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Title: Las Ilustiones del Doctor Faustino, v.2
Author: Valera, Juan
Language: Spanish
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Copyright Status: Not copyrighted in the United States. If you live elsewhere check the laws of your country before downloading this ebook. See comments about copyright issues at end of book.

*** Start of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Las Ilustiones del Doctor Faustino, v.2" ***

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                   LAS ILUSIONES DEL DOCTOR FAUSTINO



                              JUAN VALERA

                                NOVELAS

                  Las Ilusiones del Doctor Faustino.

                                  II

                          [Imagen decorativa]

                            OBRAS COMPLETAS

                                TOMO VI

                             Es propiedad.

                         Derechos reservados.



[Imagen decorativa]

XV.

LA TERTULIA DE LOS TRES DÚOS


Respetilla se apresuró á poner en conocimiento de Rosita que su amo iría
aquella misma noche de tertulia á su casa. No podía dar á Rosita más
agradable nueva.

Rosita, soltera, con más de veintiocho años, sin haber hallado nunca en
el lugar hombre á quien sujetar su albedrío, dominando despóticamente en
su casa, mil veces más libre y señora de su voluntad y de sus acciones
que una reina no constitucional, no se aburría, porque su actividad y la
energía de su carácter no eran para que se aburriese, pero se divertía
poquísimo; asistía á la vida como quien asiste á la representación de un
drama que le parece tonto y cuyos personajes no le interesan.

Era Rosita perfectamente proporcionada de cuerpo; ni alta ni baja, ni
delgada ni gruesa. Su tez, bastante morena, era suave y finísima, y
mostraba en las tersas mejillas vivo color de carmín. Sus labios, un
poquito abultados, parecían hechos del más rojo coral; y cuando la risa
los apartaba, lo cual ocurría á menudo, dejaban ver, en una boca algo
grande, unas encías sanas y limpias y dos filas de dientes y muelas
blancos, relucientes é iguales. Sombreaba un tanto el labio superior de
Rosita un bozo sutil, y, como su cabello, negrísimo. Dos obscuros
lunares, uno en la mejilla izquierda y otro en la barba, hacían el
efecto de dos hermosas matas de bambú en un prado de flores.

Tenía Rosita la frente pequeña y recta, como la de la Venus de Milo, y
la nariz de gran belleza plástica, aunque más bien fuerte que afilada.
Las cejas, dibujadas lindamente, no eran ni muy claras ni muy espesas, y
las pestañas, larguísimas, se doblaban hacia fuera, formando arcos
graciosos. El conjunto de todo expresaba una mezcla de malicia,
soberbia, imperio, alegría, ternura y deseo de amor, imposible de
describir. Ojos negros y ardientes, lánguidos á veces, á veces activos y
fulmíneos como dos ametralladoras, iluminaban aquella movible fisonomía.

Ramoncita, la otra hija del Escribano, era blanca, no tenía lunares,
tenía la boca pequeña, era más alta que Rosita, y pasaba también por más
guapa; pero ni en media docena de años revelaba Ramoncita, ni al alma
ni á los sentidos, lo que Rosita en un momento. Rosita, sólo con
mostrarse, daba idea de la gloria y del infierno; Ramoncita, del limbo.

Aunque Rosita tuvo tentación de adornarse un poco más que de costumbre
para recibir á don Faustino, vencida la tentación por su orgullo,
aguardó la llegada del nuevo visitante con el mismo traje de percal, con
el mismo pañuelo de seda al cuello y con el mismo peinado que de
costumbre. Ni siquiera renovó las rosas que tenía en el pelo desde por
la mañana y que estaban marchitas. No hizo más que lo que hacía todas
las noches antes de acudir á la tertulia; limpiarse los dientes, que
ella cuidaba mucho, y lavarse las manos, que, por andar con las llaves
de la despensa ó contando el dinero, ya para recibirle, ya para pagar á
los trabajadores, requerían este cuidado en mujer tan pulcra. Conviene
advertir, sin embargo, que ni las manos ni la cara de Rosita se echaban
á perder fácilmente con las faenas caseras, con el aire del campo y de
los corrales y con andar por las despensas y las bodegas. Rosita no era
un ser delicado, era una hermosura de bronce.

El Doctor, acompañado de Respetilla, cumplió su palabra, y entró, poco
después de las nueve de la noche, de tertulia en casa de las Civiles.
Rosita, Ramoncita, la confidenta y acompañanta Jacintica, y el futuro
médico, hijo del boticario, componían toda la reunión.

