dem Versteck hervorholte. Die Insurgenten nahmen
eine große polnische Stadt unweit der Grenze ein, setzten sich dort fest
und verkündeten ein Polenreich.

In unserem Staat wurden schleunigst Truppen zusammengezogen und nach der
Grenze geschickt, dieselbe militärisch zu besetzen. Unaufhörlich führten
die Dampfwagen der neuerbauten Eisenbahn Soldaten ab und zu, überall
rasselte die Trommel; die Straßen der Hauptstadt füllten sich mit
Uniformen. Die Armee gerieth in die Aufregung, welche bei der Aussicht
auf Krieg regelmäßig entsteht. Die Offiziere rannten geschäftig umher,
kauften Landkarten und tranken Toaste in jeder Art von Wein, die
Soldaten schrieben nach Hause, ließen sich wo möglich etwas Geld
schicken und mit mehr oder weniger Gefühl ihre Mädchen grüßen.
Zahlreiche Soldatenbräute im Lande wurden durch bleiche Wangen kenntlich
und erschreckten ihre Familien durch fürchterliche Träume von ermordeten
Musketieren; zahlreiche Mütter kauften sich Wolle und strickten mit
trübem Auge Kriegssocken für ihre armen Söhne und suchten vorsichtig
alte Leinwand zusammen, um Charpie zu zupfen, was noch vom letzten
großen Kriege her als nützliche Beschäftigung in wilder Zeit anerkannt
war; zahlreiche Väter sprachen mit unsicherer Stimme von der
Verpflichtung eines braven Sohnes, für König und Vaterland in den Krieg
zu gehen, und erinnerten sich mit größerer Sicherheit an den Schaden,
den sie einst dem argen Napoleon zugefügt hatten.

Es war ein sonniger Herbstmorgen, als die erste Nachricht von dem
polnischen Aufstande in der Hauptstadt ankam. Dunkle Gerüchte hatten
schon am Abend vorher die Einwohner neugierig gemacht, und Haufen
unruhiger Geschäftsleute und erschreckter Müssiggänger standen auf dem
Perron des Bahnhofes. Sogleich nach Oeffnung des Comtoirs von T. O.
Schröter kam Herr Braun, der Agent, hereingestürzt und erzählte
athemlos, aber mit dem innern Behagen, welches der Besitzer auch der
unangenehmsten Neuigkeit verspürt, daß ganz Polen und Galizien und viele
angrenzende Länder in vollem Aufstande loderten, unzählige fremde
Geschäftsreisende und friedliche Beamte seien überfallen und getödtet
worden, viele Grenzstädte ständen in Flammen und ein nichtswürdiger
Krakuse in rother Mütze habe um einen Vetter von Herrn Braun bereits mit
seiner Sense den Kriegstanz getanzt, in der Absicht, ihm den Garaus zu
machen, sei aber durch eine Erinnerung, die ihm sein Weib mit der
Mistgabel gegeben, wieder so weit zur Besinnung gekommen, daß er nur die
Mütze des Vetters, die diesem vor Haarsträuben vom Kopfe gefallen war,
durchstochen habe. Darauf sei sein Vetter baarhäuptig die hundert
Schritte bis zur Grenzbrücke gelaufen, wo ihn unsere Grenzwache
aufgenommen und durch einen Schluck aus der Feldflasche wieder in's
Gleichgewicht gebracht habe, während der Krakuse, die gemordete Mütze
auf seiner Sense schwenkend, mit Triumphgeschrei abgezogen sei.

Anton gerieth über diese Nachrichten in die größte Bestürzung, und er
hatte Grund dazu. Kurze Zeit vorher hatte ein unternehmender Kaufmann
aus Galizien eine ungewöhnlich große Sendung von Commissionsartikeln,
deren Werth sich auf zwanzigtausend Thaler belief, an die Firma
abgesendet und, wie bei solchen Geschäften dort üblich ist, den größten
Theil des Werthes bereits in Wechseln gezogen. Die Wagencaravane, welche
diesen Transport bringen sollte, mußte grade in dem insurgirten Gebiet
sein. Außerdem war eine zweite Caravane mit Colonialwaaren auf dem Wege
nach Galizien expedirt und nach der Berechnung jetzt ebenfalls in
Feindesland. Und was über dem Allen stand, ein großer Theil der
Geschäfte, welche das Haus machte, und ein großer Theil des Credits,
welchen dasselbe bewilligte, war in den empörten Landschaften gemacht
und bewilligt worden; Vieles, ja Alles, so ahnte Anton, ward durch
diesen Krieg in Frage gestellt. Deßhalb stürzte er seinem Prinzipal
entgegen, als dieser die Treppe herab kam, und erzählte ihm hastig das
Wichtigste der Neuigkeit; während Herr Braun im Comtoir sich beeilte,
den anderen Herren die Schauergeschichte vom tanzenden Krakusen in
zweiter Auflage mitzutheilen, wobei ihm begegnete, daß diesmal außer der
Mütze des Vetters auch noch dessen Rock und Stiefeln an der Sense des
Krakusen hängen blieben, so daß der Bedrohte nur mit einem Hemd
bekleidet bei der schützenden Grenzwache ankam. Beiläufig sei hier
erwähnt, daß der arme Vetter bei der nächsten Wiederholung auch das Hemd
hergeben mußte, und daß ihm später noch die Haare abrasirt und sein Leib
durch Megären auf die nichtswürdigste Weise zerzwickt wurde. Weiter
konnte Herr Braun, ein wahrheitsliebender Mann, nicht gehen, da der
Vetter noch als lebender Mensch unter dem Schirm einer neuen Mütze
umherwandelte.

Unterdeß vernahm der Prinzipal Antons fliegenden Bericht. Er blieb einen
Augenblick stumm auf der Treppe stehen, und Anton, welcher ängstlich in
sein Gesicht starrte, glaubte zu bemerken, daß er etwas bleicher aussah
als gewöhnlich; aber er mußte sich wohl geirrt haben, denn der Kaufmann
sah über Anton hinweg unter die Auflader, welche unruhig in dem Hausflur
standen, und rief mit dem kühlen Geschäftston, welcher unserm Helden so
oft imponirt hatte: »Sturm, schaffen Sie das Faß bei Seite, es steht
mitten im Wege. Rührt Euch, Ihr Leute, in einer Stunde muß der Fuhrmann
abgehen!« Worauf Sturm sein breites Gesicht bekümmert nach dem Auge des
Kaufmanns richtete und mit der ungeheuren Faust nach draußen weisend,
fast muthlos sagte: »Es trommelt, sie schlagen Generalmarsch; es geht
los, unsre Leute marschiren. Mein Karl ist mitten darunter, als Husar,
mit den Schnüren an seinem kleinen Rock. Es ist ein Unglück! Ach unsre
Waaren, Herr Schröter.«

»Eben deßhalb eilt, Ihr Männer,« antwortete der Prinzipal lächelnd. »Der
Wagen geht nach der Grenze, es ist Zucker und Rum darauf, unsere
Soldaten wollen bei dem kalten Wetter ein Glas Punsch trinken.« Diese
humane Rücksicht auf die Kehlen der Vaterlandsvertheidiger brachte das
Behagen in die Seelen der Riesen zurück, sie lächelten grimmig und Sturm
setzte seinen Haken mit furchtbarer Kraft an den nächsten Ballen und
schwang ihn mit einer Verachtung in die Luft, welche bedeuten sollte:
»Wir geben nicht so viel auf die ganze Polakenwirthschaft,« während die
Uebrigen das Faß aus dem Wege rollten und kurze geschäftliche Späße über
Soldatenpunsch machten.

Zu Anton gewandt sprach der Prinzipal: »Die Nachrichten sind nicht gut,
aber wir wollen nicht Alles glauben.« Darauf ging er in das Comtoir,
grüßte Herrn Braun fast heiterer als sonst und ließ sich von ihm noch
einmal die Geschichte seines Vetters und das übrige Unglück erzählen.

Als Braun gegangen war, sagte er beruhigend den Herren vom Comtoir: »Ich
hoffe, daß unsere Waaren an der Grenze liegen, Fuhrleute sind ihrer
Pferde wegen vorsichtig, sie werden es vermeiden, den Insurgenten in die
Hände zu fallen. Sind die Wagen auf feindlichem Gebiet, so müssen wir
versuchen, sie heraus zu bekommen.« Zu Anton setzte er leiser hinzu:
»Schreiben Sie sogleich an das Grenzzollamt und unsern Spediteur an der
Grenze, sicher gehen Extrazüge dahin ab, ein Nachtzug kann Antwort
bringen, morgen wissen wir Näheres.«

Damit war für heut die große Frage erledigt, und Alles im Comtoir ging
seinen gewöhnlichen Gang. Herr Liebold schrieb seine großen Zahlen in's
Hauptbuch, Herr Purzel setzte Häufchen von Thalern zusammen und schob
papierne Handschuhhalter um große Bündel von Cassenanweisungen, und Herr
Pix ergriff den schwarzen Pinsel, malte neben der großen Waage
Hieroglyphen auf Packleinwand und beherrschte die Hausknechte mit
gewohnter Entschiedenheit. Der Prinzipal selbst wendete sich an Herrn
Jordan, nahm die eingegangenen Briefe, welche zum Theil eine Bestätigung
der kriegerischen Nachrichten enthielten, besprach die geschäftlichen
Antworten und übergab sie den einzelnen Commis. Darauf erschienen die
Mäkler, die Agenten und Sensale, und wie gewöhnlich fielen vom Pult des
Prinzipals kurze Bemerkungen, oder ein trockener Scherz, wenn die
Geschäftsfreunde sich zu tief in die Schrecken des Bürgerkrieges
einließen. Die kleine Nebenunterhaltung im Geschäft war etwas belebter,
sonst Alles wie gewöhnlich. Beim Mittagstisch ging das Gespräch so ruhig
vorwärts, als hätte nie ein polnischer Bauer seine Sense geschwungen,
und nach Tisch fuhr der Prinzipal mit seiner Schwester und einigen Damen
ihrer Bekanntschaft spazieren, und die Geschäftsleute, welche ihn sahen,
sagten mit Verwunderung: »Er fährt heut spazieren, er hat's wie
gewöhnlich vorausgewußt, es ist doch ein kluger Kopf, ein solides Haus.
Allen Respect!«

Anton war den ganzen Tag an seinem Schreibpult in einer nervösen
Aufregung, wie er bis dahin noch nicht gekannt hatte. Er war beklommen
und erwartungsvoll, und doch empfand er diese Stimmung mit Behagen, als
ein großes Ereigniß. Er fühlte lebhaft die Gefahr des Geschäftes und
seines Prinzipals, aber er war nicht mehr niedergeschlagen und muthlos.
Ihm war, als trüge er Sprungfedern an Arm und Bein; seine Feder flog bei
den gleichgültigen Geschäftsbriefen, die er zu schreiben hatte; trotz
dem Gedanken an die Gefahr, welche in seiner Seele fortwährend Fanfare
blies, war seine Fassungskraft nie schneller, sein Styl nie klarer
gewesen, nie hatte er so hurtig Provision und Spesen ausgerechnet. Es
waren Augenblicke einer erhöhten, fast freudigen Thätigkeit; er bemerkte
das selbst und wunderte sich darüber. Bei seinem Prinzipal sah er
dieselbe Stimmung, auch dieser schritt mit glänzenden Augen und
schnellem Fuß durch die Comtoire.

Nie hatte ihn Anton so verehrt als heut, er sah ihm aus wie verklärt.
Mit einer wilden Freude sagte sich Anton: »Das ist Poesie, die Poesie
des Geschäfts, solche springende Thatkraft empfinden nur wir, wenn wir
gegen den Strom arbeiten. Wenn die Leute sprechen, daß unsere Zeit leer
an Begeisterung sei und unser Beruf am allerersten, so verstehen sie
nicht, was schön und groß ist. Dem Mann steht in diesem Augenblick Alles
auf dem Spiel, woran seine Seele hängt, sein Geschäft, das Resultat
eines langen Lebens von rastloser Thätigkeit, seine Freude, sein Stolz,
seine Ehre; und er steht kaltblütig an seinem Pult, schreibt Briefe über
geraspeltes Farbeholz und giebt sein Urtheil über Kleesamen ab, ja, ich
glaube, er lacht innerlich.« So dachte Anton, als er am Abend sein Pult
abräumte und mit den übrigen Herren nach dem Hinterhause ging. Auch
seine Collegen ließen jetzt ihre innere Aufregung merken, sie setzten
sich in Jordans Salon zusammen und besprachen mit gemüthlichem Schauder
bei einer Tasse schwarzen Thees die Neuigkeit und den Einfluß derselben
auf das Geschäft. Alle waren geneigt, anzunehmen, daß die Firma zwar
einigen Verlust erleiden werde, aber sie seien die Männer, mehr zu
retten, als irgend ein anderes Geschäft retten werde. Herr Specht
bemerkte hoffnungsreich, bei jeder Insurrection würden ungeheure
Colonialwaaren verbraucht, und die Firma werde ein glänzendes Geschäft
mit allen Flüssigkeiten nach der Grenze machen. Wenn die Insurrection
nur ein Vierteljahr anhalte, sei der mögliche Verlust wieder gedeckt;
denn trinken thäten sie Alle, Freunde und Feinde. Zuletzt sprach sich
Herr Jordan dahin aus, daß man noch gar nicht wissen könne, wie die
Sache verlaufen werde. Diese neue und gründliche Ansicht wurde von den
Meisten adoptirt, worauf sich die Einzelnen in ihre Zimmer verfügten. In
seiner Stube vernahm Anton durch die dünne Wand, wie sein Nachbar, Herr
Baumann, beim Zubettegehen für das Geschäft und den Prinzipal betete.
Dies ergriff Anton so, daß er mit großen Schritten in seiner Stube auf
und ab ging, bis das Licht flackerte und der Gips auf dem Schreibtisch
erschrak und in ein krankhaftes Zittern gerieth.

Es war spät geworden, als der Diener geräuschlos in Antons Zimmer trat
und halblaut meldete: Herr Schröter wünsche ihn noch heut zu sprechen.
Rasch folgte Anton dem Diener in den ersten Stock des Vorderhauses und
trat erwartungsvoll in das braune Arbeitszimmer des Prinzipals. Der
Kaufmann stand vor dem gepackten Koffer, sein Portefeuille lag auf dem
Tisch und daneben das untrügliche Zeichen einer längeren Reise, die
große englische Cigarrentasche von Büffelleder. Diese hielt hundert
Stück, war seit alter Zeit ein Lieblingsgegenstand für die Bewunderung
des Herrn Specht und galt dem ganzen Comtoir für eine Art Kriegsfahne,
welche nur dann hervorgeholt und in den Wagen getragen wurde, wenn die
Hauptmacht des Geschäfts auf ein außerordentliches Unternehmen auszog.
Sabine war an dem Schubladen des Schreibtisches beschäftigt und trug
schweigend zu, was ihre Sorgfalt dem Reisenden für nützlich hielt. Sie
warf einen schnellen Blick auf Anton und senkte das Haupt, als sie in
seinem Gesichte las, was sie selbst mit banger Ahnung erfüllte. Der
Prinzipal trat Anton freundlich entgegen. »Ich habe Sie spät herbemüht,
glaubte aber nicht, daß Sie noch außer Bett sein würden.«

Als Anton erwiederte: »Die Aufregung ließ mich nicht schlafen,« fiel
wieder ein Strahl aus dem Auge der Schwester auf ihn, so sorgenvoll und
so dankbar für seine Theilnahme, daß er mächtig gerührt wurde und nicht
weiter sprach, um seine Bewegung nicht zu verrathen.

Der Prinzipal aber sagte lächelnd: »Sie sind noch jung, die Ruhe kommt
mit den Jahren. Es wird nöthig sein, daß ich selbst morgen nach unsern
Waaren sehe. -- Ich höre, die Polen zeigen besondere Rücksicht gegen
unsere Landsleute, es ist möglich, daß sie sich sogar mit dem Gedanken
tragen, unsere Regierung sei ihnen nicht abgeneigt. Diese Täuschung kann
nicht lange dauern, es wird kein Unrecht sein, wenn wir davon für unsere
Waaren Vortheil zu ziehen suchen. Sie haben die Korrespondenz geführt
und wissen selbst, was für mich zu thun ist. Ich werde nach der Grenze
reisen und mich dort über die nächsten Schritte entscheiden.«

Mit ängstlicher Spannung hörte die Schwester auf seine Worte, sie suchte
in seinen Mienen zu lesen, was er aus Rücksicht gegen sie nicht
aussprach. Anton aber verstand, was die Rede bedeutete, sein Chef ging
über die Grenze in das insurgirte Land.

Mit bittender Stimme sprach er näher tretend: »Könnte nicht ich an Ihrer
Stelle die Reise machen? Ich fühle wohl, daß ich Ihnen noch keine
Veranlassung gegeben habe, mir in so wichtiger Sache zu vertrauen. Ich
werde mir wenigstens alle Mühe geben, bis zum Aeußersten, Herr
Schröter.« Antons Wangen glühten, als er dies sagte, er fühlte in diesem
Augenblick entschiedene Neigung, sich mit allen Krakusen um die
Waarenballen zu raufen.

»Das ist brav gesprochen und ich danke Ihnen,« erwiederte der Prinzipal,
»aber ich kann Ihr Anerbieten nicht annehmen, die Reise könnte
Schwierigkeiten haben, und da der Vortheil mein ist, wird auch billig
sein, daß ich die Mühe übernehme.« Anton ließ den Kopf hängen. »Ich
beabsichtige im Gegentheil, Sie mit bestimmter Ordre hier zu lassen für
den Fall, daß ich übermorgen Abend nicht zurück sein sollte.«

Sabine hatte ängstlich zugehört, jetzt faßte sie die Hand des Bruders
und sagte leise: »Nimm ihn mit.«

Diese Unterstützung gab Anton neuen Muth. »Wenn Sie mich nicht allein
schicken wollen, so erlauben Sie mir wenigstens, Sie zu begleiten,
vielleicht kann ich Ihnen doch in Etwas nützlich sein, ich würde es
wenigstens sehr gern sein.«

»Nimm ihn mit,« wiederholte Sabine flehend.

Der Kaufmann wandte den Blick langsam von der Schwester auf das ehrliche
Gesicht Antons, welches von Diensteifer strahlte, und erfreut über den
Eifer der Jugend, erwiederte er: »So mag es sein. Sie begleiten mich
morgen früh bis zur Grenze. Sollte meine Abwesenheit für längere Zeit
nöthig werden, so wird es vortheilhaft sein, Sie an Ort und Stelle zu
informiren. Bis dahin mag Jordan die laufenden Geschäfte besorgen. Es
ist nicht nöthig, daß von unserer Reise hier am Ort viel verlautet. Und
jetzt schlafen Sie aus, Herr Wohlfart. Einer unserer Hausknechte
erwartet auf der Eisenbahn die Nachtzüge; man hat mir versprochen, daß
die Conducteure uns Antwort zurückbringen sollen. Ist die Antwort so,
wie ich annehme, dann fahren wir mit dem ersten Zug. Schlafen Sie wohl!«

Anton verbeugte sich dankend und sah noch im Hinausgehen, daß Sabine in
heftiger Bewegung den Hals des Bruders umschlang. Er ging nach seinem
Zimmer, packte geräuschlos eine Reisetasche, holte die damascirten
Pistolen heraus, welche ihm Fink hinterlassen hatte, und warf sich
halbentkleidet auf das Bett, wo er erst spät den Schlummer fand. Gegen
Morgen weckte ihn ein leises Klopfen, der Bediente meldete: »Die Briefe
von der Eisenbahn sind gekommen.« Anton eilte in das Comtoir und fand
dort bereits Herrn Jordan und den Prinzipal in lebhaftem Gespräch; bei
seinem Eintritt rief ihm Herr Schröter aus den geschäftlichen
Verhandlungen kurz zu: »Wir reisen!«

»Gut,« dachte Anton. »Wir reisen in Feindesland, wir schlagen uns mit
den Sensenmännern und wir zwingen sie, unsere Waaren herauszugeben, denn
daß sie uns zwingen könnten, darf nach dem Willen des Prinzipals nicht
angenommen werden.«

Nie hatte Anton mehr mit den Thüren geklopft, schneller die
Treppenstufen gemessen und kräftiger die Hände seiner Collegen
geschüttelt, als in der nächsten Stunde. Als er so geschäftig durch den
dunklen Hausflur eilte, hörte er ein leises Rauschen neben sich. Sabine
trat schnell an ihn heran und faßte seine Hand: »Wohlfart, schützen Sie
meinen Bruder vor Gefahr!« Anton versprach mit maßloser
Bereitwilligkeit, dies in jeder Weise zu thun, fühlte nach seinen
geladenen Pistolen in der Rocktasche und stieg in den Wagen, selbst
geladen mit den edelsten und seligsten Gefühlen, welche je ein junger
Held gehabt hat. Er zog auf Abenteuer, er war stolz auf das Vertrauen
seines Prinzipals, gehoben durch das zarte Verhältniß, in das er zu der
Heiligen des Geschäfts getreten war. Er war glücklich.

Das Dampfroß schnaubte und raste über die weite Thallandschaft, wie ein
Pferd aus Beelzebubs Marstall. In allen Waggons des Zuges saßen
Soldaten, sie hingen auf den Frachtstücken, sie guckten aus den kleinen
Fenstern der Packwagen; überall glänzten Bajonette und Helme, überall
steckten Tornister, Feldkessel und Trommeln. Auf allen Stationen standen
die Haufen der Neugierigen, überall hastige Fragen und Antworten,
überall aufregende Neuigkeiten, schreckliche Gerüchte und abenteuerliche
Erzählungen. Anton war froh, als sie sich am Ende der Bahnstrecke aus
der kriegerischen Masse lösten und in einer leichten Chaise mit
Courierpferden der Grenze zu rollten. Auf der Landstraße war es still,
leerer als gewöhnlich, nur kleine Detachements aus den Garnisonen nahe
der Grenze wurden noch von den Reisenden überholt. Die Mannschaft sang
lustig, als zöge sie zum Manöver, hier und da machte der Spaßvogel der
Compagnie seinen Witz über die schnellfüßigen Civilisten, zuweilen ritt
ein Offizier grüßend an den Wagen, wenn er den Prinzipal kannte, oder
einen Auftrag für sein Nachtquartier vorauszusenden hatte. Der Kaufmann
sprach zu Anton gar nicht vom Geschäft, aber mit großer Heiterkeit von
allem Andern, von früheren Erlebnissen, von dem Treiben an der Grenze,
von Schmugglern und Zollwächtern, und behandelte seinen Reisegenossen
mit der vertraulichen Herzlichkeit, welche ein älterer Kamerad dem
jüngern zu zeigen pflegt. Nur gegen die Pistolen bewies Herr Schröter
eine Kälte, welche den kriegerischen Muth Antons ein wenig dämpfte, denn
als dieser auf der zweiten Station seine Mordwerkzeuge sorgfältig aus
einer Wagentasche in die andere trug, sah der Prinzipal mit feindseligem
Blick auf die beiden Läufe, und als die Reisenden bei den letzten
Häusern des Orts vorübergerollt waren, wies er auf die braunen Kolben,
welche brüderlich aus der Tasche hervorragten, und sagte zu Anton: »Ich
glaube nicht, daß Ihnen gelingen wird, durch die Puffer unsere Waaren
wieder zu erobern. Sie sind geladen?«

Anton bejahte und erwiederte mit dem letzten Rest seines kriegerischen
Selbstgefühls: »Es sind gezogene Läufe.«

»So?« sagte der Prinzipal ernsthaft, nahm die Pistolen aus der Tasche,
rief dem Postillon zu, die Pferde anzuhalten, und schoß kaltblütig beide
Läufe ab. »Es ist besser, wir beschränken uns auf die Waffen, die wir zu
gebrauchen gewöhnt sind,« bemerkte er gutmüthig, indem er Anton die
Pistolen zurückgab, »wir sind Männer des Friedens und wollen nur unser
Eigenthum zurückhaben. Wenn wir es nicht dadurch erhalten, daß wir
Andere von unserem Recht überzeugen, so ist keine Aussicht dazu. Es wird
dort drüben viel Pulver unnütz verschossen werden, Alles Ausgaben,
welche nichts einbringen, und Kosten, welche Land und Menschen ruiniren.
Es giebt keine Race, welche so wenig das Zeug hat, vorwärts zu kommen
und sich durch ihre Capitalien Menschlichkeit und Bildung zu erwerben,
als die slavische. Was die Leute dort im Müßiggang durch den Druck der
stupiden Masse zusammengebracht haben, vergeuden sie in phantastischen
Spielereien. Bei uns thun so etwas doch nur einzelne bevorzugte Klassen,
und die Nation kann es zur Noth ertragen. Dort drüben erheben die
Privilegirten den Anspruch, das Volk darzustellen. Als wenn Edelleute
und leibeigene Bauern einen Staat bilden könnten! Sie haben nicht mehr
Berechtigung dazu, als dieses Volk Sperlinge auf den Bäumen. Das
Schlimme ist nur, daß wir ihre unglücklichen Versuche auch mit unserem
Gelde bezahlen müssen.«

»Sie haben keinen Bürgerstand,« sagte Anton eifrig beistimmend.

»Das heißt, sie haben keine Cultur,« fuhr der Kaufmann fort; »es ist
merkwürdig, wie unfähig sie sind, den Stand, welcher Civilisation und
Fortschritt darstellt und welcher einen Haufen zerstreuter Ackerbauer zu
einem Staate erhebt, aus sich heraus zu schaffen.«

»Da ist doch Conrad Günther in der insurgirten Stadt vor uns, dann die
Geschäfte der drei Hildebrand in Galizien,« warf Anton ein.

»Brave Leute,« stimmte der Kaufmann bei, »alle aber eingewandert, und
der ehrbare Bürgersinn hat keinen Halt, vererbt sich selten auf die
nächste Generation. Was man dort Städte nennt, ist nur ein Schattenbild
von den unsern, und ihre Bürger haben blutwenig von dem, was bei uns das
arbeitsame Bürgerthum zum ersten Stande des Staates macht.«

»Zum ersten?« frug Anton.

»Ja, lieber Wohlfart, die Urzeit sah die Einzelnen frei und in der
Hauptsache gleich, dann kam die halbe Barbarei der privilegirten Freien
und der leibeigenen Arbeiter, erst seit unsere Städte groß wuchsen, sind
civilisirte Staaten in der Welt, erst seit der Zeit ist das Geheimniß
offenbar geworden, daß die freie Arbeit allein das Leben der Völker groß
und sicher und dauerhaft macht.«

Im Abendlicht kamen die Reisenden im Grenzort an. Es war ein kleines
Dorf, welches außer den Zollgebäuden und den Wohnungen der Grenzbeamten
nur ärmliche Hütten und eine Schenke zu zeigen wußte. Auf dem freien
Platz zwischen den Häusern und um das Dorf herum bivouakirten zwei
Escadronen Reiter, welche ihre Posten längs dem schmalen Grenzfluß
aufgestellt hatten und mit einem Detachement Jäger die Grenze bewachten.
In der Schenke war ein wildes Treiben, Husaren und Jäger zogen ein und
zogen aus, Husaren und Jäger saßen Kopf an Kopf gedrängt in der kleinen
Gaststube, bunte Dolmans und grüne Röcke lagerten um das Haus herum auf
Stühlen, Tischen, Pferderaufen, wankenden Tonnen und jedem möglichen
Geräth, welches irgend eine Methode des Sitzens verstattete. Wie
unzählige Herren Pixe kamen sie Anton vor, so entschlossen verfuhren sie
mit der Schenke und allem Inhalt derselben, lebendigem und flüssigem.
Mit lautem Gruß empfing der jüdische Wirth den wohlbekannten Kaufherrn;
durch seinen Diensteifer wurde der letzte Raum des Hauses für die
Reisenden freigemacht, ein kleiner Verschlag, in welchem sie die Nacht
wenigstens allein verbringen konnten.

Kaum war der Kaufmann vom Wagen gestiegen, als ihn ein halbes Dutzend
Fuhrleute mit lebhaftem Freudenruf umringte, die Führer der Wagen,
welche vor Kurzem durch das Geschäft expedirt waren. Ganz ohne Unfall
war es mit ihnen nicht abgegangen. Wie der Aelteste erzählte, waren sie
auf der Straße jenseit der Grenze durch den Anblick eines bewaffneten
Bauernschwarms zur eiligen Rückkehr getrieben worden. Beim Umwenden war
ein Rad des letzten Wagens zerbrochen, der Fuhrmann hatte in der Angst
die Pferde ausgespannt und den Wagen jenseit der Grenze stehen lassen.
Während der flüchtige Führer mit dem abgezogenen Hut in der Luft umher
focht und seine Entschuldigungen machte, trat der commandirende
Rittmeister zu dem Kaufmann und bestätigte die Aussage der Leute.

»Man kann den Wagen etwa tausend Schritt jenseit der Brücke an der
Straße hängen sehn,« erklärte er, und als der Kaufmann um Erlaubniß bat,
die Brücke zu betreten, sagte er zuvorkommend: »Ich werde Ihnen einen
meiner Offiziere mitgeben.«

Ein junger Offizier der Escadron, welcher so eben von einer Patrouille
zurückgekehrt war, tummelte sein feuriges Pferd vor der Schenke.

»Lieutnant von Rothsattel,« rief der Rittmeister, »begleiten Sie die
Herren auf die Brücke.«

Mit Entzücken hörte Anton den Namen, an welchen sich für ihn so holde
Erinnerungen knüpften. Er wußte auf der Stelle, daß der Herr auf dem
wilden Pferde Niemand anders sein konnte, als der Bruder des Fräuleins
vom See. Der Lieutnant, eine schlanke Gestalt mit kleinem Bart auf der
Oberlippe, sah seiner Schwester so ähnlich, wie einem jungen
Reiteroffizier in Beziehung auf das allerschönste irdische Fräulein nur
möglich ist. Anton fühlte auf der Stelle eine freundschaftliche
Hochachtung für ihn, welche der junge Herr aus Antons Gruß wohl
herauslesen mochte, denn er dankte durch ein herablassendes Neigen
seines kleinen Kopfes. Tänzelnd avancirte sein Pferd neben den
Kaufleuten bis zur Brücke. Dort standen die Vedetten, ihre Pistole mit
gespanntem Hahn in der Hand, unbeweglich wie Statuen, nur ihre Pferde
verriethen manchmal durch eine anmuthige Schweifbewegung, oder ein
Stampfen der Füße das muthige Leben. Die Reisenden eilten auf die Mitte
der Brückenwölbung und sahen mit spähendem Blick die Landstraße hinab.
Vor ihnen in der Ferne lag der riesige Wagen, wie ein weißer Elephant
lag er verwundet auf einem Knie.

»Vor Kurzem war noch nicht geplündert,« sagte der Lieutnant, »die
Leinwand hing noch dickbäuchig darüber. Ja, sie haben ausgeräumt; dort
an der Ecke flattert die weiße Decke.«

»Es scheint nicht arg zu sein,« antwortete der Prinzipal.

»Wenn Sie ein Rad und ein Paar Pferde hinüberschaffen wollen, können Sie
das Ding abholen,« bemerkte der Lieutnant nachlässig. »Unsere Leute
hatten den ganzen Tag große Lust dazu. Sie hätten gern nachgesehen, ob
etwas Trinkbares darin ist. Wir haben aber Befehl, die Grenze nicht zu
überschreiten. Sonst ist's eine Kleinigkeit, den Wagen herüber zu
schaffen, wenn der commandirende Offizier Ihnen erlaubt, die Posten zu
passiren, und wenn Sie mit diesen da fertig werden.« Dabei wies er auf
einen Haufen Bauern, welche jenseit der Brücke außerhalb Schußweite
hinter einigen verkrüppelten Weiden lagerten und einen bewaffneten Mann
als Posten auf die Landstraße vorgestellt hatten.

»Wir wollen den Wagen holen, wenn der commandirende Offizier erlaubt,«
sagte der Prinzipal, »ich hoffe, es wird möglich sein, mit den Leuten
dort zu unterhandeln.«

Und Anton konnte sich nicht enthalten zu murmeln: »Den ganzen Tag haben
die Herren ein paar Tausend Thaler auf der Landstraße liegen lassen, sie
hätten Zeit genug gehabt, den Wagen für uns zurückzuschaffen.«

»Man muß keine unbilligen Forderungen an das Heer machen,« antwortete
der Kaufmann lächelnd, »wir wollen zufrieden sein, wenn sie uns
erlauben, unser Eigenthum aus den Händen der Bauern zu holen.« Die
Reisenden eilten zum Rittmeister zurück, und der Kaufmann theilte
diesem seinen Wunsch mit.

»Wenn Sie Pferde und Menschen finden, so habe ich nichts dagegen,«
erwiederte dieser.

Sogleich wurden die Fuhrleute zusammengerufen, der Prinzipal frug, wer
ihn mit den Pferden begleiten wolle, er sei gut für den Schaden an den
Pferden. Nach einigem Kratzen des Kopfes und einigem Schütteln der Hüte
erklärten Mehrere ihre Bereitwilligkeit. Schnell wurden vier Pferde
angeschirrt, ein Kinderschlitten des Schenkwirths hervorgeholt, ein Rad
und einige Hebebäume darauf gelegt, und die kleine Caravane zog der
Brücke zu, verfolgt von beifälligen Scherzen der Soldaten und begleitet
von einigen Offizieren, welche an dem Feldzuge so viel Theilnahme
verriethen, als sich mit ihrer kriegerischen Würde irgend vertrug.

An der Brücke sagte der Rittmeister: »Ich wünsche guten Erfolg, leider
bin ich außer Stand, Ihnen meine Mannschaft zur Hülfe mitzugeben.«

»Es ist besser so,« antwortete der Prinzipal grüßend, »wir wollen als
friedliche Leute unsere Waaren wiederholen und fürchten die Herren dort
nicht, wollen sie aber auch nicht reizen. Haben Sie die Güte, Herr
Wohlfart, Ihre Pistolen zurückzulassen, wir müssen den Bewaffneten
zeigen, daß uns der Kriegsapparat nichts angeht.«

Anton hatte seine Pistolen in die Rocktasche gesteckt, wo sie wieder
trotzig hervorsahen, er gab sie jetzt einem Schützen, den der Lieutnant
von Rothsattel herbeiwinkte. So zogen sie über die Brücke. Am Ende der
Grenzbrücke parirte der Lieutnant unwillig sein Pferd und brummte:
»Diese Pfeffersäcke rücken eher ein als wir,« und der Rittmeister rief
ihnen noch nach: »Sollten Ihre Personen in Gefahr kommen, so werde ich
es für keine Ueberschreitung meiner Ordre halten, wenn ich Ihnen
Lieutnant von Rothsattel mit Mannschaft zu Hülfe schicke.« Der Lieutnant
stob zurück und commandirte den Zug, welcher in einiger Entfernung
hielt, sehr kampflustig: »Still gesessen!« worauf er wieder bis an das
Ende der Brücke vorsprengte und mit großem Interesse und kriegerischer
Ungeduld den Civilisten nachsah. Zu seiner und des Kriegsheers Ehre muß
an dieser Stelle bekannt werden, daß sowohl er, als sein Zug den
Einrückenden warmen Empfang und ernste Unbequemlichkeiten
herbeiwünschten, damit sie selbst das Recht erhielten, sich
hineinzumengen und ein wenig einzuhauen.

Es war kein imponirender Einmarsch in das feindliche Gebiet, den die
Kaufleute anführten; mit einer gewissen Gemüthlichkeit im ruhigen
Schritt seine Cigarre anzündend ging der Prinzipal voran, ihm dicht zur
Seite Anton, dahinter drei stämmige Fuhrleute mit den Pferden. So waren
sie ungefähr auf dreißig Schritt einigen Bauern mit weißen Kitteln nahe
gekommen, als diese ihre Gewehre anschlugen und durch einen polnischen
Schrei Halt geboten. Der Prinzipal rief mit lauter Stimme in ihrer
Sprache: »Ruft Euern Anführer.« Gehorsam schrie einer von den Wilden mit
heftiger Handbewegung einem entfernten Haufen zu. Die Anderen behielten
mit drohender Haltung ihre Gewehre im Anschlag und zielten, wie Anton
ohne besonderes Wohlgefallen bemerkte, unter heimtückischem
Augenblinzeln sämmtlich grade auf ihn. Unterdeß kam mit langen Schritten
der Anführer der Bande heran. Er trug einen blauen Rock mit bunten
Schnüren, eine viereckige rothe Mütze mit grauem Pelz besetzt und hielt
eine lange Entenflinte in der Hand. Er war im Ganzen betrachtet ein
brauner Kerl von gefährlichem Aussehen, verziert mit einem langen
schwarzen Schnurrbart, der ihm auf beiden Seiten am Mund herunter hing.
Als der Mann herangekommen war, redete ihn der Kaufmann in
unvollkommenem Polnisch mit kräftiger Stimme an: »Wir sind Freunde! ich
bin der Herr des Wagens dort und will mir ihn herüber holen; sagt Euern
Leuten, daß sie mir dabei helfen, Ihr sollt ein gutes Biergeld haben.«
Bei dem Wort »Biergeld« senkten sich die Gewehre hochachtungsvoll von
selbst. Der Hauptkrakuse aber stellte sich pathetisch in die Mitte der
Heerstraße und begann eine lange Rede mit Handbewegungen, von welcher
Anton sehr wenig und sein Prinzipal nicht Alles verstand, die aber durch
den Fuhrmann dahin erklärt wurde, der Mann bedaure, dem Herrn nicht
dienen zu können, er habe Befehl von einem dahinter stehenden Corps, den
Wagen zu bewachen, bis die Pferde ankämen, welche ihn nach ihrer Stadt
schaffen sollten.

Der Kaufmann schüttelte gemüthlich den Kopf und antwortete im Tone des
ruhigen Befehls: »Das geht nicht, der Wagen gehört mir, und ich muß ihn
mitnehmen, ich kann nicht so lange warten, bis Euer Führer mir die
Erlaubniß giebt.« Dabei griff er in die Tasche und hielt dem insurgirten
Bewohner des blauen Rockes ungesehen von den Andern ein halbes Dutzend
harte Thaler hin: »So viel für Euch und eben so viel für Eure Leute.«
Der Anführer sah auf die Thaler, fuhr mit der Hand nach dem Kopfe,
kraute sich heftig und drehte an seiner Mütze, worauf er endlich zu dem
Resultat kam: wenn die Sache so sei, möge der gnädige Herr den Wagen nur
fortnehmen.

Im Triumph zog die Caravane zu dem Wagen, die Fuhrleute ergriffen die
Hebebäume und hoben mit vereinter Kraft die gesenkte Seite in die Höhe,
lösten die Trümmer des alten Rades, setzten das neue an und spannten die
Pferde vor, Alles unter thätiger Mitwirkung einiger Bauern, brüderlich
unterstützt von dem Commandeur, welcher in eigener Person einen Hebebaum
regierte. Darauf wurden die Pferde herzhaft angetrieben und der Wagen
rollte der Brücke zu unter dem lauten hoi! hoi! des Krakusen, welcher
dadurch vielleicht eine dissentirende Stimme in seinem Innern
überschreien wollte.

»Gehen Sie mit dem Wagen voraus,« sagte der Kaufmann zu Anton, und da
Anton zögerte, seinen Prinzipal allein unter den Bauern zurückzulassen,
fügte dieser befehlend hinzu: »Ich will es haben.« So fuhr der Wagen
langsam an die Grenze, und schon von Weitem hörte Anton das Lachen und
die Grüße der Soldaten.

Unterdeß blieb der Kaufmann in eifrigem Gespräch mit dem Dolmetsch und
dem Bandenführer zurück und schied endlich im besten Einvernehmen von
dem Insurgenten, welcher mit slavischer Höflichkeit den Hauswirth auf
der Landstraße machte und die Reisenden mit abgezogener Mütze bis in
Schußweite von dem Militär begleitete. An der Brücke holte der Prinzipal
den Wagen ein, machte das Halt! Werda! der Vedetten und das damit
verbundene kriegerische Ceremoniell durch und empfing auf heimathlichem
Boden den lachenden Glückwunsch des Rittmeisters, während der Lieutnant
spöttisch zu Anton sagte: »Sie haben keinen Grund gehabt, die
Abwesenheit Ihrer Schlüsselbüchsen zu bedauern.«

»Es ist besser so,« antwortete Anton, »es war ein glattes Geschäft. Die
armen Teufel haben nichts gestohlen als ein kleines Faß Rum.«

Eine Stunde darauf saßen die Reisenden mit den Offizieren der Reiter und
der Jäger zusammen in dem kleinen Verschlage der Schenke bei einigen
Flaschen alten Ungarweins, welche der Wirth aus dem tiefsten Winkel
seines Kellers heraufgeholt hatte. Nicht am wenigsten vergnügt war
Anton. Er hatte zum ersten Mal in seinem Leben eine kleine anständige
Kriegsgefahr durchgemacht und war im Ganzen mit sich zufrieden und jetzt
saß er neben einem jungen Krieger, den er hochzuschätzen äußerst
bereitwillig war, und hatte die Freude, diesem seine Cigarren anzubieten
und von dem Abenteuer dieses Tages zu sprechen.

»Die Bauern haben ja im Anfange auf Sie angelegt,« sagte der junge Herr,
nachlässig sein Bärtchen kräuselnd, »das war Ihnen wohl unbequem?«

»Nicht sehr,« erwiederte Anton so kühl als möglich; »einen Augenblick
wurde ich stutzig, als die Flinten auf uns gerichtet waren, und hinter
den Flinten andere Männer mit ihren Sensen die Pantomime des
Kopfabschneidens machten. Es kam mir befremdlich vor, daß die Mündungen
alle gerade auf mein Gesicht gerichtet waren. Nachher hatte ich am Wagen
zu thun und dachte nicht mehr daran. Und als auf dem Rückwege jeder
unserer Fuhrleute behauptete, daß gerade nur auf ihn gezielt worden sei
und auf keinen Andern, da kam ich zu der Ansicht, daß diese
Vielseitigkeit eine besondere Eigenschaft der Flintenläufe sein muß,
eine Art von optischer Ungezogenheit, die nicht viel zu bedeuten hat.«

»Wir hätten Sie schon herausgehauen, wenn die Bauern Ernst gemacht
hätten,« antwortete der Lieutnant wohlwollend. »Ihre Cigarren sind
übrigens gut.«

Anton freute sich darüber und goß seinem Nachbar das Glas voll. So
unterhielt er sich und blickte auf seinen Prinzipal, der heute besonders
aufgelegt war, sich mit den bunten Herren über Krieg und Frieden zu
unterhalten. Anton sah, daß der Kaufmann die Offiziere mit einer
gewissen förmlichen Artigkeit behandelte, welche dem nachlässigen Ton,
in welchem die Herren die Trinkgesellschaft begonnen hatten, wirksam
steuerte. Bald wurde das Gespräch allgemein, und man hörte mit
Aufmerksamkeit dem Kaufmanne zu, welcher von dem insurgirten Gebiet, mit
dem er durch frühere Reisen bekannt war, erzählte und einzelne Führer
des Aufstandes zu schildern wußte.

Nur der junge Herr von Rothsattel schien zu Antons großer Betrübniß
nicht zufrieden mit der Aufmerksamkeit, welche seine Kameraden dem
Civilisten gönnten, und mit dem Löwenantheil, den dieser an der
Unterhaltung erlangt hatte; er warf sich nachlässig in seinen Stuhl
zurück, sah wie zerstreut nach der Decke, spielte mit dem Säbelgriff und
warf kurze Bemerkungen von den Lippen, welche eine ennuyirte
Gemüthsstimmung andeuten sollten. Als der Rittmeister erwähnte, daß er
am nächsten Morgen den Befehlshaber des Grenzcorps erwarte, und der
Kaufmann darauf entgegnete: »Ihr Oberst wird vor morgen Abend nicht hier
eintreffen, wenigstens hat er mir heut auf der Eisenbahn, wo ich mit ihm
zusammentraf, so erzählt,« da kam in dem jungen Offizier der Teufel des
Hochmuths zum Durchbruch und er sagte mit unartigem Ton: »Sie kennen
unsern Obristen also persönlich? Er nimmt ja wohl seinen Zucker und
Kaffe bei Ihnen?«

»Wenigstens geschah das früher,« sagte der Kaufmann artig, »ich selbst
habe als junger Mann einige Mal den Kaffe für ihn abgewogen.«

Unter den Offizieren entstand eine gewisse Verlegenheit und einer der
ältern versuchte von seinem Standpunkt aus eine Verbesserung der
beabsichtigten Grobheit, indem er etwas von einer höchst respectablen
Handlung sprach, bei welcher jeder Militär oder Nicht-Militär seinen
Bedarf nur mit Vergnügen entnehmen könnte.

»Ich danke Ihnen für das gute Zutrauen, welches Sie zu meinem Geschäft
haben, Herr Capitain,« sagte der Kaufmann lächelnd; »ich bin allerdings
stolz darauf, daß mein Geschäft respectabel geworden ist durch meine und
meiner Angehörigen angestrengte Thätigkeit.«

»Lieutnant Rothsattel, Sie führen die nächste Patrouille, es ist Zeit,
daß Sie aufbrechen,« erinnerte der Rittmeister. Klirrend erhob sich der
Lieutnant.

»Hier bringt Herr Warschauer eine neue Flasche, auf welche er große
Stücke hält, es ist der beste Wein seines Kellers. Darf Herr von
Rothsattel nicht erst den Wein versuchen, bevor er unsere Nachtruhe
bewacht?« frug der Kaufmann mit ruhiger Artigkeit zum Rittmeister
gewandt. Der junge Herr dankte mit Trotz und ging rasselnd aus der
Stube. Anton hätte seinen Liebling prügeln mögen, so zornig war er auf
ihn. Der Rittmeister aber beseitigte das kleine Zwischenspiel durch ein
lebhaftes Gespräch, welches er einleitete.

Es war spät geworden, und Anton sah mit Verwunderung, daß der Kaufmann
fortfuhr, mit ausgesuchter Artigkeit den Wirth zu machen und an dem
Prüfen des Ungarweins ein Behagen zu empfinden, welches mit dem Zwecke
seiner Reise nicht recht verträglich war. Endlich, nachdem eine neue
Flasche entkorkt war, und auch der Rittmeister eine neue Cigarre des
Kaufmanns bewundert hatte, warf dieser leicht hin: »Ich wünsche morgen
nach der insurgirten Hauptstadt zu reisen und erbitte mir Erlaubniß
dazu, wenn diese nöthig ist.«

»Sie wollen --« riefen die Offiziere rund um den Tisch.

»Ich muß,« sagte der Kaufmann mit Ernst und setzte ihnen kurz
auseinander, weshalb er müsse.

Der Rittmeister schüttelte den Kopf: »Zwar läßt der Wortlaut meiner
Ordre zweifelhaft, ob ich die Grenze für Jedermann zu verschließen habe,
doch ist mir Absperrung des insurgirten Landes als der nächste Zweck
unserer Aufstellung angegeben.«

»Dann würde ich meinen Wunsch dem Commandeur vortragen müssen, das würde
mich länger als einen Tag aufhalten, und dieser Aufenthalt könnte den
Zweck meiner Reise vereiteln. Wie Ihre Güte mir mittheilt, herrscht
gegenwärtig unter den Insurgenten noch erträgliche Ordnung, es ist
unmöglich, daß diese lange anhält. In den Rücksichten aber, welche ich
dort finde, liegt für mich die einzige Möglichkeit, meine Waaren zu
retten, denn die Frachtwagen kann ich nur mit Bewilligung der
revolutionären Behörde aus der Stadt schaffen.«

»Und hoffen Sie diese zu erlangen?« frug der Rittmeister.

»Es muß versucht werden,« antwortete der Kaufmann. »Jedenfalls werde ich
mich der Plünderung und Zerstörung meines Eigenthums dort nach Kräften
widersetzen.«

Der Rittmeister überlegte. »Was Sie thun wollen, setzt mich in einige
Verlegenheit; wenn Ihnen ein Unglück zustößt, wie ich fast fürchte, so
könnte mir ein Vorwurf daraus gemacht werden, daß ich Ihnen gestattet
habe, die Grenze zu passiren. Kann Sie denn nichts bewegen, diese Reise
zu unterlassen?«

»Nichts,« erwiederte der Kaufmann, »nichts als das Gesetz.«

»Liegt Ihnen denn so viel an den Frachtwagen, daß Sie Ihr Leben dafür in
die Schanze schlagen wollen?« frug der Rittmeister nicht ohne inneres
Mißfallen.

»Ja, Herr Rittmeister, eben so viel, als Ihnen daran liegt, Ihre Pflicht
zu thun; es hängt für mich mehr an dem Besitz dieser Frachtwagen, als
ein geschäftlicher Vortheil. Ich muß hinüber, wenn mich nicht ein
unbedingtes und unwiderrufliches Verbot der Staatsregierung daran
hindert. Diesem würde ich mich zuletzt nicht entziehen, ich werde aber
Alles versuchen, für mich eine Ausnahme zu erwirken.«

»Wohlan,« sagte der Rittmeister aufstehend, »ich will Ihrer Reise kein
Hinderniß in den Weg legen. Sie werden mir Ihr Ehrenwort geben, daß Sie
drüben unter keiner Bedingung etwas über die Stärke dieses Grenzpostens,
die Aufstellung unserer Truppen und über das mittheilen, was Sie etwa
von unsern projectirten Maßregeln gehört haben.«

»Ich gebe mein Wort,« sagte der Kaufmann.

»Ihre Persönlichkeit bürgt mir zwar dafür, daß Ihre Angaben über den
Zweck der Reise die richtigen sind, zu meiner dienstlichen Information
wünsche ich aber die betreffenden Papiere zu sehen, wenn Sie solche bei
sich haben.«

»Hier sind sie,« sprach der Kaufmann eben so geschäftsmäßig. »Hier mein
Paß in's Ausland auf ein Jahr, hier der Verladeschein des polnischen
Verkäufers, die Copien meiner Briefe an das Grenzzollamt und den
hiesigen Spediteur, und hier die Antworten derselben. Die Beamten des
Grenzzollamts und der Spediteur können außerdem die Wahrheit dieser
Angaben bezeugen.«

Der Rittmeister durchflog die Papiere und gab sie zurück. »Sie sind ein
muthiger Mann, und ich wünsche Ihnen alles Glück,« sagte er mit
amtlicher Würde. »Und wie wollen Sie reisen?«

»Mit Postpferden. Im Falle man mir die Pferde verweigert, werde ich sie
kaufen und selbst fahren; einen Wagen wird mir unser Wirth überlassen,
ich werde morgen bei Tage reisen, weil ich bei Nacht noch mehr Verdacht
erwecken würde.«

»Wohlan, morgen mit Tagesanbruch sehe ich Sie wieder. Wie ich annehme,
rücken wir selbst spätestens in drei Tagen in Feindes Land; falls ich
bis dahin keine Nachricht von Ihnen habe, werde ich Sie in der eroberten
Stadt aufsuchen. Wir brechen auf, meine Herren, die Sitzung hat bereits
zu lange gedauert.«

So zogen die Herren vom Militär mit geschäftlichem Klirren ab, und Anton
und sein Prinzipal blieben mit den leeren Weinflaschen allein in der
Kammer. Der Kaufmann öffnete das Fenster und wandte sich dann zu Anton,
welcher den letzten Verhandlungen in großer Aufregung zugehört hatte.
»Wir werden uns hier trennen, lieber Wohlfart,« fing er an.

Bevor er aussprechen konnte, ergriff Anton seine Hand und sagte mit
Thränen in den Augen: »Erlauben Sie mir mit Ihnen zu gehen, schicken Sie
mich nicht in das Geschäft zurück. Es würde mir mein ganzes Leben
hindurch ein unerträglicher Vorwurf sein, wenn ich auf dieser Reise von
Ihnen gegangen wäre.«

»Es ist unnütz, vielleicht unklug, wenn Sie mitreisen. Was dort zu thun
ist, kann ich sehr gut allein abmachen; wenn irgend eine Gefahr ist, was
ich nicht glaube, so kann Ihre Gegenwart mich nicht davor schützen, ich
würde nur das peinliche Gefühl haben, daß ich einen Andern um
meinetwillen in Verlegenheit gebracht habe.«

»Ich würde Ihnen doch sehr dankbar sein, wenn Sie mich mitnehmen
wollten,« bat Anton flehentlich, immer noch die Hand des Prinzipals
haltend. »Auch Fräulein Sabine hat es gewünscht,« fügte er hinzu, indem
er in weiser Steigerung den stärksten Ueberredungsgrund zuletzt aus
seinem bewegten Gemüth heraufholte.

»Sie ist ein furchtsames Mädchen,« sagte der Kaufmann lächelnd. »Indeß,
da Sie so freundschaftlich darauf bestehen, mag es sein. Wir reisen
zusammen; rufen Sie den Wirth und lassen Sie uns die Reisegelegenheit
besprechen.«



~II.~


Es war noch dämmrige Nacht, als Anton vor die Thür der Schenke trat. Ein
dichter Nebel hing über der Ebene und bewegte sich unruhig in dem
Zwielicht des nahen Tages; unten am Horizont bezeichnete ein rother
Feuerschein die Gegend, nach welcher die Reisenden fahren sollten. Mit
grauem Schleier verhüllten die Dämpfe der Nacht einen dunklen Haufen an
der Erde. Anton trat näher und erkannte eine Anzahl Männer, Weiber und
Kinder, sie kauerten am Boden, bleiche, ausgehungerte, tiefgefurchte
Gesichter. »Sie sind aus dem Grenzdorf von jenseits,« erklärte ihm ein
alter Wachtmeister, welcher in seinem Reitermantel daneben stand. »Ihre
Dörfer brennen, sie waren in die Wälder gelaufen, heut Nacht kamen sie
an das Wasser, streckten die Hände aus und schrieen jämmerlich nach
Brod. Weil es meist Weiber und Kinder sind, hat der Herr Rittmeister
ihnen erlaubt, herüber zukommen, und hat ihnen einige Brode zerschneiden
lassen. Sie haben einen Mordheißhunger. Nach ihnen kamen größere Banden,
alle schrieen: Brod! Brod! und rangen die Hände. Wir haben ihnen einige
Pistolenschüsse über die Köpfe gefeuert und sie weggefegt.«

»Ei!« sagte Anton, »das ist keine tröstliche Aussicht für unsere Reise.
Was soll hier aus den armen Leuten werden?«

»Es sind Grenzteufel,« sagte der Wachtmeister begütigend, »die Hälfte
des Jahres schmuggeln und saufen sie, und die andere Hälfte hungern sie.
Diese hier frieren jetzt etwas.«

»Kann man ihnen nicht einen Kessel mit Suppe kochen?« frug Anton
mitleidig und griff nach seiner Tasche.

»Wozu Suppe?« sagte der Wachtmeister kaltblütig, »ein Schluck Branntwein
wäre der ganzen Gesellschaft lieber; dort trinkt Alles Branntwein, auch
was noch Säugling ist; wenn Sie etwas dran wenden wollen, ich will's
ihnen austheilen und einen ehrlichen Soldaten nicht vergessen.«

»Ich werde beim Wirth bestellen, daß die Hausmagd etwas Warmes kocht,
und Sie, Herr Wachtmeister, haben die Güte, zuzusehen, daß Alles in
Ordnung zugeht.« Dabei griff er in die Tasche, und der Wachtmeister
versprach bereitwillig, sein kriegerisches Herz dem Mitleid offen zu
erhalten.

Eine Stunde darauf rollten die Reisenden in offener Britschka durch die
Vorposten, der Kaufmann fuhr, Anton saß hinter ihm und blickte spähend
in die Landschaft hinein, in welcher sich aus Finsterniß und Nebel
bereits einzelne Gegenstände erkennen ließen. Ungefähr zweihundert
Schritt waren sie gefahren, da tönte hinter einem dicken Weidenbaum an
der Landstraße ein polnischer Zuruf. Der Kaufmann hielt die Pferde an,
ein Einzelner näherte sich vorsichtig dem Wagen. »Kommt herauf, guter
Freund,« rief der Kaufmann dem Fremden zu, »setzt euch neben mich.«
Höflich nahm der Fremde seine Mütze ab und schwang sich auf den
Vordersitz des Wagens. Es war der oberste Krakuse von gestern mit seinem
hängenden Schnauzbart. »Haben Sie ein Auge auf ihn,« sagte der Kaufmann
in englischer Sprache zu Anton, »er soll uns als Sauvegarde dienen und
wird dafür bezahlt; wenn er mir auf den Leib rückt, so fassen Sie ihn
von hinten.«

Anton holte die verachteten Pistolen aus einer alten Ledertasche an der
Seite des Wagens und steckte sie vor den Augen des Krakusen recht
sichtbar in die Taschen seines Paletots. Der Führer im Leinwandrock aber
lachte vertraulich und erwies sich bald als ein Geschöpf von
freundschaftlicher und geselliger Natur, er nickte verbindlich beiden
Reisenden zu, trank Schlucke aus Antons Reiseflasche und machte
Versuche, über seine linke Schulter mit diesem eine Unterhaltung
anzuknüpfen, indem er ihn in gebrochenem Deutsch Euer Gnaden nannte und
ihm offenbarte, er rauche auch Tabak, habe aber keinen. Zuletzt bat er
um die Ehre, die Herren fahren zu dürfen.

So waren sie an einer Gruppe zerfallener Häuser vorbeigekommen, welche
an einem Sumpf auf kahler Fläche standen, wie riesige Pilze, die an
einer vergifteten Stelle in die Höhe geschossen sind; da sahen sie sich
plötzlich von einem Haufen Insurgenten umringt. Es war Landsturm, wie
sie ihn schon am Tage vorher gesehen hatten, einige Dreschflegel, einige
gerade Sensen, alte Musketen, Leinwandkittel, viel Schnapsgeruch und
glotzende Augen. Der Haufe fiel den Pferden in die Zügel und schickte
sich mit Blitzesschnelle an, dieselben abzuspannen. Da erhob sich der
Krakuse von seinem Sitz wie ein Löwe und entwickelte in seinem Polnisch
eine ungeheure Beredsamkeit, wobei er mit Händen und Füßen nach allen
Seiten hin gesticulirte. Er erklärte, daß diese Herren große Herren der
Niemcy seien, welche nach der Hauptstadt reisten, weil sie mit der
Regierung sprechen müßten; es werde Jedem den Kopf kosten, der auch nur
ein Haar aus dem Schwanze ihrer Pferde ausrisse. Auf diese Rede
erfolgten ebenso lebhafte Gegenreden, bei denen ein Theil die Fäuste
ballte, ein Theil die Mützen abnahm. Darauf hielt der Führer eine noch
stärkere Rede und stellte allen Patrioten ein Zerschnittenwerden in vier
Theile in Aussicht, wenn sie wagen würden, auch nur ihre Pferdeköpfe
scheel anzusehen. Darauf wurde die Zahl der geballten Fäuste geringer
und die Zahl der gezogenen Mützen größer. Endlich machte der Kaufmann
dieser Scene ein Ende, indem er die Pferde mit einem kräftigen
Peitschenschlag antrieb und den letzten widerspenstigen Patrioten zu
einem schnellen Seitensprung veranlaßte. Im Galopp stoben die Pferde
vorwärts, einige lebhafte Interjectionen klangen hinter ihnen her, und
eine Kugel pfiff unschädlich über die Häupter der Reisenden,
wahrscheinlich mehr aus allgemeiner Vaterlandsliebe, als zu einem
bestimmten Zweck abgeschossen.

So ging es einige Stunden fort. Nicht selten überholten sie Haufen
bewaffneter Landleute, welche entweder schrieen und ihre Knittel
schwangen, oder einem Geistlichen mit der Kirchenfahne nachzogen, die
Köpfe gesenkt, geistliche Lieder singend. Die Reisenden wurden einige
Mal aufgehalten und bedroht, zuweilen auch mit großer Ehrerbietung
begrüßt, zumal Anton, der auf seinem Hintersitz für die Hauptperson
galt.

Endlich näherten sie sich einem größern Dorf, die Haufen wurden dicker,
das Geschrei lauter, unter den Bauernkitteln waren hier und da eine
Uniform, Federbüsche und Bajonnette sichtbar. Hier zeigte der Führer
Symptome von Unruhe und erklärte dem Kaufmann, weiter könne er sie nicht
führen, hier müßten sie sich bei dem Befehlshaber melden. Der Prinzipal
zeigte sich damit zufrieden, zahlte dem Führer seinen Lohn aus und ließ
den Wagen bei dem ersten Haufen, welcher die Straße besetzt hielt,
halten. Ein junger Mann in blauer Pikesche, mit einer roth und weißen
Schärpe um den Leib, eilte heran, nöthigte die Reisenden, abzusteigen,
und führte sie mit leidenschaftlichem Diensteifer der Hauptwache zu. Der
Kaufmann behielt die Zügel der Pferde in der Hand und raunte Anton zu,
er sollte den Wagen unter keinen Umständen aus den Augen lassen. Anton
heuchelte Unbefangenheit und drückte dem getreuen Krakusen, der hinter
dem Wagen herschlich, etwas in die Hand, damit dieser den Pferden einige
Bündel Heu verschaffe.

Das Wachlocal war in einem Hause, dessen Strohdach durch den weißen
Anstrich der Wände einen vornehmen Schimmer erhielt. Dort standen einige
Jagdflinten und Musketen an Holzpfähle gelehnt, bewacht von einem
jugendlichen Volontair in blauem Rock und rother Mütze. Daneben saß der
commandirende Offizier, ein plattes Gesicht unter einem mächtigen,
weißen Federbusch; er war mit einer ungeheuern seidenen Schärpe und
einem Säbel mit schöngewundenem Korbgriff geschmückt. Dieser Herr
gerieth in nicht gewöhnliche Aufregung, als er die Fremden erblickte, er
drückte seinen Hut fest, strich sich grimmig den unordentlichen Bart und
begann ein Verhör. Nach früherer Verabredung sagten ihm beide Reisende,
daß sie das Obercommando in wichtiger Angelegenheit zu sprechen hätten.
Ueber den Zweck ihrer Reise verweigerten sie jede Auskunft. Diese
Erklärung kränkte die Würde des Befehlshabers. Er machte lieblose
Anspielungen auf verdächtige Menschen und Spione und schrie seiner Wache
zu, in's Gewehr zu treten. Fünf junge Männer in blauen Pikeschen
stürzten aus dem Hause, stellten sich in Linie auf und wurden mit einem
Aufwand von Commandowörtern befehligt, ihre Gewehre bereit zu halten.
Anton sprang unwillkürlich zwischen die Blauröcke und seinen Prinzipal.
Indeß änderte der Herr mit dem großen Säbel seinen mörderischen
Entschluß, als der Kaufmann mit Gemüthsruhe an dem Pfosten stehen blieb,
um den er die Zügel geschlungen hatte. Der Befehlshaber begnügte sich,
ihm nochmals zu versichern, er halte ihn für höchst gefährlich und sei
sehr geneigt, ihn als Verräther zu füsiliren.

Der Kaufmann zuckte mit den Achseln und sagte in ruhiger Höflichkeit:
»Sie sind durchaus im Irrthum über den Zweck unserer Reise. Sie können
uns nicht im Ernst für Spione halten, denn wir haben uns durch einen
Ihrer Landsleute gerade zu Ihnen führen lassen, um durch Ihre Güte ein
Geleit nach der Hauptstadt zu bekommen. Ich bitte Sie nochmals, uns
nicht aufzuhalten, da unsere Geschäfte bei der Commandantur dringend
sind, und ich Sie für jede unnütze Verzögerung unserer Reise
verantwortlich machen müßte.« Der Commandeur fing nach dieser Rede von
Neuem an zu wettern, er schnaubte heftig gegen den Kaufmann und Anton,
trank endlich ein großes Glas Branntwein und faßte einen Entschluß. Er
rief drei seiner Leute und befahl ihnen, sich mit den Reisenden
aufzusetzen und dieselben nach der Hauptstadt zu transportiren. Ein
neues Strohbund wurde in den Wagen geworfen, zwei confiscirte Burschen
nahmen mit ihren Gewehren Platz hinter den Reisenden, vor ihnen setzte
sich ein weißröckiger Bauer auf den Kutschersitz, ergriff die Zügel und
fuhr gleichgültig seine Ladung, Verdächtige, Patrioten und Alles, im
Galopp nach der Hauptstadt.

»Unsere Lage hat sich verschlechtert,« sagte Anton, »fünf Mann auf dem
kleinen Wagen, und die armen Pferde sind ermüdet.«

»Ich sagte Ihnen, daß unsere Reise einige Unbequemlichkeiten haben
würde,« antwortete der Kaufmann. »Die Menschen sind nie lästiger als
wenn sie Soldaten spielen. Uebrigens ist diese Bewachung kein Unglück,
wir werden wenigstens bei solcher Empfehlung in die Stadt gelassen
werden.«

Es war Abend, als sie in der Nähe der Stadt ankamen. Ein röthlicher
Schein am Himmel bezeichnete schon aus der Ferne das Ziel ihrer Fahrt,
dann zahlreiche bewaffnete Banden, welche in die Stadt hinein oder von
ihr her zogen. Darauf folgten ein langer Aufenthalt an dem Thore, ein
Durcheinander von Fragen und Antworten, Beleuchtung der Reisenden durch
Laternen und brennende Kienspäne, feindselige Blicke und unverständliche
Drohungen, endlich eine lange Fahrt durch die Straßen der alten
Hauptstadt. Um sie herum bald Todtenstille, bald ein wildes Geschrei
zusammengelaufener Menschen, doppelt unheimlich, wenn die Worte den
Hörenden unverständlich waren.

Zuletzt lenkte der Kutscher auf einen Marktplatz und hielt vor einem
stattlichen Hause. Die Reisenden wurden durch ein Gedränge bunter
Uniformen, beschnürter Röcke und heller Kittel gezogen und eine breite
Treppe hinaufgedrängt. Dort stieß man sie in ein großes Zimmer und
stellte sie einem Herrn mit weißen Glacéhandschuhen gegenüber, welcher
in einen schriftlichen Rapport sah und ihnen kurz ankündigte, daß sie
nach dem Bericht des Stations-Commandanten der Spionage verdächtig wären
und vor einem Kriegsgericht verhört werden sollten. Der Kaufmann
antwortete sogleich mit kräftigem Unwillen: »Dann bedaure ich, daß Ihr
Untergebener eine große Unwahrheit gemeldet hat, denn wir haben die
Reise bei hellem Tage auf der großen Landstraße bis hierher gemacht, in
der bestimmten Absicht, Ihren Commandirenden zu sprechen; mein sind die
Pferde und mein der Wagen, welche mich vor dieses Haus gebracht haben,
und es war eine überflüssige Höflichkeit Ihres Stations-Commandanten,
daß er mir solche Begleitung mitgegeben hat. Ich wünsche den Herrn,
welcher hier befehligt, so bald als möglich zu sehen, nur ihm werde ich
den Zweck meiner Reise mittheilen; haben Sie die Güte, ihm meinen Paß
einzuhändigen.«

Der Herr sah in den Paß und frug mit mehr Rücksicht auf Anton blickend:
»Aber dieser Herr? er hat das Aussehen eines Offiziers Ihrer Armee.«

»Ich bin ein Commis des Herrn Schröter,« erwiederte Anton mit einer
Verbeugung, »und durch und durch civil.«

»Warten Sie,« sprach der junge Mann von oben herab und ging mit dem Paß
in ein Nebenzimmer.

Da er einige Zeit ausblieb und Niemand die Reisenden hinderte, setzten
sie sich auf eine Bank und nahmen die sicherste Miene an, welche ihnen
möglich war. Anton warf einen besorgten Blick auf seinen Prinzipal,
welcher finster vor sich niedersah, und betrachtete dann verwundert
seine Umgebung. Es war ein hohes Zimmer, die Decke mit Stuck und Malerei
verziert, die Wände verräuchert und beschmutzt, Tische, Stühle und Bänke
standen unordentlich umher, sie schienen aus einem Schenkhause
herzugeschleppt; an den Tischen beugten sich einige Schreiber über ihre
Papiere, und an den Wänden saßen und lagen Bewaffnete, sie schliefen
oder sprachen laut mit einander, zum Theil in französischer Sprache. Das
heruntergekommene Zimmer in der trüben Beleuchtung machte auf Anton
keinen ermuthigenden Eindruck, und leise sagte er zu dem Kaufmann: »Wenn
Revolution so aussieht, sieht sie häßlich genug aus.«

»Sie verwüstet immer und schafft selten Neues. Ich fürchte, die ganze
Stadt gleicht dieser Stube. Die gemalten Wappen an der Decke, und die
schmutzige Bank, auf der wir sitzen, wenn solche Gegensätze
zusammenkommen, dann darf ein ehrlicher Mann sein Kreuz schlagen. Der
Adel und der Pöbel sind jeder einzeln schlimm genug, wenn sie für sich
Politik treiben; so oft sie sich aber mit einander vereinigen, ruiniren
sie sicher das Haus, in dem sie zusammenkommen.«

»Die Vornehmen sind uns unbequemer,« sagte Anton, »ich lobe mir unsern
Krakusen, der war ein höflicher Insurgent und er hatte ein Herz für ein
Achtgroschenstück, die Herren hier aber verfahren durchaus nicht
geschäftsmäßig.«

»Warten wir ab,« sprach der Prinzipal.

Eine Viertelstunde war vergangen, da trat ein junger Mann von schlankem
Wuchs und stattlichem Aussehen, gefolgt von dem Herrn mit den weißen
Händen, aus dem Nebenzimmer, schritt artig auf den Kaufmann zu und sagte
mit lauter Stimme, so daß auch die Schläfer auf den Bänken ihn hören
mußten: »Ich freue mich, Sie hier zu sehen, ich habe so etwas erwartet;
haben Sie die Güte, mir mit Ihrem Begleiter zu folgen.«

»Wetter! unsere Actien steigen,« dachte Anton. Sie folgten dem
majestätischen Redner in ein kleines Eckzimmer, welches gewissermaßen
das Boudoir des Hauptquartiers war; denn es stand eine Ottomane darin,
weich gepolsterte Sessel, und ein zierlicher Schreibtisch von seltenem
Holz. Verschiedene Anzüge und Uniformen hingen unordentlich über den
Möbeln, und auf dem Tisch lag neben Papieren ein niedliches, kostbar
ausgelegtes Taschenterzerol mit zwei Läufen und ein großes Petschaft von
buntem Stein in Gold eingefaßt.

Während Anton die Beobachtung machte, daß es in dem Raum sehr elegant,
aber auch sehr unordentlich aussah, sagte der junge Chef mit etwas mehr
Haltung und etwas weniger Zärtlichkeit zu dem Kaufmann: »Sie sind durch
ein Mißverständniß rauher Behandlung ausgesetzt worden, wie sie in
unruhiger Zeit nicht immer zu vermeiden ist; Ihre Begleiter haben Ihre
Angaben bestätigt. Ich ersuche Sie, mir mitzutheilen, was Sie zu uns
führt.« Der Kaufmann berichtete kurz, aber genau den Zweck seiner Reise,
nannte die Namen seiner Geschäftsfreunde am Ort und berief sich auf sie
zur Bestätigung seiner Aussage.

»Ich kenne den einen oder andern dieser Herren,« antwortete der
Commandant nachlässig. Er fixirte den Kaufmann scharf und frug nach
einer Pause: »Haben Sie mir nichts weiter mitzutheilen?«

Der Prinzipal verneinte, aber der Andere fuhr schnell fort: »Ich
begreife wohl, daß unsere ungewöhnliche Lage Ihrer Regierung verbietet,
direct mit uns in Verbindung zu treten, und daß Sie, falls Sie irgend
einen Auftrag an uns haben, die höchste Vorsicht beobachten müssen.«

Lebhaft fiel ihm der Kaufmann in's Wort: »Bevor Sie weiter sprechen,
versichere ich nochmals, als Mann von Ehre, daß ich nur in meinen
Angelegenheiten herkomme, und daß diese Angelegenheiten nur die
angegebenen sind. Da ich aber aus Ihren Worten und aus Manchem, was ich
auf dem Wege gehört habe, schließe, daß Sie mich für einen
Bevollmächtigten, gleichviel von wem, halten, so fühle ich mich
gezwungen, Ihnen zu sagen, daß ich in keinerlei Auftrag hierher hätte
reisen können, weil ein Auftrag, wie Sie zu erwarten scheinen, unmöglich
ist.«

Der vornehme Häuptling sah sehr ernst vor sich nieder und sagte nach
einem Augenblick finstern Schweigens: »Gleichviel, Sie sollen darunter
nicht leiden. -- Der Wunsch, welchen Sie hier ausgedrückt haben, ist so
ungewöhnlich, daß er bei einer regulären Obrigkeit durchaus nicht
erfüllt werden könnte; wenn uns nicht vergönnt ist, Sie für einen Freund
zu halten, so gebietet uns die Pflicht der Nothwehr, Sie und Ihr
Eigenthum als feindlich zu behandeln. Aber die Männer meines Volkes
haben, so oft sie zu den Waffen griffen, die verhängnißvolle Tugend
gehabt, auch Andern einen großen Sinn zuzutrauen und um ihrer selbst
willen auch da edel zu handeln, wo sie auf keinen Dank zu rechnen
hatten. Seien Sie überzeugt, daß ich, so viel an mir liegt, dazu
beitragen werde, Ihr Eigenthum frei zu machen.«

So sprach der Edelmann mit Selbstgefühl und in prächtiger Haltung, und
Anton fühlte lebhaft, daß etwas wahrhaft Edles aus den Worten
hervorleuchtete, aber er war schon zu sehr Geschäftsmann, um sich
solchem Eindruck ganz hinzugeben und ein recht gemeines Bedenken fiel
als Reif auf die aufkeimende Bewunderung. »Er verspricht uns Hülfe und
hat sich noch nicht einmal überzeugt, ob das in der That unser Eigenthum
ist, was wir aus seiner Stadt herausziehen wollen.«

»Leider bin ich nicht so souverain,« fuhr der Anführer fort, »daß ich
Ihnen ohne Weiteres Ihr Verlangen erfüllen kann. Indeß hoffe ich, Ihnen
auf morgen einen Freipaß für Ihre Wagen durchzusetzen. Vor Allem suchen
Sie selbst zu ermitteln, wo Ihr Eigenthum sich befindet; ich werde Ihnen
einen meiner Offiziere zum Schutz mitgeben. Morgen früh das Weitere.«

Mit diesen Worten wurden die Reisenden huldreich entlassen, und Anton
sah beim Herausgehen, wie der Befehlshaber sich ermüdet in einen weichen
Sammtstuhl setzte und mit gesenktem Haupte an dem Griff eines schönen
Terzerols spielte.

Ein kleiner Herr mit einer großen Schärpe, fast noch ein Kind, aber von
zuversichtlichem Wesen, begleitete die Reisenden aus dem Hause. Im
Herausgehen wurden sie von mehreren Anwesenden artig gegrüßt, und Anton
sah, daß das Vorzimmer sie noch immer für diplomatische Charaktere
hielt. Der Offizier frug, wohin er die Herren begleiten solle, sein
Auftrag sei, sie nicht zu verlassen.

»Zu unserm Schutz, oder zu unserer Bewachung?« frug Anton heiter, denn
er hatte jetzt guten Muth.

»Sie werden mir keine Veranlassung geben, mich als Ihren Aufseher zu
betrachten,« antwortete der kleine Krieger in elegantem Französisch.

»Nein,« sagte der Kaufmann, mit Theilnahme auf den Jüngling blickend,
»aber wir werden Sie ermüden, denn wir haben noch heut sehr
uninteressante und gewöhnliche Geschäfte abzumachen.«

»Ich thue nur meine Pflicht,« antwortete mit stolzer Haltung der Führer,
»wenn ich Sie begleite, wohin Sie irgend wünschen.«

»Und wir die unsere, wenn wir eilen,« sagte der Kaufmann.

       *       *       *       *       *

So schritten die Reisenden durch die Straßen der Stadt. Die Nacht war
eingebrochen, aber unter ihrem Mantel wurde das wüste Treiben noch
peinlicher. Haufen des niedrigsten Pöbels, Patrouillen des Heeres,
Schaaren von flüchtigen Landbewohnern drängten sich schreiend, fluchend,
singend durcheinander; viele Fenster waren erleuchtet, und der
Lichterglanz verbreitete über den Straßen ein schattenloses,
gespenstiges Licht. Ueber die Häuser wälzten sich dicht geballte,
röthliche Wolken, es brannte in einer Vorstadt, und der Wind trieb
Schwärme goldener Funken und lohender Holzsplitter über die Häupter der
Reisenden. Dazu heulten die Glocken der Thürme mit schauerlicher Stimme
eintönigen Klagegesang. Die Reisenden eilten schweigend durch das
Gedränge, die trotzigen Worte ihres Begleiters öffneten ihnen einen Weg
auch durch drohende Haufen. So kamen sie zu dem Hause, in welchem der
Agent der Handlung wohnte. Das Haus war verschlossen, und lange mußten
sie pochen, bis ein Fenster geöffnet wurde und eine ängstliche Stimme in
den Straßenlärm hinunter rief, wer da sei?

Als sie eintraten, lief ihnen der Agent händeringend entgegen und fiel
dem Kaufmann weinend um den Hals. Die Gegenwart des jungen Insurgenten
verhinderte ihn, seinen Gefühlen Worte zu geben; er öffnete den
Ankommenden seine Zimmer und bat mit kläglicher Stimme um Entschuldigung
wegen der übergroßen Unordnung. Koffer und Kisten waren gepackt, Frauen
und Dienstboten liefen ängstlich ab und zu, versteckten hier silberne
Leuchter und packten dort wieder silberne Löffel aus. Unterdeß rang der
Hausherr unaufhörlich die Hände, ging in der Stube auf und ab, beklagte
sein Unglück und das Unglück der Handlung, segnete und bedauerte die
Ankunft des Chefs in einem Athemzuge und versicherte dazwischen dem
jungen Krieger mit gepreßter Stimme, daß auch er ein Patriot sei, und
daß nur ein unbegreifliches Versehen des Dienstmädchens die Cocarde von
seiner Hausmütze abgetrennt habe. Es war ersichtlich, daß der Mann und
seine ganze Familie den Kopf verloren hatten. Mit Mühe und nur durch
ernste Worte brachte ihn der Kaufmann so weit, daß er ihm in einer
Fensterecke über den Stand der Geschäfte Auskunft gab. Die Frachtwagen
waren in der Stadt angekommen, gerade an dem Tage, an welchem der Tumult
anfing. Durch die Vorsicht eines Fuhrmanns waren sie in dem großen
Hofraum einer entlegenen Herberge untergebracht worden; was seit der
Zeit aus dem Transport geworden war, wußte der Agent nicht.

Nach kurzer Unterredung sagte der Kaufmann: »Ihre Gastfreundschaft
nehmen wir heut Nacht nicht in Anspruch, wir werden dort schlafen, wo
unsere Wagen sind.« Alle Einwendungen des Agenten wurden mit
Entschiedenheit zurückgewiesen. Der ehrliche, aber schwache Mann schien
wahrhaft bekümmert über die neuen Gefahren, denen sich sein
Geschäftsfreund aussetzen wollte.

»In der Frühe hole ich Sie ab,« sagte der Kaufmann beim Scheiden; »ich
beabsichtige morgen mit meinen Wagen abzureisen, vorher werde ich bei
unsern Kunden einige Besuche machen, die, wie Sie wissen, nothwendig
sind, dabei wünsche ich Ihre Begleitung.« Der Agent versprach, bei
Tageslicht alles Mögliche zu thun.

So traten die Reisenden wieder in die Nacht hinaus, geleitet von dem
Polen, welcher mit Verachtung die halblaute Verhandlung angehört hatte.
Auf der Straße sagte der Prinzipal, seine Cigarre unwillig wegwerfend,
zu Anton:

»Unser Freund wird uns wenig nützen, er ist hülflos wie ein Kind. Er hat
versäumt, im Anfange dieser wilden Tage seine Pflicht zu thun, Gelder
einzuziehen und Deckung für unsere Forderungen zu suchen.«

»Und jetzt wird Niemand den Willen haben,« sagte Anton bekümmert, »uns
weder Zahlung zu leisten, noch Deckung zu geben.«

»Und doch müssen wir das morgen durchsetzen, und Sie sollen mir dabei
helfen. Bei Gott, solche kriegerische Krämpfe sind für den Verkehr
ohnedies unbequem genug, sie lähmen jede nützliche Thätigkeit des
Menschen, und doch ist's diese allein, welche ihn davor bewahrt, ein
Thier zu werden. Wenn aber ein Geschäftsmann sich noch mehr stören läßt,
als nöthig ist, so begeht er ein Unrecht gegen die Civilisation, ein
Unrecht, das gar nicht wieder gut zu machen ist.«

So kamen sie in einen Stadttheil, in welchem leere Straßen und die
Todtenstille um sie herum noch unheimlicher gegen den fernen Lärm und
die Röthe am Himmel abstachen. Endlich machten sie Halt vor einem
niedrigen Gebäude mit großem Thorwege. Sie traten ein und sahen in die
Wirthsstube, einen schmutzigen Raum mit geschwärzten Deckbalken, in
welchem sich auf Holzbänken und Tischen schreiende und Branntwein
trinkende Patrioten drängten. Der junge Offizier trat auf die Schwelle
und rief nach dem Wirth. Eine dicke Figur mit rothglühendem Gesicht
tauchte aus dem Dampf eines Schenktisches hervor. »Im Namen der
Regierung Zimmer für mich und meine Begleiter,« forderte der Andere.
Widerwillig ergriff der Wirth ein verrostetes Schlüsselbund und ein
Talglicht und führte die Fremden in den Oberstock, dort öffnete er ein
dumpfiges Zimmer und erklärte mürrisch, er habe keine andere Gaststube.

»Schafft uns ein Abendbrod und eine Flasche von Eurem besten Wein,«
sagte der Kaufmann, »wir bezahlen Euch gut und auf der Stelle.«

Solche Andeutung verbesserte die Stimmung des dicken Gastwirths
sichtlich, er kam sogar auf den unglücklichen Einfall, höflich
auszusehen. Jetzt frug der Kaufmann nach den Fuhrleuten und nach den
Wagen. Diese Fragen kamen dem Wirthe quer. Zuerst versuchte er gar
nichts zu wissen und behauptete, es seien viele Wagen in seinem Hofe
aufgefahren, und es seien wohl auch Fuhrleute da, er kenne sie nicht.

Vergebens bemühte sich der Kaufmann, ihm den Zweck seiner Herkunft
verständlich zu machen, der Wirth blieb verstockt und verfiel wieder in
mürrische Grobheit, bis der junge Pole dazwischen trat und dem Kaufmann
bemerkte, mit solchen Leuten müsse man anders reden. Er stellte sich vor
den Wirth, bezeichnete ihn mit mehreren Hundenamen und versprach, ihn
auf der Stelle arretiren und abführen zu lassen, wenn er nicht die
genaueste Auskunft gebe.

Der Wirth sah scheu auf den Offizier und erbot sich endlich, fortzugehen
und einen der Fuhrleute heraufzuschicken.

Kurz darauf polterte eine lange Gestalt mit braunem Filzhut die Treppe
herauf, stutzte beim Anblick des Kaufmanns und erklärte endlich mit
erzwungener Freundlichkeit, er sei da.

»Wo stehn die Wagen, wo sind die Frachtbriefe?«

Die Wagen waren im Hofe der Herberge aufgefahren, die Frachtbriefe kamen
zögernd aus der schmutzigen Ledertasche des Fuhrmanns.

»Ihr steht mir dafür, daß Eure Ladung vollständig und unversehrt ist?«
frug der Kaufmann.

Mißvergnügt antwortete der Filzhut, er könne dafür nicht stehen. Die
Pferde des Transports seien ausgespannt und in einem versteckten Stall
verborgen, damit sie nicht von der Regierung mit Beschlag belegt würden;
was von den Wagen heruntergekommen sei, könne er nicht wissen und nicht
vertreten, jede Verantwortlichkeit höre bei solcher Unordnung auf.

»Wir sind in einer Diebeshöhle,« sagte der Kaufmann zu seinem Begleiter;
»ich bitte um Ihre Hülfe, die Leute zur Ordnung zu bringen.«

Andere Leute zur Ordnung zu bringen, war gerade, was der junge Pole für
seine Stärke hielt, denn er nahm lächelnd eine Pistole in die Hand und
sagte verbindlich zu Anton: »Thun Sie wie ich und haben Sie die Güte,
mir zu folgen.« Darauf faßte er den Fuhrmann beim Kragen wie einen
erschossenen Hasen und schleppte ihn die Treppe hinunter in den
Hausflur. -- »Wo ist der Wirth?« rief er mit möglichst furchtbarer
Stimme. »Der Hund von Wirth und eine Laterne.« Als die Laterne endlich
gebracht wurde, führte er den ganzen Zug, die Fremden, den gefangenen
Fuhrmann, den dicken Wirth und was bei dem Lärm sonst zusammengelaufen
war, in den Hof. Dort stellte er sich mit seinem Gefangenen als
Mittelpunkt eines Kreises auf, widmete dem Wirth noch einige
Hundesöhne, schlug seinen Fuhrmann mit dem Kolben der Pistole auf den
Kopf und sagte dann dem Kaufmann artig in französischer Sprache: »Der
Schädel dieses Burschen klingt merkwürdig hohl, was wünschen Sie
zunächst von diesen Tröpfen?«

»Haben Sie die Güte, die Fuhrleute zusammenzurufen.«

»Gut,« sagte der Pole, »und dann?«

»Dann will ich die Ladung der Wagen untersuchen, wenn das in der
Finsterniß möglich ist.«

»Möglich ist Alles,« sagte der Pole, »wenn Sie sich die Unbequemlichkeit
machen wollen, bei Nacht diese alte Leinwand zu durchforschen. Ich würde
Ihnen zu einer Flasche Sauterne rathen und zu einigen Stunden Ruhe. Man
muß in solchen Zeiten die Gelegenheit nicht versäumen, sich zu stärken.«

»Ich würde es vorziehn, auf der Stelle die Wagen anzusehen,« antwortete
der Kaufmann lächelnd, »wenn Sie nichts dagegen haben.«

»Ich bin im Dienst,« sagte der Pole, »also frisch an's Werk, es sind
Hände genug hier, um Ihnen die Lichter zu halten. -- Ihr gottverdammten
Schurken,« fuhr er polnisch fort, wieder den Fuhrmann knuffend und den
Wirth bedrohend, »ich führe Euch Alle zusammen ab und lasse Standrecht
über Euch halten, wenn Ihr nicht auf der Stelle die übrigen Fuhrleute
dieses Herrn vor meine Augen schafft. Wie viel sind ihrer?« frug er
französisch den Kaufmann.

»Es sind vierzehn Wagen,« erwiederte dieser.

»Vierzehn müssen's sein,« donnerte der Pole wieder die Leute an, »der
Teufel soll all Euren Großmüttern das Aergste thun, wenn Ihr Euch nicht
auf der Stelle vor diesem Herrn aufstellt.« Mit Hülfe eines alten
Hausknechts wurde endlich etwa ein Dutzend der Fuhrleute
herbeigeschafft, zwei waren nicht aufzutreiben; der Wirth gestand
endlich, sie hätten sich dem Heere der Patrioten angeschlossen.

Der Pole schien nicht viel Werth auf diesen Patriotismus zu legen. Er
sprach zum Kaufmann gewandt: »Hier haben Sie die Leute, sehen Sie nach
der Ladung; wenn auch nur ein Stück fehlt, lasse ich über die ganze
Gesellschaft Standrecht halten.« Dabei setzte er sich nachlässig auf
eine Wagendeichsel und drehte die Spitzen seiner beschmutzten
Glanzstiefeln beim Licht der Laterne hin und her.

Eine Anzahl von Laternen, auch einige Fackeln wurden gebracht, und auf
einige ermuthigende Worte des Kaufmanns stiegen die Fuhrleute in die
Wagenburg, welche in dem großen Hofe aufgefahren war, rollten einige
leere Wagen bei Seite und eröffneten den Zugang zu ihrer Ladung. Die
meisten waren schon früher im Geschäft des Kaufmanns gewesen und kannten
ihn und Anton persönlich, einige zeigten sich dienstfertig und
gutwillig, und während der Kaufmann den verständigsten unter ihnen
vornahm und ausfrug, untersuchte Anton, soweit es in der Eile möglich
war, die Beschaffenheit der Ladung, welche zumeist aus Wolle und Talg
bestand. Einige Wagen waren unbeschädigt, der eine war ganz abgeladen,
mehrere andere ihrer Decken beraubt und theilweise geplündert. Der
Kaufmann trat zu dem jungen Polen. »Es ist so, wie wir annahmen,« sagte
er; »der Wirth hat einige von den Fuhrleuten überredet, da jetzt
Revolution sei, hätten ihre Verpflichtungen aufgehört; sie haben
angefangen, die Ladung in einem Nebengebäude abzuladen. Kamen wir einen
Tag später, so war Alles ausgeräumt. Der Wirth und einige Spießgesellen
waren die Anstifter, ein Theil der Fuhrleute ist durch Drohungen
eingeschüchtert worden.«

Auf diesen Bericht folgte eine neue Auflage von Donnerwettern aus dem
Munde der kleinen Autorität; der Wirth, von dessen Gesicht alle Röthe
verschwunden war, lag vor dem Offizier auf den Knieen und wurde von
diesem bei den Haaren festgehalten und in gefährlicher Weise zerzaust.
Unterdeß warf sich Anton mit einigen Fuhrleuten gegen die verschlossene
Remise, schlug das Thor auf und beleuchtete die Wollsäcke und die
übrigen gestohlenen Güter.

»Lassen Sie die Leute aufladen, sie mögen zur Strafe die Nacht
arbeiten,« sagte der Kaufmann. Nach einigem Widerspruch fügten sich die
Fuhrleute, besiegt durch eine Mischung von Drohungen und Versprechungen.
Der Pole trieb die betrunkenen Gäste der Wirthsstube aus dem Hause, ließ
das äußere Thor schließen und alles Beleuchtungsmaterial des Hauses in
den Hof schaffen. Darauf zog er den Hauswirth unter fortgesetztem
freundschaftlichem Haarraufen nach dem obern Stock, ließ ihn dort durch
einige hülfreiche Patrioten mit großen Cocarden, welche unter den Gästen
der Wirthsstube gewesen waren, an einen Bettpfosten befestigen und
kündigte ihm an, daß er diese Nacht auf kein anderes Verhältniß zu
seiner Bettstelle Anspruch habe. »Im Fall die Waaren vollständig
aufgefunden und aus deinem Hause geschafft werden, wirst du Verzeihung
erhalten; im entgegengesetzten Falle werde ich Gericht über dich halten
und dich erschießen lassen.«

Unterdeß klirrte und rasselte es im Hofraum, und Menschenstimmen
schrieen eifrig durcheinander. Anton ließ die Wagen belasten und
die Ladung fest machen. In dem Eifer der Arbeit sah er kaum um sich
und dachte nur auf Augenblicke an die fremdartige Umgebung und das
Abenteuerliche dieser Scene. Es war ein großer viereckiger Hofraum,
von niedrigen verfallenen Holzgebäuden, Ställen und Wagenschuppen
eingefaßt, mit zwei Einfahrten, durch die Herberge selbst und ein
gegenüberliegendes Thor; ein Raum von mehreren Morgen Ausdehnung, wie
sie häufig bei den Herbergen des östlichen Europas zu finden sind,
welche an großen Verkehrstraßen liegen und wie die Caravansereien des
Morgenlandes bestimmt sind, großen Waarentransporten und einer schnell
zusammenströmenden Menge nothdürftigen Schutz zu geben. Alle Arten von
Wagen waren in dem Hofe in großem Viereck zusammengefahren, es war
ein Gewirr von Leitern, Deichseln, Rädern, von großen geflochtenen
Weidenkörben und grauen Leinwanddecken, von Heu- und Strohbündeln,
alten Pechbüchsen und tragbaren Futterkrippen. Außer Stalllaternen und
lodernden Kienfackeln leuchtete der rothe Himmel, noch immer zogen die
Brandwolken, geballter Rauch und glühende Funken über die Häupter der
Reisenden. Das fremdartige Dämmerlicht beleuchtete hier wenigstens
ein Werk des Friedens. Die Fuhrleute arbeiteten eifrig unter lautem
Zuruf, ein Haufen dunkler Gestalten verschwand bald im Schatten der
Frachtwagen und Ballen, bald sprang er auf die Höhe der Wagen, und die
lebhaften Gesticulationen der Arbeitenden gaben ihnen in dem rothen
Licht das Aussehen von Wilden, welche ein unbekanntes nächtliches Werk
ausführen.

Der Kaufmann ging zwischen dem Hof und Gastzimmer ab und zu, vergebens
bat ihn Anton, sich doch einige Stunden Ruhe zu gönnen. »Für uns ist
heut keine Nacht zum Schlafen,« sagte er finster, und Anton sah in dem
düstern Blick seines Prinzipals die Entschlossenheit eines Mannes, der
bereit ist, Alles daran zu setzen, um seinen Willen durchzuführen.

Es war gegen Morgen, als der letzte riesige Wollsack mit Ketten und
Stricken hoch oben auf dem Wagen befestigt war. Anton, der selbst Hand
angelegt hatte, glitt herunter und meldete seinem Prinzipal: »Wir sind
fertig.«

»Endlich,« antwortete der Kaufmann tief aufathmend und ging hinauf in
das Zimmer, um dies seinem freundlichen Begleiter anzuzeigen. Dieser
hatte die Nacht auf seine Weise zugebracht; zuerst ließ er sich das
Abendbrod und den Wein, welchen entsetzte Dienstmädchen auf seine
Forderung heraufschafften, sehr wohl schmecken und behielt noch Zeit,
eine wie die andere vornehm um die Taille zu fassen und ihnen einige
aufmunternde Worte zu gönnen. Dann betrachtete er die unsaubern Betten
und streckte sich endlich mit einem französischen Fluch auf einem
derselben aus, sah gleichgültig in das zusammengezogene Gesicht des
tückischen Wirthes, der ihm gegenüber auf dem Boden saß, starrte die
Zimmerdecke an und sagte dem Kaufmann, welcher einige Male in die Stube
trat, schon in halbem Schlummer Artigkeiten über seine Fertigkeit, die
Nächte ohne Schlaf hinzubringen. Endlich schlief er fest ein.
Wenigstens fand ihn der Kaufmann am Morgen hingestreckt auf der groben
Leinwand, das feine Gesicht von langem schwarzen Haar eingefaßt, die
kleinen Hände verschlungen, ein freundliches Lächeln um seinen Mund. So
war er mit seiner Umgebung kein unpassendes Bild der Aristokratie seines
Stammes, er selbst ein vornehmes Kind mit den Leidenschaften und
vielleicht mit den Sünden eines Mannes, und ihm gegenüber auf dem
Fußboden die rohe Gestalt des gefesselten Plebejers, der sich den
Anschein gab, ebenfalls zu schlafen, aber oft mit bösem Blick auf den
Liegenden hinschielte.