La conversación fué general durante diez ó doce minutos; pero
languidecía cada vez más, por la visible propensión de D. Jerónimo, el
hijo del boticario, á tener apartes con Ramoncita, y la no menos visible
de Respetilla á entonar un dúo con Jacintica la viuda.

Esta propensión prevaleció al cabo; se apoderó de los ánimos de Rosita y
del Doctor, y al cuarto de hora de estar el Doctor en la sala baja,
alumbrada por un esplendoroso velón de Lucena, se habían ya formado
insensiblemente tres grupos naturales. En un rincón estaban Ramoncita y
don Jerónimo, charlando en voz baja; en otro rincón Respetilla y
Jacintica, y en otro rincón, por último, se quedaron Rosita y D.
Faustino, hablando con tanta confianza y de asuntos tan íntimos como si
toda la vida se hubiesen tratado.

--Nada, Sr. D. Faustino,--decía Rosita,--conviene que cada cual se
conforme con su suerte. Este lugar es un corral de vacas... convenido;
pero... ¿dónde irá V. que más valga y menos gaste? Viviendo V. aquí tres
ó cuatro años, si hay dos ó tres de buenas cosechas, podrá desempeñar su
caudal y ponerse á flote. Ya desempeñado, y con el crédito de su ilustre
apellido y de su mucho saber, tal vez no sea difícil que elijan á usted
diputado. Así fuesen como Villabermeja los demás pueblos del distrito.
Aquí manda mi padre, y, por consiguiente, mando yo. Si la ocasión se
presentase y hubiese con quien contar en los otros pueblos, aquí
volcaríamos el puchero en favor de usted. De este modo iría V. á Madrid
como debe ir. Entre tanto, siga V. en sus estudios, escriba, medite,
aumente sus conocimientos; pero no sea tan huraño. El arco no ha de
estar siempre tendido. Bueno es que tenga el alma sus ratos de solaz y
esparcimiento. Véngase V. por aquí, y charlaremos y seremos excelentes
amigos. Yo no soy ninguna sabia, y sólo podré decir á V. cosas vulgares;
pero tengo recto juicio y acertaré á dar á V. buenos consejos, y tengo
además el genio tan alegre, que si logro no fastidiar á V., no hay
término medio, he de lograr también disipar sus melancolías y ponerle
regocijado, con el regocijo rústico y lugareño que por acá se estila.

--¿Cómo había yo de imaginar, querida Rosita--respondió D.
Faustino,--que había de tener en usted una amiga tan buena? No llegaban
á mis oídos sino las burlas que V. hacía de mí. Tenía miedo de
presentarme á V. No debe V. tildarme de huraño.

--Es verdad--replicó Rosita,--estábamos mal informados. Nos estimábamos
sin saberlo; y como no nos conocíamos, trocábamos en odio el afecto, y
nos hacíamos la guerra. Ahora, que nos conocemos, se trocará el odio en
amistad. ¿No es así?

--Por mi parte, yo no la odié á V. nunca. Ahora, que la conozco, la
quiero mucho.

El Doctor cogió la mano de Rosita y la estrechó cariñosamente.

El diálogo entre el Doctor y Rosita prosiguió en el mismo tono
afectuoso, prometiendo el Doctor acudir todas las noches á aquella
tertulia de los tres dúos.

El Doctor estaba contentísimo de la franqueza, bondad y rapidez con que
Rosita intimaba con él. Un recelo, no obstante, le atormentaba algo.
¿Pretendería Rosita que él fuese su novio, y cambiaría en mayor
aborrecimiento la nueva amistad cuando en el pueblo se divulgase que él
la visitaba, y Rosita se convenciese de que D. Faustino López de Mendoza
no aspiraba á casarse con ella?

Movido por este recelo dijo el Doctor á Rosita:

--He dicho que vendré aquí todas las noches, sin reflexionarlo bien.
Para mí no puede haber cosa de mayor gusto; pero ¿qué dirán en el lugar?
¿No comprometerán á V. mis visitas?

La hija del escribano soltó una carcajada, enseñando todos los blancos
dientes de su fresca boca.

--No se apure V.--dijo,--que yo no tengo miedo de compromisos. Digan lo
que quieran en el lugar, yo no temo perder mi colocación. Tengo
veintiocho años cumplidos, y no me he casado porque no he querido ni
quiero casarme. Soy libre como el aire y sé lo que me importa hacer, y
hago lo que quiero. Á nadie tengo que dar cuenta de mi vida más que á mi
padre, y mi padre no me la pide. ¡Bueno fuera que, siendo mayor de edad,
reina y señora de mi casa, no pudiese yo tratar y hablar con quien me
gusta!