Der Aristokrat sprang auf, als der Kaufmann an sein Bett trat, er
öffnete das Fenster und sagte: »Guten Tag! es ist Morgen, ich habe
excellent geschlafen.« Darauf rief er eine vorbeiziehende Patrouille an,
erklärte dem Führer kurz das Sachverhältniß, übergab ihm die Reste des
Abendessens und den Wirth und befahl ihm ohne Weiteres, mit seinen
Leuten im Hause Wache zu halten, bis er selbst zurückkehre. Dann trug er
den Fuhrleuten auf, die Pferde anzuschirren, und führte die Reisenden in
das Dämmerlicht eines unheimlichen Tages.

Auf dem Wege zum Agenten sagte der Kaufmann zu Anton: »Wir theilen uns
in die nöthigsten Besuche; sagen Sie unsern Kunden, daß wir durchaus
nicht beabsichtigten, sie zu drücken, daß sie bei Wiederherstellung
einiger Ordnung auf die größte Nachsicht und Schonung rechnen können, ja
unter Umständen auf eine Erweiterung ihres Credits, jetzt aber und vor
Allem verlangen wir Sicherheiten. Wir werden in diesem Wirrwarr nicht
viel abmachen, aber daß die Herren heut durch uns selbst an unsere Firma
erinnert werden, das ist die Hälfte unserer Außenstände werth.« Leiser
fügte er hinzu: »Diese Stadt ist ihrem Schicksal verfallen, wir werden
in der nächsten Zukunft hier wenig Geschäfte machen, denken Sie daran
und seien Sie fest.« Und zum Polen gewendet sagte er: »Ich bitte Sie,
meinem Gefährten zu erlauben, daß er in Begleitung des Agenten einige
Geschäftswege gehe.«

»Wenn Ihr Agent mir mit seiner Person für die Rückkehr dieses Herrn
haften will,« erwiederte der Pole zögernd, »so mag es geschehen.«

Das Tageslicht hatte seine schöne Eigenschaft, den Blumen Farbe und den
Furchtsamen Muth zu geben, auch an dem Agenten bewährt. Er erklärte sich
bereit, mit Anton auszugehen. Unter dem Schutz der großen Cocarde,
welche der Agent am Hute trug, eilte Anton von Haus zu Haus, er selbst
bleich nach der ruhelosen Nacht, aber mit entschlossenem Herzen.
Ueberall wurde er mit Staunen empfangen, welches nicht immer frei von
Bestürzung war: Wie man in solcher Zeit daran denken könne, Geschäfte
abzuwickeln, zwischen Waffenlärm und Sturmgeläut und in der Todesangst
um eine furchtbare Zukunft?

Anton erwiederte kaltblütig: »Unsere Handlung ist nicht gesonnen, sich
um den Kriegslärm zu kümmern, wo sie nicht dazu gezwungen wird; jede
Zeit ist gut genug, um Verpflichtungen zu erfüllen; wenn für uns die
Zeit war, hierher zu kommen, so ist auch für Sie Zeit, mit mir zu
verhandeln.« Durch solche und ähnliche Vorstellungen gelang es ihm doch,
hier und da ein bestimmtes Versprechen, Anerbietungen, ja sogar einige
Deckung zu erlangen.

Nach einigen Stunden angestrengter Arbeit traf Anton in der Wohnung des
Agenten wieder mit seinem Prinzipal zusammen. Als er Bericht abgestattet
hatte, sagte der Kaufmann, ihm die Hand reichend: »Wenn wir noch unsere
Wagen glücklich aus der Stadt bringen, haben wir so viel durchgesetzt,
daß wir die unvermeidlichen Verluste an diesem Ort wohl ertragen können.
Jetzt auf die Commandantur!« -- Er gab dem Agenten noch Instruction und
sagte ihm beim Abschied leise: »In wenig Tagen werden unsere Truppen
einrücken, ich nehme an, daß Sie bis dahin Ihr Haus nicht verlassen.
Dann sehen wir uns wieder.«

Der Agent rief mit aufgehobenen Händen den Schutz aller Himmlischen auf
die Reisenden herab, verschloß und verriegelte hinter ihnen die
Hausthüre und versteckte seine revolutionäre Cocarde in dem Ofen.

Die Reisenden eilten unter Führung des Polen mit schnellen Schritten
durch das Gewühl. Wieder hatten sich die Straßen gefüllt, wieder zogen
Schaaren Bewaffneter an ihnen vorüber, der Pöbel war wilder und
aufgeregter, und das Geschrei war noch größer, als am Abend zuvor. Es
wurde an die Häuser gedonnert und Einlaß verlangt, Branntweinfässer
wurden auf die Pflastersteine gerollt und von dichten Haufen trunkener
Männer und Weiber umdrängt, Alles kündigte an, daß die befehlende Macht
nicht stark genug war, die Straßendisciplin aufrecht zu erhalten. Auch
im Hause des Commandirenden war ein unruhiges Treiben, Bewaffnete eilten
zu und ab, und die Botschaft, welche sie brachten, mußte ungünstig sein,
denn in dem großen Vorzimmer wurde mit halblauter Stimme viel
geflüstert, und unruhige Erwartung lag auf allen Gesichtern.

Der junge Pole wurde bei seinem Eintritt von seinen Freunden umdrängt
und in eine Ecke gezogen. Nach hastigen Fragen faßte er ein Gewehr, rief
Einige beim Namen und verließ das Zimmer, ohne sich weiter um die
Reisenden zu kümmern.

Der Kaufmann und Anton wurden in das Nebenzimmer gewiesen. Dort empfing
sie der junge Befehlshaber. Auch er war bleich und niedergeschlagen,
aber hatte doch die Haltung eines vornehmen Mannes, als er den Kaufmann
anredete: »Ich habe Ihren Wunsch bevorwortet, hier ist ein Passirschein
für Sie und Ihre Wagen; ich bitte Sie, daraus zu entnehmen, daß wir die
Bürger Ihres Staates rücksichtsvoll zu behandeln wünschen, mehr
vielleicht, als die Pflicht der Selbsterhaltung rathsam macht.«

Der Kaufmann empfing das verhängnißvolle Papier mit glänzenden Augen:
»Sie haben mir eine ungewöhnliche Rücksicht bewiesen,« sagte er, »ich
fühle mich Ihnen tief verpflichtet und wünsche, daß es mir einst
vergönnt sein möge, meine Dankbarkeit Ihnen zu beweisen.«

»Wer weiß,« antwortete der junge Befehlshaber mit trübem Lächeln, »wer
Alles auf das Spiel setzt, kann auch Alles verlieren.«

»Vieles,« sagte der Kaufmann mit einer höflichen Neigung seines Hauptes,
»aber nicht Alles, wenn man sich ehrlich Mühe giebt.«

In diesem Augenblick drang ein dumpfer Ton in das Ohr der Sprechenden,
ein Geräusch, wie der Zug des heulenden Windes oder das Brausen der
hereinstürzenden Fluth. Der Commandirende stand unbeweglich und horchte.
Plötzlich erklang ganz in der Nähe ein mißtönender Schrei aus vielen
Kehlen, einzelne Schüsse folgten. Anton, durch Nachtwachen und lange
Spannung empfänglich gemacht für einen Schauer, schrak zusammen, er sah,
daß die Hand seines Prinzipals, welche den Passirschein festhielt,
heftig zitterte. Da wurde die Thür des Kabinets aufgerissen, einige
stattliche Männer stürzten herein, mit zerrissenen Kleidern, die Waffen
in der Hand, in den verstörten Gesichtern die Spuren des Straßenkampfes,
an ihrer Spitze der Führer der Reisenden.

»Empörung!« rief der junge Pole seinem Befehlshaber zu, »sie suchen
dich! -- Rette dich! -- Ich halte sie auf.«

Schnell wie der Gedanke sprang Anton zu seinem Prinzipal, er riß diesen
mit sich fort, und beide flogen durch das Vorzimmer die Treppe hinab in
den Hausflur. Hier stießen sie auf einen Haufen Bewaffneter, welche sich
noch einmal gegen eine andrängende Volksmasse am Eingang des Hauses zu
setzen suchten. Aber so schnell auch die Reisenden waren, schneller noch
glitt ihr Gefährte der letzten Nacht die Treppe hinunter, flog an die
Spitze seiner Freunde und warf sich unter lautem Zuruf mit ihnen einem
hereinbrechenden Pöbelhaufen entgegen. Wild flogen die schwarzen Haare
um sein entblößtes Haupt, und in seinem schönen, jetzt so farblosen
Angesicht glänzten die Augen von der unwiderstehlichen Energie eines
tapfern Mannes. »Zurück!« rief er mit heller Stimme dem wüsten Volke zu
und sprang wie ein Panther von den Stufen des Portals weit hinein in
den Haufen, mit flachen Schlägen seiner Klinge auf die Köpfe der
Andrängenden hauend. Die Volksmasse wich zurück, die Gefährten des
Tapfern stellten sich kampfbereit hinter ihm auf. Wieder ergriff Anton
den Arm seines Prinzipals und zog ihn aus dem Hause mit der Hast, welche
dem Menschen nur dann wird, wenn er widerstandslos einem mächtigen
Triebe folgt. Schon waren sie hinter einem Vorsprung des Hauses, da fiel
ein Schuß, und mit Entsetzen sahen sie noch, daß der junge Pole blutend
auf den Rücken fiel, sie hörten seinen letzten Schrei: »Die Canaille!«

       *       *       *       *       *

»Zu den Wagen!« rief der Kaufmann und warf sich in eine enge Quergasse.
Aus der Ferne klangen noch einzelne Schüsse und das Geschrei der
Uneinigen; die Reisenden durchbrachen das Gedränge neugieriger und
erschreckter Einwohner, welche ihren Lauf durch entlegene Straßen
hinderten, und kamen athemlos, das Schlimmste befürchtend, vor der
Herberge an.

Auch hier war die Empörung ausgebrochen. Die zurückgelassene Wache hatte
den Wirth losgebunden und sich schleunig entfernt, als die Nachricht von
dem Tumult zu ihren Ohren gedrungen war. Jetzt füllte den Hof Zank und
vielstimmiges Geschrei. Der Wirth, unterstützt von einem Haufen
Straßengesindel, verhandelte heftig mit den Fuhrleuten. Ein Theil der
Wagen war angespannt und zur Abfahrt bereit, von andern war die Decke
wieder heruntergerissen, ein Trupp der Fuhrleute, offenbar die
Minderzahl, stand davor und widersetzte sich dem andringenden Wirth und
seiner Bande. Es war eine verzweifelte Lage. Der Kaufmann riß sich von
Anton los, welcher ihn zurückhalten wollte, stürzte mitten in den Haufen
der Streitenden und rief, den Passirschein hoch hebend, in polnischer
Sprache: »Haltet ein! Hier ist der Befehl des Commandanten, daß unsere
Wagen die Stadt verlassen sollen. Wer sich widersetzt, wird bestraft
werden. Wir stehen unter dem Schutz der Regierung.«

»Welcher Regierung? du Schelm von einem Deutschen!« schrie der Wirth mit
kirschrothem Gesicht; »die alte Regierung gilt nicht mehr, die Verräther
haben ihren Lohn erhalten, und Ihr Spione sollt gleichfalls hängen!« So
drang er auf den Kaufmann ein und hieb mit einem alten Säbel nach dem
Haupt des Wehrlosen.

Unserm Anton grauste; aber wie der Mensch in den schrecklichsten
Momenten von abenteuerlichen Ideenverbindungen befallen wird, welche wie
Sternschnuppen durch die Finsterniß eines empörten Gemüthes schießen, so
erhielt auch ihm der breite Rücken des Wirthes auf einmal eine
auffallende Aehnlichkeit mit dem Rücken eines dicken Schulkameraden aus
Ostrau, eines gutmüthigen Bäckersohnes, an dem er in vielen Balgereien
den Knabenkunstgriff geübt hatte, seinen Gegner durch einen gewissen
Ruck und Druck von hinten platt auf die Erde zu legen. Er sprang
blitzschnell hinter den Wirth, faßte ihn mit der Stärke eines Riesen am
Genick, gab ihm den Ruck mit aller Kunst und schrie dabei unwillkürlich:
»Du Hanswurst.« -- Der niedersausende Säbel verlor seine gefährliche
Richtung, er traf den Arm des Kaufmanns, zerschnitt den Rock und drang
in das Fleisch ein, das Blut färbte augenblicklich die weiße Leinwand,
welche durch den Schnitt bloßgelegt wurde. Als der Dicke, wie ein Käfer
zappelnd, auf dem Rücken lag, hielt ihm Anton wieder die treue Pistole
vor und schrie in seiner verzweifelten Begeisterung: »Zurück, Ihr
Schufte, oder ich schieße ihn todt!«

Diese schnelle Diversion bewirkte für den Augenblick mehr, als nach Lage
der Dinge zu hoffen stand: das Gesindel, welches der Wirth aus seiner
Schenkstube zusammengeholt hatte und welches zunächst in fremdem
Interesse handelte, wich zurück, und ein halbes Dutzend Fuhrleute
drängte sich mit Radstangen und andern Angriffswerkzeugen um den
Kaufmann und schrie jetzt eben so laut, wie früher die Andern, daß dem
fremden Herrn und den Wagen kein Leid geschehen solle. Der Kaufmann
rief: »Jagt das fremde Volk hinaus!« faßte selbst den Säbel, welcher dem
liegenden Wirth entfallen war, stürmte an der Spitze der Getreuen auf
die Helfer des Wirths ein und trieb diese durch den gepflasterten
Hausflur. Die Hartnäckigsten machten noch einen vergeblichen Versuch,
sich in der Schenkstube festzuhalten, aber einer nach dem andern ward
aus dem Hause geworfen, daß sie brüllend und fluchend davonliefen.
Darauf wurde die Hausthür geschlossen, und der Kaufmann eilte nach dem
Hof zurück, wo Anton noch immer vor dem unverbesserlichen Wirth kniete
und diesen am Aufstehen hinderte. Die übrigen Fuhrleute hatten sich
scheu zurückgezogen, der Kaufmann rief jetzt alle heran und befahl:
»Spannt an!« -- Zu Anton sagte er: »Dies Haus müssen wir sogleich
verlassen. Besser auf dem Straßenpflaster, als in dieser Höhle.« --

»Sie bluten,« rief Anton, bestürzt zu dem Arm des Kaufmanns aufblickend.

»Es muß unbedeutend sein, ich kann den Arm bewegen,« antwortete der
Kaufmann schnell. »Oeffnet das Hinterthor, hinaus mit den Wagen!
Vorwärts, Ihr Männer! -- Einer der Fuhrleute wird Ihnen helfen, den
Wirth festzuhalten.«

»Und wo sollen wir hin?« frug Anton in englischer Sprache. »Sollen wir
mit den Wagen hinein in das Blutvergießen der Straße?«

»Wir haben einen Passirschein und werden die Stadt verlassen,«
erwiederte der Kaufmann hartnäckig.

»Man wird den Paß nicht respectiren,« rief Anton wieder und hielt dem
ungeduldigen Wirth seine Pistole an die Stirn.

»Im schlimmsten Falle giebt es mehrere Herbergen in diesem Theile der
Stadt, jede andere wird eine bessere Zuflucht sein.«

»Aber die Fuhrleute sind nicht vollzählig und haben zum Theil bösen
Willen.«

»Den bösen Willen Einzelner bezwinge ich,« antwortete der Kaufmann
finster; »die Gespanne sind vollzählig, es fehlen nur die Knechte. Wer
Pferde besaß, blieb bei seiner Pflicht. -- Das Thor ist geöffnet, hinaus
mit den Wagen!«

Das hintere Thor führte auf einen offenen Platz, der mit Schutt und
Bausteinen bedeckt und von einzelnen ärmlichen Häusern umgeben war. Der
Kaufmann eilte an das Thor und trieb zur Abfahrt. Ein stämmiger Bursche
kam von seinen Pferden zur Unterstützung Antons herbei. Es waren
angstvolle Momente. In der Nähe des Hauses rangen Anton und sein Gehülfe
mit dem liegenden Mann, und an der Thür heulten die häßliche Frau des
Liegenden und die beiden Dienstmädchen. Als der erste Wagen durch das
Hofthor hinausfuhr, wurde das Geschrei der Weiber lauter, die Wirthin
rief Mord und Hülfe und die Mädchen ächzten um so herzhafter, je
eifriger der junge Fuhrmann ihnen versicherte, dem Herrn Wirth solle
kein Leid geschehen, wenn er nur ruhig liegen bleibe; und ihre Zeche
würden sie auch bezahlen.

Da donnerten Kolbenschläge an das verschlossene Hausthor, die Weiber
stürzten hin und öffneten; und so groß war die hoffnungslose Spannung
der letzten Augenblicke gewesen, daß Anton mit einer gewissen
Befriedigung ein starkes Commando Bewaffneter in den Hof dringen sah. Er
erhob sich vom Boden und ließ den Wirth los. Der Kaufmann aber ging
langsam, mit wankendem Schritt als ein gebrochener Mann den Feinden
entgegen, welche im entscheidenden Augenblick seinen Willen hinderten.

Der Anführer des Trupps, einer von den Wächtern, welche der junge Pole
am Morgen in die Herberge gerufen hatte, sagte zum Kaufmann: »Sie sind
Gefangener der Regierung, Sie und Ihre Waaren dürfen die Stadt nicht
verlassen.«

»Ich habe einen Passirschein,« antwortete der Kaufmann mit heiserer
Stimme und griff nach der Brusttasche.

»Das neue Commando verbietet Ihnen die Abreise,« wiederholte der
Bewaffnete kurz.

»Ich muß mich unterwerfen,« sprach der Kaufmann, er setzte sich
mechanisch auf eine Deichsel und faßte mit beiden Händen nach dem
Wagenkorbe.

Anton hielt den halb Bewußtlosen in seinen Armen und rief in der
tiefsten Empörung: »Wir sind in dieser Herberge zwei Mal beraubt worden,
wir waren in Gefahr, getödtet zu werden, mein Begleiter ist verwundet,
wenn Ihre Regierung uns und die Wagen zurückhalten will, so schützen Sie
wenigstens unser Leben und diese Güter, welche uns gehören. In dieser
Herberge können die Wagen nicht bleiben, und wenn Sie uns von den Wagen
trennen und fortführen, so wird Plünderung und Zerstörung derselben noch
schwerer zu verhüten sein.«

Die Bewaffneten traten zusammen und hielten Rath; der Anführer rief
endlich auch Anton. Nach langem Verhandeln wurde bestimmt, die Wagen in
eine nahe gelegene Herberge von ähnlicher Beschaffenheit, aber etwas
besserem Charakter zu geleiten. Anton erhielt die Erlaubniß, mit dem
Kaufmann unter Bewachung in demselben Gasthofe zu bleiben, bis Weiteres
über sie beschlossen würde. Der Kaufmann hatte unterdeß an die Leinwand
des Wagens gelehnt theilnahmlos dagesessen. Anton theilte ihm schnell
das Resultat der Unterhandlungen mit.

»Wir müssen es ertragen,« sprach der Prinzipal langsam und versuchte mit
Mühe sich zu erheben. »Fordern Sie unsere Rechnung von dem Wirth.«

»Der Wirth wird seine Bezahlung durch uns erhalten,« sagte der Führer
des Trupps und stieß den Besitzer des Hofes unsanft zur Seite. »Denken
Sie jetzt an sich selbst,« fügte er theilnehmend hinzu und faßte den Arm
des Verwundeten, um ihn zu stützen.

»Bezahlen Sie für uns und für die Pferde,« wiederholte der Kaufmann zu
Anton gewandt, »wir dürfen hier nichts schuldig bleiben.«

Anton zog seine Brieftasche hervor, rief die Fuhrleute zusammen, übergab
vor ihren Augen dem Wirth ein Cassenbillet und sagte ihm: »So zahle ich
Euch, bis Eure Forderung festgestellt ist, vorläufig diese Summe. Ihr
Männer seid Zeugen.« Die Fuhrleute nickten respectvoll und eilten zu
ihren Wagen.

Der Zug setzte sich in Bewegung. Voran ein Theil der Escorte, dann die
Frachtwagen, welche langsam und unbehülflich über die Steine der
Ausfahrt rasselten, einige ohne Fuhrmann, nur durch die eingeübten
Pferde in der Reihe gehalten. Der Kaufmann stand am Thor, auf Anton
gelehnt, und zählte leise wie im Traume, so oft ein Wagen durch das Thor
fuhr; da der letzte hinausrollte, sagte er: »Abgemacht!« und ließ sich
von Anton und dem Polen hinter den Wagen her führen.

In der nächsten Querstraße fuhr der Zug in den weiten Hofraum einer
Herberge ein. Als nach langem Aufenthalt der letzte Wagen abgespannt
war, und die Wache das Thor von innen verriegelt hatte, sank der
Kaufmann ohnmächtig zusammen und wurde in das Haus getragen.

In einem kleinen Zimmer wurde der Verwundete niedergelegt; die Polen
stellten eine Wache vor das Zimmer der Reisenden, eine andere in den
Hof; Anton blieb mit dem Ohnmächtigen allein. Angstvoll kniete er an dem
Lager des Kaufmanns nieder, öffnete ihm die Kleider und benetzte das
Gesicht mit kaltem Wasser. Nach einer Weile kehrte Leben in das
Angesicht des Prinzipals zurück, er öffnete die Augen, blickte dankend
auf Anton und wies auf das Fenster.

Anton sah hinaus und sagte freudig: »Es führt auf den Hof, ich kann die
Wagen zählen und übersehen. Hier glaube ich, sind wir in erträglicher
Sicherheit; freilich sind wir Gefangene! Vor Allem aber erlauben Sie
mir, nach Ihrer Wunde zu sehen, Ihre Kleider sind mit vielem Blut
befleckt!«

»Die Schwäche kommt von der Anstrengung mehr, als vom Blutverlust,«
antwortete der Kaufmann sich aufrichtend.

Anton öffnete die Thür und bat um einen Wundarzt. Der Wächter war
bereit, einen solchen zu holen, und ließ nach Verlauf einer langen
ängstlichen Stunde ein schäbiges Subject herein, welches eilig ein
Barbiermesser und ein schmutziges Taschentuch hervorholte, das Messer an
seinem Aermel strich und das Taschentuch in eine bedenkliche Nähe von
Antons Kinn zu bringen wagte. Mit Mühe wurde ihm begreiflich gemacht,
weshalb er gerufen sei. Anton schnitt den Rockärmel und das Hemde auf
und untersuchte selbst die verwundete Stelle. Es war ein Schnitt in den
Oberarm, er schien nicht gerade tief, doch war der Arm steif, und der
Kaufmann fühlte heftige Schmerzen. Der Barbier versuchte einen Verband
anzulegen und entfernte sich mit dem Versprechen, in den nächsten Tagen
wiederzukommen. Der Kaufmann sank erschöpft durch die Schmerzen des
Verbandes auf das Lager zurück, und Anton saß den Rest des Tages neben
ihm, machte dem Arm Umschläge von kaltem Wasser und beobachtete den
fieberhaften Schlummer des Kranken.

Bald versank er selbst in einen Zustand von Halbschlaf, eine dumpfe
Abspannung, welche ihn gleichgültig gegen Alles machte, was außerhalb
des Zimmers vorging. So kam der Abend und die Nacht, Anton tauchte jede
Minute die Fingerspitzen in kaltes Wasser und schlich zuweilen vom Lager
des Verwundeten nach dem Fenster, um nach den Wagen zu sehen, oder nach
der Thür, um einige halblaute Worte mit der Wache zu wechseln, welche
eine gutmüthige Theilnahme bewies. Unterdeß wüthete in der Stadt das
Feuer und vor den Thoren donnerte das Geschütz angreifender Truppen.
Anton sah gleichgültig auf die glühende Lohe, welche vom Winde getrieben
wieder über die unglückliche Stadt flog, er hörte mit einer schwachen
Verwunderung, daß der Donner des Geschützes immer stärker rollte und
endlich in ein betäubendes Krachen überging, und wenn er Wehgeschrei
oder Gebrüll auf der Straße hörte, klang es ihm so unbedeutend, wie das
Läuten eines Frühglöckchens, das er von seiner Stube im Hause des
Prinzipals hören konnte, und Niemanden aus der Morgenruh aufzustören
vermochte, als höchstens einige fromme Mütterchen. Mechanisch griff er
die ganze Nacht hindurch mit den Händen in das kalte Wasser und an den
Arm des Liegenden und fuhr auf, so oft dieser stöhnte und sich bewegte.
Als aber gegen Morgen der Kranke in einen ruhigeren Schlummer sank,
vergaß auch Anton seine Arbeit, der Kopf fiel ihm schwer auf die Hände,
welche er über den Tisch ausgebreitet hatte; er sah und hörte nichts
mehr; er war unter dem Angstgeschrei und Kanonendonner, welche die
Eroberung einer hartnäckig vertheidigten Stadt anzeigten, unter allen
Gräueln eines blutigen Kampfes fest eingeschlafen, wie ein müder Knabe
über seinen Schularbeiten.

Als er nach einigen Stunden erwachte, war der Morgen längst angebrochen,
der Kaufmann lachte ihn von seinem Lager freundlich an und reichte ihm
die gesunde Hand. Anton drückte sie erfreut und eilte wieder nach dem
Fenster, »Alles in Ordnung!« Darauf öffnete er die Thür, die Wache war
verschwunden. Und auf der Straße klang Trommelwirbel und der regelmäßige
Tritt einziehender Regimenter.



~III.~


»Wir gaben Sie bereits verloren,« rief der eintretende Rittmeister dem
Kaufmann zu. »Es ist hier arg gewirthschaftet worden, und meine
Erkundigung nach Ihnen war ohne Erfolg; ein Glück war es, daß Ihr Brief
mich in dem Gewirr auffand.«

»Wir haben unsern Willen durchgesetzt,« sagte der Kaufmann, »wie Sie
sehen, nicht ohne Hindernisse --« er zeigte lächelnd auf seinen
verbundenen Arm.

»Vor Allem lassen Sie mich wissen, welche Abenteuer Sie erlebt haben,«
sagte der Rittmeister, sich zu dem Verwundeten setzend; »Sie haben mehr
Spuren des Kampfes aufzuweisen als wir.« Der Kaufmann erzählte. Er
verweilte mit Wärme bei Antons Heldenthat, dem er seine Rettung
zuschrieb, und schloß mit den Worten: »Meine Wunde verhindert mich
nicht, zu reisen, und meine Rückkehr ist dringend nothwendig. Die Wagen
will ich bis zur Grenze mit mir nehmen.«

»Morgen früh geht ein Zug unsers Trains nach der Grenze zurück, diesem
können Sie Ihre Wagen anschließen. Uebrigens ist die große Straße jetzt
sicher. Von morgen wird auch der Postenlauf wieder beginnen.«

»Unterdeß erbitte ich Ihre Vermittelung, ich will noch heut durch
Estaffette Briefe nach Haus senden.«

»Ich will sorgen,« versprach der Rittmeister, »daß Ihre Rückkehr morgen
keine Verzögerung erleidet.«

Als der Offizier das Zimmer verlassen hatte, sagte der Kaufmann zu
Anton: »Ihnen, lieber Wohlfart, muß ich jetzt eine Ueberraschung
bereiten, die Ihnen, wie ich fürchte, wenig willkommen sein wird. Ich
wünsche Sie an meiner Stelle hier zu lassen.« Erstaunt trat Anton an das
Lager des Prinzipals. »Auf unsern Agenten ist in dieser Zeit nicht zu
bauen,« fuhr der Kaufmann fort; »ich habe in diesen Tagen mit Freuden
erkannt, wie sehr ich mich auf Sie verlassen kann. Was Sie noch nebenbei
gethan haben zur Rettung meiner Stirnhaut, das bleibt Ihnen unvergessen,
so lange ich lebe. -- Und jetzt setzen Sie sich mit Ihrer Schreibtafel
zu mir, wir überlegen noch einmal, was wir zu thun haben.«

Am nächsten Morgen hielt ein Postwagen vor der Herberge, der Kaufmann
wurde von Anton hineingehoben und ließ an der Seite der Straße halten,
bis die Frachtwagen einer nach dem andern zum Thore hinausgefahren
waren. Dann drückte er noch einmal Antons Hand und sagte: »Ihr
Aufenthalt wird Wochen, ja er kann Monate dauern. Ihre Arbeit wird sehr
unangenehm und zuweilen ohne Resultate sein. Und ich wiederhole Ihnen,
seien Sie nicht zu ängstlich, ich vertraue auf Ihr Urtheil, wie auf mein
eigenes. Fürchten Sie nicht, uns einen Verlust zu bereiten, wenn Sie
unsichere Schuldner zur Zahlung bringen können. Dieser Ort ist
verwüstet und fortan für uns verloren. Leben Sie wohl, auf ein gutes
Wiedersehn zu Hause.«

So blieb Anton allein in der fremden Stadt, in einer Stellung, in
welcher großes Vertrauen ihm große Verantwortlichkeit auflegte. Er ging
in das Zimmer zurück, rief den Wirth und schloß mit ihm auf der Stelle
einen Vertrag über seinen ferneren Aufenthalt. Die Stadt war so
angefüllt mit Militär, daß er es vorzog, in der kleinen Wohnung, welche
er bereits in Besitz hatte, zu bleiben und die Unbequemlichkeiten des
dürftigen Quartiers zu ertragen. Er durfte nicht erwarten, es irgendwo
wohnlicher zu finden.

Wohl war es eine verwüstete Stadt, welche Antons Fuß durchschritt. Vor
wenig Tagen füllte das Gewühl leidenschaftlicher Menschen die Straßen,
jede Art von Unternehmungslust war auf den wilden Gesichtern zu lesen.
Wo war jetzt der Trotz, die Kampflust, die Begeisterung der vielen
Tausende? -- Die Haufen der Landleute, Schwärme des Pöbels, Krieger des
Patriotenheeres waren zerstoben wie Geister, welche der Sturmschlag
fremder Trommeln verscheucht hat. Was von Menschen auf den Straßen
daherschritt, das waren fremde Soldaten. Aber die bunten Uniformen der
Fremden gaben der Stadt kein besseres Ansehen. Zwar das Feuer war
gelöscht, dessen Qualm in den letzten Tagen den Himmel verdunkelt hatte.
Aber in dem bleichen Herbstlicht standen die Häuser da, wie ausgebrannt.
Die Thüren blieben verschlossen, viele Scheiben zerschlagen, auf den
Steinen lag der Unrath, faules Stroh, Trümmer von Hausgeräth, hier mit
zerbrochenen Rädern ein Karren, dort eine Montur, Waffen, die Leiche
eines Pferdes. An einer Straßenecke standen Schränke und Tonnen, die man
aus Häusern zusammengeworfen hatte als einen letzten Wall gegen die
eindringenden Truppen, und dahinter lagen mit einem Strohbund nachlässig
zugedeckt die Leichen getödteter Menschen. Anton wandte sich mit Grausen
ab, als er die blutlosen Köpfe unter den Halmen erblickte. Auf den
Plätzen bivouakirten neu eingezogene Truppen, ihre Pferde standen in
Haufen zusammengekoppelt, daneben aufgefahrene Geschütze; in allen
Straßen dröhnte der Tritt starker Patrouillen, nur selten eilte eine
Gestalt in Civilkleidern über das Pflaster, den Hut tief in die Augen
gedrückt, mit furchtsamem Blick von der Seite auf die fremden Krieger
sehend, zuweilen wurde ein bleicher Mann von Bewaffneten vorübergeführt,
und wenn er zu langsam ging, mit dem Kolben vorwärts gestoßen. Die Stadt
hatte häßlich ausgesehen während der Aufregung, sie erschien noch
häßlicher in der Todtenruhe, welche jetzt auf ihr lag.

Als Anton mit solchen Eindrücken von seinem ersten Gange zurückkehrte,
fand er vor seiner Zimmerthür einen Husaren, der wie auf Posten mit
dröhnendem Tritt auf und ab ging.

»Herr Wohlfart!« schrie der Husar und stürzte dem Ankommenden entgegen.

»Mein lieber Karl,« rief Anton, »das ist die erste Freude, die ich in
dieser traurigen Stadt habe. Aber wie kommen Sie hierher?«

»Sie wissen ja, daß ich jetzt meine Zeit abdiene. Wir stießen zu unsern
Kameraden an der Grenze, wenige Stunden, nachdem Sie abgereist waren.
Vom Wirth, der mich noch aus dem Geschäft kannte, erfuhr ich Ihre
Abreise. Sie können denken, in welcher Angst ich war. Erst heut erhielt
ich Urlaub, und es war mein Glück, daß ich einen der Fuhrleute in der
Hausthür frug, sonst hätte ich Sie noch nicht gefunden. Und jetzt vor
Allem, Herr Wohlfart, was macht unser Prinzipal, wie steht's mit unsern
Waaren?«

»Kommen Sie nur erst in's Zimmer,« erwiederte Anton. »Sie sollen Alles
hören.«

»Halt,« rief Karl, »noch nicht; erst muß noch etwas in Ordnung gebracht
werden. Sie sprechen Sie zu mir, das leide ich nicht. Thun Sie mir den
Gefallen und reden Sie zu mir, als wäre ich noch der Karl im Geschäft.«

»Aber Sie sind's ja nicht mehr,« sagte Anton lachend.

»Dies hier ist nur Maskerade,« sagte Karl auf seine Uniform weisend, »in
meinem Herzen bin ich immer noch freiwilliger Auflader bei T. O.
Schröter. Wenn mir bei Ihnen wohl sein soll, so führen Sie das alte Du
wieder ein.«

»Wie du willst, Karl,« erwiederte Anton, »komm herein und laß dir
erzählen.«

Karl gerieth in den heftigsten Zorn gegen den schlechten Wirth. »Dieser
diebische Hundsfott! An unserer Firma, an unserm obersten Chef hat er
sich vergriffen. Aber morgen führe ich einen ganzen Beritt unserer
Jungen in seine Herberge. Ich lasse ihn in seinen eigenen Hof treiben,
er wird als hölzernes Pferd aufgestellt und wir springen eine Stunde
lang über ihn weg, einer nach dem andern, und bei jedem Sprunge geben
wir ihm einen Puff auf seinen boshaften Kopf.«

»Herr Schröter hat ihm die Strafe erlassen,« sagte Anton begütigend,
»sei du nicht grausamer. Höre, du bist ein hübscher Junge geworden.«

»Es geht an,« erwiederte Karl geschmeichelt. »Mit der Landwirthschaft
habe ich mich ausgesöhnt. Mein Onkel ist ein guter Mann. Wenn Sie sich
meinen Alten halb so groß denken, als er ist, und dünn statt dick, und
mit einer kleinen Stumpfnase statt einer großen Nase, und mit einem
länglichen Gesicht statt einem runden, und mit einem eselsfarbenen Rock
und ohne Lederschürze, dafür mit zwei hohen Kniestiefeln, so haben Sie
ganz meinen Onkel. Ein prachtvolles kleines Kerlchen. Er meint's gut mit
mir. Im Anfange freilich war mir's zu still auf dem Lande, dagegen viel
wasserpolackisches Volk in der Nähe; aber es ging mit der Zeit. Man
sieht bei der Wirthschaft immer, was man schafft, das ist die größte
Freude. Daß ich Soldat werden mußte, war meinem grauköpfigen Onkel ein
Strich durch die Rechnung, mir war's recht, daß ich einmal im Ernste auf
ein Pferd kam und etwas von der Katzbalgerei mit ansehen konnte. Elende
Wirthschaften hier auf dem Lande, Herr Wohlfart. Und dieser Platz, es
ist eine gräuliche Verwüstung!« So schwatzte Karl vergnügt fort.
Endlich ergriff er seine Mütze: »Wenn Sie jetzt hier bleiben, so
erlauben Sie mir, Sie manchmal auf eine Viertelstunde zu besuchen.«

»Du sollst thun, wie zu Hause,« sagte Anton. »Wenn du mich einmal nicht
triffst, der Wirth hat den Schlüssel, hier stehen die Cigarren.«

So hatte Anton einen alten Freund wieder gefunden. Aber Karl blieb nicht
seine einzige Bekanntschaft in Dolman und Schleppsäbel. Der Rittmeister
freute sich über den Landsmann, der sich so wacker gegen die Insurgenten
gehalten hatte. Er stellte ihn dem Obersten vor, welcher die
Truppenabtheilung befehligte. Anton mußte diesem seine Abenteuer
erzählen und wurde in einem großen Kreise von Epauletten höchlich
gelobt, darauf lud ihn der Rittmeister an einem der nächsten Tage zu
Tische und stellte ihn den Offizieren seiner Escadron vor. Antons
bescheidene Ruhe machte einen günstigen Eindruck auf die bunten Herren.
In der Garnison wären sie wahrscheinlich durch gewisse Ansichten über
Menschengröße verhindert worden, mit einem jungen Kaufmann ungezwungen
zu verkehren, hier im Felde waren sie selbst tüchtigere Männer, als in
der geschäftigen Langeweile des Friedens, ihre Vorurtheile waren
geringer und ihre Anerkennung eines muthigen Mannes unbefangener. So
betrachteten sie den Herrn aus dem Comtoir bald als einen verdammt guten
Jungen, sie gewöhnten sich, ihn im Scherz bei seinem Vornamen zu nennen,
und wenn sie im Kaffehaus ihre Tasse tranken und eine Partie Domino
spielten, so riefen sie Anton unfehlbar in ihren Kreis. Eine dunkle Sage
von großem Vermögen und von ungewöhnlichen Verbindungen des Civilisten
tauchte aus dem Dunkel der Jahre jetzt wieder auf, aber um der Escadron
nicht Unrecht zu thun, sie war nicht mehr der Hauptgrund für die
rücksichtsvolle Behandlung, die sie ihrem Landsmann gönnte. Anton fühlte
sich durch die leichte Verbindung mit den ritterlichen Knaben mehr
gehoben, als er sich selbst oder Herrn Pix gestanden hätte. Er genoß
jetzt den freien Verkehr mit anspruchsvollen Menschen und erschien sich
Manchem ebenbürtig, den er bis dahin von seinem Comtoir aus mit stillem
Respect betrachtet hatte. Alte Erinnerungen wurden in ihm mächtig, er
fühlte sich auf's Neue hereingezogen in den Zauber eines Kreises,
welcher ihm für frei, glänzend und schön galt. Auch der Lieutnant von
Rothsattel gehörte bald zu den guten Bekannten Antons. Anton behandelte
ihn mit der zartesten Aufmerksamkeit, und der Lieutnant, im Grunde ein
verzogener, leichtsinniger, gutmüthiger Mensch, ließ sich die herzliche
Neigung Antons gern gefallen und lohnte ihm durch besondere
Vertraulichkeit.

       *       *       *       *       *

Die Geschäfte Antons sorgten dafür, daß er unter den neuen Bekannten
seine Selbständigkeit nicht verlor. Wohl war die Stadt ein verwüsteter
Ort, der wilde Rausch war verflogen, jetzt lag die Abspannung auf aller
friedlichen Thätigkeit. Die täglichen Lebensbedürfnisse waren theuer,
und lohnende Arbeit war nur für Wenige vorhanden. Mancher, der sonst
Stiefeln getragen hatte, ging barfuß, wer in anderer Zeit einen neuen
Rock gekauft hätte, ließ jetzt einen Lappen auf den alten setzen, der
Schuster und der Schneider verzehrten zum Frühstück Wassersuppe statt
Kaffe und Zucker, der Krämer bezahlte seine Schuld beim Kaufmann nicht,
und der Kaufmann vermochte nicht seine Verpflichtung gegen andere
Handlungshäuser zu erfüllen. Wer in solcher Zeit sein Geld zurückfordert
von Solchen, welche schwere Verluste muthlos beklagen, der hat eine
harte Arbeit. Anton empfand das. Ueberall hörte er Klagen, die nur zu
sehr begründet waren, an vielen Orten versuchte man seinem Drängen durch
allerlei Kunstgriffe zu entgehen. Täglich erlebte er peinliche Scenen,
oft mußten beim Advocaten endlose Verhandlungen in polnischer Sprache
aufgenommen werden, bei denen er sich wie verkauft vorkam, obgleich der
Agent den Dolmetscher machte. Es war ein bunt zusammengewürfelter
Handelsstand, in welchem Anton zu verkehren hatte, Männer aus allen
Theilen Europa's. Der Verkehr hatte Vieles, was in deutschen Augen als
wild und unregelmäßig galt. Und doch übte die Gewohnheit,
Verpflichtungen zu erfüllen, einen so großen Einfluß auch auf muthlose
Naturen, daß Antons Beharrlichkeit mehr als einmal den Sieg errang.

Die größte Forderung hatte sein Haus an einen Herrn Wendel, einen
kleinen trockenen Mann, der stille Geschäfte nach allen Seiten gemacht
hatte. Man sagte, er sei reich geworden durch Schmuggel und sei jetzt in
großer Gefahr, zu fallen. Er hatte den Prinzipal selbst mit Trotz
empfangen und geberdete sich gegen Anton lange wie ein Verzweifelter.
Anton hatte wieder einmal wohl eine Stunde lang in den mürrischen Alten
hineingesprochen, und wie sehr der Mann sich drehte und wand, er war
fest geblieben. Da brach Wendel endlich in die Worte aus: »Es ist genug,
ich bin ein ruinirter Mann, aber Sie verdienen, zu Ihrem Gelde zu
kommen. Ihr Haus ist gegen mich immer großartig gewesen. Sie sollen
Deckung erhalten. Schicken Sie mir noch heut Ihren Agenten, holen Sie
mich morgen früh ab.«

Als am nächsten Morgen Anton in Begleitung des Agenten bei dem Schuldner
eintrat, ergriff Wendel nach finsterm Gruß einen großen rostigen
Schlüssel, zog langsam einen verschossenen Mantel an, auf welchem
zahlreiche Kragen übereinander lagen, wie die Schindelreihen auf einem
Dach, und brachte die Gläubiger in einen entlegenen Stadttheil vor ein
verfallenes Kloster. Sie schritten durch einen langen Kreuzgang. Anton
sah bewundernd zu dem kunstvollen Bau der Wölbung auf; die Zeit hatte
viele Gurte gesprengt und einige Gewölbkappen ausgebröckelt, die Trümmer
lagen auf den großen Steinen des Fußbodens. An der Wand waren die
Leichensteine der alten Bewohner eingemauert, verwitterte Inschriften
meldeten dem unaufmerksamen Geschlecht der Lebenden, daß einst fromme
Slavenmönche in diesen Räumen den Frieden gesucht hatten. In diesem
Kreuzgange waren sie täglich, das Brevier in der Hand, auf und ab
gegangen, hier hatten sie gebetet und geträumt, bis sie ihre arme Seele
der Fürbitte ihres Heiligen übergeben mußten. Im Innern des Gebäudes
öffnete Wendel eine verborgene Thür und führte seine Begleiter auf
gewundener Steintreppe hinab in ein großes Gewölbe. Einst hatte der Wein
des reichen Klosters darin gelegen, und der Bruder Kellermeister war,
ach wie oft, dieselben Stufen hinabgegangen; er war zwischen den Reihen
der Fässer umhergewandelt, hatte hier und da eine Probe ausgehoben, und
wenn das Glöckchen über ihm läutete, hatte er schnell sein Haupt gesenkt
und ein kleines Gebet gesprochen und war darauf wieder an das Kosten
gegangen, oder in behaglicher Stimmung auf und ab spaziert. Die
Betglocken des Klosters waren längst eingeschmolzen, die leeren Zellen
der Brüder hatten Risse, und Getreide wurde jetzt aufbewahrt, wo ehemals
der Prior an der Spitze der Brüder beim ehrbaren Mahle saß. Alles war
verschwunden, nur der Keller hatte sich erhalten, und wie vor
vierhundert Jahren, lagen noch jetzt die Kufen des feurigen Ungarweins
auf ihren schmalen Kentnern. Noch immer schossen die Strahlen der
schönen Wölbung zu großen Sternen zusammen, noch immer war der Raum mit
reinem Weiß getüncht, der Boden mit hellem Sand tief bestreut, noch
immer war es Brauch, daß der Kellermeister nur mit einem Wachslicht dem
edlen Wein nahen durfte. Es waren nicht dieselben Fässer, aus denen die
alten Mönche ihren Trunk zogen, aber es war dasselbe Gewächs von den
Rebenhügeln der Hegyalla, der rosige Wein von Menes, der Stolz
Oedenburgs und der milde Trank der sorgfältigen Lese von Rust.

»Hundert und fünfzig Kufen, die Kufe zu achtzehn, vierundzwanzig,
dreißig Ducaten,« sagte der Agent, und die Inventur der Fässer begann.
Mit gesenktem Haupt ging Wendel von einem Faß zum andern, die Kerze in
der Hand. Vor jedem blieb er stehen und wischte mit einem reinen
Leinwandlappen sorgfältig die kleinste Spur des Schimmels ab, die sich
an einzelnen Fässern zeigte. »Es war mein liebster Weg hierher,« sagte
er zu Anton. »Seit zwanzig Jahren bin ich zu jeder Weinlese
hinausgefahren und habe eingekauft. Es waren fröhliche Tage, Herr
Wohlfart, das ist jetzt vorbei für immer. Oft bin ich hier auf und ab
gegangen und habe mir das Sonnenlicht angesehen, das von oben auf die
Fässer fiel, und habe an die gedacht, die vor mir hier gegangen sind.
Heut bin ich zum letzten Mal in diesem Keller. Was wird jetzt aus dem
Wein werden? Sie werden ihn fortschaffen, man wird ihn in der Fremde
ohne Verstand austrinken; in den Keller wird ein Branntweinbrenner
seinen Spiritus thun, oder ein neuer Brauer sein bairisches Bier. Die
alte Zeit geht zu Ende auch für mich! -- Dies hier ist das edelste
Gewächs,« sagte er, zu einem Faß tretend. »Ich hätte es ausnehmen können
bei unserer Abmachung. Was soll mir das Faß allein? Austrinken? Ich
trinke keinen Wein mehr. Es soll fortgehen mit dem Uebrigen. Nur
Abschied will ich noch von ihm nehmen.« Er füllte sein Glas. »Haben Sie
je so etwas getrunken?« frug er und hielt Anton betrübt das Glas hin.
Anton verneinte gern.