El _con quien me gusta_ fué acompañado de una mirada muy amorosa de
aquellos ojos de fuego. Rosita, que era tan soberbia como apasionada,
añadió después, deseosa de que el Doctor no temiese que ella aspiraba á
casarse con él:

--¿Pues qué, no podremos V. y yo ser amigos, y charlar y reir y hacernos
compañía en estas soledades, por miedo de que murmuren? ¿Con quién hemos
de hablar, si no hablamos el uno con el otro? Las mujeres que como yo,
llegan á los veintiocho años, pasan de la flor de la juventud á la edad
madura, y no han querido casarse, ni han tenido novio, ni han tenido
coqueteos siquiera, me parece que tienen derecho á que se las considere
y respete. No faltaba más sino que yo no pudiese hablar con V. con
frecuencia, á fin de evitar que dijese algún tonto que anhelaba yo
enlazarme á la noble familia de los López de Mendoza.

--Y ser Condesa de las Esparragueras de la Atalaya,--dijo el Doctor
riendo.

--Y no es mal título--respondió Rosita, poniéndose colorada de que el
Doctor aludiese á su burla, pero recobrando al punto la
serenidad:--además, que para titular no le faltan á V. tierras más
productivas y de más bonito nombre. Y en todo caso, mi padre tiene la
Nava, Camarena y el Calatraveño, que se prestan á ser títulos, como
otras fincas de las mejores. Pero no pensemos en necedades. No titulemos
ni contraigamos matrimonio. Seamos dos _amigos_ leales que se quieren
bien. Seamos Faustino y _Rosita_. Olvídese V. hasta de que soy una
mujer. Yo lo tengo olvidado hace tiempo. Míreme V. bien: vestida de
percal; despeinada casi; con estas rosas ajadas y marchitas--y se las
arrancó de un tirón;--con esta facha de mayordomo, de aperador ó de ama
de llaves. Vamos, ¿qué pretensiones he de tener yo con esta facha?--y
Rosita se puso en pie, riendo, y dió una vuelta para que el Doctor
mirase el descuido de su traje y su completa ausencia de adorno y
coquetería. Luego prosiguió:

--Varias veces hemos hablado de V. Respetilla y yo, y hemos decidido que
V. es un penitente del diablo. En esto nos parecemos. Yo soy una
penitente por el mismo estilo. Salvo que no soy tan seria. Yo me río
como una loca, hasta de mi penitencia.

En efecto, el Doctor miró detenidamente á Rosita, y vió que tenía
razón. No había en ella el más ligero asomo de coquetería ó de estudio,
ni en el vestido ni en el peinado. No había más que la salud y el aseo.
Parecía, como ya se ha dicho, una estatua de bruñido bronce. La
intemperie no había ajado ni sus manos ni su cara, que tenían algo de la
pátina que da el sol de Andalucía á las columnas y á otros monumentos
artísticos. Su cuerpo, sin corsé ni miriñaque, se dibujaba bajo los
pliegues del percal, tan gallardo y airoso como el de Diana cazadora.

--Todo cuanto ha dicho V.--contestó el Doctor,--me parece la discreción
misma. Sólo hay un mandato, pues sus insinuaciones son mandatos para mí,
que creo que no podré cumplir.

--¿Y cuál es ese mandato?

--Que me olvide de que es V. mujer. Ese es un mandato imposible. Es V.
mujer, y mujer muy bonita, y V. misma lo siente y lo sabe.

Las rosas marchitas que Rosita había arrancado de sus cabellos y tirado
al suelo, estaban entre las manos del Doctor.

--Estas rosas--dijo,--más bien que de haber sido cortadas, se han
marchitado de envidia de esa cara tan graciosa. Yo las he de guardar
como recuerdo.

--¡Qué bobería!--dijo Rosita.--¿Para qué ese recuerdo? ¿No vamos á
vernos diariamente?

--Sí; pero ¿y de día? ¿Y cuando no nos veamos?

--Dé V. acá esas cosas--dijo Rosita; y se las arrancó al Doctor de entre
las manos y las echó muy lejos de sí.--Para recuerdo, ya que V. necesita
recuerdo á fin de no olvidarme, yo le daré otro mil veces mejor.

Abriendo, al decir estas palabras, un poco el pañolito de seda que tenía
sobre el pecho, metió la mano Rosita y sacó un escapulario de la Virgen
del Carmen que llevaba pendiente y oculto en aquel sitio.

--Tome V. este escapulario y guárdelo como recuerdo mío. Está bordado
por mí y bendito por el señor Obispo. Bese V.