Langsam stiegen sie wieder die Stufen hinauf. An der Schwelle hielt der
Kaufmann noch einmal an und sah in den Keller hinab eine lange Weile.
Dann drehte er sich entschlossen um, schlug die Kellerthür zu, zog den
Schlüssel ab und legte ihn feierlich in Antons Hand. »Hier ist der
Schlüssel zu Ihrem Eigenthum, unsere Rechnung ist abgemacht. Leben Sie
wohl, meine Herren.« Langsam und mit gesenktem Haupt ging er den
verfallenen Kreuzgang hinab; in dem Dämmerlicht des trüben Tages glich
er einem der alten Kellermeister des Klosters, der noch als Geist durch
die Trümmer der vergangenen Herrlichkeit gleitet. Der Agent rief ihm
nach: »Aber das Frühstück, Herr Wendel!« Der Alte schüttelte den Kopf
und winkte abwehrend mit der Hand.

Ja, das Frühstück! Jedes Abkommen an diesem Orte wurde mit Wein
überschwemmt. Diese langen Sitzungen im Weinhause, welche auch in der
traurigen Zeit nicht ausgesetzt wurden, waren für Anton kein geringes
Leiden. Er sah, daß man in dem Land viel weniger arbeite und viel mehr
schwatze und trinke, als bei ihm daheim. So oft es ihm gelungen war,
etwas in's Reine zu bringen, konnte auch er sich dem Frühstück nicht
entziehen. Dann setzten sich Käufer, Verkäufer, die Helfer, und wer
sonst zu den Bekannten gehörte, in einer Weinhandlung am runden Tisch
zusammen, man fing mit Porter an, aß Caviar nach Pfunden und zechte dann
den rothen Wein von Bordeaux. Gastfrei wurde nach allen Seiten
eingeschenkt; wer ein bekanntes Gesicht hatte, mußte am Gelage Theil
nehmen, immer zahlreicher wurde die Gesellschaft, oft kam der Abend
heran. Unterdeß ließen die Hausfrauen der Männer, an solche Ereignisse
gewöhnt, das Mittagessen wohl drei Mal wieder abtragen und hoben es
zuletzt gleichmüthig bis zum andern Tage auf. Oft dachte Anton in
solcher Zeit an Fink, der ihm, dem Widerstrebenden, wenigstens eine
mäßige Fertigkeit beigebracht hatte, dergleichen schwere Geschäfte mit
Anstand durchzumachen.

       *       *       *       *       *

An einem Nachmittag saß Anton beim Domino. Da rief ein älterer Lieutnant
von seiner Zeitung den spielenden Offizieren zu: »Gestern Abend sind
einem unserer Husaren zwei Finger der rechten Hand zerschmettert worden.
Der Esel, welcher mit ihm einquartiert war, hat mit seinem Karabiner
gespielt, in dem er den Schuß nicht herausgezogen hatte. Der Doctor hält
eine Amputation für unvermeidlich. -- Schade um den tüchtigen Mann, er
war einer der brauchbarsten Leute in der Escadron. Solch Malheur trifft
immer die Besten.«

»Wie heißt der Mann?« frug Herr von Bolling, seinen Stein setzend.

»Es ist der Gefreite Sturm.«

Anton sprang auf, daß die Steine auf dem Tische tanzten. »Wo liegt der
Verwundete?«

Der Leutnant beschrieb ihm die Lage des Lazareths.

In einem finstern Zimmer, voll von Betten und kranken Soldaten, lag der
bleiche Karl und streckte seine linke Hand Anton entgegen. »Es ist
vorüber,« sagte er, »es hat höllisch weh gethan, aber ich werde die Hand
doch wieder gebrauchen. Die Feder kann ich noch führen, und auch das
Uebrige will ich versuchen, und ist's nicht mit der Rechten, so ist's
mit der Linken. Nur in goldenen Ringen werde ich keinen Staat mehr
machen.«

»Mein armer, armer Karl,« rief Anton, »mit deinem Dienst ist's vorbei.«

»Wissen Sie was,« sagte Karl, »das Unglück will ich ertragen, ein
ordentlicher Krieg wird doch nicht; wenn's auf das Frühjahr zum Einsäen
kommt, bin ich wieder im Stande. Ich könnte schon jetzt aufstehen, wenn
nicht der Doctor so streng wäre. Hier ist es nicht schön,« setzte er
entschuldigend hinzu, »es sind viele unserer Leute erkrankt, da muß man
sich in der fremden Stadt behelfen.«

»Du sollst nicht in dieser Stube bleiben,« sagte Anton, »wenn ich's
ändern kann. Es riecht hier so nach Krankheit, daß ein Gesunder schwach
wird; ich werde bitten, daß dein Chef dir erlaubt, in meine Wohnung zu
ziehen.«

»Lieber Herr Anton,« rief Karl erfreut. »Still,« sagte dieser, »noch
weiß ich nicht, ob wir die Erlaubniß erhalten.«

»Noch eine Bitte habe ich an Sie,« sagte beim Abschiede der Kranke, »daß
Sie die Geschichte dem Goliath so mittheilen, daß er nicht zu ängstlich
wird. Wenn er's durch Zufall von Fremden erfährt, so stellt er sich wie
ein Menschenfresser.«

Das versprach Anton und eilte darauf zu dem Escadronarzt und zu seinem
Gönner, dem Rittmeister.

»Ich will mich dafür verwenden, daß er jetzt Urlaub erhält,« versprach
dieser. »Da mir bei der Beschaffenheit seiner Wunde seine Verabschiedung
zweifellos scheint, so kann er ja bei Ihnen abwarten, bis diese
erfolgt.«

Drei Tage darauf trat Karl mit seiner verbundenen Hand in Antons
Zimmer. »Da bin ich,« sagte er. »Adieu Dolman, adieu Selim, mein
Brauner! Eine Woche müssen Sie noch mit mir Geduld haben, Herr Anton,
dann hebe ich Ihnen wieder Tisch und Stuhl mit steifem Arm.«

»Hier ist eine Antwort deines Vaters,« sagte Anton, »sie ist an mich
gerichtet.«

»An Sie?« frug Karl verwundert, »warum an Sie? warum hat er denn nicht
an mich geschrieben?«

»Höre selbst.« Anton ergriff einen großen Bogen, der von oben an mit
halbzölligen Buchstaben bemalt war, und las: »Geehrter Herr Wohlfart,
das ist ein großes Unglück für meinen armen Sohn! Zwei Finger von zehn
bleiben nur acht. Wenn es auch kleine Finger sind, es thut eben so weh.
Es ist ein sehr großes Unglück für uns beide, daß wir einander nicht
mehr schreiben können. Deßwegen bitte ich, daß Sie die Güte haben, ihm
Alles zu sagen, was folgt. Er soll sich nicht sehr grämen. Bohren kann
vielleicht noch gehn, auch Manches mit dem Hammer. Und wenn der Himmel
wollte, daß dieses nicht möglich wäre, so soll er sich doch nicht sehr
grämen. Es ist für ihn gesorgt, durch einen eisernen Kasten. Wenn ich
gestorben bin, findet er den Schlüssel in meiner Westentasche. So lasse
ich ihn von ganzem Herzen grüßen. Sobald er wieder fahren kann, soll er
zu mir kommen, um so mehr, da ich ihm schriftlich nicht mehr sagen kann,
daß ich bin ewig sein getreuer Vater Johann Sturm.« -- Anton reichte den
Brief dem Invaliden.

»Es ist richtig,« sagte Karl zwischen Lächeln und Wehmuth, »er hat sich
in der ersten Angst eingebildet, daß auch er mir nicht mehr schreiben
kann, weil ich an der Hand blessirt bin. Der wird Augen machen, wenn er
meinen nächsten Brief erhält.«

So wohnte Karl mehrere Wochen in dem Zimmer neben Anton. Sobald er seine
Hand wieder bewegen konnte, bemächtigte er sich der Garderobe des
Freundes, und begann einige der kleinen Dienste, welche er vor Jahren im
Hause des Prinzipals übernommen hatte. Anton hatte zu wehren, daß er
nicht die unnöthige Rolle eines Bedienten übernahm. »Hast du schon
wieder meinen Rock unter der Bürste?« sagte er in Karls Stube tretend,
»du weißt, daß ich das nicht leiden will.« -- »Es war nur zur
Gesellschaft von meinem,« entschuldigte sich Karl, »zwei neben einander
halten sich immer besser als einer. Ihr Kaffe ist fertig, aber die
Maschine taugt nichts, er schmeckt immer nach Spiritus.« Da er sich für
Anton nicht nützlich machen konnte, wie er sagte, so fing er an, für
sich selbst zu arbeiten. Bei seiner alten Vorliebe für Handwerkszeug
hatte er bald eine Menge verschiedenartiger Instrumente um sich
versammelt, und so oft Anton das Haus verließ, begann ein Sägen, Bohren,
Hobeln und Raspeln, daß sogar der taube Artilleriecapitän, welcher im
Nebenhause einquartiert war, zu der Ansicht kam, ein Tischler sei
eingezogen, und seine eingefallene Bettstelle zum Ausbessern
herüberschickte. Da Karl die rechte Hand noch schonen mußte, übte er die
linke Hand mit allen Werkzeugen nach der Reihe und freute sich wie ein
Kind über die Fortschritte, die er machte. Und als ihm der Arzt für die
nächsten Wochen auch diese Thätigkeit abrieth, fing er an mit der linken
Hand zu schreiben und zeigte Anton täglich Proben seiner Handschrift.
»Es ist nur der Uebung wegen,« sagte er, »der Mensch muß wissen, was er
vermag. Uebrigens ist es nur eine Angewohnheit, mit den Händen zu
schreiben; wer keine hat, thut's auch mit den Beinen; ich glaube, daß
auch die nicht einmal nöthig sind, es müßte auch mit dem Kopfe gehen.«

»Du bist ein Narr,« sagte Anton lachend.

»Ich versichere Sie,« fuhr Karl fort, »ein langes Rohr in den Mund
gesteckt, mit zwei Drähten, die hinter die Ohren gedrückt werden, um die
Schwankung zu verringern, es müßte ganz erträglich gehen. -- Da ist die
beinerne Einfassung von Ihrem Schlüsselloche abgesprungen, die wollen
wir sogleich leimen.«

»Ich wundere mich, daß sie nicht von selbst wieder fest wird,« spottete
Anton, »denn aus deiner Stube kommt ein schrecklicher Leimgeruch
hereingezogen. Die ganze Luft ist in Leim verwandelt.«

»Gott bewahre,« sagte Karl, »es ist ja geruchloser Leim, den ich habe,
eine neue Erfindung.«

Als der treue Mann mit dem Abschied in der Tasche nach der Heimath
zurückfuhr, fühlte sich Anton so vereinsamt, als wäre er erst jetzt aus
dem Zauberkreise der großen Waage in die Fremde gezogen.

       *       *       *       *       *

Einst ging Anton an der verhängnisvollen Herberge vorüber, in welcher
sein Prinzipal verwundet worden war. Er stand einen Augenblick still und
sah mit Neugier auf das alte Haus und den Hofraum, in welchem jetzt
weißröckige Soldaten beschäftigt waren, ihr Lederzeug zu färben und zu
glätten. Da erblickte er ein Wesen im schwarzen Kaftan, welches wie ein
Schatten aus der Schenkstube quer über die Einfahrt hinglitt. Es waren
die schwarzen Ohrlocken, es war das kleine Käppchen, es war Figur und
Haltung des alten Bekannten Schmeie Tinkeles. Ach, aber es war nicht
sein Gesicht. Der frühere Tinkeles war in seiner Art ein hübscher Bursch
gewesen. Er hatte seine beiden Locken stets so glänzend und kokett
getragen, wie einem Geschäftsmann nur möglich ist, er hatte hübsche
rothe Lippen gehabt und einen leichten Rosaschimmer auf seinen gelben
Wangen. Der gegenwärtige Schmeie war nur ein Schatten des frühern. Er
sah gespenstig bleich aus, seine Nase war spitz und groß geworden, und
sein Kopf hing ihm nach vorn, wie der Kelch einer welkenden Blume am
Bach Kidron.

Anton rief erstaunt: »Tinkeles, seid Ihr's wirklich?« und trat auf ihn
zu. Tinkeles schrak zusammen, wie von einem Blitzstrahl getroffen, und
starrte mit aufgerissenen Augen Anton an, ein Bild des Schreckens und
der Furcht. »Gott gerechter!« waren die einzigen Worte, welche über
seine blutlosen Lippen kamen.

»Was habt Ihr, Tinkeles? Ihr seht ja aus wie ein armer Sünder! Was
treibt Ihr hier am Platz? und wie zum Teufel kommt Ihr grade in dieses
Haus?«

»Ich kann doch nichts dafür, daß ich hier bin,« antwortete der
Geschäftsmann noch immer in halber Bewußtlosigkeit; »ich kann doch
nichts dafür, daß der Prinzipal hat solches Unglück gehabt mit dem
Menschen. Sein Blut ist ja geflossen wegen der Waaren, welche der
Mausche Fischel hatte abgeschickt und hatte das Geld bereits gezogen.
Ich bin unschuldig, Herr Wohlfart, auf meine ewige Seligkeit, ich habe
nicht gewußt, daß der Wirth ist ein so schlechter Mensch, und wird die
Hand aufheben gegen den Herrn, welcher vor ihm steht ohne Hut, ohne
Mütze. -- Ohne Mütze,« jammerte er lauter, »in bloßem Kopf, Sie können
glauben, es ist mir gewesen, als wenn ein Schwert fiele in meinen Leib,
als ich habe gesehen, wie der Wirth sich benommen hat so gewaltthätig
gegen einen Mann, der vor ihm stand mit aufgerichtetem Haupt als ein
Ehrenmann, was er ist gewesen sein Lebelang.«

»Hört, Schmeie,« sagte Anton, erstaunt auf den Galizier blickend, der
immer noch darnach rang, durch Worte seine Fassung wieder zu gewinnen,
»hört, mein Bursch, Ihr seid hier in dieser Herberge gewesen, als die
Wagen geplündert wurden, Ihr habt aus einem Versteck unsern Streit mit
dem Wirth angesehen. Ihr kennt den Wirth und wohnt noch hier, ich will
Euch gerade heraus sagen, was Ihr mir zur Hälfte eingestanden habt. Ihr
habt von dem Abladen der Wagen gewußt; und ich will Euch noch etwas
anvertrauen, Ihr habt ein Interesse daran gehabt, daß die Fuhrleute hier
zurückblieben, und Ihr habt mit dem Wirth unter einer Decke gesteckt.
Nach dem, was Ihr mir gesagt habt, lasse ich Euch nicht los, bevor ich
Alles weiß. Ihr werdet entweder jetzt auf mein Zimmer kommen und mir
freiwillig gestehen, was Ihr wißt, oder ich führe Euch zum Militär und
lasse Euch von den Soldaten verhören.«

Tinkeles war vernichtet. »Gott meiner Väter, es ist schrecklich, es ist
schrecklich!« wimmerte er leise und klapperte mit den Zähnen.

Anton fühlte Mitleid mit der großen Angst des Mannes und sagte: »Kommt
mit mir, Tinkeles; ich verspreche Euch, wenn Ihr ehrlich gesteht, soll
Euch nichts geschehen.«

»Was soll ich gestehn dem Herrn,« ächzte Schmeie, »wo ich doch nichts
habe zu gestehn?«

»Wenn Ihr nicht gutwillig kommt, so rufe ich die Soldaten,« sagte Anton
barsch.

»Nichts von Soldaten,« bat Tinkeles wieder schauernd, »ich will kommen
mit Ihnen und will sagen, was ich weiß, wenn Sie mir wollen versprechen,
daß Sie mich verrathen gegen Niemanden, nicht an Ihren Prinzipal und
nicht an Mausche Fischel, auch nicht an den schlechten Menschen diesen
Wirth, und an keinen Soldaten.«

»Kommt,« sagte Anton und wies mit der Hand die Straße hinab. So führte
er den Willenlosen wie einen Gefangenen mit sich fort und verwandte kein
Auge von ihm, weil er befürchtete, daß Schmeie den Rathschlägen seines
bösen Gewissens folgen und in eine Seitengasse entlaufen könnte.

Der Galizier hatte nicht den Muth dazu, er schlich mit gesenktem Haupt
neben Anton her, sah ihn zuweilen seufzend an und gurgelte
unverständliche Worte vor sich hin. Auf Antons Zimmer fing er aus freien
Stücken an: »Es ist mir gewesen eine Last auf meinem Herzen, ich habe
nicht können schlafen, ich habe nicht können essen und trinken, und wenn
ich gelaufen bin, um zu machen ein Geschäft, so hat es mir in der Seele
gelegen, wie ein Stein in einem Glase: wenn man trinken will, fällt der
Stein auf die Zähne, und man beschüttet sich mit Wasser. Weh! was habe
ich mich beschüttet!«

»So redet,« sagte Anton, wieder erweicht durch die aufrichtige Klage.

»Ich bin hergekommen wegen der Wagen,« fuhr Tinkeles hastig fort und sah
Anton furchtsam an. »Der Mausche hatte doch mit Ihnen gehandelt seit
zehn Jahren, und immer ehrlich, und Sie haben verdient ein gutes Stück
Geld an ihm; und da hat er gemeint, daß jetzt gekommen wäre die Zeit, wo
er anfangen könnte ein großes Geschäft und mit Ihnen seine Abrechnung
machen.« Und wie losgegangen ist das Geschrei und das Geschmuse, da ist
er zu mir gekommen und hat zu mir gesagt: »Schmeie,« sagt' er, »du hast
keine Furcht,« sagt' er. »Laß sie schießen und gehe unter sie und sieh,
daß du anhältst die Wagen für mich. Vielleicht kannst du sie verkaufen
unterwegs, vielleicht bringst du mir sie zurück, es ist immer besser,
wir haben sie, als es hat sie ein Anderer.« »So bin ich hergekommen und
habe gewartet, bis die Wagen angekommen sind, und habe gesprochen mit
dem Wirth, weil die Waaren doch nicht würden kommen in Ihre Hände, wäre
es am besten, sie kämen wieder in unsere. Aber daß der Wirth soll sein
ein solcher Blutmensch, das habe ich nicht gewollt und habe ich nicht
gewußt, und seit ich habe gesehen, wie er Ihrem Herrn hat aufgeschnitten
den Rock, habe ich keine Ruhe gehabt, und ich habe immer gesehn vor mir
das blutige Hemd und das feine Tuch von seinem grünen Rock, welches
entzwei geschnitten war.«

Anton hörte die Geständnisse des Tinkeles mit einem Interesse an,
welches den Widerwillen überwog, den er gegen das -- nicht seltene --
Manöver der galizischen Händler empfand. Er begnügte sich, dem Sünder zu
sagen: »Eurer Schurkerei verdankt Herr Schröter seinen wunden Arm, und
wären wir Euch nicht in die Quere gekommen, so hättet Ihr uns
zwanzigtausend Thaler gestohlen.«

»Es sind nicht zwanzigtausend,« rief Schmeie sich windend, »die Wolle
steht schlecht, und mit Talg ist nichts zu machen. Es sind weniger als
zwanzig.«

»So,« sagte Anton verächtlich, »und was werde ich jetzt mit Euch thun?«

»Thun Sie nichts mit mir,« bat Schmeie beweglich und legte seine Hand
bittend auf Antons Rock. »Lassen Sie schlafen die ganze Geschichte. Sie
haben die Waaren, seien Sie damit zufrieden. Es ist ein schönes
Geschäft, das der Mausche Fischel nicht hat machen können, weil Sie ihn
haben daran gehindert.«

»Es thut Euch noch leid?« erwiederte Anton erzürnt.

»Es ist mir recht so, daß Sie die Waaren haben,« sagte der Jude, »denn
Sie haben vergossen Ihr Blut darüber. Und deßhalb thun Sie nichts mit
mir; ich will sehen, daß ich Ihnen kann in andern Sachen zu Gefallen
sein. Wenn Sie etwas zu thun haben hier am Ort für mich, es wird mir
sein eine Beruhigung, daß ich Ihnen kann zu etwas verhelfen.«

Anton antwortete kalt: »Wenn ich Euch auch versprochen habe, Eure
Spitzbüberei dem Gericht nicht anzuzeigen, so können wir doch mit Euch
kein Geschäft mehr machen. Ihr seid ein schlechter Mensch, Tinkeles, und
habt Euch gegen unser Haus unredlich bewiesen. Wir sind von jetzt ab
geschiedene Leute.«

»Warum sagen Sie mir, daß ich ein schlechter Mensch bin?« klagte
Tinkeles; »Sie haben mich gekannt als ehrlichen Mann seit Jahren, wie
können Sie sagen, daß ich schlecht bin, weil ich habe einmal machen
wollen ein Geschäft, und habe dabei Unglück gehabt und hab's nicht
gemacht? Ist das schlecht?« --

»Es ist genug,« sagte Anton, »Ihr könnt jetzt gehen.« Tinkeles blieb
stehen und frug: »Können Sie vielleicht brauchen neue kaiserliche
Ducaten? Ich kann sie Ihnen besorgen mit fünf und ein Viertel« -- »Ich
will nichts von Euch,« sagte Anton, »geht.«

Der Jude ging zögernd bis zur Thür und drehte wieder um. »Es ist zu
machen ein schönes Geschäft mit Hafer, wenn Sie wollen mit übernehmen
die Lieferung, ich will Ihnen einen Theil verschaffen: es ist dabei zu
verdienen ein rares Geld.«

»Ich mache keine Geschäfte mit Euch, Tinkeles; geht in Gottes Namen.«

Der Jude schlich hinaus: noch einmal kratzte es an der Thür, aber das
Gewissen war in dem Schelm so mächtig geworden, daß er sich nicht mehr
in das Zimmer traute. Nach einigen Minuten sah Anton, wie er
schwermüthig quer über die Straße ging.

Seit diesem Tage wurde Anton durch den reuigen Tinkeles in
Belagerungszustand gesetzt. Kein Tag verlief, wo der Galizier sich nicht
an Anton herandrängte und in seiner Weise Versöhnung mit ihm suchte.
Bald überfiel er ihn auf der Straße, bald störte sein unsicheres Klopfen
den Beschäftigten am Schreibtisch, immer aber hatte er etwas anzubieten,
oder Neues mitzutheilen, wodurch er Gnade zu erwerben hoffte. Rührend
war seine Erfindungskraft, er erbot sich, alles Mögliche für Anton zu
kaufen, oder zu verkaufen, jede Art von Geschäftsgängen zu machen, zu
spioniren und zuzutragen. Und als er entdeckte, daß Anton auch mit
Offizieren verkehrte, und daß besonders ein junger Lieutnant mit zartem
Gesicht und einem kleinen Bart zuweilen mit Anton aus der Restauration
ging und die Wohnung desselben besuchte, da fing Tinkeles an, auch
solche Gegenstände anzubieten, die nach seiner Meinung für einen
Offizier angenehm sein mußten. Anton blieb zwar dabei, jedes Geschäft
mit dem Sünder zu vermeiden, konnte aber zuletzt nicht mehr über's Herz
bringen, den armen Teufel rauh zu behandeln, und Tinkeles erkannte aus
manchem unterdrückten Lächeln oder aus kurzen Fragen Antons, daß seine
Fürsprache beim Chef des Hauses nicht unmöglich sei. Und er warb darum
mit der Ausdauer seines Ahnherrn Jakob.

An einem Morgen klirrte der junge Rothsattel in Antons Zimmer. »Ich
werde krank gemeldet, habe starken Katarrh und muß in meinem trostlosen
Quartier bleiben,« sagte er, sich auf dem Sopha niederlassend. »Sie
können mir heut Abend helfen die Zeit vertreiben. Wir spielen eine
Partie Whist. Ich habe noch unsern Doctor und einen und den andern
Kameraden dazu aufgefordert. Werden Sie kommen?« -- Erfreut und ein
wenig geschmeichelt sagte Anton zu. »Gut,« fuhr der junge Herr fort,
»dann müssen Sie mir auch die Möglichkeit geben, mein Geld an Sie zu
verlieren; das elende Vingt-un hat mir die Taschen rein ausgefegt.
Leihen Sie mir auf acht Tage zwanzig Ducaten.« »Mit Vergnügen,« sagte
Anton und suchte eilig seine Börse hervor.

Als der Lieutnant das Geld nachlässig in seine Tasche steckte, klang auf
der Straße der Hufschlag eines Pferdes; schnell trat er an das Fenster.
»Wetter, das ist eine hübsche Katze, polnisches Blut, der Roßkamm hat
sie einem der Rebellen gestohlen und will jetzt einen ehrlichen Soldaten
damit anführen.«

»Woher wissen Sie, daß das Pferd zu verkaufen ist?« frug Anton, der
unterdeß am Schreibtisch einen Brief siegelte.

»Sehen Sie nicht, daß ein Gauner das Thier im Parademarsch vorbeiführt?«

In dem Augenblick klopfte es leise an der Thür, und Schmeie Tinkeles
schob zuerst sein lockiges Haupt und darauf den schwarzen Kaftan in die
Stube und gurgelte unterwürfig: »Ich wollte die gnädigen Herren fragen,
ob sie vielleicht wollen ansehen ein Pferd, welches so viel Louisd'or
werth ist, als es Thalerstücke kostet. -- Wenn Sie doch nur gehen
wollten bis an das Fenster, Herr Wohlfart, Sie sollen es ja nur ansehen;
sehen ist nicht kaufen.«

»Ist diese Gestalt einer von Ihren Geschäftsfreunden, Wohlfart?« frug
der Lieutnant lachend.

»Er ist es nicht mehr, Herr von Rothsattel,« antwortete Anton in
demselben Ton, »er ist in Ungnade gefallen. Diesmal gilt sein Besuch
Ihnen. Nehmen Sie sich in Acht, er wird Sie verführen, das Pferd zu
kaufen.«

Der Händler hörte aufmerksam der Unterredung zu und heftete seinen Blick
neugierig auf den Lieutnant. »Wenn der gnädige Herr Baron will kaufen
das Pferd,« sagte er zudringlich zu dem Lieutnant tretend und denselben
unverrückt anstarrend, »so wird es ein schönes Reitpferd sein auch auf
dem Gut in Ihrer Wirthschaft.«

»Was zum Henker weißt du von meinem Gut?« sagte der Lieutnant; »ich habe
kein Gut!«

»Kennt Ihr diesen Herrn?« frug Anton.

»Warum soll ich ihn nicht kennen, wenn er es ist, welcher das große Gut
hat in Ihrem Lande und jetzt gebaut hat eine Fabrik, worin er macht
Zucker aus Viehfutter.«

»Er meint Ihren Herrn Vater,« sagte Anton zum Lieutnant; »Tinkeles hat
seine Verbindung auch in unserer Provinz und hält sich oft Monate bei
uns auf.«

»Was ich höre!« rief der Galizier nachdenkend, »es ist der Vater von dem
Herrn Offizier. Um Vergebung, Herr Wohlfart, also Sie sind bekannt mit
dem Herrn Baron, welcher ist der Vater von diesem Herrn!« -- Um den
Schnurrbart des Lieutnant zuckte ein Lächeln.

»Ich habe den Vater dieses Herrn wenigstens gesehen,« antwortete Anton,
unwillig über die zudringliche Frage des Händlers und darüber, daß er
das Erröthen seiner Wangen fühlte.

»Und um Vergebung, wenn ich fragen darf, Sie kennen den Herrn Offizier
genau, wie man kennt einen jungen Freund --«

»Was geht Euch das an, Tinkeles?« frug Anton barsch und erröthete noch
tiefer, weil er auf die Frage nicht so recht zu antworten wußte.

»Ja, er ist mein guter Freund, Jude,« sagte der Lieutnant, auf Antons
Schulter schlagend. »Er ist mein Cassirer, er hat mir heute erst zwanzig
Ducaten geborgt und wird mir kein Geld geben, um dein Pferd zu kaufen.
Also geh zum Teufel.«

Der Händler lauschte mit vorgebogenem Hals auf jedes Wort des Offiziers
und sah die jungen Männer mit einer Neugierde, und wie Anton zu bemerken
glaubte, mit einer Theilnahme an, welche von seinem gewöhnlichen
lauernden Wesen verschieden war. »Also zwanzig Ducaten hat er Ihnen
geborgt,« wiederholte er mechanisch, »er wird Ihnen auch mehr borgen,
wenn Sie mehr von ihm verlangen. Ich weiß,« murmelte er, »ich weiß.«

»Was wißt Ihr?« frug Anton.

»Ich weiß doch, wie es ist unter jungen Herren, welche gut Freund mit
einander sind,« sagte der Händler mit einer nachdrücklichen Bewegung des
Kopfes. »Also Sie können das Pferd nicht brauchen, Herr Wohlfart? So
empfehle ich mich Ihnen, Herr Wohlfart.« Bei diesen Worten kehrte er
kurz um und verschwand. Gleich darauf hörte man das Pferd im Trabe
fortreiten.

»Ist das ein verrückter Kerl!« rief der Lieutnant, dem Davoneilenden
nachsehend.

»Er ist sonst nicht so schnell bereit, sich zu entfernen,« erwiederte
Anton, verwundert über das räthselhafte Benehmen des Geschäftsmannes.
»Wahrscheinlich hat Ihre Uniform seinen Abgang beschleunigt.«

»Ich hoffe, sie hat Ihnen einen Gefallen gethan. Also heut Abend,« sagte
der Lieutnant grüßend und verließ das Zimmer.

Am Nachmittag tönte wieder das leise Klopfen an Antons Thür, Tinkeles
erschien auf's Neue. Er sah sich vorsichtig in der Stube um und trat,
ohne auf Antons finstere Stirn zu achten, nahe an ihn heran. »Erlauben
Sie mir zu fragen,« sprach er mit vertraulichem Kopfschütteln, »ist es
in der Wahrheit, daß Sie ihm geborgt haben zwanzig Ducaten, und daß Sie
ihm geben würden noch mehr, wenn er mehr haben wollte?«

Anton sah den Händler erstaunt an und sagte aufstehend: »Ich habe ihm
das Geld gegeben und werde ihm noch mehr geben. Und jetzt sagt Ihr mir
gerade heraus, was Euch im Kopfe herumgeht. Denn ich sehe, Ihr habt mir
etwas mitzutheilen.«

Tinkeles machte ein schlaues Gesicht und zwinkerte bedeutungsvoll mit
den Augen. »Wenn er auch ist Ihr guter Freund, so nehmen Sie sich doch
in Acht, daß Sie ihm borgen kein Geld. Wissen Sie was, borgen Sie ihm
keinen Gulden mehr,« wiederholte er nachdrücklich.

»Und weßhalb nicht?« frug Anton. »Euer guter Rath ist mir nichts werth,
wenn ich nicht weiß, aus welchen Gründen Ihr mich warnt.«

»Und wenn ich Ihnen sage, was ich weiß, wollen Sie dann sprechen für
mich bei Herrn Schröter, daß er nicht mehr denkt an die Frachtwagen,
wenn er mich sieht in Ihrem Comtoir?« frug der Jude schnell.

»Ich will ihm sagen, daß Ihr mir seit der Zeit in anderer Weise ehrlich
gedient habt. Was er dann thun wird, steht bei ihm,« erwiederte Anton
eben so schnell.

»Sie werden sprechen für mich,« sagte der Händler, »das ist mir genug.
Und Sie sollen hören, was Ihnen erhalten kann Ihr gutes Geld. -- Es
steht faul mit dem Rothsattel, dem Vater dieses jungen Menschen, sehr
faul; das Unglück hält über ihn eine schwarze Hand. Er ist ein verlorner
Mensch. Es ist ihm nicht zu helfen.«

»Woher habt Ihr diese Nachricht?« rief Anton erschrocken. »Es ist
unmöglich,« setzte er ruhiger hinzu, »es ist eine Unwahrheit, Geschwätz
von Winkelagenten und ähnlichem Volk.«

»Glauben Sie meiner Rede,« sprach der Jude mit einem eindringlichen
Ernst, welcher seine Figur größer machte und sogar seine Sprache weniger
mißtönend. »Sein Vater ist unter den Händen von Einem, der heimlich
wandelt wie ein Engel des Verderbens. Er geht und legt seinen Strick um
den Hals der Menschen, die er bezeichnet hat, ohne daß ihn Einer sieht.
Er zieht den Strick zu, und sie fallen um, wie die hölzernen Kegel.
Warum wollen Sie Ihr Geld verlieren an solche Leute, die schon tragen
die Schlinge am Halse?«

»Wer ist der Teufel, den Ihr meint, wer hat den Baron in Händen?« rief
Anton in einer Aufregung, welche ihn alle Vorsicht vergessen ließ.

»Was nützt der Name,« erwiederte der Galizier kalt. »Wenn ich auch wüßte
den Namen, so würde ich ihn doch nicht sagen, und wenn ich ihn sage, es
kann Ihnen nichts helfen und dem Rothsattel auch nicht, denn Sie kennen
den Mann nicht, und Ihr Baron kennt ihn vielleicht auch nicht.«

»Ist dieser Mann Ehrenthal?« frug Anton.

»Ich kann den Namen nicht sagen,« wiederholte der Händler mit einem
Achselzucken, »aber der Hirsch Ehrenthal ist es nicht.«

»Wenn ich Euren Worten glauben soll, und wenn Ihr mir damit einen Dienst
leisten wollt,« fuhr Anton ruhiger fort, »so müßt Ihr mir Genaues
mittheilen. Ich muß den Namen dieses Mannes wissen, und ich muß Alles
wissen, was Ihr über ihn und den Freiherrn gehört habt.«

»Nichts habe ich gehört,« antwortete der Händler verstockt, »wenn Sie
mich fragen wollen, wie die Gerichte fragen. Eine Rede, die gesprochen,
verfliegt in der Luft, wie ein Geruch, der Eine fängt das auf, der
Andere jenes. Ich kann Ihnen nicht sagen die Worte, die ich gehört habe,
und ich will sie nicht sagen um vieles Geld. Ich will nicht die Hand
legen an meine Gebetschnüre und vor Gericht zeugen. Was ich spreche, ist
gut für Ihr Ohr und für kein anderes. Ihnen aber sage ich, daß Zwei
haben zusammen gesessen nicht einen Abend, viele Abende, und nicht in
einem Jahre, sondern mehrere Jahre, und sie haben leise mit einander
gemurmelt in unserer Herberge hinten an dem Geländer, wo unten das
Wasser läuft. Und das Wasser hat gemurmelt unten, und sie haben
gemurmelt oben über dem Wasser. Ich lag in der Stube auf meinem
Strohsack, daß sie glaubten, ich schliefe. Und oft habe ich gehört aus
dem Munde von Beiden den Namen Rothsattel und den Namen von seinem Gute.
Und ich weiß, daß ein Unglück über ihm steht, aber weiter weiß ich
nichts. Und jetzt ist es gesagt und ich werde gehen. Der gute Rath, den
ich Ihnen gegeben habe, soll sein Ihre Bezahlung für den Tag, wo Sie
gefochten haben mit einer Pistole für die Wolle und für die Häute. Und
Sie werden denken an das Versprechen, das Sie mir gegeben haben.«

Anton sah besorgt vor sich nieder. Durch Bernhard wußte er, daß der
Freiherr mit Ehrenthal in vielfacher Verbindung stand, und dieser
Verkehr des Gutsbesitzers mit dem übelberüchtigten Speculanten war ihm
schon oft auffallend erschienen. Aber was Tinkeles sagte, klang doch zu
unglaublich, er selbst hatte nie etwas Ungünstiges über die Verhältnisse
des Freiherrn gehört. »Bei dem, was Ihr mir heut erzählt habt,« sprach
er nach einer Weile, »kann ich mich nicht beruhigen. Ihr werdet Euch
besinnen, vielleicht erinnert Ihr Euch an die Namen und einzelnen Worte,
die Ihr gehört habt.«

»Vielleicht werde ich mich erinnern,« erwiederte der Galizier mit einem
eigenthümlichen Ausdruck, der dem bekümmerten Anton entging. »Und so
haben wir geschlossen unsere Rechnung, ich habe Ihnen Sorge gemacht und
Gefahr, dafür habe ich Ihnen jetzt gethan einen Gefallen. Einen großen
Gefallen,« setzte er selbstgefällig in das betroffene Gesicht Antons
blickend hinzu. -- »Können Sie gebrauchen Louisd'or gegen Banknoten?«
frug er plötzlich im Geschäftston; »ich kann Ihnen lassen Louisd'or,
wenn Sie mir dafür geben Ducaten oder Banknoten.«

»Ihr wißt, ich mache keine Geldgeschäfte,« antwortete Anton zerstreut.
-- »Vielleicht können Sie abgeben Wiener Wechsel auf gute Häuser?« --
»Ich habe keine Wechsel abzugeben,« sagte Anton ärgerlich.

»Gut,« sagte der Jude, »eine Anfrage beißt Niemanden,« und wandte sich
zum Gehen. An der Thür hielt er noch einen Augenblick an. »Dem
Seligmann, der das Pferd hat vorgeführt für die Herren und hat auf die
Herren gewartet einen ganzen halben Tag, habe ich geben müssen zwei
Gulden Münz. Es ist eine baare Auslage, die ich gehabt habe für Sie,
wollen Sie mir nicht wiedergeben meine zwei Gulden?«

»Gott sei Dank!« rief Anton wider Willen lächelnd, »jetzt seid Ihr
wieder der alte Tinkeles. Nein, Schmeie, die zwei Gulden bekommt Ihr
nicht.«

»Und Sie wollen mir nicht abnehmen die Louisd'or gegen Papier auf Wien?«

»Auch nicht,« erwiderte Anton.

»Adjes,« sagte Tinkeles. »Wenn ich Sie wiedersehe, sind wir gut Freund
mit einander.« Er ergriff die Klinke. »Und wenn Sie wissen wollen den
Namen von diesem Mann, der den Rothsattel so herunterbringen kann, daß
er klein wird, wie das Gras auf der Landstraße, wo Jedermann tritt
darauf, so fragen Sie nach dem Buchhalter von Hirsch Ehrenthal, mit
Namen Itzig. Veitel Itzig wird sein der Name.« Bei diesen Worten eilte
Tinkeles zur Thür hinaus. Anton sprang ihm nach, aber der Händler hörte
nicht auf sein Rufen und war aus der Hausthür geschlüpft, bevor Anton
ihn einholen konnte. Da gegründete Aussicht war, ihn in Kurzem wieder zu
sehen, so ging Anton, sehr beschäftigt durch die Geständnisse des
wunderlichen Heiligen, auf sein Zimmer zurück.

Was er gehört hatte, mußte er sogleich dem Sohne des Freiherrn
mittheilen. Er sagte sich, daß bei dem großen Zartgefühl seines
militärischen Freundes diese Mittheilung schwierig sei. »Aber es muß
geschehen, noch heut Abend ziehe ich ihn bei Seite, ich gehe zeitig zu
ihm, oder bleibe beim Aufbruch zurück.«

       *       *       *       *       *

Diesem guten Vorsatz gönnte das Schicksal eine bequeme Ausführung nicht.
So früh Anton auch in das Quartier des jungen Rothsattel eilte, er fand
doch die Stube bereits durch fünf bis sechs Husarenlieutnants besetzt.
Eugen lag in seinem Schlafrock auf dem Sopha, die Escadron lagerte um
ihn herum. Gleich nach Anton trat der Doctor ein. »Wie geht's?« frug
dieser zum Kranken tretend.

»Gut genug,« erwiederte Eugen; »ich brauche Ihre Giftpulver nicht.«

»Etwas Fieber,« fuhr der Doctor fort, »eingenommener Kopf und so
weiter. Es ist zu heiß hier, ich schlage vor, das Fenster zu öffnen.«

»Beim Teufel, das werden Sie nicht, Doctor,« rief ein junger Herr, der
sich aus zwei Stühlen eine Art Bank zusammengerückt hatte. »Sie wissen,
daß ich außer dem Dienst keinen Zug vertragen kann.« -- »Lassen Sie zu,«
rief Eugen, »wir sind Homöopathen, die Wärme vertreiben wir durch Wärme.
Was trinken wir?«

»Irgend ein Punsch wird für den Patienten immer noch am gesündesten
sein,« sagte der Doctor.

»Holen Sie die Ananas, bester Anton, sie liegt mit dem ganzen Apparat
hier nebenan,« bat Eugen.

»Ei,« rief der Doctor, als Anton die Frucht und der Bursch einen Korb
Wein hereinbrachten, »ein süßer Coloß, ein ausgezeichnetes Exemplar. Mit
Verlaub, ich mache den Punsch, die Mischung muß nach dem Zustand des
Patienten eingerichtet werden.« Er griff nach seiner Tasche, brachte ein
schwarzes Besteck hervor und suchte ein Messer zum Zerschneiden der
Früchte.

»Alle Wetter! plagt Sie der Teufel! Zum Henker mit Ihrem Besteck!«
riefen sämmtliche Husarenoffiziere aufspringend. Wie Heckenfeuer fuhren
die Verwünschungen um das Haupt des Doctors.

»Meine Herren,« rief der Doctor, nur wenig eingeschüchtert durch den
Sturm des Unwillens, »hat Einer von Ihnen ein Messer? Sehen Sie nicht
erst nach, ich weiß, Keiner hat eins. Spiegel und Bürste, weiter darf
man in Ihren Taschen doch nichts suchen. Und versteht Einer von Ihnen
eine Bowle zu machen, die ein Mann von Herz und Welt trinken kann?
Austrinken, ja, aber machen können Sie nichts.«

»Ich will's versuchen, Doctor,« sagte Bolling aus einer Ecke.

»Ah, Herr von Bolling, Sie auch hier?« erwiederte der Doctor mit einer
Verbeugung.

Bolling nahm ihm die Ananas aus der Hand und hielt sie sorgfältig aus
dem Bereich des medicinischen Armes. »Kommen Sie, Anton,« rief er, »und
verhüten Sie, daß dieses Ungeheuer von Doctor mit seinem Tranchirmesser
dem Getränk zu nahe kommt.«

Während Anton mit dem älteren Lieutnant in eifriger Thätigkeit war, zog
der Doctor zwei Spiele Karten aus der Tasche und legte sie feierlich auf
den Tisch.

»Fort mit Ihren Karten,« rief Eugen, »heut wenigstens wollen wir ohne
Sünde beisammen bleiben.«

»Sie können's ja nicht,« spottete der Doctor, »Sie selbst sind der
Erste, der darnach greifen wird. Ich beabsichtigte nichts, als ein
ruhiges Whist mit stabilem Paré nach rechts und links, ein Spiel für
fromme Einsiedler. Was Sie aber mit diesen Karten anfangen, das wird die
Zeit lehren. Hier liegen sie beim Leuchter.«

»Hört nicht auf den Versucher,« rief einer der Lieutnants lachend.

»Wer die Karte zuerst anfaßt, zahlt ein Frühstück zur Strafe,« ein
anderer.

»Hier ist der Trank,« sagte Bolling und trug die Bowle auf den Tisch. Er
goß ein. »Kosten Sie, Blutmensch,« sagte er zu dem Doctor.

»Roh,« entschied dieser, »morgen Abend wird sie trinkbar sein.«

Während die Herren sich über das Getränk stritten, griff Eugen nach
einem Spiel Karten und zog es mechanisch in zwei Häufchen ab, die er
neben einander legte. Der Doctor rief: »Halt, gefangen! Er selbst zahlt
die Strafe.« Alles lachte und drängte an den Tisch. »Die Bank, Doctor,«
riefen die Offiziere, sie warfen ihm die Karten zu, schnell kamen einige
andere Spiele aus den Taschen der Herren ans Licht, der Doctor legte ein
Häufchen Papier und Silber auf den Tisch, das Spiel begann. Man
pointirte nicht gerade hoch, kurze Scherze begleiteten den Gewinn und
Verlust der Spieler. Auch Anton ergriff eine Karte und setzte ohne
Aufmerksamkeit. Er vermochte heut nur mit Mühe an der Unterhaltung
Theil zu nehmen und sah mit inniger Theilnahme auf den jungen
Rothsattel, der sich ahnungslos über die Karten beugte. Anton gewann
einige Thaler, aber mit Mißbehagen bemerkte er, daß Eugen endloses
Unglück hatte. Ein Ducaten nach dem andern flog in die Casse des
Bankhalters. Da Anton bei dem Verlust seines Wirthes nicht ganz
unbetheiligt war, so machte er keine Bemerkung darüber, aber der Doctor
selbst sagte zu seinem Patienten, nachdem er wieder einige Ducaten
eingestrichen hatte: »Sie sind heiß geworden, Sie haben Fieber, es wäre
am klügsten, wenn Sie nicht mehr spielten, ich habe noch nie einen
Fieberkranken gehabt, der nicht im Pharao verloren hätte.«

»Das geht Sie nichts an, Doctor,« erwiederte Eugen heftig und setzte
wieder.

»Du hast Unglück, Eugen,« rief der gutmüthige Bolling, »du gehst wieder
zu sehr ins Geschirr.«

Als der Abzug beendet war, nahm der Doctor die Karten und steckte sie
gemüthlich in die Tasche. »Die Bank hat stark gewonnen,« sagte er, »aber
ich höre doch auf, es ist genug des Guten.«

Wieder erhob sich ein Sturm unter den Offizieren. »Ich will Bank legen,«
rief Eugen, »geben Sie mir Ihre Casse, Wohlfart.«

Der Doctor protestirte, endlich beruhigte er sich mit der Ansicht,
»vielleicht hat er Glück als Bankier, man muß dem Menschen nicht die
Gelegenheit entziehen, eine Scharte auszuwetzen.«

Anton holte einige Cassenbillets aus der Tasche und legte sie schweigend
vor Eugen hin, aber er selbst spielte nicht mehr. Traurig saß er da und
sah auf seinen guten Freund, der mit einem Gesicht, das von Wein und
Fieber glühte, auf die Karten der Spieler hinstarrte. Wieder flog ein
Abzug auf den andern und wieder verlor Eugen, was er vor sich hatte. Die
Cassenscheine flogen von ihm weg, kaum einmal fiel ein Blatt zu seinen
Gunsten. Verwundert sahen die Offiziere einander an. »Auch ich schlage
vor, daß wir aufhören,« rief Bolling, »ein ander Mal geben wir dir
Revanche.«

»Ich will sie heut haben,« rief Eugen, sprang auf und verschloß die
Thür, »Keiner kommt heraus. Setzt ordentlich und wagt, hier ist Geld.«
Er warf einen Haufen Streichhölzer auf den Tisch. »Das Holz einen
Champagnerthaler, morgen zahle ich; ich gebe zu, daß das Holz einmal
gebrochen wird, unter einem Thaler kein Point.« Wieder fuhren die Karten
auf den Tisch und wieder ging das Spiel fort. Anton bemächtigte sich
unterdeß des Punschlöffels und beschloß, nichts mehr in die Gläser zu
gießen. Eugen verlor immerfort; die Streichhölzer wurden wie durch eine
geheime Kraft nach allen Richtungen fortgerissen. Eugen holte neue
Bündel und rief: »Beim Abschied machen wir Rechnung.« Da erhob sich
Bolling und stampfte mit dem Stuhle auf den Boden.

»Ein Hundsfott, wer die Stube verläßt,« rief Eugen.

»Du bist ein Narr,« sagte der Andere unwillig, »es ist Unrecht, seinem
nächsten Kameraden das Geld abzunehmen, wie wir heut mit dir thun. Ich
habe so etwas noch nie gesehen. Wenn hier der Satan sein Spiel hat, ich
will ihm nicht helfen.« Er setzte sich vom Tisch ab, Anton trat zu ihm;
Beide sahen schweigend dem Uebermuth zu, mit welchem das Geld aus einer
Hand in die andere geworfen wurde.