Y le puso el escapulario en la boca para que le besase.

El Doctor le besó con la mayor devoción, notando que conservaba aún el
grato calor de quien se le daba.

En estos coloquios se pasó el tiempo hasta que dieron las once.

Jacinta, auxiliada por Respetilla, sirvió entonces la cena á los cuatro
señoritos, echando los manteles sobre una mesa que había en medio de la
sala, y trayendo cubiertos, vasos y una limeta de vino añejo. La cena
consistía en un plato de lomo de cerdo, conservado en manteca y bien
aliñado, y en otro plato de espárragos trigueros en salsa, con huevos
estrellados encima. De postres, higos, pasas, peros y arrope.

En la cena reinó la mayor alegría; la conversación volvió á ser general;
la limeta, que era de cristal y triple que una botella ordinaria, se fué
quedando vacía; y ya cuando los señoritos estaban en los postres,
Jacintica y Respetilla se sentaron patriarcalmente en la misma mesa y
dieron fin de cuanto había quedado.

Á poco volvió de arrullar á su tórtola el Escribano y rico propietario
D. Juan Crisóstomo Gutiérrez; y alegrándose mucho de ver á sus hijas en
tan buena compañía, hizo mil cumplimientos al Doctor Faustino.

Á las doce terminó la tertulia, y se retiró el Doctor á su casa, seguido
de Respetilla, su escudero.

Durante seis noches más siguió el Doctor acudiendo á la casa, cenando
con las hijas del Escribano, y formando con Rosita uno de los tres dúos
en que la tertulia estaba dividida.

En la séptima noche, nos permitiremos oir parte del coloquio entre
Rosita y D. Faustino. Poco antes de las once, hora de la cena, hablaban
ambos de este modo en un rincón de la sala:

--Ya que te empeñas, te tutearé--decía Rosita:--pero soy tan distraída,
que temo que he de tutearte en público. ¿Qué dirá entonces la gente?
Vaya, que digan lo que digan. Yo te tuteo..... ¿Y el escapulario, le
llevas siempre?

--Aquí le llevo--contestó el Doctor,--sobre el pecho, por debajo de toda
la ropa.

--¿Me quieres mucho?

--Con toda el alma.

--Mira, Faustino, querámonos así; pero no nos preguntemos cómo nos
queremos. Hay un encanto en quererse sin saber cómo, que se desharía si
nos obstinásemos en definir este afecto. ¿Es amistad? ¿Es amor? ¿Qué es?

--Es todo. Es algo de indefinible y poético--contestó D.
Faustino.--Ignoro cómo te quiero, pero sé que te quiero.

--Pues abandonémonos á ese sentimiento indefinible, sin averiguar lo que
sea en lo presente--dijo Rosita,--sin preveer á dónde nos lleva en lo
porvenir. ¿No hemos convenido en que somos dos ermitaños, aunque algo
diabólicos; dos penitentes de extraña condición? Pues bien: yo he oído
contar de otros dos penitentes que se encontraron una vez en un frondoso
bosque, desierto y florido, por donde corría un río de claras ondas.
Atada á la margen estaba una ligera y frágil barquilla. Los ermitaños
tuvieron el valor de embarcarse, de desatar la barquilla y de
abandonarse á la corriente, sin saber á dónde los llevaba.--¿Sabes á
dónde fueron?

--¿Pues no lo he de saber?--respondió el Doctor.--Fueron al Paraíso
terrenal. El querubín que le guarda con una espada de fuego, ó estaba
dormido ó los quería bien, y no se opuso á su entrada, y entraron, y se
regalaron allí como unos bienaventurados que eran.

--Veo que sabes la historia lo mismo que yo.

--Y dime, Rosita, ¿por qué no hemos de tener igual valor y confianza que
los otros ermitaños? ¿Por qué no nos hemos de embarcar en la barquilla y
dejarnos llevar de la corriente?

--Allá veremos--replicó Rosita.--Eso es para pensado. Por lo pronto no
estamos mal. Nos hallamos en el bosque frondoso, en el florido desierto,
á orillas del río de ondas claras. ¿No es ya bastante regalo? ¿No te
contentas? Anda, ermitaño insaciable, ten calma. Oye cantar los
pajaritos en el bosque, contempla las florecillas, sueña arrobado
mirando cómo va corriendo el agua con manso murmullo, coge alguna
campanilla ó violeta de las que brotan á la orilla del río, y no pienses
aún en lanzarte á la navegación, ni pidas Paraíso, como quien no pide
nada. Pues qué, ¿vale tan poco lo presente? El Paraíso mismo, ¿no tiene
precio, para querer llegar á él sin más ni más? Y el querubín, ¿no podrá
oponerse á que entremos?

--No hay más querubín que tú. Tú eres á la vez ermitaño, querubín y
Paraíso.

Á este punto llegaban, cuando Jacintica los interrumpió, llamándolos á
la cena, que estaba ya dispuesta. La conversación tuvo que hacerse
general. Aquella noche fué más animada que nunca. Jacintica y Respetilla
se sentaron á la mesa sin ceremonia, poco después de los señoritos. Hubo
gran tiroteo de chistes y de bolitas de pan. Respetilla, que tenía mil
habilidades, lució algunas de ellas: cantó como el gallo, ladró como el
perro, maulló como el gato, zumbó como la abeja y la mosca, rebuznó como
el burro, é imitó los brincos y movimientos de la rana y del mono.
Jacintica, que remedaba muy bien á las personas, puso en caricatura á
varias de las más conocidas en el lugar. Hasta D. Jerónimo, aunque era
formalísimo, se salió algo de quicio, y procuró contar dos ó tres
cuentos; pero todos eran sabidos, y, como por allá se dice, se los
_espachurraron_ con alboroto y risa. Rosita, por último, viendo á todos
tan amenos y alegres, y considerando que estaban en el mes de Mayo,
propuso una expedición á la magnífica casería que tenía su padre en la
Nava.

Los tertulianos aprobaron y aplaudieron con frenesí.

--Iremos mañana mismo,--dijo Rosita.--Estas cosas, si se retardan, no se
hacen. Saldremos de aquí á las tres. Á las tres de la tarde, todos á
caballo, á mulo ó á burro, en la puerta de casa.

--No faltaremos,--contestó el Doctor.

--No faltaremos,--repitieron los otros.

Cuando llegó, á poco, el Escribano, Rosita le dió parte del proyecto, y
el Escribano le aprobó.

--Claro está, papá--añadió Rosita,--que tú vendrás acompañándonos.

--Pues ¿cómo había de ser de otra suerte?--dijo D. Juan Crisóstomo.

--Iremos--prosiguió Rosita,--todos los que estamos aquí, y además, papá
me permitirá que yo convide á una amiga mía.

--Haz como quieras.

--Pues, entonces convidaré á Elvirita, y seremos ocho. Buen número, ¿no
es verdad?

--¡Buen número!--exclamó Respetilla.--No hay más que pedir. ¿Qué mejor
apaño?

Con estas profundas y filosóficas exclamaciones de Respetilla terminó
cuanto de importante se dijo aquella noche en la tertulia de los tres
dúos, y los tertulianos se separaron hasta el día siguiente.



[Imagen decorativa]

XVI.

EL PARAÍSO TERRENAL


Alguien pensará quizás que, estando de por medio los amores poéticos del
Doctor con su _inmortal amiga_, había mucho de profanación y de miseria
humana en enredar con Rosita, la hija del Escribano usurero, otros
amores bastante vulgares. El Doctor pensaba lo mismo, sobre todo cuando
no estaba bajo la influencia de Rosita. Cuando hablaba con ella, era el
Doctor hombre perdido. Desde la cumbre serena y clara de las sublimes
especulaciones se precipitaba y hundía en un abismo tenebroso.

¿De qué le valía meditar teóricamente en las cosas eternas, en lo
permanente y absoluto, en el origen, destino y último fin de lo creado,
si en la práctica venía á caer en ser un camarada de Respetilla y de D.
Jerónimo, con quienes hacía no ya _partida cuadrada_, sino partida
cúbica ó casi cúbica?

No pocas razones hallaba el Doctor para disculparse, algunas de las
cuales no estará de más consignar aquí. María, la _amiga inmortal_, era
sin duda una mujer que le amaba de un modo noble; pero el Doctor, en
vista de que ella misma se había descubierto y se había mostrado sin
ningún prestigio de elevación y tan envuelta en la realidad impura, no
podía convertirla en una como diosa, en un símbolo de todo lo santo y lo
bueno: no podía hacer de ella lo que Dante de Beatriz y Petrarca de
Laura. Exigir además amor exclusivo y fiel, aun siendo posible el
endiosamiento del ser amado, era empeño superior á nuestra condición
terrenal, ocultándose como el ser amado se ocultaba. El propio Dante
había tenido mil prosaicos extravíos, á pesar de Beatriz, y Petrarca, á
pesar de Laura, no se había descuidado tampoco.