»Auch ich habe genug,« sagte der Doctor und zeigte ein dickes Bund
Hölzer in seiner Hand. »Dies ist ein merkwürdiger Abend; seit ich Karten
kenne, ist mir so etwas noch nicht vorgekommen. Er vermag kein Paroli
abzuschlagen.«

Von Neuem sprang Eugen zu dem Seitentisch, wo die Hölzer lagen, da
ergriff Bolling den Rest des Packets, öffnete das Fenster und warf die
Hölzer hinunter auf die Straße. »Besser, die Teufelsbolzen verbrennen da
unten einen Stiefel, als hier deine Börse,« rief er. Darauf schleuderte
er die Karten auf die Erde. »Das Spiel soll aufhören, du hast uns
vorhin aufgetrumpft, wie einer aus der Wachtstube des alten Dessauers,
ich thue jetzt dasselbe.«

»Ich verbitte mir solche Befehle,« rief Eugen gereizt.

Bolling schnallte seinen Säbel um und griff mit der Hand an das Gefäß.
»Du wirst dich heut fügen,« sagte er ernst, »morgen will ich dir vor dem
Corps Rede stehen. Macht Eure Rechnung, Ihr Herren, wir brechen auf.«

Die Marken wurden auf den Tisch geworfen, der Doctor zählte.

Eugen riß finster die Brieftafel aus der Tasche und notirte seine Schuld
an die Einzelnen. Ohne Behagen, mit kurzem Gruß entfernte sich die
Gesellschaft. »Es sind gegen achthundert Thaler,« sagte der Doctor auf
dem Wege. Bolling zuckte die Achseln. »Ich hoffe, er kann das Geld
schaffen, aber ich wollte doch, daß Sie heut das Stempelpapier in Ihrer
Tasche behalten hätten. Wenn von der Geschichte etwas verlautet, so wird
Rothsattel keine Ursache haben, sich zu freuen. Wir Alle werden gut
thun, über den Vorfall zu schweigen, auch Sie, Herr Wohlfart, bitte ich
darum.«

Anton ging in stürmischer Bewegung nach Hause. Den ganzen Abend hatte er
wie auf Kohlen gesessen und dem Verschwender in der Stille die
bittersten Vorwürfe gemacht. Er schalt sich, daß er ihm Geld geliehen
hatte, und fühlte doch, wie unpassend es gewesen wäre, seinen Wunsch
nicht zu gewähren.

Als er am nächsten Morgen Eugen aufsuchen wollte, öffnete sich die Thür,
und Eugen selbst trat in das Zimmer, verstimmt, niedergeschlagen,
unsicher. »Ein nichtswürdiges Malheur gestern,« rief er, »ich bin in
arger Klemme; ich muß heut achthundert Thaler schaffen und habe in
diesem Unglücksnest Niemand, an den ich mich wenden kann, als Sie. Seien
Sie verständig, Anton, und besorgen Sie mir das Geld.«

»Auch mir ist es nicht leicht, Herr von Rothsattel,« erwiederte Anton
ernst; »es ist keine unbedeutende Summe, und die Gelder, über die ich
hier disponiren kann, sind nicht mein Eigenthum.«

»Sie werden es schon möglich machen,« fuhr Eugen überredend fort; »wenn
Sie mir nicht aus der Verlegenheit helfen, so bin ich ganz rathlos. Der
Chef versteht keinen Spaß, ich riskire Alles, wenn die Geschichte nicht
schnell abgemacht wird.« Er ergriff in seiner Verlegenheit Antons Hand
und drückte sie ängstlich.

Anton sah in das verstörte Gesicht dessen, der Lenorens Bruder war, und
erwiederte mit innerer Ueberwindung: »Ich habe eine kleine Summe, welche
mir gehört, in der Casse unsers Geschäfts, und habe von hier aus Geld an
unser Haus zu senden. Es wird möglich sein, daß ich unsern Cassirer auf
mein Geld anweise, und die Summe, welche Sie brauchen, zurückbehalte.«

»Sie sind mein Retter,« rief Eugen erleichtert; »in spätestens vier
Wochen schaffe ich Ihnen achthundert Thaler zurück,« fügte er hinzu, bei
der Aussicht auf das Geld geneigt, das Beste zu hoffen.

Anton ging zum Schreibtisch und zählte dem Lieutnant das Geld auf. Es
war ein großer Theil der Summe, die er von seinem Erbtheil noch übrig
hatte.

Als Eugen das Papier unter lebhaftem Danke eingesteckt hatte, begann
Anton: »Und jetzt, Herr von Rothsattel, wünsche ich Ihnen noch etwas
mitzutheilen, was mir gestern den ganzen Abend auf dem Herzen gelegen
hat. Ich bitte Sie, mich nicht für zudringlich zu halten, wenn ich Ihnen
nicht verschweige, was Sie wissen müssen, und was doch ein Fremder kaum
zu sagen das Recht hat.«

»Wenn Sie mir gute Lehren zutheilen wollen, so ist der Augenblick
schlecht gewählt,« antwortete der Lieutnant finster, »ich weiß ohnedies,
daß ich einen dummen Streich gemacht habe, und bin auf eine Strafrede
meines Papa's gefaßt. Was ich von ihm anhören muß, wünsche ich von
keinem Dritten zu vernehmen.«

»Sie trauen mir wenig Zartgefühl zu, Herr von Rothsattel,« rief Anton,
aufrichtig bekümmert durch den Aerger des Offiziers. »Ich habe gestern
aus einer allerdings wenig lautern Quelle gehört, daß Ihr Herr Vater
durch die Intriguen gewissenloser Speculanten in Verwickelungen gekommen
ist oder doch kommen soll, welche seinem Vermögen Gefahr drohen. Auch
der gefährliche Mensch, welcher die Ränke gegen ihn schmiedet, ist mir
genannt worden.«

Der Lieutnant sah verwundert in das ernste Gesicht Antons und sagte
endlich: »Teufel, Sie jagen mir einen Schrecken ein. Doch nein, es ist
nicht möglich, Papa hat mir nie etwas davon gesagt, daß seine
Verhältnisse nicht ganz in Ordnung sind.«

»Vielleicht kennt er selbst nicht die Pläne und die Rücksichtslosigkeit
der Menschen, welche die Absicht haben, seinen Credit für ihre Zwecke zu
benutzen.«

»Der Freiherr von Rothsattel ist nicht der Mann, sich von irgend Jemand
benutzen zu lassen,« entgegnete der Lieutnant mit Stolz.

»Das nehme auch ich an,« räumte Anton bereitwillig ein. »Und doch bitte
ich Sie, daran zu denken, daß die letzten großen Unternehmungen des
Herrn Barons ihn mehrfach mit schlauen und wenig bedenklichen Händlern
in Berührung gebracht haben. Der mir den Rath ertheilte, gab ihn
offenbar in guter Meinung. Er sprach eine Ansicht aus, welche, wie ich
fürchte, von einer Anzahl untergeordneter Geschäftsleute getheilt wird,
daß Ihr Herr Vater in ernster Gefahr sei, große Summen zu verlieren. Und
ich fordere Sie auf, mit mir zu dem Mann zu gehen, vielleicht gelingt es
uns, mehr von ihm zu erfahren. Es ist derselbe Händler, den Sie gestern
bei mir sahen.«

Der Lieutnant sah sehr niedergeschlagen vor sich hin, er faßte, ohne ein
Wort zu sagen, seine Dienstmütze, und Beide eilten nach der Herberge, in
welcher Tinkeles wohnte.

»Es wird am besten sein, daß Sie selbst nach ihm fragen,« sagte Anton
auf dem Weg. Der Offizier ging in das Haus, er frug einen Hausknecht,
den Wirth, alle Hausgenossen, welche ihm in den Weg kamen: Schmeie war
seit gestern Mittag abgereist. Sie eilten von der Herberge zum
Stadtcommando und erhielten nach vielen Fragen die Auskunft, daß dem
Tinkeles sein Paß nach der türkischen Grenze visirt worden. So war der
Zudringliche plötzlich verschwunden, und durch seine Abreise erhielt die
Warnung für Beide noch größeres Gewicht. Je länger sie über seine
Bekenntnisse sprachen, desto aufgeregter wurde der Lieutnant und um so
weniger wußte er, was zu thun sei. Endlich brach er in großer Bewegung
mit der Klage hervor: »Mein Vater ist vielleicht jetzt in
Geldverlegenheit. Wie soll ich ihm meine Schuld gestehen? Es ist für
mich ein verfluchter Fall. Wohlfart, Sie sind ein honetter Mann, denn
Sie haben mir das Geld geliehen, obgleich Sie die Nachrichten dieses
unsichtbaren Juden schon im Kopfe hatten. Sie müssen jetzt weiter
anständig sein und mir die Summe auf längere Zeit leihen.«

»So lange, bis Sie selbst den Wunsch aussprechen, sie zurückzuzahlen.«

»Das ist gentil,« rief der Lieutnant, »und noch Eins, schreiben Sie
selbst an meinen Vater. Sie wissen am besten, was der verrückte Mensch
Ihnen gesagt hat, und mir ist es langweilig, so etwas meinem Papa
mitzutheilen.«

»Aber Ihr Herr Vater wird die Einmischung eines Fremden mit Recht für
zudringlich halten,« entgegnete Anton, befangen durch die Aussicht, mit
dem Vater Lenorens in Correspondenz zu treten.

»Mein Vater kennt Sie ja,« sagte Eugen überredend; »ich erinnere mich,
daß meine Schwester mir schon von Ihnen erzählt hat. Schreiben Sie nur,
ich hätte Sie darum gebeten. Es ist wirklich besser, wenn Sie das
übernehmen.« Anton willigte ein. Er setzte sich auf der Stelle hin und
berichtete dem Baron die Warnungen des Händlers.

So kam er in der Fremde mit der Familie des Freiherrn in eine neue
Verbindung, welche für ihn und die Rothsattel verhängnißvoll werden
sollte.



~IV.~


Glücklich der Fuß, welcher über weite Flächen des eigenen Grundes
schreitet; glücklich das Haupt, welches die Kraft der grünenden Natur
einem verständigen Willen zu unterwerfen weiß! Alles, was den Menschen
stark, gesund und gut macht, das ist dem Landwirth zu Theil geworden.
Sein Leben ist ein unaufhörlicher Kampf, ein endloser Sieg. Ihm stählt
die reine Gottesluft die Muskeln des Leibes, ihm zwingt die uralte
Ordnung der Natur auch die Gedanken zu geordnetem Lauf. Er ist der
Priester, welcher Beständigkeit, Zucht und Sitte, die ersten Tugenden
eines Volkes, zu hüten hat. Wenn andere Arten nützlicher Thätigkeit
veralten, die seine ist so ewig, wie das Leben der Erde; wenn andere
Arbeit den Menschen in enge Mauern einschließt, in die Tiefen der Erde
oder zwischen die Holzplanken des Schiffes, sein Blick hat nur zwei
Grenzen, oben den blauen Himmel, und unten den festen Grund. Ihm wird
die höchste Freude des Schaffens, denn was sein Befehl von der Natur
fordert, Pflanze und Thier, das wächst unter seiner Hand zu eigenem
frohen Leben auf. Auch dem Städter ist die grüne Saat und die goldene
Halmfrucht des Feldes, das Rind auf der Weide und das galoppirende
Füllen, Waldesgrün und Wiesenduft eine Erquickung des Herzens, aber
kräftiger, stolzer, edler ist das Behagen des Mannes, der mit dem
Bewußtsein über seine Flur schreitet, dies Alles ist mein, meine Kraft
erschuf es, und mir gereicht es zum Segen. Denn nicht in mühelosem Genuß
betrachtet er die Bilder, welche ihm die Natur entgegenhält. An jeden
Blick knüpft sich ein Wunsch, an jeden Eindruck ein Vorsatz, jedes Ding
hat für ihn einen Zweck, denn Alles, das fruchtbare Feld, das Thier und
der Mensch soll Neues schaffen nach seinem Willen, dem Willen des
Gebieters. Die tägliche Arbeit ist sein Genuß, und in diesem Genusse
wächst seine Kraft. -- So lebt der Mann, welcher selbst der arbeitsame
Wirth seines Gutes ist.

Und dreimal glücklich der Herr eines Grundes, auf dem durch mehrere
Menschenalter ein starker Kampf gegen die rohen Launen der Natur geführt
ist. Die Pflugschar greift tief in den gereinigten Boden, anspruchsvolle
Culturpflanzen breiten ihre Blätter in üppiger Pracht, auf den Stengeln
bräunen sich große Dolden und körnerreiche Schoten, und unten in der
Erde rundet sich mächtig die fleischige Wurzel. Dann kommt die Zeit, wo
sich kunstvolle Industrie auf den Ackerschollen ansiedelt. Dann ziehen
die abenteuerlichen Gestalten der Maschinen nach dem Wirthschaftshof,
der ungeheure Kupferkessel fährt mit Blumen bekränzt heran, große Räder
mit hundert Zähnen drehen sich gehorsam im Kreise, lange Röhren
verschlingen sich in den neugebauten Räumen, und die mechanischen
Gelenke bewegen sich rastlos bei Tag und Nacht. Eine edle Industrie! Sie
erblüht aus der Kraft des Bodens und vergrößert wieder diese Kraft. Wo
der eigene Grund des Gutes seine Früchte der Fabrik reichlich spendet,
da arbeiten im Freien die uralte Pflugschar, im gemauerten Haus der neue
Dampfkessel brüderlich mit einander, um ihren Herrn reicher zu machen,
stattlicher und weiser. So lange er nur die alten Halmfrüchte baute, die
grüne Nahrung der Thiere und die runde Knollenfrucht, waren die Preise
auf dem nächsten Wochenmarkt vielleicht das, was ihn in der fremden Welt
am meisten interessirte; und wenn der Bauer im Dorf gegen ihn
auftrumpfte, so war ihm das vielleicht der größte Aerger. Und mit
abschließendem Stolz sah er aus seinem umgrenzten Kreise, wie in die
blaue Ferne hinein in das geschäftige Treiben der großen Städte, in die
verwickelten Verhältnisse, welche durch eine neue Zeit geschaffen sind.
Jetzt steht er selbst mitten zwischen den Rädern des modernen
Schaffens, er beobachtet viele Strömungen des menschlichen Geistes auch
außerhalb seiner Feldmark. Viele Gesetze des Lebens lernt er kennen und
viele Gedanken der Menschen, er gewinnt einen andern Maßstab für den
Werth des Mannes, jetzt wo er das Gewühl des Marktes, das Arbeitszimmer
des Gelehrten auch für sich braucht. Er knüpft seine Fäden an Leute von
anderm Beruf, und Fremde freuen sich, ihm die Hand zu reichen und ihren
Vortheil mit dem seinen zu verbinden. Immer größer werden die Kreise, in
welche ihn sein Interesse zieht, immer mächtiger der Einfluß, den er auf
Andere gewinnt.

Neben dem ländlichen Tagelöhner baut ein neues Geschlecht arbeitsamer
Menschen seine Hütten auf den Ackerboden, in jeder Abstufung von Wissen
und Bildung; allen kann er gerecht und allen zum Heil werden. In starker
Zunahme wächst die Kraft seiner Landschaft, der Werth des Bodens steigt
von Jahr zu Jahr, die lockende Aufforderung zu größerem Erwerb treibt
auch den zähen Bauer aus dem Gleise alter Gewohnheit. Der schlechte
Feldweg wird zur Chaussee, der sumpfige Graben zum Kanal. Zwischen den
Getreidefeldern fahren die Reihen der Frachtwagen entlang, auf wüsten
Stellen erheben sich die rothen Dächer neuer Wohnungen; der Briefbote,
der sonst nur zweimal in der Woche seine Ledertasche durch die Fluren
trug, erscheint jetzt alle Tage, sein Ranzen ist schwer von Briefen und
Zeitungen; und wenn er bei einem neuen Haus anhält, um der jungen Frau,
die mit ihrem Manne von fern zuzog, eine Nachricht aus der Heimath zu
bringen, da nimmt er dankend das Glas Milch, das ihm die Erfreute an der
Thür reicht, und erzählt ihr eilig, wie lang ihm sonst der Weg von einem
Dorf zum andern in der heißen Sonne geworden. Dann erwacht auch die
Begehrlichkeit, die kindische Base jedes Fortschritts. Die Nadel des
Schneiders hat viel an neuen Stoffen zu nähen, zwischen den Bauerhäusern
stellt der kleine Kaufmann seinen Kram auf, er legt seine Citronen an
das Schaufenster, den Tabak in schönen Packeten, und lockende Flaschen
mit silbernen Zetteln. Und die Schullehrer in den Dörfern klagen über
die Menge der Schüler, ein zweites Schulhaus wird gebaut, eine höhere
Classe eingerichtet; in einem Schrank seiner Wohnstube legt der Lehrer
die erste Leihbibliothek an, und der Buchhändler in der Stadt übergiebt
ihm neue Bücher zum Verkauf. -- So wird das Leben des starken Landwirths
ein Segen für die Umgegend, für das ganze Land.

Wehe aber dem Landwirth, dem der Grund unter den Füßen fremden Gewalten
verfällt! Er ist verloren, wenn seine Arbeit nicht mehr ausreicht, die
Ansprüche zu befriedigen, welche andere Menschen an ihn machen. Die
Geister der Natur gönnen ihren Segen nur dem, welcher ihnen frei und
sicher gegenüber steht, sie empören sich, wo sie Schwäche, Eile und
halben Muth ahnen. Keine Arbeit wird mehr zum Heil. Die gelbe Blüthe der
Oelsaat und die blaue Blume des Flachses vertrocknen ohne Frucht, Rost
und Brand fallen über das Getreide, in tödtlichem Faulfieber schwindet
der kleine Leib der Kartoffel; sie alle, so lange an Gehorsam gewöhnt,
wissen so bitter jede Nachlässigkeit zu strafen. Dann wird für den Herrn
der tägliche Gang durch die Felder ein täglicher Fluch; wenn die Lerche
aus dem Roggen aufsteigt, muß er denken, daß die Frucht schon auf dem
Halme verkauft ist, wenn das Gespann der Rinder den Klee nach den
Ställen fährt, weiß er, daß der Ertrag von Milch und Fleisch schon von
fremden Gläubigern gefordert ist, und er muß zweifeln, ob die
Fruchtbarkeit, welche seinem Acker durch das Wiederkäuen der eßlustigen
Thiere im nächsten Jahr kommen soll, noch ihm selbst zum Vortheil werden
wird. Finster, mürrisch, verzweifelt kehrt er nach dem Hofe zurück.
Leicht wird er dann seiner Wirthschaft und den Feldern fremd, er sucht
jenseit seiner Flur den lästigen Gedanken zu entfliehen, und durch die
Flucht beschleunigt er seinen Untergang. Was ihn vielleicht noch retten
könnte, ein vollständiges Hingeben an die Arbeit, das wird ihm
unerträglich.

Und dreimal wehe dem Landwirth, der übereilt in unverständigem Gelüst
die schwarze Kunst des Dampfes über seine Schollen führt, um Kräfte aus
ihnen hervorzulocken, die nicht darin leben. Ihn trifft der härteste
Fluch, der Sterblichen beschieden ist. Nicht er allein wird schwächer,
er macht auch viele Andere schlecht, die er zum Dienst an sein Leben
gebunden hat. In dem Schwunge der Räder, die er vorwitzig in seinem
Kreis aufstellte, wird zerrissen, was in seiner Wirthschaft noch
unversehrt war, die Kraft seines Bodens verzehrt sich in fruchtlosen
Versuchen, seine Gespanne erlahmen an schweren Fabrikfuhren, seine
ehrlichen Landarbeiter verwandeln sich in ein schmutziges, hungerndes
Proletariat. Wo sonst ruhiger Gehorsam wenigstens das Nöthige schuf,
wuchert jetzt Hader, Widersetzlichkeit und Betrug. Er selbst ist
hineingezogen in die Wirbel lästiger Geschäfte, wie brausende Wellen
stürzen die Forderungen auf ihn herein, im verzweifelten Kampf, ein
Ertrinkender, sucht er ohne Wahl Hülfe bei Allem, was in den Bereich
seiner Hände kommt, und ermattet vom fruchtlosen Ringen sinkt er hinab
in die Tiefe.

       *       *       *       *       *

Auf dem Gut des Freiherrn hatte die Saat oft besser gestanden, als bei
den Nachbarn, seine Heerden waren als kerngesund in der ganzen
Landschaft bekannt, Fehljahre, welche Andere niederdrückten, hatten ihm
verhältnißmäßig wenig geschadet; jetzt war das Alles wie durch bösen
Zauber verändert. In der Rinderheerde brach eine pestartige Krankheit
aus, das Getreide stand hoch im Feld, und als die Garben in der Scheuer
zerschlagen wurden, waren der Scheffel nur wenige, die er aufschütten
konnte. Ueberall war sein Anschlag größer gewesen, als der Ertrag. Zu
anderer Zeit hätte er's ruhig überwunden, jetzt machte ihn das krank.
Die Ackerwirthschaft wurde ihm verhaßt, er überließ sie ganz dem
Amtmann. Alle seine Hoffnungen flogen jetzt der Fabrik zu, und wenn er
seine Feldmark betrat, so geschah es nur, um nach den Rüben zu sehen,
auf deren Bau er im letzten Jahr die beste Kraft des Gutes verwandt
hatte.

Hinter den Bäumen des Parks erhob sich das neue Fabrikgebäude. Viele
Stimmen geschäftiger Menschen schrieen um den neuen Bau durcheinander.
Die erste Rübenernte wurde eingebracht und zum Verarbeiten
aufgeschüttet. Mit dem nächsten Tage sollten die regelmäßigen Arbeiten
in der Fabrik beginnen. Noch immer hämmerte drin der Kupferschmied, an
der großen Presse arbeitete der Mechaniker, und emsige Frauen trugen
Körbe von Spänen und Kalkbrocken aus den Mauern und säuberten mit
Scheuerlappen die Stätte, in der sie fortan handlangen sollten. Der
Freiherr stand vor dem Hause; er hörte ungeduldig auf das Klopfen der
Hämmer, die so lange die Vollendung des Werkes verzögert hatten. Von
morgen begann für ihn eine neue Zeit. Er stand jetzt an der Pforte
seines Schatzhauses. Die alten Sorgen konnte er weit hinter sich werfen,
in den nächsten Jahren zahlte er ab, was er geliehen hatte, dann
sammelte er Geld. Und während er so dachte, sah er auf seine
abgetriebenen Pferde und das sorgenvolle Gesicht des alten Amtmanns, und
eine unbestimmte Furcht schlich wie ein häßliches Insect über die
unruhig flatternden Blätter seiner Gedanken. Er hatte Alles auf diesen
Wurf gesetzt, er hatte sein Gut so hoch mit Hypotheken belastet, daß er
sich in diesem Augenblick fragen konnte, wie viel davon noch ihm selbst
gehöre, Alles, um durch den erhärteten Saft der Ackerfrucht den
Wappenschild seines Geschlechts höher zu stellen. Hüte dich, Freiherr!
Und wenn du die weißen Krystalle härtest, daß sie klingen wie Stein, sie
halten Wind und Wetter nicht aus, sie zerfließen im Regen, sie
verwittern in der Luft, und was du darauf gegründet, das stürzt in
Trümmer.

Der Freiherr selbst war in den letzten Jahren ein Anderer geworden.
Falten auf der Stirn, zwei mürrische Falten um den Mund und graues Haar
an den Schläfen, das waren die ersten Resultate der ewigen Sorge um
Capital, um die Familie, um die Zukunft des Gutes. Seine Stimme, die
sonst kräftig aus der Brust geklungen hatte, war scharf und heiser
geworden, und eine zornige Hast war in seinen Geberden. Schwere Sorge
hatte der Freiherr in der letzten Zeit gehabt. Was bei einem großen Bau
Mangel an Geld heißt, das Elend hatte er gründlich kennen gelernt.
Ehrenthal war jetzt ein regelmäßiger Besucher des Schlosses. Seine
Pferde hatten in jeder Woche gutes Heu von den Raufen des Freiherrn
gerupft, in jeder Woche hatte er seine Brieftasche hervorgezogen und
Rechnungen gebracht oder Cassenscheine aufgezählt. Seine Hand, die im
Anfange so ehrerbietig nach der Tasche griff, war säumig geworden, und
nur langsam lösten sich die flatternden Papiere von seinen Fingern, sein
gebeugter Hals war steif, sein unterwürfiges Lächeln hatte sich in einen
trockenen Gruß verwandelt, er schritt jetzt mit prüfendem Blick durch
den Wirthschaftshof, und statt der feurigen Lobrede kam mancher Tadel
aus seinem Munde. Der demüthige Agent war zum anspruchsvollen Gläubiger
herangewachsen, und der Freiherr ertrug mit immer steigendem Widerwillen
die Ansprüche eines Mannes, den er nicht mehr entbehren konnte. Aber
nicht Ehrenthal allein, auch andere fremde Gestalten klopften an das
Arbeitszimmer des Gutsherrn und verhandelten mit ihm unter vier Augen.
Die breite Figur des rauhen Pinkus schritt alle Vierteljahre aus dem
Gasthof des Dorfes auf das Schloß, und jedes Mal, wenn sein schwerer Fuß
die Stufen betrat, zog hinter ihm der Mißmuth in das Haus.

Alle Wochen war Ehrenthal auf dem Gute erschienen, jetzt war die
schwerste Zeit gekommen, und kein Auge erblickte den Geschäftsmann. Er
war verreist, hieß es in der Stadt, und unruhig hörte der Freiherr auf
das Geräusch jedes Wagens, ob nicht einer den Säumigen zuführe, den
Verhaßten, Unentbehrlichen.

Lenore trat zu dem Vater, eine reife Schönheit von vollen Formen und
hohem Wuchs; daß auch sie von dem Ernst des Lebens berührt war, zeigte
das sinnende Auge und der besorgte Blick, den sie auf den Freiherrn
warf. »Der Bote bringt die Postsachen,« sagte sie, ein Packet Briefe und
Zeitungen überreichend. »Es ist gewiß wieder kein Brief von Eugen
dabei.«

»Der hat jetzt Anderes zu thun, als zu schreiben,« antwortete der Vater,
aber er selbst suchte eifrig die Handschrift des Sohnes. Da sah er ein
Schreiben von fremder Hand, mit dem Postzeichen der Stadt, in welche
Eugen eingerückt war. Es war Antons Brief. Schnell öffnete er. Als er in
der ehrerbietigen Sprache die gute Meinung erkannt und den Namen Itzig
gelesen hatte, verbarg er den Brief hastig in seiner Brusttasche. Die
geheime Angst, welche jetzt manchmal sein Herz zusammenzog, überfiel ihn
wieder und gleich darauf folgte der unwillige Gedanke, daß seine
Verlegenheiten ein Gegenstand der Unterhaltung in der Fremde waren.
Unbestimmte Warnungen waren das Letzte, was er bedurfte, sie demüthigten
ihn nur. Lange stand er in finsterm Schweigen neben der Tochter. Da der
Brief aber Nachrichten von Eugen enthielt, so zwang er sich endlich, zu
sprechen. »Da hat mir ein Herr Wohlfart geschrieben, der jetzt als
Kaufmann jenseit der Grenze umherreist und Eugens Bekanntschaft gemacht
hat.«

»Er?« rief Lenore.

»Er scheint ein ordentlicher Mann geworden zu sein,« fuhr der Freiherr
mit Ueberwindung fort. »Er spricht mit Wärme von Eugen.«

»Ja!« rief Lenore erfreut, »was gewissenhaft und zuverlässig heißt, das
lernt man kennen, wenn man mit ihm umgeht. Welcher Zufall! Die Schwester
und der Bruder. Was hat er dir geschrieben, Vater?«

»Geschäftliches, das wahrscheinlich gut gemeint ist, mir aber nicht von
wesentlichem Nutzen sein kann. Die thörichten Knaben haben irgend ein
Geschwätz aus dritter Hand gehört und haben sich um meine
Angelegenheiten unnöthige Sorge gemacht.« Und schwerfällig schritt er
nach diesen Worten zu seiner Fabrik.

Beunruhigt folgte ihm Lenore. Endlich entfaltete er die Zeitung und
wandte die Blätter nachlässig um, bis sein Blick auf eine gerichtliche
Anzeige fiel. Eine dunkle Röthe stieg ihm langsam über die Wangen, das
Blatt fiel zur Erde, er griff mit der Hand an die Breter eines Wagens
und legte seinen Kopf darauf. Erschrocken hob Lenore das Zeitungsblatt
auf und sah den Namen der polnischen Herrschaft, auf welcher der Vater,
wie sie wußte, ein großes Capital stehen hatte. Ein Termin zur
Versteigerung der Herrschaft wegen Concurses war angezeigt.

Wie ein Blitzstrahl traf den Freiherrn die Nachricht. Wenn er sein
eigenes Gut belastet hatte, war ihm die Summe, die auf fremdem Grunde
ruhte, als die letzte Grundlage seines Wohlstandes erschienen. Oft hatte
er gedacht, ob es nicht thöricht war, Andern in der Fremde sein Geld zu
lassen und daheim fremdes nur zu theuer zu bezahlen, immer hatte er eine
Scheu davor gefühlt, auch dies runde Capital in seine Unternehmungen zu
werfen, er betrachtete es als das Witthum seiner Gemahlin, als das
Erbtheil der Tochter. Jetzt war auch diese Summe gefährdet, die letzte
Sicherheit war verschwunden, Alles um ihn wankte. Ehrenthal hatte ihn
betrogen, er hatte die Correspondenz mit dem Bevollmächtigten des
polnischen Grafen geführt, er hatte ihm am letzten Termin die Zinsen
noch vollständig berechnet, es war kein Zweifel, Ehrenthal wußte von den
schlechten Verhältnissen des polnischen Gutes und hatte sie ihm
verheimlicht.

»Vater,« rief Lenore, ihn von dem Wagen aufrichtend, »fasse dich, sprich
mit Ehrenthal, fahr' zu deinem Anwalt, es wird auch gegen dieses Unglück
eine Hülfe geben.«

»Du hast Recht, mein Kind,« sagte der Freiherr mit klangloser Stimme,
»noch ist möglich, daß die Gefahr nicht so groß ist. Laß anspannen, ich
will nach der Stadt. Verbirg der Mutter, was du gelesen hast, und du,
liebe Lenore, begleite mich.«

Als der Wagen vorfuhr, fand er den Freiherrn noch auf derselben Stelle,
wo die Nachricht in sein Herz gedrungen war. Schweigend saß er während
der Fahrt in eine Ecke gedrückt.

In der Stadt brachte er die Tochter vor sein Quartier, das er immer noch
nicht aufgegeben, um seinen Bekannten und seiner Frau nicht den Verdacht
zu erwecken, als gehe es mit seinem Vermögen zurück. Er selbst fuhr zu
Ehrenthal. Zornig trat er in das Comtoir und hielt dem Händler nach
rauhem Gruß das Zeitungsblatt entgegen. Ehrenthal erhob sich langsam und
sagte mit dem Kopf nickend: »Ich weiß, der Löwenberg hat deswegen an
mich geschrieben.«

»Sie haben mich getäuscht, Herr Ehrenthal,« rief der Freiherr, mühsam
nach Haltung ringend.

»Wozu?« erwiederte achselzuckend der Händler, »wozu sollte ich Ihnen
verstecken, was doch die Zeitung melden muß? Das kommt vor bei jedem
Gut, bei jeder Hypothek. Was ist dabei für ein Unglück?«

»Die Verhältnisse der Herrschaft sind schlecht, Sie haben lange darum
gewußt,« rief der Freiherr; »Sie haben mich betrogen.«

»Was reden Sie da von Betrug?« fuhr Ehrenthal zornig auf; »nehmen Sie
sich in Acht, daß nicht ein Fremder Ihre Worte hört. Ich habe mein Geld
bei Ihnen stehen, wie kann ich ein Interesse haben, Sie kleiner zu
machen und größer zu machen Ihre Verlegenheiten? Ich selber stecke darin
bei Ihnen so tief,« er wies auf die Stelle, wo bei den Menschen das Herz
zu sitzen pflegt. »Hätte ich gewußt, daß diese Fabrik wird fressen mein
gutes Geld, ein Tausend nach dem andern, wie ein Thier frißt, das hinten
offen ist, ich hätte mich bedacht und Ihnen auch nicht gezahlt einen
einzigen Thaler. Ich will mit meinem Gelde füttern eine Heerde
Elephanten, aber ich will niemals wieder füttern eine Fabrik. Wie können
Sie also sagen, daß ich Sie betrogen habe?« schloß er in steigender
Hitze.

»Sie haben um den Concurs gewußt,« rief der Freiherr, »und haben mir
verheimlicht, wie es mit dem Grafen steht.«

»Bin ich es gewesen, der Ihnen hat verkauft die Hypothek?« frug der
entrüstete Ehrenthal. »Ich habe Ihnen alle halbe Jahre die Zinsen
eingezogen, das ist mein Unrecht, ich habe Ihnen außerdem gezahlt noch
vieles Geld, das ist mein Betrug.« -- Versöhnend fuhr er fort: »Sehen
Sie die Sache ruhig an, Herr Baron, ein anderer Gläubiger hat angetragen
auf den Verkauf der Herrschaft, die Gerichte haben's uns nicht
angezeigt, oder sie haben die Anzeige geschickt an eine falsche Adresse.
Was thut's? Sie werden jetzt bekommen nach der Subhastation ausgezahlt
Ihr Capital, dann können Sie bezahlen die Gläubiger, die Sie auf Ihrem
Gut haben. Es sind, wie ich höre, große Güter bei dieser Herrschaft, und
Sie haben nichts zu befürchten für Ihr Capital.«

Mit dieser zweifelhaften Hoffnung mußte sich der Freiherr entfernen.
Niedergeschlagen bestieg er seinen Wagen; er rief dem Kutscher: »zum
Justizrath Horn!« aber mitten auf dem Wege gab er Gegenbefehl und fuhr
nach seinem Quartier zurück. Es war zwischen ihm und dem alten
Rechtsfreund eine Kälte eingetreten. Er hatte sich gescheut, diesem
seine unaufhörlichen Verlegenheiten mitzutheilen, und war durch einige
wohlgemeinte Warnungen desselben verletzt worden, so hatte er oft die
Hülfe anderer Juristen in Anspruch genommen.

       *       *       *       *       *

Itzig war in seinem Zartgefühl aus dem Comtoir gestürzt, als er die
Pferdeköpfe des Barons auf der Straße erblickte, jetzt steckte er den
Kopf wieder herein. »Wie war er?« frug er Herrn Ehrenthal.

»Wie soll er gewesen sein,« antwortete Ehrenthal unwillig, »er war wie
ein Fisch, welcher hat viele Gräten; er hat geschlagen mit seinem Kopf
in die Luft, und ich habe gehabt meinen Aerger. Mein Geld habe ich
gesteckt in das Gut, und Sorgen habe ich um das Gut, so viel als Haare
auf dem Kopfe, weil ich gefolgt bin Ihrem Rath.«

»Wenn Sie denken, daß ein Rittergut Ihnen geschwommen kommt, wie ein
Fisch mit dem Wasser, daß Sie nur dürfen ausstrecken die Hand und
festhalten, so thun Sie mir leid,« entgegnete Veitel ironisch.

»Was thue ich mit der Fabrik?« rief Ehrenthal, »das Gut ist für mich
gewesen zwei Mal so viel werth, ohne den Schornstein.«

»So verkaufen Sie die Ziegeln, wenn Sie den Schornstein erst haben,«
versetzte Veitel boshaft. »Ich wollte Ihnen noch sagen, daß ich morgen
einen Besuch habe von einem Bekannten aus meiner Gegend. Ich kann morgen
nicht kommen in Ihr Comtoir.«

»Sie haben in dem letzten Jahr so oft Ihre eigenen Gänge gemacht,«
erwiederte Ehrenthal grob, »daß mir nichts daran liegt, wenn Sie auch
länger fortbleiben aus meinem Comtoir.«

»Wissen Sie, was Sie gesagt haben?« fuhr Veitel auf. »Sie haben mir
gesagt: Itzig, ich brauche dich nicht mehr, du kannst gehen. Ich aber
werde gehen, wenn es mir recht ist, und nicht, wenn es Ihnen recht ist.«

»Sie sind ein dreister Mensch,« rief Ehrenthal; »ich will Ihnen
verbieten, daß Sie so zu mir reden. Wer sind Sie, junger Itzig?«

»Ich bin der, welcher weiß Ihre ganzen Geschäfte, ich bin der, welcher
Sie ruiniren kann, wenn er will, und ich bin der, welcher es gut zu
Ihnen meint, besser als Sie selber. Und deßwegen, wenn ich übermorgen in
das Comtoir komme, werden Sie zu mir sagen: Guten Morgen, Itzig! Haben
Sie mich verstanden, Herr Ehrenthal?« Er ergriff seine Mütze und eilte
auf die Straße, dort brach sein unterdrückter Zorn gegen Ehrenthal in
helle Flammen aus, er schwenkte heftig die Hände und murmelte drohende
Worte. Dasselbe that Ehrenthal in seinem Comtoir.

       *       *       *       *       *

Der Freiherr fuhr zu seiner Tochter zurück, er setzte sich
niedergeschlagen auf das Sopha, und die liebevollen Worte Lenorens
gingen ungehört bei seinem Ohr vorüber. Er hatte nichts, was ihn noch in
der Stadt zurückhielt, als seine Furcht, der Baronin die traurige
Nachricht mitzutheilen. Er brütete über Plänen, wie er den möglichen
Verlust überwinden konnte, und malte sich wieder mit den schwärzesten
Farben aus, welche Folgen dies Ereigniß haben mußte. Unterdeß saß Lenore
schweigend am Fenster und sah hinunter in das Getümmel der Straße, auf
die Lastwagen, welche vorüber rasselten, und auf die Ströme geschäftiger
Menschen, die auf dem Trottoir dahin zogen, unaufhörlich, ohne Rast, um
Verdienst und Genuß. Und während Lenore sich frug, ob wohl Einer von all
den Leuten, die vorüber gingen, den heimlichen Kummer, die Furcht, die
Muthlosigkeit gefühlt habe, die in den letzten Jahren über ihr junges
Herz gekommen war, da sah zuweilen Einer von unten zu den
Spiegelfenstern des stattlichen Hauses auf, dann ruhte sein Auge
bewundernd auf dem schönen Mädchen, und er beneidete vielleicht das
Glück der Vornehmen, die so ruhig von oben herabsehen auf die Leute, die
sich um den Verdienst plagen müssen.

So wurde es dunkel auf der Straße, das Licht der Laternen warf einen
matten Schein in das Zimmer, Lenore sah auf die Schatten und
Lichtstreifen, welche sich an der Stubenwand bewegten, und mit der
steigenden Finsterniß vergrößerte sich das Bangen in ihrer Brust. Vor
der Hausthür aber standen zwei Männer in eifrigem Gespräch, der eine
trat in das Haus, die Klingel wurde gezogen, ein schwerer Tritt schallte
im Vorzimmer. Der Bediente trat ein und meldete Herrn Pinkus. Bei dem
Namen fuhr der Freiherr auf, forderte Licht und eilte in das
Nebenzimmer.

Der Herbergsvater trat bei dem Freiherrn ein und neigte einige Mal
seinen großen Kopf, beeilte sich aber nicht, zu sprechen; der Freiherr
stützte sich auf die Tischplatte, wie Einer, der bereit ist, Alles zu
hören. »Was bringen Sie mir so spät?«

»Der Herr Baron weiß, daß morgen der Wechsel fällig ist mit zehntausend
Thalern.«

»Können Sie nicht erwarten, daß ich Ihnen bei der Verlängerung Ihre zehn
Procent einrechne?« frug der Freiherr mit Verachtung. »Ich glaubte erst
morgen das Rechenexempel machen zu müssen.«

»Da es Ihnen nicht recht ist, das Exempel zu machen,« erwiederte Pinkus,
»so bestehe ich nicht darauf. Ich komme Ihnen anzuzeigen, daß ich
plötzlich in die Lage gekommen bin, Geld zu brauchen; ich werde Sie
morgen bitten um die zehntausend.«

Der Freiherr trat einen Schritt zurück. Das war der zweite Schlag, und
dieser traf sein Leben. Er hatte geahnt, daß noch etwas kommen würde,
ihn zu zermalmen; jetzt wußte er genau, daß Alles unnütz war, was er
noch sagen konnte. Sein Gesicht war fahles Gelb, als er mit heiserer
Stimme begann: »Wie können Sie diese Forderung stellen, nach dem, was
wir mit einander besprochen haben? Wie oft haben Sie mir betheuert, daß
diese Wechselform nichts als eine leere Förmlichkeit sei?«

»Es ist gewesen bis heut eine Förmlichkeit,« sagte Pinkus, »jetzt wird's
ein Zwang. Ich habe morgen zu zahlen zehntausend Thaler an einen Mann,
dem ich verpflichtet bin.«

»Dann sprechen Sie mit dem Mann,« sagte der Freiherr, »ich bin bereit,
Ihnen neue Zugeständnisse zu machen, ich bin aber jetzt außer Stande, zu
zahlen.«

»Dann, Herr Baron, thut mir's leid, Ihnen zu sagen, daß man gegen Sie
verfahren wird nach Wechselrecht.«

Der Freiherr schwieg und wandte sich ab.

»Wann darf ich morgen wiederkommen nach meinem Geld?« frug Pinkus.

»Um diese Stunde,« erwiederte eine Stimme, welche hohl klang, wie die
Stimme eines Greises. Mit einem neuen Kopfnicken entfernte sich Pinkus,
der Freiherr wankte in sein Zimmer zurück. Sein Kopf sank auf die Lehne
des Sophas herab, erstarrt dachte er an das, was jetzt kommen mußte.
Lenore kniete neben ihm nieder, sie faßte sein Haupt und legte es auf
ihre Schulter, sie nannte ihn mit den zärtlichsten Namen und flehte ihn
an, doch wieder zu sprechen. Er hörte nichts und sah nichts, in ihm
schlug es wie mit einem Hammer immer stärker und schneller. Die hohlen
Gebilde von buntem Glas, die er sich ausgeblasen hatte, zersplitterten
in Scherben, er ahnte jetzt die schreckliche Wahrheit, er war ein
ruinirter Mann.

So saß er bis zum späten Abend, die Tochter brachte ihn endlich dazu,
einen Schluck Wein zu trinken und an die Heimkehr zu denken. »Ja, fort
von hier,« rief er, »in's Freie.« Sie fuhren ab. Als die Bäume der
Landstraße bei ihm vorbeiflogen, und die frische Luft in sein Gesicht
schlug, kam seine Seele wieder in Spannung. Diese Nacht und der ganze
nächste Tag gehörten ihm, in dieser Zeit mußte sich Hülfe finden. Es war
nicht die erste Verlegenheit, die er empfand, und er hoffte jetzt sogar,
es werde nicht die letzte sein. Er war diese Wechselschuld von
ursprünglich siebentausend und einigen hundert Thalern eingegangen, weil
der Schurke, der ihm heut das Geld kündigte, vor einigen Jahren zu ihm
gekommen war und ihm das Geld angeboten, ja aufgedrängt hatte, zuerst
mit den niedrigsten Zinsen. In dem sichern Muth eines glücklichen
Unternehmers hatte er das Geld angenommen. Es hatte einige Wochen müßig
dagelegen, dann hatte er es angegriffen, und Schritt vor Schritt hatte
der Gläubiger seine Forderungen gesteigert bis zum Solawechsel und einem
übermäßigen Zinsfuß. Jetzt trotzte der Schurke. War er wie die Ratte,
welche den bevorstehenden Untergang des Schiffes merkt und sich zu
retten sucht? Der Freiherr lachte auf, daß Lenore zusammenfuhr -- aber
er war nicht der Mann, sich widerstandslos dem Gauner in die Hände zu
geben, er wußte, die Nacht und der nächste Tag mußten ihm Hülfe bringen.
Ehrenthal konnte ihn nicht im Stiche lassen.

Er fühlte die Nothwendigkeit, sich zu beherrschen, er gewann es über
sich, mit seiner Tochter wieder von gleichgültigen Dingen zu sprachen.
»Es sind unangenehme Geschäfte, die sich jetzt drängen,« sagte er, »und
ich bin durch die vielen Ansprüche, welche man in der letzten Zeit an
mich gemacht hat, auch körperlich angegriffen. Es wird vorübergehen,
mein Kind. Jedem Unternehmer kommt solche Zeit; ist die Fabrik erst im
Gange, so ist das Aergste überstanden.«

Es war Nacht, als sie nach Hause kamen, der Freiherr eilte auf sein
Zimmer. Er legte sich zu Bett, aber er wußte, daß das eine Scene war,
die er nur seinem Bedienten vorspielte; das war wieder eine Nacht, wo
der Schlaf sein Haupt nicht berühren sollte. Vom Thurme der Dorfkirche
schlug eine Stunde nach der andern, der Freiherr zählte jeden Schlag,
und nach jeder Stunde pochte das Blut stürmischer in seinen Adern, und
heißer wurde seine Angst. Wo war Rettung? Es gab für ihn keine andere,
als Ehrenthal. Aller Widerwille, den er dagegen empfand, morgen als
Bittender vor diesen Mann zu treten, floß dahin mit dem Fieberschweiß,
der von seiner Stirn rann. So lag er und rang die Hände; und wenn der
Schlummer, das stille Kind der Nacht, sich seinem Lager näherte, immer
erhob sich das graue Gespenst der Angst neben seinem Haupt und trieb mit
drohender Geberde den hülfreichen Gott aus seiner Nähe. Gegen Morgen
erst verlor er die Empfindung seines Elends.

Schneidende Mißtöne drangen aus dem Hofe in sein Zimmer und weckten ihn;
die Arbeiter der Fabrik zogen mit der Dorfmusik unter sein Fenster und
brachten ihm ein Ständchen. Zu anderer Zeit hätte er sich über den
gutwilligen Eifer gefreut, heut hörte er nur die unreinen Klänge, und
sie quälten ihn. Hastig kleidete er sich an und eilte in den Hof. Sein
Haus war bekränzt, die Arbeiter hatten sich vor der Thür aufgestellt,
sie empfingen ihn mit lautem Zuruf, er mußte den Mund aufthun und ihnen
sagen, daß er sich dieses Tages freue und daß er viel Gutes von ihm
erwarte, und während er sprach, fühlte er, wie unwahr seine Worte waren
und wie gebrochen sein Muth. Er ließ anspannen, ehe er noch seine Frau
und Tochter begrüßt hatte, und jagte wieder der Stadt zu. Er stand in
Ehrenthals Hause und schüttelte an der Thür des Comtoirs; noch war die
Thür verschlossen, sein Diener mußte den Händler vom Frühstück herunter
holen.

Unruhig über das Außerordentliche des frühen Besuchs erschien Ehrenthal,
er hatte sich diesmal nicht beeilt, den alten Schlafrock auszuziehen.
Der Freiherr trug sein Anliegen so kaltblütig vor, als ihm nach der
schlaflosen Nacht möglich war. Ehrenthal gerieth in die größte
Entrüstung. »Dieser Pinkus,« rief er einmal über das andere, »er hat
sich unterstanden, Ihnen Geld zu borgen gegen einen Wechsel! Wie kann er
Ihnen borgen eine so große Summe? Der Mann hat keine zehntausend Thaler,
er ist ein kleiner Mann ohne Mittel.« Der Freiherr gestand, daß die
Summe ursprünglich geringer gewesen war, aber dies Geständniß steigerte
die Unruhe Ehrenthals.