El Doctor, por otra parte, aunque amaba lo ideal, no estaba muy seguro
de lo que fuese, porque de nada estaba seguro.

--Si lo que amo y quiero amar está abstraído, sacado por mí de lo real,
como si fuera una esencia ó un espíritu destilado ó más bien evaporado
en el alambique del entendimiento, cierto que sería un absurdo dejar la
realidad y la substancia por la apariencia, el vapor y la sombra. Ello
es que no acierto á concebir nada más bello que la forma de una mujer
bella. Si quiero poética ó artísticamente representarme á una diosa, á
una ninfa, á una sílfide, á la religión, á la filosofía, tengo que darle
forma de mujer. Verdad es que le quito imperfecciones y que le añado
bellezas, que las mujeres que he visto tal vez no tienen; pero, en lo
esencial, lo que me represento es una mujer. Luego la forma, el ser de
la mujer es lo más hermoso, deseable, poético y artístico que puede
concebir y amar el hombre.

En cuanto á las perfecciones y á las imperfecciones, también había mucho
que dilucidar. El Doctor abrió una vez el libro del orador romano, _De
natura deorum_, donde se toca magistralmente este punto, y halló que
hasta los lunares de Rosita pudieran pasar por divinas perfecciones. El
poeta Alceo estuvo perdidamente enamorado de un lunar: ¿por qué no había
él de enamorarse de dos lunares?

Hechos estos estudios filosóficos, el Doctor, si bien creyó ver en el
retrato de la coya ciertas miradas severas, desechó los escrúpulos que
le asaltaban y se decidió á imitar á su modo al ermitaño de la leyenda,
entrando en la barquilla y dejándose llevar de la corriente.

Doña Ana sabía ya las visitas de su hijo en casa del Escribano, y estaba
contrariada; estaba como sobre ascuas. Era duro exigir de un joven que
se enterrase en vida, que no tratase con nadie. De tratar con alguien
en Villabermeja, era evidente que lo más _comm’il faut_, _la high life_
legítima, el verdadero mundo _fashionable_ residía en la tertulia de las
Civiles. Y, sin embargo, Doña Ana (tan cogotuda la había hecho Dios) se
avergonzaba de que su hijo cenase con las Civiles y las tratase
familiarmente, y se asustaba previendo mil compromisos y enredos. Algo
de esto expuso á su hijo con notable circunspección y prudencia; pero
todo fué inútil. Á la hora convenida, el Doctor, caballero en su jaca, y
Respetilla en su mulo, estaban á la puerta de las Civiles para ir á la
gira campestre.

Rodeada de multitud de chiquillos, salió y se puso en marcha la
expedición. El Escribano y don Jerónimo iban en sendas mulas con
aparejos redondos. Rosita á caballo, á la inglesa, con traje de amazona
hecho en Málaga. Y por último, Ramoncita, Elvirita y Jacintica iban en
burros con jamugas. Resultaba, pues, que Rosita y el Doctor, que iban al
lado la una del otro, parecían los reyes de aquella pompa, y los demás
el séquito ó comitiva. Aquello era lo que vulgarmente se titula dar una
gran campanada. El lugarcillo se alborotó. Todas las mujeres salían á
las ventanas para ver pasar á las Civiles y al Doctor Faustino, que
desempedraban las calles. Se diría que era el triunfo de Rosita, que iba
luciendo á su cautivo enamorado.

Durante todo el viaje Rosita fué delante siempre con el Doctor al lado,
el cual le daba la derecha, mientras la anchura del camino lo consintió.

No hacía ni calor ni frío. El tiempo era hermosísimo.

Por medio de viñas y olivares fueron subiendo la falda de uno de los
cerros que tanto limitan el horizonte bermejino. Á la media legua no se
veía á un lado y otro ni planta ni hierba alguna, sino piedras enormes.
El cerro, casi como cortado á tajo, era una masa de áridos peñascos, sin
capa vegetal. Formando mil revueltas, se prolongaba el camino, que más
que camino pudiera calificarse de escalera. Sólo caballerías muy
acostumbradas, como las de que se servían nuestros expedicionarios,
podían ir por allí sin venir al suelo y derrocar á los jinetes.

Cerca de una hora duró esta ascensión dificultosa. El horizonte iba
extendiéndose á medida que subían. Al rayar en lo más alto, se
descubrían desde allí provincias enteras, iluminadas por un sol
refulgente, y claras y distintas, merced á la transparencia del aire,
limpio de nieblas y nubes. Se veían en lontananza Sierra Morena, al
Norte; hacia el Oriente, el picacho de Veleta, cubierto de nieve, y la
serranía de Ronda hacia el Mediodía. Dentro de estos límites,
poblaciones blancas y alegres, caseríos, huertas, viñedos, ríos y
arroyos, bosques de olivos y encinas, santuarios célebres en las cimas
de varios cerros, y muchísimos sembrados, que verdeaban entonces con
todo el esplendor de la primavera.

--¡Bendito sea Dios!--exclamó Rosita.--¡Qué vista tan hermosa!

--Yo no veo más que á tí--contestó el Doctor.--¿Para qué buscar la
hermosura remota cuando la tengo á mi lado? En tí se cifra todo lo mejor
de la tierra y del cielo. ¿Para qué cansar la mirada y la mente
recogiendo la belleza difusa, y para qué abarcar tanto espacio y cuadro
tan extenso al concebirla toda, si la tengo en tí en compendio y
resumen?

--Cállate, lisonjero, mentiroso; cállate, que me voy á volver tonta y
presumida con tus elogios. ¿Ves todos esos campos? ¿Ves todas esas
tierras que desde aquí se divisan? Pues en verdad que nada de por sí
vale tanto como la Nava, á donde pronto vamos á llegar. El verdadero
Paraíso terrenal está en la Nava.

--Donde quiera que estés tú, estará para mí el Paraíso.

Entre el Doctor y Rosita se cruzaron estas pocas palabras en un momento
en que pudo el Doctor aproximarse á ella. Casi siempre, durante la
subida, tenían que ir uno en pos de otro, pues la senda no tenía anchura
para más, y aspirar á ir dos en fondo por allí hubiera sido exponerse á
bajar derrumbados.

Respetilla, que iba detrás de Jacintica, como no podía tener _apartes_
con ella, se distraía cantando coplas de playeras muy amorosas. En todo
era Respetilla jocoso, menos en esto de cantar las playeras. Las cantaba
con mucho sentimiento. Era un gemido prolongado que ansiaba llegar al
cielo; era un suspiro melodioso que traspasaba los corazones. Así iba
cantando entre otras coplas:

    Cuando yo me muera
    Dejaré encargado
    Que con una trenza
    De tu pelo negro
    Me amarren las manos.

Esta oración jaculatoria, esta melancólica saeta hería sin duda el alma
de la divinidad á quien se dirigía, que no era otra sino Jacintica; mas
no por eso dejaba de agradar á los demás oyentes. No hay nada que, en
medio del campo, en la soledad de un camino, cuando se va andando paso á
paso, tenga mayor hechizo que una copla de playeras bien cantada.

Por último, llegaron todos á lo alto. Un hermoso espectáculo se ofreció
entonces á sus ojos.

Aquellos peñascos áridos y desnudos se diría que forman como un enorme
vaso lleno de la tierra más fértil. La Nava es una meseta que tendrá
por la parte más ancha dos leguas de extensión. Por unos lados se sube á
la meseta desde terrenos más bajos; por otros, se levantan soberbios
montes, desde donde descienden varios arroyos abundantes, que fertilizan
aquel lugar delicioso. En las laderas, que se inclinan hacia la Nava,
hay viñas, almendros, acebuches y encinas; en la misma Nava, prados
cubiertos de hierba y de mil géneros de flores silvestres. Los arroyos
se han abierto cauce, al parecer sin que intervenga la mano del hombre,
y en sus orillas y cerca de sus orillas se han formado sotos frondosos,
donde resplandecen los alisos, los álamos blancos y negros, los fresnos
y los mimbrones. Cuando un arroyo hace remanso, crecen los juncos, las
espadañas y la juncia; y por todas las orillas embalsaman el ambiente
los mastranzos, el toronjil y la mejorana.

Florecía entonces todo en los prados, merced á la primavera; y sobre el
fondo verde de la hierba fresca y tierna lucían, cual rico esmalte ó
cual bordado primoroso, las nigelas azules, los lirios morados, la
salvia purpúrea, la amarilla gualda y las blancas margaritas.

Otras mil flores y plantas brotaban espontáneamente por toda aquella
llanura y al borde del sendero por donde iban ya caminando el Doctor y
Rosita. Las marimoñas y las mosquetas se podían segar; las adelfas
arbóreas empezaban á abrir sus capullos y mostrar el color sonrosado de
sus más tempranas flores, y el romero y el tomillo perfumaban el aire
puro.

Buscando sombra y frescura, habían acudido allí mil linajes de pájaros,
como pitirojos, vejetas, oropéndolas, verderoles, gorriones y jilgueros,
los cuales parecía con sus trinos que saludaban á los recién llegados.