»Von sieben zu zehn,« rief er und rannte heftig auf und ab, daß der
Schlafrock um ihn flog, wie die Flügel einer Eule. »Fast dreitausend
Thaler hat er gewonnen! Ich habe immer ein schlechtes Zutrauen zu diesem
Menschen gehabt, jetzt weiß ich, was er ist! Er ist ein Spion, ein
Achselträger, der auf zwei Schultern trägt! Er hat auch nicht gegeben
die siebentausend, sein ganzer Kram ist nicht siebentausend werth.«

Die starke Entrüstung des Händlers warf einen Freudenschimmer in die
Seele des Freiherrn; wie Unrecht hatte er dem Mann oft in seinen
Gedanken gethan! »Auch ich habe Ursache, den Pinkus für einen
gefährlichen Menschen zu halten,« sagte er.

Aber diese Beistimmung gereichte dem Freiherrn zum Unheil, der Zorn
Ehrenthals wandte sich jetzt gegen ihn. »Was rede ich von dem Pinkus,«
schrie er; »er hat gehandelt, wie ein Mensch von seiner Art handeln muß.
Aber Sie, der Sie sind ein Edelmann, wie haben Sie in solcher Weise an
mir handeln können? Sie haben hinter meinem Rücken mit einem Andern
Geschäfte gemacht und haben ihn in kurzer Zeit verdienen lassen drei von
sieben auf Wechsel. Auf Wechsel,« fuhr er fort; »wissen Sie, was das
heißt, ein Wechsel?«

»Ich wünschte, daß die Schuld nicht nöthig gewesen wäre,« sagte der
Freiherr; »da aber heut der Verfalltag ist, und der Mann in eine
Verlängerung nicht willigt, so müssen wir versuchen, Zahlung zu
schaffen.«

»Was heißt wir!« fuhr Ehrenthal zornig auf; »Sie müssen Zahlung
schaffen, sehen Sie zu, wie Sie Geld schaffen für den Mann, dem Sie
dreitausend haben geschrieben in seine Tasche. Sie haben mich nicht
gefragt, als Sie ausgestellt haben den Wechsel, Sie brauchen mich nicht
zu fragen, wie Sie werden zahlen das Geld.«

In dem Freiherrn lagen Angst und Zorn im Kampfe. »Mäßigen Sie Ihre
Sprache, Herr Ehrenthal,« rief er.

»Was soll ich mich mäßigen,« schrie der Händler; »Sie haben sich nicht
gemäßigt und der Pinkus hat sich nicht gemäßigt, ich will mich auch
nicht mäßigen.«

»Ich werde wiederkommen,« sagte der Freiherr, »wenn Sie die Haltung
gewonnen haben, die ich mir gegenüber unter allen Umständen erbitten
muß.«

»Wenn Sie Geld von mir wollen, so kommen Sie nicht wieder, Herr Baron,«
rief Ehrenthal. »Ich habe kein Geld für Sie; lieber will ich werfen die
Thaler auf die Straße, als Ihnen noch zahlen einen einzigen in Ihr Gut.«

Der Freiherr verließ schweigend das Zimmer. Sein Elend war groß, er
mußte das Gezänk des gemeinen Mannes ertragen. Jetzt fuhr er in der
Stadt bei seinen Bekannten umher und stand die Qual aus, alle Stunden
von Neuem um Geld zu bitten und immer abschlägige Antwort zu erfahren.
Zum Mittag war seine Kraft gebrochen. Er kehrte in sein Quartier zurück
und überlegte, ob er noch einmal zu Ehrenthal gehen, oder ob er die
Zahlung des Wechsels wegen wucherischer Zinsen verweigern solle. Da
schlich der in sein Haus, welcher bis dahin sein Leben in weitem Kreise
umlauert hatte, er, der künftige Besitzer des Gutes, der Erbe der
Rothsattel. Der Freiherr wunderte sich, als eine fremde Gestalt, die er
kaum ein oder das andere Mal gesehen hatte, in sein Zimmer trat, ein
hageres Gesicht von röthlichem Haar eingefaßt, zwei verschmitzte Augen,
und um den Mund ein grotesker Zug, wie man ihn auf den lachenden Larven
des Carnevals sieht.

Veitel verneigte sich tief und begann: »Gnädigster Herr Baron, haben Sie
die Gewogenheit, zu verzeihen, daß ich mit meinem Geschäft zu Ihnen
komme. Ich habe den Auftrag von Herrn Pinkus, das Geld einzucassiren für
den Wechsel. Ich wollte Sie unterthänigst fragen, ob Sie vielleicht so
gnädig sein wollen, mir zu zahlen das Geld.«

Der finstere Ernst der Stunde ging dem Freiherrn verloren, als er die
lange Gestalt sah, welche sich krümmte, Gesichter schnitt und in
possenhafter Artigkeit zu vergehen bemüht war. »Wer sind Sie?« frug er
mit der Würde eines großen Herrn.

»Veitel Itzig ist mein Name, gnädiger Herr, wenn ich mir erlauben darf,
Ihnen das zu melden.«

Der Freiherr fuhr zusammen, als er den Namen Itzig hörte. Das war der
Mann, vor dem er gewarnt war, der Unsichtbare, Erbarmungslose. Wieder
schnürte ihm die Angst das Herz zusammen.

»Ich war bis jetzt Buchhalter bei Ehrenthal,« fuhr Itzig bescheiden
fort. »Aber der Ehrenthal wird mir zu groß; ich habe geerbt ein kleines
Vermögen, ich habe es übergeben dem Pinkus in sein Geschäft. Jetzt bin
ich dabei, mich selbst zu etabliren.«

»Sie können das Geld jetzt nicht bekommen,« erwiederte der Freiherr
ruhiger. Diese hülflose Gestalt konnte schwerlich ein gefährlicher
Gegner sein.

»Ausgezeichnet,« sagte Veitel, »es ist mir eine Ehre, zu hören von dem
gnädigen Herrn, daß Sie mir's zahlen werden im Nachmittag. Ich habe
Zeit.« -- Er zog eine silberne Uhr heraus. -- »Ich kann warten bis gegen
Abend. Und damit ich den Herrn Baron nicht incommodire durch
Wiederkommen zu einer Stunde, wo ich Ihnen nicht recht bin, oder wo Sie
nicht zu Hause sind, so will ich mir die Freiheit nehmen, mich zu
stellen auf Ihre Treppe. Ich kann stehen,« sagte er, als wolle er eine
Einladung des Freiherrn, sich auf die Treppe zu setzen, im Voraus
ablehnen. »Ich halte aus bis heut Abend um fünf. Der gnädige Herr
braucht sich meinetwegen gar nicht zu geniren.« Durch die demüthige
Fratze Veitels klang es wie Hohn, dem Freiherrn fiel das Schreckliche
der Stunde von Neuem auf das Herz. Veitel ging mit Verbeugungen an die
Thür und zog sich wie ein Krebs aus der Stube zurück. Da rief der
Freiherr ihn zurück. Wie festgezaubert blieb er in gekrümmter Stellung
stehen. Er sah in diesem Augenblick vollständig aus, wie ein etwas
schwacher und wunderlicher Mensch. Der warnende Brief hatte dem armen
Teufel von Buchhalter zur Last gelegt, was vielleicht Ehrenthal selbst
gesponnen hatte. Jedenfalls war mit diesem Manne bequemer zu verkehren,
als mit einem andern.

»Können Sie mir angeben,« frug der Freiherr mit innerer Ueberwindung,
»wie ich Ihnen für Ihre Forderung Deckung geben kann, ohne daß ich heut
oder in diesen Tagen die Summe auszahle?«

Veitels Augen blitzten wie die eines Raubvogels, aber er schüttelte den
Kopf, und zuckte lange mit den Achseln, während er sich den Schein gab,
nachzudenken. »Gnädigster Herr Baron,« sagte er endlich, »vielleicht
giebt es ein Mittel, das letzte Mittel. Sie haben eine Hypothek von
zwanzigtausend Thalern auf Ihrem Gute, welche Ihnen selber gehört und
welche bei Ehrenthal im Comtoir liegt. Ich will machen, daß der Pinkus
Ihnen läßt die Zehntausend, und will Ihnen noch schaffen zehn, wenn Sie
meinem Freunde cediren diese Hypothek.«

Der Freiherr horchte auf. »Wahrscheinlich wissen Sie nicht,« entgegnete
er streng, »daß ich das Instrument bereits an Ehrenthal cedirt habe.«

»Verzeihen Sie, gnädiger Herr, das haben Sie nicht gethan, es ist keine
gerichtliche Cession vorhanden.«

»Aber mein schriftliches Versprechen,« sagte der Freiherr.

Veitel zuckte die Achseln: »Wenn Sie versprochen haben, dem Ehrenthal zu
stellen eine Hypothek für sein Geld, warum muß es gerade sein diese? Und
was brauchen Sie eine Hypothek für Ehrenthal? In diesem Jahre erhalten
Sie Ihr Capital, das Sie haben auf der Herrschaft bei Rosmin, dann
können Sie ihn bezahlen mit baarem Geld. Bis dahin lassen Sie ruhig die
Hypothek in seinen Händen, es braucht kein Mensch zu wissen, daß Sie uns
gemacht haben eine Cession. Wenn Sie die Gnade haben wollen, mit mir zu
gehen zu einem Notar und meinem Freunde vor diesem die Hypothek zu
verschreiben, so schaffe ich Ihnen noch heute zweitausend Thaler, und an
dem Tage, wo Sie das Instrument legen in unsere Hände, zahle ich Ihnen
den Rest.«

Der Freiherr hatte sich gezwungen, diesen Antrag mit einem Lächeln
anzuhören. Endlich sagte er kurz: »Was Sie mir vorschlagen, kann ich
nicht annehmen, denken Sie an einen andern Ausweg.«

»Es giebt keinen,« sagte Veitel, »aber es ist erst Mittag, ich kann
warten bis um fünf.« Er machte wieder seine tiefen Bücklinge und wandte
sich an der Thür noch einmal um. »Was Sie, gnädiger Herr, jetzt von Geld
brauchen,« sagte er ernst, »das sind nicht die zehntausend Thaler
allein; Sie werden in den nächsten Monaten noch nöthig haben eben so
viel für Ihre Fabrik, und um zu retten Ihr Capital auf der polnischen
Herrschaft. Wenn Sie mir cediren die Hypothek, haben Sie das ganze Geld.
Und noch eine Bitte habe ich an meinen gnädigen Herrn: Geruhen Sie,
nicht gegen Ehrenthal zu sprechen von unserm Geschäft; er ist ein harter
Mann und würde mir schaden mein Leben lang.«

»Seien Sie ohne Sorge,« sagte der Freiherr mit einer verabschiedenden
Handbewegung. Veitel entfernte sich.

Der Freiherr ging mit großen Schritten auf und ab. Was der ehrerbietige
Mann ihm vorgeschlagen hatte, wühlte sein Inneres auf. Ja, es war
Rettung für ihn aus dieser und aus kommenden Verlegenheiten, aber er
konnte darauf nicht eingehen, das verstand sich von selbst. Er war
lächerlich, der ihm den Antrag machte, und man konnte ihm nicht einmal
zürnen, er verstand's nicht anders. Aber der Freiherr hatte sein Wort
verpfändet, er durfte an die Sache gar nicht mehr denken.

Und doch, wie gering war für ihn die Gefahr. Die Documente blieben ruhig
in Ehrenthals Hand, bis der Freiherr seine polnischen Gelder erhielt,
dann zahlte er die Summe baar an Ehrenthal und löste seine Documente
ein. Kein Mensch durfte etwas von dem Geschäft erfahren, und wenn es zum
Schlimmsten kam, so ließ er eine neue Hypothek für Ehrenthal auf sein
Gut ausfertigen, er bewilligte ihm noch eine Entschädigung, und der
Geldmann gab sich zufrieden. Immer wies er den Gedanken von sich ab, und
unaufhörlich kam er zurück. Es schlug eins, es schlug zwei Uhr; er
klingelte dem Bedienten und befahl, anzuspannen, und frug gelegentlich,
ob der fremde Mensch noch im Hause sei. Der Kutscher fuhr vor, der
Fremde stand unten an der Treppe. Der Freiherr stieg die Stufen hinab,
ohne ihn anzusehen, und setzte sich in den Wagen. Als der Diener mit
abgezogenem Hut neben ihm stand und frug, wohin der Kutscher fahren
solle, da erst fiel ihm ein, daß er es selbst nicht wußte. »Zu
Ehrenthal!« sagte er endlich.

Ehrenthal hatte unterdeß einen unruhigen Vormittag verlebt. Der freche
Eingriff, den ein Dritter in seine Rechte gewagt, flößte ihm den Argwohn
ein, daß außer ihm noch eine andere unbekannte Macht gegen den Baron
speculire. Er schickte zu Pinkus, überschüttete diesen mit Vorwürfen und
suchte auf jede Weise zu erfahren, woher das Capital gekommen sei.
Pinkus aber war auf's Beste geschult, er zeigte eine eherne Stirn und
war grob. Darauf schickte Ehrenthal nach Itzig. Itzig war nirgend zu
finden.

So war er in unholder Laune, als der Freiherr wieder bei ihm vorfuhr, er
wußte am besten, daß diese neue Schuld nicht nöthig war, um den Edelmann
im ruhigen Lauf der Jahre aus dem Besitz seines Gutes zu bringen, und
zürnte ihm deshalb als einem Thoren, der sich eine so unnöthige
Verlegenheit bereitete. Und er sagte ihm mit dürren Worten, daß der Tag
gekommen sei, wo die Geldzahlungen aufhören müßten. Es gab wieder eine
heftige Scene, der Freiherr ging erbittert aus dem Comtoir, setzte sich
in seinen Wagen und beschloß, noch einen letzten Versuch bei einem
früheren Kameraden zu machen, der als reicher Mann bekannt war.

Es war vier Uhr vorbei, als er hoffnungslos in seinem Quartiere ankam.
An der Treppe lehnte eine hagere Gestalt, welche dem Vorübereilenden
eine tiefe Verbeugung machte und ruhig stehen blieb. Die Kraft des
Freiherrn war erschöpft. Er setzte sich in die Sophaecke, wie am Tage
zuvor, und starrte vor sich hin. Es gab keine Rettung, das wußte er
jetzt genau, keine andere als die, welche dort unten im Schatten des
Pfeilers auf ihn lauerte. In einer wüsten Abspannung erwartete er, was
kommen würde. Unthätig, ohne sein Haupt von der Lehne zu erheben, hörte
er die Viertelstunden von vier zu fünf schlagen. Wieder schlug es in
seinem Haupt, wie mit einem Hammer, jeder Schlag brachte ihn dem
Augenblick näher, wo sein Schicksal zu ihm hereintrat. Der letzte Schlag
der fünften Stunde war verhallt, der Klingelzug im Vorzimmer zitterte,
der Freiherr erhob sich von seinem Sitz. Itzig öffnete die Thür und
hielt zwei Papiere in der Hand.

»Ich kann nicht zahlen,« rief ihm der Freiherr mit heiserer Stimme
entgegen.

Itzig verneigte sich wieder und bot ihm das andere Papier: »Hier ist der
Entwurf zu einem Vertrage.«

Der Freiherr ergriff seinen Hut und sagte, ohne den Fremden anzusehen:
»Kommen Sie zu einem Notar!«

       *       *       *       *       *

Es war Abend, als der Freiherr zu dem Schloß seiner Väter zurückkehrte.
Das bleiche Mondlicht glänzte auf den Thürmchen und den Vorsprüngen des
Baues, schwarz wie Pech war der See, schwarz die Strebepfeiler, welche
den Grund des Hauses zusammenhielten. Und farblos wie der Park und das
Haus war das Gesicht des Mannes, der sich in dem Wagen zurücklehnte und
die Lippen zusammenpreßte, als Einer, der nach einem langen Kampfe zur
Entscheidung gekommen ist. Er sah gleichgültig auf das Wasser, auf die
Mauern seines Hauses und auf das kalte Mondlicht am Dach, und doch war
ihm lieb, daß die Sonne nicht schien, und daß er das Haus seiner Väter
nicht im goldenen Licht des Tages anzusehen hatte. Er mühte sich, in die
Zukunft zu denken, die ihm jetzt sicherer war, er überlegte alle
Vortheile, die er von seiner Fabrik haben mußte, er dachte hinein bis in
die Zeit, wo sein Sohn hier wohnen würde als ein befestigter reicher
Mann, ohne die Sorgen, die den Vater in die Gemeinschaft mit niedrigen
Geldleuten geführt und sein Haar gebleicht hatten. Er dachte an Alles,
aber auch die liebsten seiner Gedanken waren ihm gleichgültig geworden,
und er mußte sich zwingen, sie festzuhalten. Er stieg ab und griff nach
der gefüllten Brieftasche, bevor er seiner Gemahlin die Hand reichte und
Lenore mit einem Kopfnicken grüßte, welches ihren ängstlichen Blick
beruhigen sollte. Er sprach herzlich zu den Frauen, und es gelang ihm,
Scherze über den unruhigen Tag zu machen; aber er fühlte, daß etwas
zwischen ihn und seine Liebsten getreten war; auch sie erschienen ihm
fremd. Wenn sie sich an ihn lehnten und seine Hand faßten, so zuckte er
leise, als müsse er die Hand zurückziehen. Und wenn seine Frau ihn
zärtlich ansah, da lag in ihrem Blick, auf den er immer auch im größten
Leid als auf die letzte Hülfe hingesehen hatte, jetzt etwas, das er
nicht ertragen konnte, und er schlug das Auge zu Boden. Er schritt zu
der Fabrik, wo die Leute noch auf die Ankunft des Herrn warteten, und
erblickte seinen Namenszug, der aus bunten Lampen zusammengesetzt über
der Thür brannte, darüber die siebenzinkige Krone seines Geschlechts;
und er wandte die Augen ab, der Glanz der Lampen stach ihn in die Seele.

Um ihn jubelte die Freude, die Arbeiter brachten ihm ein Hoch nach dem
andern aus, die Dorfmusik spielte wieder lustige Tänze. Sie spielte auch
denselben Marsch, unter dem er einst mit dem Regiment oft vor seinem
alten General vorbeimarschirt war, der den jungen Offizier wie ein Vater
geliebt hatte. Er dachte an das narbenvolle Gesicht des alten Kriegers
und an seine Kameraden, er dachte auch an ein Ehrengericht, das die
Offiziere des Regiments einst über einen Unglücklichen gehalten hatten,
der sein Ehrenwort leichtsinnig gegeben und gebrochen. Er ging in sein
Schlafzimmer, und ihm war wohl, als es um ihn finster wurde und er
nichts mehr von Allem sah, nicht sein Schloß und seine Fabrik, nicht den
prüfenden Blick seiner Frau. Und wieder hörte er auf dem Lager eine
Stunde nach der andern schlagen, und bei jedem Schlage mußte er denken:
»Es giebt jetzt einen andern Mann vom Regiment, der mit grauem Haar
dasselbe gethan hat, was damals einen Jüngling dazu brachte, sich eine
Kugel in den Kopf zu schießen. Hier liegt der Mann und kann nicht
schlafen, weil er sein Ehrenwort gebrochen hat.«



~V.~


Die Frühlingsstürme fuhren über das Flachland, als Anton in das Geschäft
zurückgerufen wurde. Der Winter war ihm eine Zeit harter Arbeit, großer
Beschwerde gewesen. Aus der fremden Stadt war er mehr als einmal in
Kälte und Schnee durch verwüstete Landschaften gereist, weit hinein in
den Osten und Süden bis an die Berge Siebenbürgens und in die
Weideländer der Magyaren. Er hatte viel Trauriges gesehen,
niedergebrannte Edelhöfe, zerstörten Wohlstand, unsichere Menschen,
Hunger, Rohheit und brennenden Haß der Parteien.

»Um welche Stunde kommt er?« frug Sabine den Bruder.

»In wenig Stunden, mit dem nächsten Bahnzug.«

Sabine sprang auf und ergriff ihr Schlüsselbund. »Und noch sind die
Mädchen nicht fertig, ich muß selbst zum Rechten sehen. Heut Abend soll
er bei uns essen, Traugott; auch wir Frauen wollen etwas von ihm haben.«

Der Bruder lachte. »Verzieht ihn nur nicht.«

»Dafür ist gesorgt,« sagte die Tante. »Wenn er einmal wieder im Comtoir
sitzt, dann steckt er wie in einer Schublade, man kann ihn, außer
Mittags, lange suchen.«

Unterdeß suchte Sabine unter ihren Schätzen, belud den Arm des Bedienten
mit allerlei Packeten und sah ungeduldig in den Hof hinab, ob die Herren
noch nicht aus dem Hinterhause in das Comtoir gehen wollten. Endlich
huschte sie selbst in Antons Stube. Sie warf noch einen prüfenden Blick
auf das Sophakissen, das sie für den Abwesenden gestickt hatte, und
ordnete in einer Alabasterschaale alle Blumen, welche der Gärtner
aufgetrieben hatte. Als sie so über der Schaale stand, fielen ihre
Blicke auf die Wände des Zimmers, wo noch die Zeichnung hing, welche
Anton in den ersten Wochen nach seinem Eintritt gemacht, und auf den
kostbaren Teppich, den noch Fink über den Fußboden gezogen hatte. Zum
ersten Mal seit langer Zeit war sie in diesem Raum, den ihr Fuß gemieden
hatte, so lange der Andere ein Bewohner des Hauses war. Wo lebte er
jetzt? Ihr war heut, als sei sie seit vielen vielen Jahren von ihm
getrennt, und die Erinnerung an ihn kam ihr wie das bange Gefühl nach
einem schweren Traume. Dem ehrlichen Mann, der jetzt hier wohnte, konnte
sie offen sagen, wie werth er ihr geworden war, und freudig durfte sie
der Stunde entgegensehen, wo sie ihm danken wollte für Alles, was er
ihrem Bruder gethan.

»Aber Sabine!« rief die Tante erschrocken an der Thür. Auch die Tante
hatte es leise in das Zimmer ihres Tischnachbars gezogen.

»Was hast du?« rief Sabine aufsehend.

»Aber es sind ja die gestickten Vorhänge, die du aufgezogen hast. Die
gehören doch nicht in's Hinterhaus, in diese Herrenwirthschaft!«

»Laß sie hängen,« sagte Sabine lächelnd.

»Und die Ueberzüge, und diese Handtücher, das ist unerhört, es sind ja
deine besten Stücke. Mein Gott! Die Ueberzüge mit Spitzen und auch das
rosa Futter dazu.«

»Laß dir's gefallen, Tante,« rief Sabine erröthend. »Der heut
zurückkommt, hat es wohl verdient, daß er das Beste aus den alten
Schränken erhält.«

Aber die Tante fuhr fort, den Kopf zu schütteln. »Wenn ich's nicht
selbst sähe, ich hätte es Keinem geglaubt. So etwas für den täglichen
Gebrauch zu geben! Ich verstehe dich nicht mehr, Sabine. -- Man wird ihn
nach und nach um einige Nummern herabsetzen müssen; er merkt's nicht,
das ist mein einziger Trost. Nein, daß ich das erleben mußte!« Sie
schlug die Hände zusammen und verließ aufgeregt das Zimmer.

Sabine ergriff wieder die Schlüssel und eilte ihr nach. »Sie macht gegen
Traugott unnütze Worte,« sagte sie sich leise im Gehen, »ich muß ihr
beweisen, daß es nicht anders einzurichten war.«

Unterdeß war auch dem Reisenden zu Muthe wie einem Sohn, der nach langer
Abwesenheit in das Vaterhaus zurückkehrt. Auf den letzten Stationen vor
der Hauptstadt pochte sein Herz in freudigen Schlägen; das alte Haus und
die Collegen, das Geschäft und sein Pult, der Chef und Sabine, alle
fuhren in lachenden Bildern vor seinem Auge vorüber. Endlich hielt die
Droschke vor der geöffneten Hausthür. Da standen die Frachtwagen, die
Tonnen, der Leiterbaum. Da rief Vater Sturm mit einer Stimme, welche
hell über die breite Straße klang, seinen Namen, riß den Wagenschlag auf
und hob ihn heraus, wie ein Mann sein Kind aus dem Wagen hebt. Da eilte
Herr Pix bis auf die Straße, schüttelte ihm lange die Hand und bemerkte
in seiner Freude nicht, daß unterdeß sein schwarzer Pinsel diese
Bewegungen benutzte, um auf Antons Pelz allerlei Striche und Punkte zu
malen. Dann kam Anton bei der großen Waage vorbei und schüttelte mit der
Hand vergnügt an den Ketten. Dann trat er in das vordere Comtoir, wo
bereits die Lampen brannten, und rief herzhaft seinen Guten Abend!
hinein. Mit lautem Ruf erhoben sich die Collegen wie ein Mann und
drängten sich um ihn. Herr Schröter eilte aus der Hinterstube herzu, und
als er sein »Willkommen!« rief und die Hand entgegenhielt, fuhr ein
heller Strahl von Freude über sein ernstes Gesicht. Das waren glückliche
Augenblicke, und Anton wurde weicher, als sich für einen gereisten Mann
schickt. Und als er nach den ersten Fragen und Antworten aus dem Comtoir
nach seinem Zimmer ging, da sprang im Hofe Pluto mit Ungestüm auf ihn zu
und wedelte unmäßig mit dem zottigen Schwanze, und Anton hatte Mühe,
sich seiner Liebkosungen zu erwehren. Vor seinem Zimmer kam ihm der
Diener mit vergnügtem Lächeln entgegen und riß respectvoll die Thüre
auf. Ueberrascht sah sich Anton um, der Raum war festlich geschmückt, im
Kamin vor dem Ofen brannte ein behagliches Feuer, eine grüne Guirlande
hing über der Thür, auf dem Sopha lag ein neues gesticktes Kissen, auf
dem Tische stand ein zierliches Theeservice und daneben eine
Alabasterschaale mit Blumen. »Das Fräulein hat selbst Alles
aufgestellt,« vertraute ihm Franz. Anton beugte sich über die Schaale
und betrachtete die einzelnen Blumen auf's Genaueste. Sie waren im
Allgemeinen anderen Naturerzeugnissen ihrer Art nicht unähnlich, aber
Anton starrte in sie hinein, als hätte er noch nie etwas Aehnliches
gesehen. Darauf nahm er das Kissen, befühlte und streichelte die
Stickerei und stellte sie voll Bewunderung wieder an ihre Stelle.
Zuletzt nahm er auch die Katze in die Hand, klopfte sie auf den Rücken
und setzte sie vorsichtig gleich einem lebenden Geschöpf wieder auf den
Schreibtisch; und die Katze war nicht unempfänglich für solche
Freundlichkeit, denn in dem rothen Scheine des Kaminfeuers glänzte sie
hell und lebendig, und es klang durch das Zimmer wie ein leises
Schnurren.

Wieder eilte Anton in das Comtoir, dem Chef über seine letzte Thätigkeit
Bericht zu erstatten. Der Kaufmann nahm ihn in sein kleines Zimmer und
besprach mit ihm die Ereignisse der vergangenen Zeit in so herzlicher
Weise, wie man mit einem Freund über wichtige Angelegenheiten
verhandelt. Es war doch eine ernste Unterredung. Vieles war verloren und
nicht Weniges noch gefährdet. Erst in der Ferne war Anton mit dem ganzen
Umfange der Gefahr bekannt worden, welche das Geschäft bedroht hatte.
Und er erkannte, daß die Thätigkeit vieler Jahre nöthig sei, um die
Verluste wieder auszugleichen und an Stelle der abgerissenen Fäden neue
anzuknüpfen. Mit kurzen Worten sagte ihm der Kaufmann dasselbe. »Ihrer
Umsicht und Energie verdanke ich viel,« schloß er, »ich hoffe, Sie
werden mir helfen, das verlorene Terrain in anderer Weise wieder zu
gewinnen; das Unvermeidliche werden wir tragen.« Und als Anton
hinausging, rief er ihm lächelnd nach: »Es ist noch Jemand, der Ihnen zu
danken wünscht; ich bitte Sie, heut Abend mein Gast zu sein.«

So trat Anton an sein Pult, öffnete das lang verschlossene und legte
sich Papier und Feder zurecht. Aber aus dem Schreiben wurde heut nicht
viel. Jordan weigerte sich, ihm Briefe zu geben, und in beiden
Arbeitsstuben hörte die unruhige Bewegung nicht auf. Einer nach dem
Andern verließ seinen Platz und kam zu Antons Stuhl. Herr Baumann
klopfte dem Stubennachbar mehrmals leise auf den Rücken und ging dann
immer wieder vergnügt auf seinen Platz zurück, und Herr Specht hockte in
großer Aufregung an dem Geländer neben Antons Sitz, und seine Fragen und
verwunderten Ausrufe schossen wie ein Bach auf Anton nieder. Herr
Liebold legte das Löschblatt mehrere Minuten vor der Schlußstunde in das
Hauptbuch und zog sich nach dem vordern Comtoir. Sogar Herr Purzel trat,
die heilige Kreide in der Hand, aus seinem Verschlage; zuletzt kam auch
Herr Pix in das Zimmer, um Anton im Vertrauen zu erzählen, daß er schon
seit einigen Monaten keine Solopartie gespielt, und daß Specht unterdeß
in einen Zustand gekommen sei, der mit Verrücktheit eine unverkennbare
Aehnlichkeit habe.

Am Abend betrat Anton den obern Stock des Vorderhauses. Die Portière
rauschte zurück, Sabine stand vor ihm. Ihr Mund lachte, aber ihre Augen
glänzten feucht, als sie sich auf die Hand herabbeugte, welche die
Todesgefahr vom Haupt des Bruders abgewandt hatte.

»Fräulein!« rief Anton erschrocken und zog die Hand zurück.

»Ich danke Ihnen, o ich danke Ihnen, Wohlfart!« rief Sabine und hielt
ihn mit beiden Händen fest. So blickte sie ihn schweigend an, verklärt
durch eine Rührung, welche sie nicht bewältigen konnte. Als Anton das
Mädchen betrachtete, welches mit gerötheten Wangen, so bewegt und
dankbar zu ihm aufsah, da erkannte er, daß seit jenem Streich des
slavischen Säbels auch seine Stellung zur Familie und zu ihr geändert
war. Die Schranke war gefallen, welche bis dahin den Arbeiter des
Comtoirs von dem Fräulein getrennt hatte. Und mit einer stolzen Freude,
welche ihm das Herz schwellte, empfand er auch, daß er selbst in dieser
Zeit ein Mann geworden war, wohl werth, daß ein Weib seiner Kraft und
Ruhe vertraute.

Er erzählte ihr noch einmal, was sie durch viele Fragen aus seinem Mund
zu vernehmen suchte, den Kampf um die Wagen, die Schrecken der wilden
Zeit. Andächtig lauschte Sabine seinem Wort. Auch er war ihr ein
Anderer, seine Züge waren bestimmter, seine Haltung sicherer, seine Rede
fest. Ihr Auge suchte den klaren Glanz des seinen, und wenn ein voller
Blick freudig auf sie fiel, schlug sie das ihre unwillkürlich nieder.
Nie war ihr aufgefallen, wie hübsch und stattlich er war. Heut sah sie
auch das. Ein offenes männliches Antlitz, darüber das kastanienbraune
lockige Haar, zwei prächtige Augen von dunklem Blau, ein kräftiger Mund
und auf den Wangen ein feines Roth, das in der wachsenden Empfindung
sich veränderte, wie das Sonnenlicht auf der lachenden Flur. Er war ihr
neu geworden und doch wie ein lieber vertrauter Freund.

Die Tante kam herein, die gestickten Vorhänge hatten in ihrer Seele eine
Erschütterung hervorgerufen, welche noch anhielt und jetzt durch ein
Seidenkleid und eine neue Haube an das Licht trat. Ihre Begrüßung war
laut und wortreich und ihre Bemerkung, daß der neue Backenbart Herrn
Wohlfart sehr gut stehe, wurde durch ein stilles Kopfnicken der Nichte
bestätigt.

»Da habt Ihr den Helden des Comtoirs,« rief der Kaufmann. »Jetzt zeigt,
daß Ihr Ritterdienste besser zu lohnen wißt, als durch schöne Worte.
Tragt ihm auf, was Küche und Keller hergeben. Kommen Sie, mein treuer
Gefährte. Der Rheinwein erwartet, daß Sie nach manchem schweren
Polentrunk auch ihm eine Ehre erweisen.«

In dem ruhigen Licht der Lampe strahlte das Zimmer vor Behagen, als die
Vier sich zu Tische setzten. Der Kaufmann hielt Anton das Glas über den
Tisch: »Willkommen in der Heimath!« »Willkommen im Hause!« rief Sabine.
Da sagte er leise: »Ich habe eine Heimath, ich habe ein Haus, in dem ich
mich wohl fühle. Durch Ihre Güte habe ich Beides gewonnen. Viele Abende,
wenn ich dort draußen in einer schlechten Herberge saß, unter
wildfremden Leuten, deren Sprache ich nur unvollkommen verstand, da habe
ich an diesen Tisch gedacht, und welche Freude es für mich sein würde,
wieder Ihr Angesicht und diese Räume zu sehen. Denn das Bitterste auf
Erden ist doch, sich in den Stunden der Ruhe allein zu fühlen, ohne
einen guten Freund, ohne eine Stätte, an welcher das Herz hängt.«

Und als er spät am Abend aufbrach, sagte der Kaufmann beim Nachtgruß:
»Wohlfart, ich wünsche Sie noch fester an dies Haus zu fesseln. Jordan
verläßt uns mit dem nächsten Vierteljahr, um als Associé in die Handlung
seines Oheims zu treten. Ich habe Sie für seine Stelle bestimmt. Ich
weiß, daß ich keinen bessern Mann zu meinem Stellvertreter machen kann.«

Als Anton in sein Zimmer zurückkehrte, da fühlte er, was der Mensch nur
in wenigen Stunden des Lebens ungestraft fühlen darf, daß er glücklich
war, ohne Reue, ohne Wunsch. Er setzte sich auf das Sopha, sah auf das
Kissen und die Blumen, und seine Gedanken flogen zurück über die letzten
Stunden. Immer wieder sah er Sabine vor sich, wie sie sich auf seine
Hand niederbeugte und ihm dankte. Lange saß er so in holdem Traume und
legte sein müdes Haupt auf die seidenen Arabesken, welche Sabinens Hand
gestickt hatte.

Da fiel sein Auge auf den Tisch, ein Brief lag auf der Decke, das
Postzeichen war von Newyork, die Adresse von Finks Hand.

Fink hatte ihm in den ersten Jahren der Trennung einige Mal geschrieben,
fast immer nur wenige Zeilen, nie etwas von seinen Geschäften, noch
weniger von den Plänen, welche er im Hinterhause für seine Zukunft
gemacht hatte. Dann war eine lange Zeit verstrichen, in welcher Anton
ohne jede Nachricht vom Freunde geblieben war, er wußte nur, daß Fink
viele Zeit auf Reisen im Westen der Union zubrachte, wo er als
Bevollmächtigter des Handelshauses, an dessen Spitze sein Oheim
gestanden, und im Interesse verschiedener Compagnien, an welchen der
Verstorbene Theil hatte, thätig war. Aber mit Bestürzung las Anton heut
Folgendes:

»Es muß endlich doch heraus, was ich dir armen Jungen gern verschwiegen
hätte. Ich bin unter die Räuber und Mörder gegangen. Wenn du einen
harten Kehlabschneider brauchst, wende dich nur an mich. Ich lobe mir
einen Burschen, der aus freier Wahl ein Schuft wird; er hat wenigstens
das Vergnügen, mit dem Teufel einen klugen Vertrag zu machen, und kann
die Classe von Niederträchtigkeiten aussuchen, in der er sich behaglich
fühlt. Mein Loos ist weniger angenehm. Ich werde durch den Zwang der
Schelmereien, welche Andere ausgedacht haben, auf einem Wege
fortgetrieben, welcher eine haarsträubende Aehnlichkeit mit der Chaussee
hat, die sich Lawinen auf ihrem Sprunge nach der Tiefe bereiten. Wie das
Felsstück in der Schneemasse, so stecke ich, von allen Seiten eingeengt,
in der eisigen Kälte der furchtbarsten Speculationen, welche je
großartiger Wuchersinn ausgedacht hat. Der Verstorbene hat die Güte
gehabt, gerade mich zum Erben seiner Lieblingsprojecte, der
Speculationen mit Land, zu machen. Lange vermied ich, mich selbst in die
Einzelheiten dieses Geschäfts zu verlieren. Ich ließ ein Jahr lang
Westlock diesen Theil der Erbschaft bearbeiten. Wenn das feig war, so
fand ich eine Entschuldigung in der Masse von Arbeiten, welche mir die
Börsengeschäfte des todten Herrn machten. Endlich wurde die Uebernahme
auch dieser Thätigkeit unvermeidlich, und wenn ich schon vorher sehr
bestimmte Ahnungen über die weite Ausdehnung des Luftsacks bekommen
hatte, den der Todte statt eines Gewissens mit sich herum trug, so ist
mir jetzt ganz unzweifelhaft geworden, daß die Absicht seines
Testamentes war, sich für die kindischen Bosheiten, die ich gegen ihn
geübt, dadurch zu rächen, daß er mich zum Spießgesellen von alten
verwitterten Schurken machte, deren Schlauheit so groß ist, daß Satan
selbst den Schwanz in die Tasche stecken und ihnen entlaufen würde.

Diesen Brief erhältst du aus einer neuen Stadt in Tennessee, einem
anmuthigen Ort, der dadurch nicht besser wird, daß er auf Speculation
von meinem Geld gebaut ist. Einige Holzhütten, die Hälfte davon
Schenken, bis unter das Dach angefüllt mit einem schmutzigen und
verworfenen Gesindel von Auswanderern, von denen die Hälfte an Fäulniß
und Fieber darnieder liegt. -- Auch was noch umherläuft, ist ein
hohläugiges, verkümmertes Geschlecht, alle Candidaten des Todes.
Täglich, wenn die armen Tröpfe die aufgehende Sonne erblicken, so oft
sie den unbescheidenen Wunsch fühlen, etwas zu essen und zu trinken,
täglich vom Morgen bis zum Abend ist ihr Lieblingsgeschäft, auf die
Landhaifische zu fluchen, welche ihnen ihr Geld für Transportkosten, für
Land und Improvements abgenommen, und sie in diese Gegend geführt haben,
welche zwei Monate im Jahre unter Wasser steht und die übrige Zeit einem
zähen Brei ähnlicher sieht, als irgend welchem Lande. Die Männer aber,
welche sie auf diesem kothigen Weg in's Himmelreich weisen, sind meine
Agenten und Bundesgenossen, und ich, Fritz Fink, bin der Glückliche, der
hier allstündlich mit jedem Fluch der deutschen und irischen Zunge
beworfen wird. Was noch gesunde Beine hat, schicke ich fort, was als
Bewohner meines Hospitals umherschleicht, das habe ich mit Welschkorn
und China zu füttern. In meiner Stube kriechen, während ich dies
schreibe, drei nackte Paddykinder auf der Diele umher, ihre Mütter sind
so pflichtvergessen gewesen, dies Jammerthal zu verlassen, und ich
genieße den Vorzug, die froschartigen Scheusälchen über den Nachttopf zu
halten. Eine angenehme Beschäftigung für meines Vaters Sohn! Wie lange
ich hier festsitzen werde, weiß ich nicht, möglicherweise bis der Letzte
gestorben ist.

Unterdeß bin ich mit meinen Associés in Newyork zerfallen, ich habe den
Vorzug gehabt, eine allgemeine Unzufriedenheit zu erregen, die
Theilhaber an der großen Westlandcompagnie sind zusammengekommen, man
hat Reden gegen mich gehalten und Beschlüsse gefaßt. Mich würde das
wenig kümmern, wenn ich einen Weg sähe, mich von dieser Bande
loszumachen. Aber der Todte hat die Sache so schlau eingerichtet, daß
ich fest geschnürt bin, wie ein Sklave im Negerschiff. Es sind ungeheure
Summen in diese wüste Speculation geworfen. Wenn ich ihnen den Kram
kündige, so bin ich sicher, daß sie Mittel finden werden, mich die ganze
Summe, die der Todte gezeichnet hat, bezahlen zu lassen, und wie ich das
durchsetzen soll, ohne nicht nur mich, sondern vielleicht auch die
Firma Fink und Becker zu ruiniren, das sehe ich noch nicht.

Indessen wünsche ich deine Meinung über das, was ich thun soll, nicht zu
hören. Sie kann mir nichts nutzen, denn ich weiß sie ohnedies. Ich
wünsche überhaupt keinen Brief von dir, du einfältiger, altfränkischer
Tony, der du glaubst, ehrlich handeln sei eine so einfache Geschichte,
wie ein Butterbrod streichen. Denn habe ich Alles gethan, was ich
konnte, die Einen begraben, die Andern gefüttert und meine Compagnons so
sehr geärgert, als mir möglich ist, dann ziehe ich auf einige Monate
weiter nach Westen, in eine ehrliche Prairie, wo weniger Gekrächz von
Alligatoren und Nachteulen, und etwas mehr Aristokratism zu finden sein
wird, als hier. Giebt es auf der Prairie Tinte und Stift, so schreibe
ich dir wieder. Ist dieser Brief der letzte, den du von mir erhältst, so
widme mir eine Thräne und sage in deiner salbungsvollen Art: Schade um
ihn, er hatte auch seine guten Seiten!«

Darauf folgte eine genaue Darstellung der Geschäfte Finks und die
Statuten der Landcompagnie.

Anton las den unerfreulichen Brief einigemal durch, dann setzte er sich
an den Schreibtisch und schrieb an den Freund, trotz dem Verbot
desselben, die ganze Nacht hindurch.

       *       *       *       *       *

Noch in dem ruhigen Licht der nächsten Tage behielt Anton die erhobene
Stimmung. Wenn er im Comtoir arbeitete und mit seinen Collegen scherzte,
immer fühlte er, wie fest sein Leben in den Mauern des großen Hauses
Wurzeln geschlagen hatte. Auch den Andern wurde das bemerkbar. Am
Mittagstisch war die Unterhaltung jetzt lebhafter als je. Nicht nur der
Prinzipal, auch Anton und Sabine führten das Gespräch. In einer Zeit, wo
das Geschäft wenig Freudiges brachte, kam in diese Drei ein neues Leben.
Der Kaufmann richtete seine Rede fast ausschließlich an Anton, und wenn
Anton erzählte, dann hörte der ganze Tisch aufmerksam zu, und zuweilen
klang ein heiteres Lachen aller Collegen um die feierliche Tafel. Auch
des Abends war Anton eine bevorzugte Person. Er wurde oft in das
Vorderhaus geladen, dann saß er mit den Frauen und dem Prinzipal am
kleinen Tisch zusammen, und dem Hausherrn war anzusehen, wie lieb ihm
das persönliche Verhältniß zu einem Manne wurde, der so innig mit den
Interessen seines Geschäfts verwachsen war und in dessen frischem und
geordnetem Sinn er ein Bild seiner eigenen Jugend erblickte.

Für Sabine wurden diese Stunden ein Genuß. Es war ihr ein freudiger
Fund, wenn sie im Gespräch über die Neuigkeiten des Tages, über ein
gelesenes Buch, über Erlebtes und Gefühltes wahrnahm, daß der Mann, der
jahrelang so nahe an ihnen gelebt hatte, in so Vielem mit ihr
übereinstimmte. Seine Bildung, sein Urtheil überraschten sie, sie sah
ein ehrliches Gemüth plötzlich in glänzenden Farben vor sich stehen, wie
der Reisende staunend auf eine reiche Landschaft blickt, die ihm
wogender Nebel lange verhüllt hat.

Friedlich fanden sich die Collegen in die ungewöhnliche Stellung ihres
Genossen. Daß er dem Prinzipal das Leben gerettet hatte, wußten sie aus
dem eigenen Munde des Chefs, und dieser Zufall wurde selbst für Herrn
Pix ein Grund, die Einladungen Antons in das Vorderhaus ohne Bemerkung
zu ertragen. Anton that das Seine, dem Comtoir seine Persönlichkeit
werth zu erhalten. An freien Abenden lud er die Einzelnen auf sein
Zimmer, nicht selten kam die ganze Gesellschaft bei ihm zusammen. Jordan
beklagte sich lächelnd, daß er schon bei Lebzeiten vergessen sei, und
das Comtoir gewöhnte sich, in Anton seinen Nachfolger, den stillen
Rathgeber der Jüngeren zu sehen. Am liebsten war Anton mit Baumann
zusammen, der in dem letzten halben Jahre wieder einige starke
Anwandlungen von Missionsgelüsten gehabt hatte und jetzt nur durch die
Ueberzeugung zurückgehalten wurde, daß in der schwierigen Gegenwart ein
geübter Calculator nicht fehlen dürfe. Am eifrigsten aber bemühte sich
um Antons Gunst der phantasiereiche Specht. Ihm hatte der Reisende
einen romantischen Heiligenschein bekommen. Was Anton etwa erfahren
hatte, das malte die Phantasie des Herrn Specht mit den grellsten Farben
aus. Er war geneigt, anzunehmen, daß der College außer den Abenteuern,
welche er eingestand, noch unendlich reizende und furchtbare erlebt
hatte, die zu verbergen er durch geheimnißvolle Verhältnisse gezwungen
war.

Leider war Specht's eigene Stellung zu den Collegen während Antons
Abwesenheit mächtig erschüttert worden. Er war immer der Gegenstand
gewesen, an welchem sich die gute Laune der Andern aufzurichten liebte,
wie die Schlingpflanze an einem dünnen Bäumchen, und oft war er von den
Blüthen fremden Witzes fast erstickt worden. Jetzt sah Anton mit
Bedauern, daß der gute Herr Specht in dem Zustand allgemeiner Mißachtung
lebte. Sogar sein Quartett hatte ihn aufgegeben, wenigstens schwebte
zwischen ihm und den beiden Bässen eine finstere Wolke des Mißmuths. So
oft Specht eine Behauptung aufstellte, welche nicht ganz unbestreitbar
war, zuckte Pix die Achseln und warf ihm mit Verachtung das ungehörige
Wort »Kürbis« entgegen. Fast Alles, was Specht sagte, war »Kürbis«;
sogar bei Tische kugelte dieser Pflanzenkörper in den untern Regionen
von einem Munde zum andern, und so oft das Wort ausgesprochen wurde,
gerieth Herr Specht in leidenschaftlichen Zorn, brach tief gekränkt das
Gespräch ab und zog sich aus der Gesellschaft der Andern in sich selbst
zurück.

Anton besuchte an einem Abend den Verfehmten auf seinem Zimmer.
Schon vor der Thür hörte er die scharfe Stimme des Collegen, welcher
das berühmte Lied: »Hier sitz' ich auf Rasen mit Veilchen bekränzt«
von dem erhabenen Ort seiner Behausung -- Herr Specht wohnte drei
Treppen hoch -- in das Haus hinunter sang. Als Anton leise die Thür
öffnete, saß Specht in kunstvoller Attitude, graziös auf einen Arm
gestützt, bei seiner Lampe am Tisch und sang mit so innigem Behagen,
daß Anton einige Augenblicke stehen blieb, den Begeisterten nicht
zu stören. Es war kein großes Zimmer, welches Specht bewohnte, und
die Erfindungskraft des Herrn hatte jahrelang gearbeitet, demselben
einen Charakter zu geben, welcher von dem Wesen gewöhnlicher Stuben
verschieden war. Es sah in der That keiner andern irdischen Behausung
ähnlich. Alle Wände waren mit Bildern überzogen, mit Portraits
berühmter Künstlerinnen, viele im Costüm ihrer Rolle, dazwischen ragten
zahlreiche Consolen, auf denen kleine Vasen, Muscheln und Thonfiguren
und andere Merkwürdigkeiten standen. Da der Consolen mehr waren, als
der darauf zu stellenden Gegenstände, so hatte Specht die leeren mit
Tassen und Champagnerflaschen interimistisch besetzt. Ueber dem Bett
hing ein großer Ritterschild von glänzendem Messingblech, daneben große
Fechthandschuhe und ein Köcher mit Pfeilen. Ueber den Pfeilen war ein
Zettel an die Wand geschlagen, mit einem gemalten Todtenkopf und zwei
gekreuzten Knochen und dem warnenden Wort: »_Vergiftet_!« Dahinter drei
Ausrufungszeichen.

Am auffälligsten aber war die Mitte des Zimmers eingerichtet. Dort
schwebte etwas über Manneshöhe ein ungeheurer Reifen, durch Bindfaden an
einem Haken der Decke festgehalten. Darunter standen große Thongefäße,
mit Erde gefüllt, und von den Gefäßen liefen zahlreich gespannte Schnüre
bis zu dem Reifen. Unter dem Reifen stand ein Gartentisch aus knorrigen
Baumästen und einige Stühle aus Weidenruthen. Durch diese Vorrichtung
erhielt das Zimmer ein durchaus unerhörtes Aussehen, und die freie
Bewegung der darin befindlichen Gliedmaßen wurde für jeden Andern, als
den erfahrenen Bewohner sehr schwierig. Es war nicht abzusehen, welchen
Zweck diese geheimnißvolle Vorrichtung hatte. Allerdings erinnerten der
wilde Tisch, die Stühle und Erdtöpfe den menschlichen Geist
gewissermaßen an Garten und freie Natur, während wieder die
ausgespannten Schnüre eine entfernte Aehnlichkeit mit Strickleitern
hatten, welche zum Mastkorb eines Schiffes hinaufführen. Zuletzt neigte
sich Anton zu der Ansicht, daß diese Erfindung eine Menschenfalle
vorstelle, welche nach dem Muster eines Spinngewebes gebaut und darauf
berechnet war, die Köpfe und Beine boshafter Collegen festzuhalten.
Wenigstens saß Specht selbst als Dirigent in der Mitte des Netzwerks,
und sein Sirenengesang konnte wohl darauf berechnet sein, die
Eintretenden durch vorgespiegelten grünen Rasen und falsche
Veilchenkränze in's Garn zu locken.

Anton blieb außerhalb der Falle stehen und rief endlich Specht von der
Thür an: »Was zum Henker haben Sie in Ihrem Salon für ein
Bindfadensystem ausgebreitet?«

Specht sprang auf und versetzte mit glänzenden Augen: »Es ist eine
Laube.«

»Eine Laube? Ich sehe ja nichts Grünes.«

»Es kommt,« sagte Specht und führte den Besuch zu seinen Gefäßen.

Bei näherer Betrachtung entdeckte Anton in den Töpfen einige schwache
Epheuranken, welche bestäubt und verkommen wie die Ueberreste dämmeriger
Traumbilder aussahen, welche dem erwachenden Menschen noch einige
Augenblicke an den Fäden seiner Seele hängen, um gleich darauf für immer
zu vergehen.

»Aber Specht, dieser Epheu wird's nicht thun,« sagte Anton.

»Er ist auch nicht allein da,« belehrte Specht geheimnißvoll; »sehen
Sie, hier kommt noch Anderes.« Er wies auf mehrere magere,
spargelähnliche Gebilde, welche sich aus den Töpfen erhoben und mit
nichts Anderem zu vergleichen waren, als mit den unglücklichen
Versuchen, zu keimen, welche die Kartoffeln zur Zeit des Frühjahrs in
einem warmen Keller anstellen.

»Und was sollen diese Keime bedeuten?«

»Es sind Bohnen und Kürbisse,« sagte Herr Specht. »Das Ganze wird eine
Kürbislaube; in einigen Wochen werden die Fäden von den Ranken belaufen
sein. Denken Sie, Wohlfart, wie famos das aussehen wird! Von allen
Seiten die grünen Ranken, die Blüthen und die großen Blätter. Das Ganze
wird ein Zelt sein mit zwei Eingängen. Die meisten Kürbisse werde ich
abschneiden, damit mir die Last nicht zu schwer wird, einzelne lass' ich
hängen, es werden Netze darunter gemacht. Bitte, stellen Sie sich das
ganze dicke Grün vor, dazwischen die gelben Blüthen, es wird reizend
aussehen! Das wird ein Sitz, mit guten Freunden eine Flasche Wein zu
trinken, oder vierstimmig zu singen.«

Ach die guten Freunde hatten Herrn Specht verlassen, er ließ sich aber
alle Sonntage vom Bedienten eine halbe Flasche Wein holen, setzte vier
Gläser auf den Tisch und trank eines nach dem andern aus.

»Aber Specht,« frug Anton lachend, »können Sie denn im Ernst glauben,
daß die Kürbisse in Ihrer Dachstube wachsen werden?«

»Warum sollen sie nicht wachsen?« rief Herr Specht gekränkt. »Sie sind
gerade wie die Andern. Die Pflanzen haben ja Sonne, ich sorge für
frische Luft, ich gieße mit Rinderblut, sie haben Alles, was sie
brauchen.«

»Aber sie sehen verzweifelt kränklich aus.«

»Das ist nur der Anfang, die Luft ist draußen noch kalt, und wir haben
einige Wochen gehabt, wo der Sonnenschein fehlte. Später schießen sie
auf einmal in die Höhe. Wenn Einer nichts von einem Garten hat, muß er
sich zu helfen wissen.« Er sah sich vergnügt in der Stube um. »Sehen
Sie, im Decoriren eines Zimmers will ich's mit jedem reichen Mann
aufnehmen. Natürlich nach meinen Mitteln. Aus Oelbildern mache ich mir
nicht viel, sie werden in der Regel schwarz; meine Bilder hier werden
höchstens ein wenig heller. Es hat mich Geld gekostet, dafür ist es hier
hübsch geworden. Mein Zimmer ist nicht groß, aber es ist wohnlich.«

»Ja,« entgegnete Anton, »außer für gewisse Unarten unruhiger Menschen,
als Geradestehen und Umhergehen. Darauf muß man hier verzichten. Sie
können nur solchen Besuch gebrauchen, der sich gleich an der Thür auf
den Fußboden setzt.«

»Ruhig zu sitzen, ist ja eine Hauptregel bei der Unterhaltung,«
versetzte Specht. »Leider sind die Menschen oft schlecht und ohne Herz.
-- Finden Sie nicht auch, Wohlfart, daß in unserm Comtoir einige
Collegen gemüthlos sind?« sagte er leise.

»Manchmal etwas kurz,« erwiederte Anton, »aber die Meinung ist gut.«

»Ich finde das nicht,« seufzte Specht. »Ich bin jetzt ganz allein und
muß meinen Trost außer dem Hause suchen. Wenn ich kann, gehe ich in's
Theater, oder zu den Reitern, und wenn ein Zwerg kommt oder ein Seehund,
und natürlich in die Concerte.«

»Aber das hilft doch nicht immer gegen die Einsamkeit.«

»Nein,« versetzte Specht; »denn es kostet Geld, und Sie wissen, ich habe
keinen hohen Gehalt, und ich fürchte, ich werde auch nicht viel mehr
kriegen, als jetzt. Von Hause aus hatte ich Vermögen,« sagte er wichtig,
»aber ein Vetter von mir, der mein Vormund war, hat mich darum gebracht.
Hätte ich's noch, könnte ich vielleicht mit Vieren fahren. Glauben Sie
nur, ich wäre auch nicht glücklicher. Wenn nur der Pix nicht so grob
wäre,« klagte er wieder. »Es ist schauderhaft, Wohlfart, das alle Tage
anhören zu müssen. -- Ich wollte ihn fordern, während Sie verreist
waren,« rief er und wies auf ein altes Rappier, dessen Klinge hinter dem
Bett hervorragte. »Aber er benahm sich schlecht. Ich schrieb ihm, daß es
mir sehr leid thäte, ihn fordern zu müssen, und es wäre sehr
gleichgültig, wo er sich mit mir duelliren wollte. Ich schlug ihm
entweder den Berg auf der Promenade vor oder auch unsern Oberboden, wo
Raum genug ist, und ersuchte ihn um eine Mittheilung über die Waffen,
welche er gebrauchen wollte. Da schrieb er mir unhöflich zurück, er
würde sich nur im Hausflur duelliren, wo er sich alle Stunden des Tages
aufhielte, und was die Waffen beträfe, so könnte ich fechten, womit ich
wollte, seine Waffe wäre der große Pinsel, er sei bereit, mir auf jede
Backe eine Signatur zu machen. Sie werden mir zugeben, daß ich darauf
nicht eingehen konnte.«

Das gab Anton zu.

»Jetzt hetzt er die andern Collegen wider mich auf,« fuhr Specht
kleinlaut fort. »Der Zustand ist für mich unerträglich, ich kann gar
nicht mehr mit den Andern zusammen sein, ohne daß ich beleidigt werde.
Aber ich weiß, wodurch ich mich räche. Ich spare jetzt. Wenn die
Kürbisse erst blühen, dann gebe ich Allen einen Satz, nur Pix lade ich
nicht ein; wie er's damals mit Ihnen gemacht hat, Wohlfart. Ich will uns
beide an ihm rächen.«

»Gut,« sagte Anton, »das gefällt mir. Aber wissen Sie was: da auch ich
den Collegen eine Aufmerksamkeit schuldig bin, so wollen wir beide
zusammen das Fest in Ihrer Stube geben.«

»Das ist ausgezeichnet von Ihnen, Wohlfart,« rief Specht glücklich.

»Und wir wollen nicht warten,« fuhr Anton fort, »bis die Kürbisse groß
geworden sind, sondern wollen uns unterdeß durch anderes Grün helfen.«

»Gut,« sagte Specht, »vielleicht durch Tannenbäume.«

»Ich werde dafür sorgen,« fuhr Anton fort, »und endlich wollen wir Pix
nicht ausschließen, sondern gerade dazu laden. Das ist eine viel feinere
Rache, die Ihres guten Herzens am würdigsten ist.«

»Meinen Sie?« frug Specht zweifelhaft.

»Gewiß,« sagte Anton. »Ich schlage nächsten Sonnabend vor, die Einladung
machen wir gemeinschaftlich.«

»Schriftlich,« rief Specht vergnügt, »auf rosa Papier.«

»Das ist recht,« sagte Anton. Darauf beriethen die Beiden in der Laube
die nähere Einrichtung des Festes.

Die Collegen waren nicht wenig verwundert, als sie einige Tage darauf
durch bunte Billete, die Herr Specht geheimnißvoll vor Anfang der
Comtoirstunden auf den Platz eines Jeden gelegt hatte, zur Kürbisblüthe
in Herrn Specht's Stube eingeladen wurden. Da Antons geachteter Name
mit unterzeichnet war, so blieb ihnen nichts übrig, als die Einladung
anzunehmen. Unterdeß zog Anton das Fräulein in das Geheimniß und erbat
von ihr aus dem Garten einige vorhandene Epheustöcke und was sonst von
Blumen gerade entbehrlich war, Specht aber arbeitete die ganze Woche bei
verschlossenen Thüren in seiner Stube und am Tage des Festes bezog er
mit Hülfe des Bedienten den leeren Bindfaden mit grünen Ranken, stellte
einige blühende Sträucher in Gruppen, ließ sich eine Anzahl bunter
Glaslampen holen und befestigte an den Ranken trichterförmige
Erfindungen aus gelbem und weißem Papier, welche mit Kürbisblüthen ganz
besondere Aehnlichkeit hatten.

Durch diese Vorrichtung erhielt das Zimmer das Aussehen, welches Herr
Specht in seinen Träumen schon lange geahnt hatte. Am Abend des Festes
waren die Collegen höchlich überrascht. Als Letzter trat Herr Pix
herein, und auch er vermochte ein erstauntes »Donnerwetter!« nicht zu
unterdrücken, als er die unglückliche Laube wirklich umrankt und mit
gelben Blüthen bedeckt sah, welche in dem farbigen Lampenlicht
schimmerten und von ihrem Draht freundlich herunternickten. Die großen
Thongefäße waren durch Sträucher verdeckt, in der Mitte der Laube hing
eine rothe Lampe wie ein Glühwurm herab, und auf dem Gartentisch stand
ein riesig großer Kürbis. Anton nöthigte das Quartett in die Laube und
besetzte mit den Uebrigen alle noch leeren Theile der Stube, auch das
Bett war mit Polstern überdeckt und mußte als zweites Sopha dienen.

Als sich Alle gelagert hatten, trat Specht an den großen Kürbis und rief
feierlich: »Sie haben mich lange mit dem Kürbis geneckt, hier ist meine
Rache. Hier ist der Kürbis.« Er ergriff den kurzen Stiel und hob den
obern Theil ab. Der Kürbis war hohl, eine Bowle stand darin.

Die Collegen lachten und riefen »Bravo!« und Specht schenkte die Gläser
voll.

Dennoch war im Anfange eine gewisse Spannung zwischen Herrn Specht und
den übrigen Herren nicht abzuleugnen. Zwar das verrufene Wort »Kürbis«
wurde nicht gehört, aber seine Vorschläge fanden selten bereitwillige
Aufnahme. Als Anton ein Bündel türkischer Pfeifen, die er in der Fremde
für die Collegen gekauft hatte, herbeitrug und unter die Anwesenden
vertheilte, da machte Specht den Vorschlag, daß Alle sich als Türken mit
gekreuzten Beinen auf das Bett oder den Fußboden setzen sollten. Und
dieser Vorschlag fiel durch. Auch als er die Behauptung aufstellte, daß
die tscherkessischen Mädchen, welche bisher von ihren Eltern in die
türkischen Familien verkauft worden, bei größerer Ausdehnung unserer
Handelsverbindungen mit dem Orient bis zu uns kommen würden, um die
Rolle der Kellnerinnen in den bairischen Bierkellern zu übernehmen, da
konnte selbst diese Behauptung sich keine Anerkennung erringen. Aber
nach und nach wirkte der milde Inhalt des Kürbis auf die strengen Seelen
der Collegen.

Zuerst wurde der Zwiespalt unter den musikalischen Naturen des Hauses
ausgeglichen. Anton brachte die Gesundheit des Quartetts aus. Das
Quartett dankte mit einiger Befangenheit, da es sich gerade vor vier
Wochen in Mißklängen aufgelöst hatte. Es ergab sich aus düstern
Andeutungen der Bässe, daß Specht eine ungehörige Forderung an sie
gestellt hatte. Herr Specht hatte sie benutzen wollen, um einer
Roßbändigerin des Circus, der entzückenden Tillebi, ein Ständchen zu
bringen. Die Bässe hatten sich geweigert, bei solchem nächtlichen Werk
thätig zu werden, und Specht war auf diese Weigerung in heftigen Zorn
gerathen und hatte geschworen, keinen Ton mit den Andern zu singen, so
lange sie der Unvergleichlichen aus abgeschmackten Bedenken ihre
Huldigung verweigerten. »Hätte er das Ständchen noch am Abend bringen
wollen,« sprach Balbus, »so wären wir vielleicht um des lieben Friedens
willen mit gegangen, aber er behauptete, es müßte um vier Uhr früh
geschehen, weil das die Stunde sei, wo die Kunstreiter aufstünden, um
ihre Pferde zu füttern. Das war uns doch zu arg. Unterdeß ist das
Frauenzimmer mit einem Bajazzo durchgegangen.«

»Das ist nicht wahr,« rief Specht; »der Bajazzo hat sie gewaltsam
entführt.«

»Jedenfalls hat er uns dadurch einen Dienst erwiesen,« sagte Anton,
»denn er hat den Herren die Erfüllung Ihres kräftigen Schwurs unmöglich
gemacht. Und so sehe ich keinen Grund, weßhalb Sie als Künstler und
treue Collegen noch länger der Ausübung Ihrer musikalischen Virtuosität
entsagen sollen. Wie ich höre, waren Sie, liebster Specht, ein wenig
heftig, machen Sie den Herren darüber Ihre Entschuldigung, wie sie einem
Mann von Ehre wohl ansteht, alsdann schlage ich den Herren vor, das
Quartett auf der Stelle neu zu begründen.«

Da erhob sich Specht und sprach: »Nach dem Rath meines Freundes Wohlfart
mache ich Ihnen meine Entschuldigung, bin übrigens bereit, Ihnen in
jeder Art Rede zu stehen.« Worauf er sein Glas austrank und den Bässen
heftig die Hand schüttelte.

Darauf wurden die Notenbücher gebracht und mit Behagen ließen alle Vier
in der Kürbislaube ihre Stimme erschallen.

Noch blieb die Versöhnung mit Pix als das schwerste Werk. Specht sah
seinen Gegner den ganzen Abend mißtrauisch an.

Pix saß gefühllos auf dem Bett und streichelte den Pluto, welcher mit
ihm zur Abendgesellschaft gekommen war.

Specht goß Pix das Glas voll und stellte es auf den Bettpfosten. Pix
trank es schweigend aus. Specht füllte das Glas von neuem und begann in
weltmännischem Ton: »Nun Pix, wie finden Sie den Kürbis?«

»Es ist eine verrückte Idee,« sagte Pix.

Gekränkt wandte sich Specht ab und sah wieder unruhig auf seinen Gegner.
Nach einer Weile streckte er die Füße mit scheinbarem Behagen aus,
verbarg seine Hände in den Hosentaschen, und sprach über die Schulter:
»Sie werden mir zugeben, Pix, daß man über manche Dinge verschiedene
Ansicht haben kann und deßhalb doch nicht feindlich zu sein braucht.«

»Das gebe ich zu,« sagte Pix.

»Warum also,« fuhr Specht heftig fort und sprang auf, »warum sind Sie
mein Feind? warum denken Sie gering von mir? Es ist hart, mit seinen
Collegen in Feindschaft leben. Ich will Ihnen nicht verschweigen, daß
ich Sie achte und daß mir Ihr Benehmen unangenehm ist. Sie haben mir
Genugthuung verweigert und sind doch noch böse auf mich.«

»Erhitzen Sie sich nicht,« sagte Pix, »ich habe Ihnen keine Genugthuung
verweigert und ich bin gar nicht böse auf Sie.«

»Wollen Sie mir das vor allen diesen Herren erklären?« rief Specht
erfreut, »wollen Sie mit mir anstoßen?« Er holte sein Glas.

»Kommen Sie her,« sagte Pix versöhnlich, »ich habe gar nichts mehr gegen
Sie, ich sage nur, das mit den Kürbissen war ein verrückter Einfall.«

»Es ist noch mein Einfall,« rief Specht, das Glas zurückziehend, »ich
dünge mit Rinderblut, in einigen Wochen werden sie grün sein.«

»Nein,« sagte Pix, »das ist vorbei für immer, morgen früh werden auch
Sie das einsehen. Und jetzt kommen Sie her und stoßen Sie an, von den
Kürbissen soll zwischen uns nicht mehr die Rede sein.«

Specht stieß verdutzt an und wurde gleich darauf sehr lustig. Die Last
war von ihm genommen, welche ihn lange gedrückt hatte. Er sang, er
schüttelte allen Collegen die Hände und wurde groß in gewagten
Behauptungen.

Als Anton mit den Collegen die Treppe hinabstieg, bemerkte er, daß Pluto
etwas Gelbliches im Maule trug und eifrig daran kaute. »Es sind
Specht's Kürbisse,« sagte Pix, »der Hund hat sie für Rindfleisch
gehalten und sämmtlich abgebissen.«



~VI.~


Anton stand vor dem Bett des kranken Bernhard und sah mit innigem
Antheil auf die verfallene Gestalt seines Freundes. Das Antlitz des
Gelehrten war noch faltiger als sonst, seine Haut durchscheinend wie aus
Wachs, unordentlich hing sein lockiges Haar um die feuchte Stirn, die
Augen blitzten in fieberhafter Aufregung dem Besuch entgegen. »So lange
waren Sie in der Fremde!« rief er klagend; »ich habe mich alle Tage nach
Ihnen gesehnt. Jetzt da Sie zurück sind, wird es auch mit mir besser
werden.«

»Ich komme oft, wenn ich Sie nicht durch unser Gespräch aufrege,«
erwiederte Anton.

»Nein,« sagte Bernhard, »ich will ruhig zuhören, Sie sollen von Ihrer
Reise erzählen.«

Anton begann seinen Bericht. »Ich habe in dieser Zeit gesehen, was wir
uns oft mit einander gewünscht haben, fremde Menschen und ein
stürmisches Treiben. Ich habe gute Gesellen auch in der Fremde gefunden,
und doch ist mir bei Vielem, was ich erlebte, die Ueberzeugung gekommen,
daß es kein größeres Glück giebt, als sich in seiner Heimath mitten
unter seinen Landsleuten tüchtig zu rühren. Manches habe ich erfahren,
was auch Sie gefreut hätte, weil es poetisch war und die Seele bewegte,
aber zuletzt war das Widerwärtige doch im Vordergrund.«

»Es war dort, wie überall auf der Erde,« sagte Bernhard. »Wo ein großes
Gefühl das Herz erschüttert und den Menschen vorwärts treiben möchte,
wirft die Erde ihren Schmutz daran, und das Schöne verkümmert, und
alles Große wird lächerlich gemacht. Es ist wo anders wohl auch nicht
besser, als bei uns.«

»Das ist unser alter Streit,« sagte Anton heiter, »sind Sie noch nicht
bekehrt, Ungläubiger?«

Bernhard zupfte mit dem Finger an seiner Bettdecke und antwortete
niedersehend: »Vielleicht bin ich's doch, Wohlfart.«

»Ei,« rief Anton neckend, »und wer hat Ihre Bekehrung bewirkt? War's
etwas, was Sie erlebt haben? Gewiß, so muß es sein.«

»Was es auch war,« sagte Bernhard mit einem Lächeln, das sein Gesicht
wie ein heller Schein überflog, »ich glaube, daß es auch bei uns
Schönheit und Liebenswürdigkeit giebt, ich glaube, daß auch bei uns das
Leben große Leidenschaften bringen kann, heilige Freuden und bittere
Schmerzen. Und ich glaube,« fuhr er traurig fort, »daß man auch bei uns
unter dem Druck eines furchtbaren Schicksals untergeht.«

Besorgt hörte Anton diese Worte und sah, wie das große Auge des Kranken
begeistert in die Höhe blickte. »Gewiß ist es, wie Sie sagen,«
erwiederte er endlich, »aber das Allerschönste, was diesem Leben den
höchsten Werth giebt, ist doch, wenn die Kraft des Menschen größer ist,
als Alles, was auf ihn eindringt. Ich lobe mir einen Mann, der sich
Leidenschaften und ein ernstes Schicksal nicht über den Kopf wachsen
läßt, der selbst, wenn er Unrecht gethan hat, sich immer wieder
herauszureißen weiß.«

»Wenn es aber zu spät ist und wenn die Macht der Verhältnisse stärker
wird, als er?«

»Ich glaube nicht gern an die Macht der Verhältnisse,« sagte Anton. »Ich
denke mir, wenn Einer noch so sehr umdrängt ist, und er will nur eine
tüchtige Kraft daran setzen, so kann er sich wohl heraushauen; er wird
Wunden davon tragen, wie ein Soldat in der Schlacht, aber sie werden ihm
gut stehen. Und wenn er die Rettung nicht findet, so kann er wenigstens
kämpfen als ein Tapferer. Und wenn er so unterliegt, werden die Augen
Aller mit Theilnahme auf ihm ruhen. Nur wer sich ohne Widerstand
ergiebt, wenn das Wetter hereinbricht, den verweht der Wind von dieser
Erde.«

»Eine Flaumfeder wird durch kein Gebet in Stein verwandelt, sagt der
Dichter,« erwiederte Bernhard und schnellte mit dem Finger eine Feder
von seinem Kissen in die Luft. »Ich will Sie etwas fragen, Wohlfart,«
fuhr er nach einer Weile fort, »kommen Sie näher heran. Denken Sie, ich
wäre ein Christ, und Sie mein Beichtvater, vor dem man keine Geheimnisse
haben möchte.« Er sah unruhig auf die Thür des Nebenzimmers und frug
leise: »Was halten Sie von dem Geschäft meines Vaters?«

Betroffen fuhr Anton zurück, Bernhard sah in ängstlicher Spannung auf
den Freund: »Ich verstehe wenig von diesen Dingen, ach, vielleicht zu
wenig. Ich will nicht wissen, ob er für reich oder arm gilt, aber ich
frage Sie als meinen Freund, was halten fremde Menschen von der Art, wie
er sein Geld erwirbt? Es ist schrecklich und vielleicht ein großes
Unrecht, daß ich, sein Sohn, so frage, aber mich zwingt etwas, dem ich
nicht widerstehen kann. Seien Sie ehrlich gegen mich, Wohlfart.« Er
erhob sich in seinem Bett und sagte, den Arm um Antons Hals legend,
diesem in's Ohr: »Gilt mein Vater bei Männern Ihrer Art für
rechtschaffen?«

Antons Herz zog sich von innigem Mitgefühl zusammen, er durfte nicht
sagen, was er dachte, und er durfte nicht lügen. So schwieg er eine
Weile, der Kranke sank in seine Kissen zurück und ein leises Stöhnen
zitterte durch die Stube.

»Mein theurer Bernhard,« erwiederte Anton, »bevor ich dem Sohn eine
solche Frage beantworte, muß ich erst wissen, weßhalb er einen Dritten
frägt. Wenn Sie es nur thun, um durch meine Ansicht Ihr Urtheil über die
Geschäfte Ihres Vaters zu vervollständigen, so muß ich Ihnen die Antwort
verweigern, gleichviel, wie sie ausfallen würde. Denn was ich etwa
kenne, sind nur die kalten, vielleicht unfreundlichen Ansichten Fremder,
und solche Auffassung soll der Sohn eines Geschäftsmannes niemals zu der
seinigen machen.«

»Ich frage,« sagte Bernhard feierlich, »weil ich um das Wohl Anderer in
großer Sorge bin, vielleicht kann Ihre Antwort mehreren Menschen Angst
und Noth ersparen.«

»Dann,« sagte Anton, »will ich Ihnen antworten. Ich kenne keine einzelne
Handlung Ihres Vaters, welche nach kaufmännischen Begriffen unehrenhaft
ist. Ich weiß nur, daß er zu der großen Klasse von Erwerbenden gezählt
wird, welche bei ihren Geschäften nicht sehr darnach fragen, ob ihr
eigener Vortheil durch Verluste Anderer erkauft wird. Herr Ehrenthal
gilt für einen vorsichtigen und gewandten Mann, dem die gute Meinung
solider Männer weniger gleichgültig ist, als hundert Andern. Er wird
vielleicht Manches thun, was ein Kaufmann von sicherem Selbstgefühl
vermeidet, aber er wird sicher auch gegen Vieles Widerwillen empfinden,
was gewissenlose Speculanten um ihn herum wagen.«

Wieder kam ein zitternder Seufzer von den Lippen des Kranken, ein
peinliches Schweigen folgte. Endlich erhob sich Bernhard und sprach so
nahe an Antons Ohr, daß dieser den heißen Athem des Kranken auf seiner
Wange fühlte: »Ich weiß, Sie kennen den Baron Rothsattel.« Anton sah
erstaunt auf. »Das Fräulein hat mir selbst gesagt, daß sie eine Bekannte
von Ihnen ist.«

»Es ist so, wie Fräulein Lenore sagt,« erwiederte Anton, mit Mühe seine
Aufregung verbergend.

»Wissen Sie etwas von der Verbindung meines Vaters mit dem Freiherrn?«
frug Bernhard weiter.

»Nur wenig,« sagte Anton, »nur was Sie selbst mir gelegentlich erzählt
haben, daß Herr Ehrenthal dem Freiherrn Geld auf sein Gut geliehen hat.
Jetzt in der Fremde habe ich gehört, daß dem Freiherrn irgend eine
Gefahr droht, ich habe sogar Veranlassung gehabt, ihn vor einem
Intriganten zu warnen.« Bernhard starrte angstvoll auf Antons Lippen,
Anton schüttelte den Kopf; »es war aber Jemand,« sagte er, »der Ihrem
Hause nicht fremd ist, Ihr Buchhalter Itzig.«

»Er ist ein Schurke,« rief Bernhard heftig und ballte seine magere Hand.
»Er ist eine gemeine niederträchtige Natur. Von dem ersten Tage, wo er
in unser Haus kam, habe ich einen Abscheu gegen ihn gefühlt, wie gegen
ein unreines Thier.«

»Es scheint mir,« fuhr Anton fort, »daß Itzig, den auch ich aus früheren
Zeiten kenne, hinter dem Rücken Ihres Vaters gegen den Freiherrn
arbeitet. Die Warnung, welche mir im Interesse des Freiherrn kam, war so
dunkel, daß ich wenig daraus zu machen wußte; ich konnte nichts thun,
als sie dem Freiherrn so mittheilen, wie ich sie selbst erhielt.«

»Dieser Itzig beherrscht meinen Vater,« flüsterte Bernhard; »er ist ein
böser Geist in unserer Familie; wenn mein Vater egoistisch gegen den
Freiherrn handelt, so trägt dieser Mensch die Schuld.«

Schonend gab Anton das zu. »Ich muß wissen, wie es zwischen dem
Freiherrn und meinem Vater steht,« fuhr Bernhard fort; »ich muß wissen,
was zu thun ist, um der Familie aus ihrer Verlegenheit zu helfen. Ich
kann helfen,« fuhr der Kranke fort, und wieder flog ein matter Strahl
von Freude über sein Antlitz. »Mein Vater liebt mich. Er liebt mich
sehr, jetzt in meiner Schwäche habe ich empfunden, daß sein Herz an mir
hängt. Wenn er des Abends an mein Bett kommt und mit seiner Hand über
meine Stirn streicht, wenn er sich mir gegenübersetzt, wo Sie sitzen,
und mich stundenlang kummervoll ansieht, -- Wohlfart, er ist ja doch
mein Vater.« Er schlug die Hände zusammen und verbarg sein Haupt in den
Kopfkissen. »Sie müssen mir helfen, mein Freund,« fuhr er wieder fort,
»Sie müssen mir sagen, was geschehen kann, den Freiherrn zu retten. Ich
fordere das von Ihnen. Ich selbst werde meinen Vater fragen. Ich fürchte
mich vor der Stunde, wo ich mit ihm darüber spreche, aber nach dem, was
Sie mir gesagt haben, sorge ich, auch er weiß nicht Alles, oder« fuhr er
murmelnd fort, »er wird mir nicht Alles sagen. Sie aber müssen den
Freiherrn selbst aufsuchen.«

»Vergessen Sie nicht, Bernhard,« erwiederte Anton, »daß es auch dem
reinsten Willen nicht erlaubt ist, sich so in die Verhältnisse eines
Andern einzudrängen. Wie gut unsere Absicht sein mag, dem Freiherrn bin
ich ein Fremder. Mein Vermitteln wird ihm, wie Ihrem Vater, leicht als
vorlaute Anmaßung erscheinen, und ich fürchte, wir werden auf diesem Weg
wenig erfahren. Ich sage nicht, daß der Schritt unnütz ist, aber ich
halte ihn für unsicher. Eher wird es möglich sein, daß Sie selbst auf
die Maßregeln Ihres Vaters Einfluß gewinnen.«

»Gehen Sie doch zum Freiherrn,« bat Bernhard dringend, »und wenn er
selbst gegen Sie verschlossen bleibt, so fragen Sie das Fräulein. Ich
habe sie gesehen,« fuhr er fort, »ich habe es Ihnen verschwiegen, wie
der Mensch sein liebstes Geheimniß verhüllt, heut sollen Sie auch das
erfahren. Ich weiß, wie schön sie ist, wie stolz ihre Haltung, wie edel
ihre Geberde. Wenn sie über den Rasen schritt, war sie wie eine Königin
der Natur, ein heller Schimmer glänzte um ihr Haupt; wo sie hinsah,
neigte sich Alles vor ihrem Blick -- ihre Zähne wie Perlen und ihre
Brüste wie Rosenhügel,« sagte er leise und sank in die Kissen zurück mit
gefalteten Händen und blitzenden Augen.

»Auch er!« rief es in Anton. »Mein armer Bernhard, Sie schwärmen.«

Bernhard schüttelte den Kopf. »Seit dem Tage weiß ich, daß unser Leben
nicht grau ist,« sagte er lächelnd; »es ist nicht grau, aber es ist
grausig. Wollen Sie jetzt mit dem Freiherrn und mit seiner Tochter
sprechen?«

»Ich will,« sagte Anton aufstehend. »Aber ich wiederhole Ihnen, ich
beginne etwas Auffallendes, das leicht neue Verwickelungen herbeiführen
kann, auch für uns beide.«

»Wer so daliegt, wie ich, der fürchtet keine Verwickelungen,« sagte
Bernhard, »und Sie,« fuhr er fort und sah Anton prüfend an, »Sie werden
in Ihrem Leben sein, was Sie mir heut gesagt haben, ein Mann, welcher
sich durchschlägt, und wenn er auch Wunden erhält, seine Aufgabe ist,
mit dem Geschick zu kämpfen. Mich, Anton Wohlfart, mich wird der
Sturmwind verwehen.«

»Kleinmüthiger,« rief Anton weich, »das spricht die Krankheit aus Ihnen.
Der Muth wird Ihnen mit der Genesung zurückkehren.«

»Hoffen Sie?« frug der Kranke zweifelnd; »oft thue ich's auch, nur
manchmal überfällt mich die Muthlosigkeit. Ja ich will leben, und anders
will ich leben, als bisher, ich will alle Mühe daran setzen, stärker zu
werden, ich werde nicht mehr so viel träumen als jetzt, mich nicht mehr
aufregen und quälen in meiner Kammer. Ich will versuchen, wie man lebt,
wenn man ein tüchtiger Mann ist, der jeden Streich zurückgiebt, den er
empfängt,« so rief er mit gerötheten Wangen und streckte die Hand dem
Freunde entgegen.

Anton beugte sich zu ihm nieder, dann verließ er das Zimmer.

       *       *       *       *       *

Am Abend trat Ehrenthal zu dem Bett des Sohnes, wie er immer that, wenn
er das Comtoir verschlossen und den Schlüssel in seiner Schlafkammer
versteckt hatte. »Was hat heut der Doctor gesagt, mein Bernhard?«

Bernhard hatte sich mit dem Kopfe nach der Wand gedreht, jetzt warf er
sich plötzlich herum und sagte heftig: »Vater, ich muß etwas mit dir
reden, verschließe die Thür, damit uns Niemand stört.«

Erschrocken lief Ehrenthal zu beiden Thüren, verschloß und verriegelte
gehorsam, dann eilte er zum Bett des Sohnes zurück. »Was hast du, das
dich kümmert, mein Bernhard?« frug er und fühlte mit der Hand auf die
Stirn des Kranken. Bernhard entzog ihm sein Haupt, die Hand des Vaters
sank auf die Bettdecke. »Setze dich hierher,« sagte der Sohn finster,
»und beantworte meine Frage so aufrichtig, als wenn du zu dir selber
sprächst.«

Der Alte setzte sich und sagte: »Frage, mein Sohn, ich will dir Alles
beantworten.«

»Du hast mir gesagt, daß du dem Baron Rothsattel viel Geld geborgt hast,
daß du ihm keines mehr leihen willst, und daß der Edelmann sein Gut
nicht wird behalten können.«

»Es ist, wie ich habe gesagt,« erwiederte der Vater, vorsichtig wie in
einem Verhör.

»Und was soll jetzt aus dem Baron und seiner Familie werden?«

Ehrenthal zuckte die Achseln. »Er wird herunter von seinem Gut, und wenn
der Tag kommt, wo das Gut vom Gericht verkauft wird, so werde ich wegen
meinem Geld bieten müssen auf das Gut, und ich hoffe, ich werde es
kaufen. Ich habe eine große Hypothek, welche ist sicher, und eine kleine
hinten am Ende, welche ist schlecht. Wegen der schlechten Hypothek werde
ich erstehen das Gut.«

»Vater,« rief Bernhard mit schneidender Stimme, so daß Ehrenthal
zusammenfuhr, »du willst einen Vortheil ziehen aus dem Unglück des
Mannes, du willst dich an seine Stelle setzen. Ja, du bist auf das Gut
des Barons gefahren und hast mich mitgenommen vielleicht mit dem
Gedanken, die Verlegenheit des Edelmanns zu benutzen. Es ist
schrecklich, schrecklich!« Er warf sich in die Kissen zurück und rang
die Hände.

Ehrenthal rückte unruhig auf seinem Sitz. »Führe nicht solche Reden von
Sachen, die du nicht verstehst. Die Geschäfte sind für den Tag; wenn ich
Abends zu dir komme, sollst du dich nicht ängstigen um meine Arbeiten.
Ich will's nicht haben, daß du die Hände aufhebst und rufst
schrecklich.«

»Vater,« rief Bernhard, »wenn du nicht willst, daß ich vergehen soll vor
Schaam und Kummer, so wirst du deine Absicht aufgeben.«

»Aufgeben!« rief Ehrenthal entrüstet. »Wie kann ich aufgeben mein Geld?
wie kann ich aufgeben das Gut, um das ich mich bemüht habe bei Tag und
bei Nacht? wie kann ich aufgeben das größte Geschäft, das ich gemacht
habe in meinem Leben? Du bist ein ungehorsames Kind und machst uns
Jammer um gar nichts. Was habe ich für ein Unrecht gethan, daß ich dem
Baron gegeben habe mein Geld? Er hat's gewollt. Was thue ich für ein
Unrecht, wenn ich kaufe das Gut? Ich rette mein Geld.«

»Verflucht sei jeder Thaler, den du darauf gewandt, verflucht der Tag,
wo du diesen unglücklichen Entschluß gefaßt,« fuhr Bernhard auf und
erhob seine Hand drohend gegen den Vater.

»Was ist das!« rief Ehrenthal aufspringend, »welcher böse Gedanke hat
getroffen das Herz meines Sohnes, daß er so spricht zu seinem Vater? Was
ich gethan habe, für wen habe ich's gethan? Nicht für mich und meine
alten Tage. Ich habe dabei gedacht jeden Tag an dich, mein Sohn, der du
bist ein anderer Mann, als dein Vater. Ich werde haben den Kummer, und
du sollst gehen aus dem Schloß in den Garten und wieder zurück in das
Schloß, und wenn du gehst, soll der Amtmann abziehen seine Mütze, und
die Knechte im Hofe abziehen ihre Hüte, und sie sollen zu sich sagen:
das ist der junge Herr Ehrenthal, welcher ist unser Herr, der da geht.«

»Ja,« rief Bernhard bitter, »das ist deine Liebe. Mich willst du zum
Mitschuldigen machen einer ungerechten That. Du irrst, Vater; niemals
werde ich aus dem Schlosse in den Garten gehen mit meinem Buche, eher
will ich als armer Bettler mein Essen erbitten von der Gemeinde, als daß
ich einen Fuß auf das Gut setze, das durch Sünde erworben ist.«

»Bernhard!« rief der Alte mit gerungenen Händen, »du wirfst die Steine
auf mein Vaterherz, daß ich fühle die Last, wie sie mich drückt zu
Boden.«

»Und du verdirbst deinen Sohn,« rief Bernhard in auflodernder
Leidenschaft. »Sieh zu, für wen du geschachert und gelogen hast; aber so
wahr es einen Himmel über uns giebt, du wirst Niemandem sagen, daß es
geschehen ist für deinen unglücklichen Sohn.«

»Mein Sohn,« jammerte der Vater, »schlage nicht auf mein Herz mit deinem
Fluche. Seit du bist gewesen ein kleiner Bocher, der sein Gebetbüchel in
die Schule getragen hat, habe ich gehabt meinen Stolz, wenn ich auf dich
gesehen habe. Ich habe dir gelassen allen Willen, zu thun, was dir am
liebsten war; ich habe dir gekauft von Büchern, ich habe dir gegeben von
Geld mehr, als du hast haben wollen; wo ich dir etwas absehen konnte an
deinen Augen, ich habe dir's abgesehen. Wenn ich unten den ganzen Tag
mich geärgert habe, mußte ich immer denken, mein Sohn soll lachen, weil
ich mich ängstige.« Er nahm den Zipfel seines Schlafrocks und fuhr sich
damit über die Augen, vergeblich bemüht, seine Fassung wieder zu
gewinnen. So saß er als ein geschlagener Mann dem Sohn gegenüber.

Bernhard sah schweigend auf die gebeugte Gestalt, endlich streckte er
die Hand aus: »Mein Vater!« rief er weich. Ehrenthal fuhr schnell mit
beiden Händen nach der dargebotenen Rechten und hielt sie fest, als
könnte sie ihm wieder entzogen werden, er schob sich näher heran, küßte
und streichelte sie. »So bist du wieder mein guter Sohn,« sagte er
gerührt. »Jetzt wirst du nicht mehr führen solche lästerliche Reden und
du wirst nicht mehr zanken wegen dieses Barons.«

Bernhard zog hastig seine Hand zurück.

»Ich will ihn nicht drücken, ich will Nachsicht mit ihm haben wegen der
Zinsen,« fuhr der Vater flehend fort und suchte die Hand des Sohnes.

»O, es ist umsonst, mit ihm zu reden,« rief Bernhard im tiefsten
Schmerz, »er versteht meine Rede nicht!«

»Ich will Alles verstehen,« klagte Ehrenthal, »daß du mir wiedergiebst
deine Hand.«

»Willst du deine Pläne gegen das Gut aufgeben?« frug Bernhard.

»Sprich nicht von dem Gut,« flehte der Alte.

»Umsonst!« murmelte Bernhard sich abwendend, und verbarg das Gesicht in
seinen Händen.

Ehrenthal saß vernichtet dem Kranken gegenüber, auch er seufzte schwer
auf. »Höre mich, mein Sohn,« bat er endlich mit leiser Stimme, »ich will
sehen, daß ich ihm schaffe ein anderes Gut, welches er behaupten kann
mit seinen Mitteln. Hast du gehört, mein Sohn Bernhard?«

»Geh,« rief Bernhard ohne Härte, aber mit der Energie eines tiefen
Schmerzes, »geh, und laß mich jetzt allein.«

Ehrenthal erhob sich und verließ mit gesenktem Haupt das Zimmer, in der
Nebenstube ging er heftig auf und ab, rang die Hände und sprach mit sich
selbst. Und wieder öffnete er leise die Thür, trat an Bernhards Bett und
frug klagend: »Willst du mir nicht geben deine Hand, mein Sohn?« --
Bernhard lag abgewandt und rührte sich nicht.

       *       *       *       *       *

Mit klopfendem Herzen nannte Anton dem Diener des Freiherrn seinen
Namen. »Wohlfart?« rief der Freiherr gedehnt, und die Erinnerung an den
Brief Antons stach verletzend in seine Seele. »Führe ihn herein.« Mit
kühlem Gruß beantwortete er Antons tiefe Verneigung. »Ich bin Ihnen wohl
noch den Dank schuldig für Ihr Schreiben von neulich,« sagte er; »daß
ich es nicht beantwortet habe, wie die gute Meinung verdiente, müssen
Sie mit meinen vielen Geschäften entschuldigen.«

»Wenn ich jetzt in derselben Angelegenheit komme,« begann Anton, »so
bitte ich Sie, dies nicht für Zudringlichkeit zu halten. Mich führt der
Auftrag eines Bekannten her, der die wärmste Ergebenheit gegen Sie und
Ihr Haus empfindet. Es ist der Sohn des Kaufmann Ehrenthal. Er selbst
wird durch Krankheit verhindert, Ihnen seine Aufwartung zu machen, er
läßt Sie deßhalb durch mich bitten, daß Sie den Einfluß, den er auf
seinen Vater hat, benützen möchten. Im Falle Ihnen seine Einwirkung
irgend wie brauchbar erscheint, soll ich Sie ersuchen, ihm Ihre Wünsche
mitzutheilen.«

Der Freiherr horchte hoch auf. Jetzt, wo ihn Alles verließ, wo er sich
selbst aufgegeben hatte, drängten sich fremde Gestalten in sein Leben,
dieser Itzig, Wohlfart, der Sohn Ehrenthals. Was ihm Wohlfart anbot,
klang abenteuerlich, aber es konnte für ihn eine Hülfe werden gegen das,
was unaufhörlich an seinem Herzen fraß, eine Hülfe gegen die Ansprüche
Ehrenthals, gegen die furchtbare Gefahr, in der sein guter Name
schwebte. »Ich kenne den jungen Mann nur wenig,« sagte er mit Haltung,
»ich ersuche Sie, vor Allem zu erklären, wie ich zu der Ehre komme, ein
so ungewöhnliches Wohlwollen des Herrn zu erhalten.«

Anton erwiederte warm: »Bernhard Ehrenthal hat ein edles Herz und sein
Leben ist rein. Unter seinen Büchern aufgewachsen, versteht er wenig von
den Geschäften seines Vaters, aber er hat die Ansicht gewonnen, daß
dieser sich durch schlechte Rathschläge verleiten läßt, feindselig gegen
Sie aufzutreten. Er hat Einfluß auf seinen Vater, sein feines Ehrgefühl
ist sehr beunruhigt, und er wünscht dringend, seinen Vater von Maßregeln
abzuhalten, welche er selbst nicht für ehrenhaft hält.«

Hier war Hülfe! Das war ein reiner Luftzug, der in die stickende
Atmosphäre eines Krankenzimmers drang, aber dem Kranken machte die
frische Luft Mißbehagen. Diese ehrenhaften Leute, die so bereit waren,
zu verdammen, was ihnen nicht ehrenvoll erschien, waren ihm peinlich.
Und schon jetzt, während er den Werth erkannte, den auch diese unsichere
Aussicht für ihn haben konnte, fühlte er in seinem Herzen eine
Abneigung, seine Lösung aus der Angst diesen Beiden zu verdanken. Dem
eifrigen Wohlfart wenigstens, der Alles sein sollte, was zuverlässig und
gewissenhaft heißt, ihm wollte er Näheres nicht mittheilen. Und so
erwiederte er mit einer Freundlichkeit, die ihm nicht vom Herzen kam:
»Meine Beziehungen zu dem Vater Ihres Freundes sind allerdings von der
Art, daß die wohlmeinende Vermittelung durch einen Dritten in unserm
beiderseitigen Interesse liegen möchte. Ob der junge Ehrenthal die
geeignete Person dafür ist, vermag ich nicht zu entscheiden. Jedenfalls
sagen Sie ihm, daß ich für den Antheil dankbar bin, den er an meinen
Angelegenheiten nimmt, und daß ich mir vorbehalte, zu seiner Zeit mit
ihm selbst darüber Rücksprache zu nehmen.« Nach diesem Bescheid erhob
sich Anton, der Freiherr begleitete ihn bis an die Thür und --
merkwürdig, er machte ihm dort eine tiefe Verbeugung.

Es war kein Zufall, daß in dem Augenblick, wo Anton durch das Vorzimmer
ging, auch Lenore hereintrat. »Herr Wohlfart,« rief sie freudig und
eilte auf ihn zu. »Liebes Fräulein,« rief auch er, und Beide begrüßten
einander als alte Freunde.

Sie hatten im Nu die letzten Jahre vergessen, sie waren, wie vor Jahren,
Ritter und Dame aus der Tanzstunde. Beide sagten einander, wie sehr sie
sich seit der Zeit geändert hätten, und während sie das erzählten, waren
sie in Empfindungen und Worten unvermerkt wieder jünger geworden um alle
die Jahre, welche seit ihrer letzten Unterhaltung vergangen waren.

»Sie tragen Ihren Halskragen wieder aufrecht!« rief Lenore mit leisem
Vorwurf. Anton strich ihn schnell herunter.

»Haben Sie noch den Capouchon von damals? Er war mit rother Seite
gefüttert, gnädiges Fräulein?« frug er, »der stand Ihnen reizend.«

»Der jetzige hat blaues Futter,« sagte Lenore lachend. »Und denken Sie,
die kleine Comteß Lara heirathet in der nächsten Woche, wir haben erst
neulich über Sie und das Tagebuch gesprochen. Auch Eugen hat uns von
Ihnen geschrieben. Wie allerliebst, daß Sie den Bruder kennen gelernt
haben! Kommen Sie herein, Herr Wohlfart, ich muß wissen, wie es Ihnen
seit der Zeit gegangen ist.« Sie führte ihn in ein Gesellschaftszimmer
und lud ihn ein, auf dem Fauteuil Platz zu nehmen. Sie saß ihm gegenüber
und sah ihn mit lachenden Augen an, deren Gruß ihn einst so glücklich
gemacht hatte. Vieles in ihm war anders geworden, ja vielleicht
schüttelte jetzt zuweilen ein anderer Mädchenkopf seine Locken in dem
Zimmer der gelben Katze, aber als er die Gebieterin seiner jungen Jahre,
das wilde ehrliche Mädchen als vornehme Dame sich gegenüber sah, da
lebten alle Empfindungen der Vergangenheit wieder auf, und er athmete
mit Entzücken den feinen Duft des eleganten Zimmers, in dem sie lebte.

»Da ich Sie sehe,« sagte Lenore, »ist mir, als wäre die Tanzstunde
gestern gewesen. Es war eine fröhliche Zeit auch für mich! Seitdem habe
ich vieles Ernste erfahren,« fügte sie hinzu und senkte ihr Haupt. Anton
bedauerte das mit einem Eifer, der das Fräulein zwang, wieder heiter
auszusehen und ihm freundlich in die Augen zu blicken.

»Was hat Sie zu meinem Vater geführt?« frug sie endlich mit verändertem
Ton.

Anton sprach von Bernhard, von dem langen Siechthum des Freundes und
seinen guten Wünschen für ihre Familie, er verbarg ihr nicht, daß sie
selbst einen mächtigen Antheil daran habe, so daß Lenore auf ihr
Taschentuch heruntersah und die Zipfel zusammenlegte. Er sagte ihr, wie
sehr die Krankheit des Freundes ihn besorgt mache. »Wenn Sie Ihrem Herrn
Vater die Vermittelung Bernhards empfehlen können, so thun Sie es. Ich
werde eine stille Sorge nicht los, daß in dem Comtoir Ehrenthals eine
Verschwörung gegen ihn ausgedacht ist. Vielleicht finden Sie ein Mittel,
Bernhard oder mich wissen zu lassen, wie wir dem Herrn Baron von Nutzen
sein können.«

Lenore sah ängstlich in Antons Gesicht und rückte ihren Stuhl näher an
den seinen. »Sie sind mir wie ein alter Freund, Ihnen kann ich
vertrauen, was mich ängstigt. Der Vater verbirgt der Mutter und mir, was
ihn quält, ach, aber er selbst ist anders geworden von Jahr zu Jahr. Er
hat für die Fabrik viel Geld gebraucht, und es fehlt ihm oft daran, das
weiß ich. Alle Tage bitten die Mutter und ich den Himmel, uns den
Frieden wieder zu geben; eine Zeit, wie damals, wo ich Sie kennen
lernte. -- Sobald ich etwas erfahre, sollen Sie es wissen. Ich will
Ihnen schreiben,« rief sie entschlossen; »wenn Eugen auf Urlaub
herkommt, soll er Sie aufsuchen.«

So verließ Anton die Wohnung des Freiherrn, aufgeregt durch das
Wiedersehen der schönen Freundin, voll vom besten Willen, der Familie zu
dienen. An der Hausthür stieß er auf Herrn Ehrenthal. Mit kurzem Gruß
eilte er an dem gefährlichen Manne vorüber, der ihm die Bitte nachrief,
recht bald seinen Sohn Bernhard zu besuchen.

       *       *       *       *       *

Ehrenthal hatte einige traurige Tage verlebt, er hatte in seinem Leben
nicht so viel geseufzt und den Kopf geschüttelt, als jetzt. Vergebens
frug seine Frau Sidonie ihre Tochter: »Was hat der Mann, daß er so
seufzt?« Vergebens suchte Itzig das gebeugte Gemüth seines Brodherrn
durch lockende Bilder der Zukunft aufzurichten. Alle Unzufriedenheit,
welche sich in der Seele des Händlers aufgesammelt hatte, entlud sich
gegen den Buchhalter. »Sie sind der Mensch, welcher mir hat gerathen zu
diesen Schritten gegen den Baron,« schrie er ihn am Morgen nach der
Scene mit Bernhard an. »Wissen Sie, was Sie sind? Malhonnet sind Sie.«

Itzig sah erstaunt in das Gesicht ihm gegenüber und zuckte die Achseln.
»Wenn Sie weiter nichts wissen,« sagte er, »was ist das für ein Wort
»malhonnet«? Soll ich's aufschlagen in dem Buch, wo die fremden Wörter
stehen? Reden Sie doch nicht so schwach, Ehrenthal.« Dann seufzte
Ehrenthal wieder, sah Veitel böse an und verbarg den Kopf in die
Zeitung.

Länger als zwei Tage vermochte er nicht den Schmerz seines Sohnes zu
ertragen, welcher zusehends kränker wurde und alles Zureden der Eltern
mit kurzen Worten zurückwies. »Ich muß ein Opfer bringen,« sagte
Ehrenthal vor sich hin, »ich muß die Ruhe wiedergeben seinen Nächten
und machen, daß er aufhört mit seinem Stöhnen. Ich will denken an meinen
Sohn, und ich will dem Baron schaffen die andere Herrschaft bei Rosmin,
worauf er jetzt stehen hat sein Geld, und wenn nicht, so will ich ihm
retten das Geld darauf ohne einen Nutzen für mich. Ich verliere dabei
einen Vortheil, den ich machen könnte mit dem Löwenberg von mehr als
einem Tausend Thaler. Ich denke, das wird mir bewegen den Bernhard.« So
setzte er entschlossen seinen Hut auf, zog ihn tief in die Stirn, um die
rebellischen Gedanken, welche immer noch in ihm aufstiegen, kräftig zu
unterdrücken, und schritt in die Wohnung seines Schuldners.

Der Freiherr empfing den unerwarteten Besuch mit der Angst, welche ihm
jetzt bei jedem Eintritt eines Geschäftsmannes den Athem benahm. »Kaum
ist der Warner hinaus, so kommt der Feind selbst. Jetzt wird er die
gerichtliche Cession der Hypothek von mir fordern, jetzt kommt, was
darauf folgen muß.« Aber freudig erstaunte er, als Ehrenthal mit
höflichen Worten aus freien Stücken sich erbot, für ihn nach Rosmin zu
reisen und nöthigenfalls von dort aus weiter, um ihn bei dem Verkauf der
polnischen Herrschaft zu vertreten. »Ich will mir zu Hülfe nehmen einen
sichern Mann, den Justizcommissarius Walther aus Rosmin, damit Sie
sehen, daß Alles in Ordnung zugeht. Sie werden mir Vollmacht geben, zu
bieten auf das Gut, und die Käufer so weit zu treiben, bis Ihre Hypothek
gedeckt ist durch den Kaufpreis, den ein Anderer zahlt.«

»Ich weiß, daß dies nothwendig sein wird,« sagte der Freiherr, »aber um
Gottes willen, Ehrenthal! was soll geschehen, wenn die Herrschaft in
unsern Händen bleibt?«

Ehrenthal zuckte die Achseln: »Sie wissen, ich habe Ihnen nicht
zugeredet zu der Hypothek, ja ich kann sagen, ich habe Ihnen abgeredet,
wenn ich mich recht besinne. Wenn Sie mir damals hätten gefolgt, so
hätten Sie vielleicht nicht gekauft die Hypothek.«

»Es ist aber einmal geschehen,« versetzte der Freiherr ärgerlich.

»Erst bitte ich Sie, Herr Baron, zu bezeugen, daß ich unschuldig bin.«

»Das ist ja jetzt gleichgültig.«

»Für Sie ist es gleichgültig,« sagte Ehrenthal, »aber nicht für mich und
meine Ehre als Geschäftsmann.«

»Wie meinen Sie das,« fuhr der Freiherr auf, daß Ehrenthal
zusammenschrak, »Sie wagen zu behaupten, daß mir etwas gleichgültig ist,
was selbst Ihnen keine Ehre bringt.«

»Was werden Sie hitzig, Herr Baron,« rief der Händler; »ich spreche ja
nichts gegen Ihre Ehre, soll mich Gott davor bewahren!«

»Sie sprachen doch davon,« sagte der unglückliche Mann.

»Wie können Sie mißverstehen einen alten Bekannten!« klagte Ehrenthal;
»ich will nichts, als Ihre Versicherung, daß ich unschuldig bin an dem
Kauf der Hypothek.«

»Meinetwegen ja,« rief der Freiherr mit dem Fuße stampfend.

»So ist es recht,« sagte der Händler beruhigt. »Und wenn ein Unglück
geschieht, und Sie die Herrschaft behalten müssen, so wollen wir sehen,
was dann zu thun ist. Es ist eine böse Zeit zum Geldleihen, aber ich
will Ihnen doch vorschießen die Caution und die Gerichtskosten gegen
eine Hypothek auf die Herrschaft.«

Darauf besprach er die Ausfertigung der Vollmacht und seine Reise nach
der benachbarten Provinz. Als er den Freiherrn verließ, blieb dieser als
ein Spielball entgegengesetzter Stimmungen zurück.

War er verloren, war er gerettet? Eine quälende Sorge kam ihm, daß diese
Hypothek sein Schicksal entscheiden würde. Er beschloß, selbst
hinzureisen und Ehrenthal nichts zu überlassen. Aber wieder überfiel ihn
die Angst, daß er dem Mann jetzt ein großes Vertrauen zeigen müsse,
damit dieser auch ihm nicht mißtraue. So trieb er kraftlos in einer See
von Gefahren. Die Wellen hoben sich und rauschten gegen sein Leben
heran.

Am Abend trat Ehrenthal wieder in die Krankenstube des Sohnes und legte
eine für ihn ausgefertigte Vollmacht auf die Bettdecke.

»Kannst du mir jetzt geben deine Hand?« frug er seinen Sohn, der finster
vor sich hinstarrte, »ich reise für den Baron, ihm zu kaufen ein neues
Gut. Wir haben Alles mit einander besprochen. Hier ist die Vollmacht,
die er mir ausgestellt hat; ich werde ihm noch vorschießen ein Capital;
wenn er es versteht, kann er wieder werden ein angesehener Mann.«

Bernhard sah mit trübem Auge auf seinen Vater und schüttelte den Kopf.
»Das ist nicht genug, mein armer Vater,« sagte er.

»Ich habe mich doch versöhnt mit dem Baron, und er hat mir zugestanden,
daß ich keine Schuld habe an diesem Unglück. Ist dir das genug, mein
Sohn?«

»Nein,« sagte der Kranke. »So lange du in deinem Comtoir den schlechten
Menschen, diesen Itzig, duldest, wird kein Friede in mein Leben kommen.«

»Er soll fort,« rief Ehrenthal bereitwillig; »wenn mein Sohn Bernhard es
verlangt, soll er fort zum nächsten Quartal.«

»Und du willst den Gedanken aufgeben, das Gut des Barons für dich zu
erstehen?« frug Bernhard weiter, sich zu dem Vater wendend.

»Wenn es kommt zum Verkauf, will ich denken an das, was du mir gesagt
hast,« erwiederte der Vater ausweichend. »Jetzt rede mir nicht mehr von
dem Gut; wenn du wieder wirst sein mein gesunder Sohn, dann sprechen wir
darüber.« So ergriff er die Hand, welche Bernhard ihm zu geben zögerte,
hielt sie fest in der seinen und saß ihm schweigend gegenüber.

War er einmal in seinem Leben zufrieden, so war er es jetzt, wo er sich
die Versöhnung mit seinem Sohn erhandelt hatte.

       *       *       *       *       *



~VII.~


Welle um Welle schlug über das Haupt des Ertrinkenden.

Die Fabrik hatte im Winter einige Monate gearbeitet. Die Rübenernte des
Gutes war mißrathen, der Anbau in der Umgegend, von dem der Freiherr
Vieles erwartet hatte, war unzureichend gewesen. Manche der kleinen
Landwirthe hatten ihre Contracte nicht erfüllt, andere hatten Schlechtes
geliefert. Die Rüben fehlten, es fehlte das Capital, die Fabrik stand
still, die Arbeiter verliefen sich.

Ehrenthal war in die polnische Landschaft gereist, den Freiherrn
schüttelte das Fieber der Erwartung. Er bestellte Postpferde, um
seinem Bevollmächtigten nachzureisen, er bestellte sie wieder ab,
denn ihm graute vor dem Tage des Termins, vor dem Bieten, dem
Schacher und der bebenden Angst bis zum Schluß des Protokolls. Und
wenn er dem Händler nicht traute, auf den Anwalt in Rosmin konnte
er sich sicher verlassen. So kam der finstre Tag, wo Ehrenthal mit
dem Brief des Justizcommissarius Walther vor ihn trat. Das Capital
des Freiherrn war nur dadurch zu retten gewesen, daß Ehrenthal die
Herrschaft für den Freiherrn erstand. Die Eigenthümer der ersten
Hypothek von hunderttausend Thalern hatten ihn hinaufgetrieben bis
hundertundviertausend, dann waren sie fortgefahren, kein anderer
Käufer war im Termin erschienen. »Die Herrschaft gehört jetzt Ihnen,
Herr Baron,« schloß der Händler. »Damit Sie im Stande sind, die Güter
zu behaupten, habe ich mit den Eigenthümern der ersten Hypothek
verhandelt, sie werden Ihnen die Hunderttausend auf der Herrschaft
stehen lassen. Ich habe für Sie erlegt viertausend Thaler und die
Gerichtskosten.« Der Freiherr sprach kein Wort, sein Kopf fiel schwer
auf das Holz des Schreibtisches. Der Händler erzählte, wie er die
Herrschaft für den Freiherrn übernommen hatte. Vor der Thür brummte
er: »Es ist vorbei mit ihm. Zum nächsten Quartal verliert er sein
altes Gut, und er hat keine Kraft, zu behaupten das neue. Zuletzt werde
ich kaufen müssen auch diese Herrschaft.«

Jetzt nahte der Termin, an dem der Freiherr die Interessen aller
geliehenen Gelder bezahlen sollte. Er fuhr umher und suchte wieder Geld.
Vergebens. Zuletzt kam er zu Georg Werner, der das Gut seiner Mutter
übernommen hatte. Befangen empfing ihn der junge Herr, welcher einige
Jahre lang Lenoren seine Huldigung gegönnt und sich dann vorsichtig
zurückgezogen hatte. Die Verlegenheiten des Freiherrn waren kein
Geheimniß mehr. Der Gutsnachbar zeigte den Antheil, der bei solchen
Veranlassungen schicklich ist. Er bedauerte sehr, daß dem Freiherrn auf
der neugekauften Herrschaft eine so große Hypothek ausgefallen war. »Wen
haben Sie zum Termin geschickt?« frug er.

»Den Hirsch Ehrenthal,« erwiederte der Freiherr gedrückt.

Jetzt wurde der Nachbar beredt. »Ich fürchte,« rief er, »der Mensch hat
Sie schlecht vertreten. Ich kenne diesen Wucherer. Er hat uns vor Jahren
durch seine Schurkerei um eine große Summe gebracht. Mein Vater hatte
auf seinem Gut oben in der Provinz einen Wald geschlagen und das Holz an
einen Holzhändler abgeliefert. Ehrenthal machte mit diesem Mann ein
Gaunergeschäft, er handelte ihm das Holz zu einem Spottpreise ab, der
Andere entwich nach Amerika. Die beiden Schurken haben das Geld meines
Vaters mit einander getheilt.«

Die Wange des Freiherrn wurde fahl, er stand auf, sprach von seinem
Anliegen kein Wort mehr und entwich von der Schwelle des Nachbars wie
ein Verbrecher.

Seit dem Tage brütete er in seinem Sessel finster vor sich hin; wenn er
ausging, that er es nur, um sich auf Augenblicke zu betäuben. Er war
rauh gegen seine Gemahlin, ganz unzugänglich für die Tochter. Die Frauen
litten unsäglich.

Noch eine Hoffnung dämmerte ihm, die Vermittlung Bernhards. Und diesmal
hatte er Recht, auf dem Wege war noch Rettung zu finden. Aber er
ergriff nicht die Hand, die sich ihm uneigennützig darbot, nicht Anton
ließ er rufen, sondern einen Andern, der ihm unheimlich war, wenn er ihn
nicht sah, und dessen trödelhaftes Wesen ihm wohl that, so oft er ihn
erblickte. Noch einmal in der letzten Stunde bot ihm das gnadenvolle
Schicksal die freie Entscheidung über seine Zukunft. Ach, aber er selbst
war nicht mehr frei. Es war der Fluch einer schlechten That, der jetzt
sein Urtheil verwirrte.

Wieder stand Itzig vor ihm, der Freiherr sah die gekrümmte Gestalt von
der Seite an: »Der junge Ehrenthal hat sich gegen mich erboten, meine
Differenz mit seinem Vater beizulegen.«

Veitel fuhr in die Höhe, wie durch einen Schuß getroffen, »der
Bernhard!« rief er heftig.

»So ist ja wohl sein Name, er soll krank sein.«

»Er wird sterben,« erwiederte Veitel.

»Wann?« frug der Freiherr mit seinen Gedanken beschäftigt, er
verbesserte sich aber sogleich: »Was fehlt ihm?«

»Es sitzt hier,« sagte Veitel auf die Brust zeigend, »es arbeitet wie
ein Blasebalg; wenn ein Loch reißt, hört der Wind auf.«

Der Freiherr zeigte ein bedauerndes Gesicht, aber er dachte nur, daß er
selbst Eile habe. »Der Kranke soll so viel Einfluß auf seinen Vater
besitzen, daß durch ihn die Einwilligung des Ehrenthal zu hoffen ist.«

»Was versteht der Bernhard von Geschäften, er ist ein Narr,« rief
Veitel, unfähig, seinen Aerger zu verbergen. »Wenn man ihm ein altes
Leder hinlegt, das mit Buchstaben beschrieben ist, so giebt er dafür
jede Hypothek; er ist unwissend.«

»Wie ich sehe, gefällt Ihnen dieser Weg nicht?« frug der Freiherr
rathlos.

Bevor Itzig antwortete, stand er lange nachdenkend, unruhig fuhren die
Augen von dem Freiherrn in die Ecken des Zimmers. Endlich erwiederte er
mit plötzlicher Freundlichkeit: »Der gnädige Herr haben Recht. Es wird
am besten sein, wenn Sie und Ehrenthal an das Bett des kranken Bernhard
gehen und dort mit einander abmachen Ihr Geschäft.« Wieder schwieg er
eine Weile, und sein Gesicht röthete sich von stürmischen Gedanken.
»Wollen der gnädige Herr mir überlassen, Ihnen Tag und Stunde anzusagen,
wo Sie am besten sprechen den Bernhard Ehrenthal? Wenn Sie eingetreten
sind in's Comtoir, dann werde ich schnell hinaufgehen zu Bernhard und
ihm sagen, daß Sie gekommen sind. Unterdeß haben Sie die Gnade und
warten Sie im Comtoir, und wenn es dauert eine halbe Stunde, bis ich
wiederkomme, warten Sie; was auch der Ehrenthal sagt, und wie er auch
schreit, warten Sie doch. Wenn ich Sie hinaufhole, wird Alles in Ordnung
kommen, denn was der Bernhard von seinem Vater will, das kann er
machen.«

»Ich werde Ihre Nachricht erwarten,« schloß der Freiherr, gepeinigt
durch die Aussicht auf den schweren Tag.

       *       *       *       *       *

Itzig verließ den Freiherrn und stürzte in wilder Aufregung nach seinem
Lager im Hause des Pinkus. Heftig lief er in dem kleinen Zimmer auf und
ab und ballte die Faust gegen Bernhard. Er öffnete den alten
Schreibtisch und zog aus einer verborgenen Schublade zwei Schlüssel, die
er auf die Tischplatte legte; immer wieder blieb er davor stehen und
starrte sie an. Endlich versenkte er sie in die Tasche und sprang
hinunter in die Caravanserei. Dort kauerte in einer Ecke der Galerie
Herr Hippus, der kluge Freund Veitels. Hippus war in den letzten Jahren
durch den Druck der Verhältnisse verhindert worden, stattlicher, jünger
und ehrlicher zu werden, er sah vielmehr ungewöhnlich abgenagt und
schadhaft aus. Jetzt hatte er sich in einen Winkel gedrückt, in welchen
das warme Sonnenlicht fiel, und las in einem schmutzigen Roman. Als
Veitel mit schnellem Schritt eintrat, senkte er den Kopf tiefer in sein
Buch und schien an jedem Buchstaben mehr Antheil zu nehmen, als an dem
jungen Geschäftsmann vor ihm.

»Macht Euer Buch zu und hört mich an,« rief Veitel ungeduldig. »Der
Rothsattel wird vom Ehrenthal seine Scheine zurückerhalten, er wird mir
die Hypothek geben, und ich werde ihm sollen verschaffen die
Achttausend, welche noch Rest sind.«

»Seht doch, seht,« erwiederte der Alte, sein häßliches Haupt wiegend,
»was man nicht Alles erlebt! Wenn der Ehrenthal sein Geld an einen
Lumpen wegschenkt, der ihm sein Wort gebrochen hat, so wird es Zeit, daß
auch wir fromm werden und zur Beichte gehen. Bevor wir weiter reden,
kannst du mir etwas heraufbringen, was ich gern esse und trinke. Ich bin
durstig und spreche kein Wort mehr.«

Veitel eilte hinab, das Verlangte zu holen, der Alte sah ihm nach und
murmelte: »jetzt kommt's,« und starrte kopfschüttelnd über das Buch weg.

Als Veitel die geforderte Mahlzeit vor dem Advocaten aufgestellt hatte,
frug er kurz: »Wie viel?«

»Dreihundert,« sagte der Alte, »und dafür muß ich mir's noch überlegen.
Es ist nicht mein Genre, holder Itzig. In meinem Beruf stehe ich für
weniger zu Dienst, wie du zu deiner Zeit erfahren hast; aber bei einer
ehrenwerthen Arbeit im Styl des Herrn Cartouche und anderer Freunde von
dir verlange ich eine bessere Bezahlung. Ich bin nur Freiwilliger. Und
ich kann nicht sagen, daß ich Vorliebe für solche Geschäfte habe.«

»Hab' ich sie denn?« rief Itzig. »Wenn es ein Mittel giebt, dies zu
vermeiden, so sagt's. Wenn Ihr wißt, wie man den Baron und Ehrenthal
auseinander halten kann und Jeden ruiniren durch den Andern, so sagt's.
Der eigene Sohn Ehrenthals wird Friede machen zwischen den Beiden, er
wird zwischen ihnen stehen, wie ein nackter Bocher mit Flügeln auf dem
Bilderbogen steht zwischen zwei Verliebten; und wir werden sein die
Geprellten.«

»Wir?« sagte der Alte vergnügt. »Du wirst der Geprellte sein, du Dohle.
Was gehn mich deine Geschäfte an?«

»Zweihundert,« rief Veitel sich ihm nähernd.

»Drei,« erwiederte der Alte und trank sein Glas aus, »aber ich thue es
nicht allein, du mußt dabei sein.«

»Wenn ich dabei sein will,« sagte Veitel, »so kann ich's allein thun und
brauche nichts von Eurer Hülfe. Hört mich an. Ich will machen, daß das
Haus leer ist, daß der Ehrenthal und der Baron zu gleicher Zeit aus dem
Comtoir hinaufgehn; ich will Euch ein Zeichen geben, ob die Papiere auf
dem Tisch liegen, oder im Schrank. Es wird finster sein, Ihr werdet
haben die Zeit von einer halben Stunde. Ja, ich will zuschließen; den
Ausgang zur Hintergasse, der gewöhnlich verriegelt ist, werde ich
aufmachen. Es ist so sicher, daß ein Kind von zehn Jahren könnte machen
das Geschäft.«

»Sicher genug für dich,« sprach der Alte mürrisch, »aber für mich
nicht.«

»Wir haben doch versucht, was man machen kann mit dem Gesetz, und es ist
nicht gegangen,« rief Veitel, »so muß es gehen wider das Gesetz.« Er
schlug mit der Faust auf das Geländer und preßte die Zähne zusammen, daß
sie knirschten. »Und wollt Ihr's nicht thun, so soll es doch geschehn;
obgleich ich weiß, daß aller Verdacht auf mich fällt, wenn ich während
der Zeit nicht in der Stube des Bernhard bin.«

»So ist's recht, du lustiger Itzig,« sagte der Alte und rückte an seiner
Brille, um die zornige Entschlossenheit des Andern genauer zu
betrachten. »Da du so tapfer bist, so will ich dich nicht im Stich
lassen; aber Dreihundert.«

Der Handel begann. Die Beiden drückten sich in die Ecke der Galerie und
sprachen leise mit einander bis zur Dunkelheit.

       *       *       *       *       *

Einige Tage darauf saß Anton in der Dämmerstunde am Lager des kranken
Bernhard: »Nur im Sprunge bin ich hergekommen, zu sehen, wie es Ihnen
geht.«

»Schwach,« erwiederte Bernhard, »immer noch schwach; das Athmen wird mir
schwer. Wenn ich nur in's Freie käme, nur einmal hinaus aus dem dunkeln
Zimmer!«

»Erlaubt der Arzt Ihnen nicht, auszufahren? Wenn die Sonne warm scheint,
komme ich morgen mit einem Wagen, Sie abzuholen.«

»Ja,« rief Bernhard, »Sie sollen kommen. Dann werde ich Ihnen auch etwas
erzählen.« Er sah sich vorsichtig um. »Ich habe heut durch die Stadtpost
einen Zettel ohne Unterschrift erhalten.« Er zog unter seinem Kopfkissen
einen kleinen Brief hervor und übergab ihn mit geheimnißvoller Miene dem
Freund: »Nehmen Sie, vielleicht kennen Sie die Hand.«

Anton ging zum Fenster und las: »Der Baron Rothsattel will Sie heut
gegen Abend sprechen. Sorgen Sie dafür, daß Sie mit Ihrem Vater allein
sind.«

Als Anton den Brief zurückgab, betrachtete Bernhard das Papier andächtig
und steckte es wieder unter die Kissen. »Kennen Sie die Hand?« frug er.

»Nein,« erwiederte Anton, »die Schrift scheint verstellt, die Hand des
Fräuleins ist es nicht.«

»Wer auch der Schreiber ist,« fuhr Bernhard kleinlaut fort, »ich hoffe
Gutes von dem heutigen Abend. Wohlfart, dieser Streit liegt mir mit
Centnerschwere auf der Brust, er nimmt mir den Athem, wie ein Gewicht
fühle ich den Druck. Heut soll das besser werden, heut werde ich frei.«

Das Sprechen machte ihm Mühe. Nur in kurzen Sätzen fiel die Rede von
seinen Lippen. »Also Wiedersehen auf morgen,« rief Anton. Als er sich
erhob, knisterten weiche Damensohlen, die Mutter und Rosalie traten an
das Bett des Kranken und begrüßten den Gast. »Wie geht's, Bernhard?«
frug die Mutter, »du wirst heut mit deinem Vater allein sein, es ist
heut große musikalische Akademie, die Rosalie wird auf dem Flügel
spielen. Wir haben den Flügel in die Hinterstube gerückt, Herr Wohlfart,
damit sie den Bernhard nicht durch ihre Uebungen stört.«

»Setze dich noch einen Augenblick zu mir, Mutter,« sagte Bernhard, »ich
habe dich lange nicht in deinen schönen Kleidern gesehen. Du siehst heut
hübsch aus, ein solches Kleid trugst du, als ich als Knabe das
Scharlachfieber bekam. Wenn ich von dir träume, sehe ich dich immer in
dem gelben Gewand vor mir. Gieb mir deine Hand, Mutter, und wenn du heut
Abend Musik hörst, denke auch an deinen Bernhard, ich werde hier eine
stille Musik machen.«

Die Mutter setzte sich zu ihm. »Er hat wieder das Fieber,« sprach sie zu
Anton. Anton stimmte schweigend bei.

»Morgen fahre ich in die Sonne,« rief Bernhard aufgeregt, »das wird mein
Vergnügen sein.«

»Der Wagen wartet,« erinnerte Rosalie, »wir müssen mit unsern Kleidern
durch's Hinterhaus, wo es so unreinlich ist. Der Itzig hat dem Vater
eingeredet, daß der Wagen vorn nicht vorfahren darf, weil er den
Bernhard stört.«

»Schlaf wohl, Bernhard,« sagte die Mutter und reichte ihm noch einmal
die runde Hand. Die Frauen eilten aus dem Zimmer, Anton folgte ihnen.

»Was sagen Sie zu dem Befinden des Bernhard?« frug die Mutter auf der
Treppe.

»Ich halte ihn für sehr krank,« erwiederte Anton.

»Ich habe meinem Mann schon gesagt, wenn es weiter in den Sommer kommt,
gehe ich mit Rosalie in's Bad, da wollen wir den Bernhard mitnehmen.«

Anton ging mit schwerem Herzen aus dem Hause.

Es wurde still im Hause, in den Zimmern Ehrenthals hörte man nichts, als
die schweren Athemzüge des Kranken. Nur unter ihm im Boden rasselte es.
Eine Maus nagte am Holz. Unruhig hörte Bernhard ihr zu. »Wie lange wird
sie noch nagen, bis sie sich eine Oeffnung ausgehöhlt hat, dann kommt
sie zu mir in die Stube.« Ein Frösteln überlief ihn, er warf sich auf
seinem Lager herum, die Dunkelheit war ihm heut beengend, die Luft dick.
Er klingelte so lange, bis die Aufwärterin kam und die Lampe
hereinsetzte. Jetzt sah er sich ermüdet um. Die Stube sah ihm heut alt
und verschossen aus, sie kam ihm fremd vor wie ein Gastzimmer, und er
sich als ein Fremder, der hier nur zum Besuch war. Theilnahmlos blickte
er auf seinen Bücherschrank und auf die Schublade, in welcher die
theuren Manuscripte lagen. Den Brandfleck auf der Diele, den Ritz in der
Thür, durch den das Licht in der Nebenstube alle Abende durchschimmerte,
das Alles wollte er morgen verlassen, um mit Anton aus der engen Stube
auszuziehen. Er dachte daran, ob sie nicht auf dem Wege fahren könnten,
auf dem das Fräulein nach dem Gute fuhr und wieder zurück. Vielleicht
würde er sie treffen. Sein Auge strahlte, er hoffte sicher, daß er das
Fräulein auf dem Wege treffen müßte. Sie saß stolz aufgerichtet in ihrem
Wagen, der Schleier flog um das blühende Gesicht, ihr weißer Arm hob
sich und winkte grüßend zu seinem Wagen herüber. Ja, sie erkennt ihn,
sie weiß, daß er ihrem Vater einen Dienst geleistet hat, vielleicht läßt
sie stillhalten und frägt herüber in seinen Wagen, wie es ihm ergehe. So
wird er mit ihr sprechen und den edlen Klang ihrer Stimme hören. Noch
einmal wird sie ihm zunicken, dann werden die beiden Wagen auseinander
fahren, einer hierhin und der andere dorthin. -- Und wohin würde er
fahren? »Hinein in die Sonne,« flüsterte er. -- Und wieder lauschte er
ängstlich auf das Nagen der Maus.

Ein eiliger Fuß durchschritt den Vorsaal, Bernhard richtete sich auf,
und das Blut stieg ihm in's Gesicht. Es war der Vater Lenorens, der zu
ihm kam. Leise öffnete sich die Thür, eine häßliche Gestalt schlüpfte
herein und sah sich scheu im Zimmer um. Erschrocken rief Bernhard: »Was
wollen Sie hier?«

Hastig trat Itzig an sein Bett und sprach mit kurzem Athem und einer
Stimme, die eben so gepreßt klang, wie die des Kranken: »Der Baron ist
jetzt in das Comtoir gegangen. Er hat mir gesagt, ich soll zu Ihnen
gehen und Ihnen zureden, damit Sie die Forderung unterstützen, die er
stellt an Ihren Vater.«

»Ihnen hat er das gesagt?« rief Bernhard. »Wie kann der Freiherr einem
Mann, wie Sie sind, einen Auftrag geben?«

»Schweigen Sie still,« entgegnete Veitel rauh, »es ist jetzt keine Zeit
für Ihr Gerede. Hören Sie meine Worte. Der Baron hat Ihrem Vater mit
seinem Ehrenwort die Sicherheit für zwanzigtausend Thaler versprochen
und er kann ihm diese Sicherheit nicht geben, weil er dasselbe Document
einem Andern verkauft hat. Er hat sein Wort gebrochen und verlangt jetzt
von Ihrem Vater, daß er auf seine gute Sicherheit verzichtet. Können Sie
zureden, daß Ihr Vater zwanzigtausend Thaler verliert, so thun Sie es.«

Bernhard zitterte, daß ihm die Hände flogen. »Sie sind ein Lügner,« rief
er. »Jedes Wort, das aus Ihrem Munde kommt, ist Betrug und Heuchelei und
Hinterlist.«

»Schweigen Sie,« wiederholte Veitel in seiner Fieberangst. »Sie sollen
Ihrem Vater nicht reden zu Schaden. Dem Baron ist nicht zu helfen, er
ist eine Fliege, welche sich die Flügel am Licht verbrannt hat, er kann
nur noch kriechen. Und wenn der Ehrenthal als Narr einem schlechten Rath
folgt, den Sie ihm geben, weil Sie nichts verstehen, so kann er doch den
Freiherrn nicht erhalten auf seinem Gut. Wenn er ihn nicht wirft, so
thut's ein Anderer. Ich habe keinen Vortheil dabei, wenn ich Ihnen das
sage,« fuhr er unruhig fort und horchte nach einem Geräusch vor dem
Hause, »ich thu' es nur aus Anhänglichkeit an Ihre Familie.«

Bernhard rang nach Luft. »Gehen Sie hinaus,« rief er endlich, »es ist
Alles Betrug und Lüge auf dieser Welt.«

»Ich hole den Baron und Ehrenthal herauf,« sprach Veitel und stürzte
hinaus.

Laut scholl in dem Hausflur die zornige Stimme Ehrenthals: »Ich werde
gehen zu den Gerichten, ich werde Sie anzeigen und Ihre Intriguen.«
Veitel riß die Thür auf. Auf dem Lederstuhl saß der Freiherr und verbarg
das Gesicht mit der Hand, vor ihm drohte Ehrenthal im Zorn zitternd,
auf dem Pult stand die Cassette des Freiherrn mit den verhängnißvollen
Schuldscheinen und der Hypothek. Veitel rief in das Zimmer: »Hören Sie
auf, Ehrenthal, Ihr Bernhard ist sehr krank, er liegt oben allein und
ruft nach Ihnen, und ruft nach dem Herrn Baron, er will Sie Beide haben
an sein Bett.«

»Was ist das?« schrie Ehrenthal, »spielen Sie Intrigue hinter meinem
Rücken auch mit meinem Sohn?«

»Haben Sie ihm die neue Hypothek gezeigt, die Sie für ihn bestellt
haben?« frug Veitel den Freiherrn in fliegender Eile.

»Er hat sie gar nicht sehen wollen,« sagte der Freiherr finster.

»Geben Sie her,« sagte Veitel hastig und legte ein neues Document vor
Ehrenthal auf den Tisch.

»Sie wollen mir geben ein Stück Papier für mein gutes Geld, einen Wisch,
welcher nicht werth ist, daß ich ihn verbrenne.«

»Halten Sie sich nicht auf,« rief Veitel wieder mit ängstlicher Stimme.
»Es ist Niemand oben beim Bernhard, er schreit nach Ihnen und dem Baron,
er wird sich einen Schaden thun. Machen Sie, daß Sie hinaufgehen, er hat
gestöhnt, ich soll Sie im Augenblick zu ihm schaffen.«

»Gerechter Gott!« rief Ehrenthal und ergriff seinen Hut, »was ist das
wieder? Ich kann nicht kommen zu meinem Sohn, ich habe jetzt Sorge um
mein Geld.«

»Er wird sich schreien zu Tode,« rief Veitel, »wegen dem Geld können Sie
nachher noch genug reden. Machen Sie schnell.«

Der Freiherr und Ehrenthal traten aus dem Comtoir. Itzig folgte.
Ehrenthal verschloß die Thür, er legte die eiserne Stange vor und
befestigte das Vorlegeschloß. Sie eilten die Treppe hinauf, Veitel als
Letzter. Auf den Stufen klang ein Geldstück, Ehrenthal sah sich um. »Es
ist mir aus der Tasche gefallen,« sagte Veitel.

Der Freiherr und Ehrenthal traten in das Zimmer des Kranken, hinter
ihnen schob sich Itzig herein und fuhr längs der Wand bis an das
Fenster, hinter das Haupt Bernhards, damit dieser ihn nicht erblickte.
Der Freiherr setzte sich zu Häupten des Lagers, der Vater an das
Fußende; aus der Lampe fiel ein mattes Licht auf die Parteien, welche zu
dem Todkranken kamen, um über Capital und Sicherheit zu hadern. Der
Edelmann begann mit höflicher Rede, er erinnerte sich der frühern
Besuche Bernhards und sprach von der Hoffnung, ihn bald wieder auf
seinem Gut zu begrüßen, aber seine Augen sahen furchtsam auf das
entstellte Gesicht, und in ihm rief eine Stimme: es war die höchste
Zeit. Bernhard saß aufgerichtet in seinem Bett, den Kopf zur Brust
hinabgeneigt, er erhob die Hand und unterbrach die Rede des Freiherrn:
»Bitte, Herr Baron, sagen Sie mir, was Sie von meinem Vater wollen, und
nehmen Sie Rücksicht darauf, daß ich kein Geschäftsmann bin.«

Der Freiherr setzte ihm das auseinander, Ehrenthal versuchte oft, ihn zu
unterbrechen, aber Bernhard winkte mit der Hand, worauf der Alte wieder
abbrach und sich begnügte, heftig den Kopf zu schütteln und vor sich hin
zu brummen.

Als der Freiherr geendet hatte, winkte Bernhard seinem Vater: »Komm
näher heran, höre ruhig auf meine Worte.« Der Vater fuhr mit seinem Ohre
bis nah an den Mund des Sohnes. »Was ich sage,« sprach Bernhard leise,
»ist mein fester Wille, und nicht erst heut bin ich zu dem Entschluß
gekommen. Wenn du Geld erworben hast, so war dein Gedanke, daß ich dich
überleben sollte und nach deinem Tode dein Erbe werden. War's nicht so?«
Ehrenthal nickte stark mit dem Kopf. »Wenn du in mir deinen Erben
siehst,« fuhr Bernhard fort, »so höre auf meine Worte. Wenn du mich
liebst, so handle nach dem, was ich dir sage. Ich verzichte auf mein
Erbtheil, während wir beide leben. Was du für mich gesammelt hast, das
wirst du umsonst gesammelt haben. Ich verlange nichts für meine Zukunft.
Wenn es mir beschieden ist, wieder gesund zu werden, so will ich mir
durch meine eigene Arbeit forthelfen, ich will lernen auf mich selbst
vertraun; außer deiner Liebe und deinem Segen begehre ich nichts mehr
für mich. Daran denke.«

Ehrenthal erhob die Arme und rief: »Was ist das für eine Sprache, mein
Bernhard, mein armer Sohn? Du bist krank, du bist sehr krank.«

»Höre mich weiter,« bat Bernhard. »Was du für Recht auf das Gut dieses
Herrn hast, das soll hier gleich sein. Du hast lange Jahre mit ihm in
Verkehr gestanden, du darfst nicht die Ursache sein, daß seine Familie
unglücklich wird. Ich verlange nicht, daß du die große Summe wegschenken
sollst, das würde dir zu wehe thun und würde den Herrn demüthigen; aber
ich fordere von dir, daß du die Sicherheit nimmst, die er dir anbietet.
Hat er dir früher Anderes versprochen, vergiß das; hast du Papiere in
Händen, die ihn ängstigen, gieb sie ihm zurück.«

»Er ist krank,« stöhnte der Vater, »sehr krank ist er.«

»Ich weiß, daß dich das schmerzen wird, mein Vater. Seit du aus dem Haus
des Großvaters weggingst, als ein armer Judenknabe, barfuß, mit einem
Thaler in der Tasche, seitdem hast du an nichts Anderes gedacht, als an
Erwerb. Niemand hat dich etwas Anderes gelehrt, dein Glaube hat dich
ausgeschlossen von dem Verkehr mit Solchen, welche besser verstehen, was
dem Leben Werth giebt. Ich weiß, daß es dir an's Herz geht, eine große
Summe in Gefahr zu setzen. Aber du wirst es doch thun, du wirst es thun,
weil du mich liebst.«

Ehrenthal rang die Hände und sagte unter strömenden Thränen: »Du weißt
nicht, was du forderst, mein Sohn! Was du verlangst, das ist ein
Diebstahl an deinem Vater.«

Der Sohn ergriff die Hand des Vaters. »Du hast mich immer geliebt. Du
hast gewollt, ich sollte anders werden, als du. Du hast immer auf meine
Worte gehört, und ehe ich einen Wunsch aussprach, hast du ihn erfüllt!
Was ich jetzt von dir will, das ist die erste große Bitte, die ich an
dich thue. Und diese Bitte werde ich dir in's Ohr sprechen, so lange
ich lebe, es ist die erste, mein Vater, und es wird meine letzte sein.«

»Du bist ein thörichtes Kind,« rief der Vater außer sich, »du verlangst
mein Leben, du verlangst mein ganzes Geschäft.«

»Hole die Papiere,« erwiederte Bernhard. »Ich will mit meinen Augen
sehn, wie du dem Herrn zurückgiebst, was er geschrieben hat, und wie du
aus seiner Hand empfängst, was er dir noch geben kann.«

Ehrenthal holte sein Taschentuch hervor und weinte laut: »Er ist krank.
Ich soll ihn verlieren und ich soll verlieren auch mein Geld.« Der
Freiherr saß unterdeß schweigend auf seinem Stuhl und sah vor sich
nieder. An dem Fenster aber ballte Itzig krampfhaft die Hand, und ohne
daß er es merkte, zerrte er die Gardine von der Stange.

Der Sohn sah unverwandt auf die Windungen des Vaters und rief endlich
mit Anstrengung: »Ich will es, Vater, hole die Papiere.« Dann sank er in
die Kissen zurück. Der Vater wollte sich auf ihn stürzen, aber mit einer
kurzen Geberde des Widerwillens wies Bernhard ihn zurück, und mit Mühe
aufathmend, sagte er: »Es ist genug, du thust mir weh.«

Da fuhr Ehrenthal auf, ergriff seinen Comtoirleuchter und wankte aus dem
Zimmer. Still war es in dem Raum, nur die ängstlichen Athemzüge der
Zurückbleibenden wurden gehört. Immer noch saß der Freiherr gebeugt,
aber in der Abspannung fühlte er etwas durch seine Seele zucken, was
aussah wie Freude. Er sah eine Stelle an seinem Himmel, wo die Sonne aus
den dunkeln Wolken brach. Er war gerettet. Sein Ehrenwort war ihm
zurückgegeben, und neue achttausend Thaler von dem Manne am Fenster in
Aussicht. Jetzt konnte er wieder aufblicken, er durfte wieder sein Haupt
hoch tragen. Er faßte die Hand des Kranken, drückte sie und sagte ihm
leise: »Ich danke Ihnen, mein Herr, o wie danke ich Ihnen, Sie sind mein
Retter, Sie schützen meine Familie vor Verzweiflung und mich vor der
Schande.«

Bernhard hielt die Hand des Freiherrn fest, und ein seliges Lächeln flog
über sein Gesicht. Unterdeß schlug am Fenster Einer mit den Zähnen
zusammen in verzweifelter Spannung und preßte seinen Leib fest an die
Mauer, um das Fieber zu bändigen, das ihn schüttelte.

So blieb es lange still in der Stube, Niemand sprach, Ehrenthal kam
nicht zurück. Plötzlich wurde die Entréethür aufgerissen, in voller
Furie stürzte ein Mann in das Zimmer, das Gesicht verstört, die Haare
zerrauft. Es war Ehrenthal. -- Er hielt das flackernde Licht in der
Hand, aber nichts Anderes.

»Verschwunden!« schrie er und schlug die Hände zusammen, daß das Licht
auf den Boden fiel. »Alles ist fort, gestohlen ist Alles.« Er stürzte
auf dem Bett seines Sohnes nieder und streckte die Arme nach dem Kranken
aus, als wollte er von ihm Hülfe erflehen. Der Freiherr sprang auf,
nicht weniger entsetzt, als Ehrenthal. »Was ist gestohlen?« rief er den
Andern an.

»Fort ist Alles,« stöhnte Ehrenthal, nur auf seinen Sohn blickend, »die
Verschreibungen sind fort, die Hypotheken sind fort. Ich bin beraubt,«
schrie er aufspringend, »Diebstahl, Einbruch! Schickt nach der Polizei!«
und wieder stürzte er hinaus, der Freiherr hinter ihm.

Betäubt, halb ohnmächtig sah Bernhard ihnen nach. Da trat vom Fenster
er, der zurückgeblieben war, an das Bett. Der Kranke warf sein Haupt zur
Seite und starrte auf den Mann, wie der ermattete Vogel auf die
Schlange. Es war das Gesicht eines Teufels, in das er blickte, rothes
Haar stand borstig in die Höhe, Höllenangst und Bosheit saß in den
häßlichen Zügen. Bernhard schloß die Augen und hielt die Hand vor. Aber
das Gesicht kam näher an ihn heran und eine heisere Stimme flüsterte in
sein Ohr.

Unterdeß standen unten im