Rosita estaba entusiasmada de todas aquellas bellezas y muy satisfecha
de mostrar á D. Faustino los encantos de los dominios de su papá, en los
cuales ya habían entrado. Aunque gentes de otros lugares tenían fincas
en la Nava, la mejor y más grande era la del escribano D. Juan
Crisóstomo Gutiérrez.

Poseía éste, en las laderas contiguas á aquel llano, muchas fanegas de
majuelo, que estaban á la sazón binando más de cincuenta hombres que
habían venido de varada; y en la misma meseta, muchos prados, donde
tenía toros bravos, vacas, novillos, ovejas y carneros. El Escribano
había asimismo circundado de un seto vivo de granados, zarzamora y
lentisco un buen espacio de tierra, donde tenía un huerto con frutales y
muchas legumbres. Á la entrada del huerto se parecía la casa de campo,
capaz, limpia y bonita. Allí había bodegas, lagar, tinado para los
bueyes, y algunas habitaciones cómodas para los señores.

La placeta, que se extendía delante de la fachada, estaba empedrada de
redondas chinitas ó piedrezuelas, formando dibujos con sus varios
colores, como si fuese un rústico mosaico, y todo alrededor había
higueras, nogales, floridas acacias y una multitud de rosales de todos
géneros, llenos entonces de rosas blancas, rojas y amarillas.

Una torre de la casería servía de palomar, y las mansas palomas bajaban
á la placeta y venían casi á posarse sobre las personas, y á tocarse los
picos y á arrullarse allí sin el menor recelo. Multitud de golondrinas
habían formado sus nidos entre las tejas salientes y el muro de la
casería. Aficionadas á la sociedad humana, las golondrinas prorrumpieron
en jubilosos chirridos cuando llegaron Rosita, el Doctor y los demás de
la expedición.

La casera, el casero y sus hijos salieron á recibirlos y á tener las
caballerías, que llevaron á los pesebres.

Ya todos á pie, se formaron cuatro parejas, asidas de los brazos, y se
fueron á ver el huerto, que era precioso. Aún no había más fruta que
alguna fresa; pero el lozano y pródigo florecimiento de mil frutales,
como cerezos, manzanos, membrillos y albaricoqueros, prometía abundante
cosecha. Quedaban algunas violetas tardías, que era la flor de que más
gustaba Rosita, y en busca de las violetas se fué Rosita con el Doctor á
los umbríos, donde, penetrando poco los rayos del sol, se mantenía más
fresca la tierra y consentía que las violetas durasen.

Allí dijo el Doctor á su compañera:

--Todo esto es amenísimo, hechicero; mas, si tú no me amas, me parecerá
horrible.

--¿Pues no te he dicho que te amo?--contestó Rosita.

--No basta decirlo--replicó el Doctor.--Mira tú cómo se aman todos los
seres en esta venturosa estación. Imítalos amando. El aire que se
respira parece un filtro de amor, y en todos, menos en tí, obra sus
mágicos efectos.

--Déjame ahora tranquila--contestó Rosita.--¿No puedes gozar de la
felicidad presente, ambicioso, inquieto, anhelante de mayor bien? Oye,
Faustino: yo no soy calculadora; yo no reflexiono mucho cuando me mueve
la voluntad algún poderoso estímulo; pero un pensamiento triste me
conturba á veces. Imagínate que estamos á orillas de aquel río
misterioso de que habla la leyenda; que esta acequia, que riega el
huerto, es ese río; que esta hoja seca, que está cerca de la margen, es
la barquilla que nos convida á aventurarnos en la corriente, y que ya
nos hemos aventurado. ¿No será posible que nos castigue el cielo, y que
en vez de ir al Paraíso terrenal vayamos á caer en un precipicio?

--Cruel--dijo el Doctor,--si tú me amases no pensarías tanto en lo
futuro: reconcentrarías tanta felicidad en el momento presente, que
bastaría con ella á llenar todos los siglos. ¿Qué martirio, qué
desengaño, qué mal, que viniese más tarde, podría igualar la ventura de
ahora?

Así se explicaba el Doctor cuando D. Juan Crisóstomo y Elvirita llegaron
al sitio en que estaban. Luego vinieron también las otras dos parejas, y
todas juntas rieron y charlaron.

La hora del crepúsculo fué encantadora en aquel sitio. Las flores dieron
más perfume; el aire se llenó de más grata frescura; los pájaros
despidieron al sol, que se sepultaba entre nubes de carmín y oro, con
trinos y gorjeos más amorosos y suaves.

Volvieron al tinado los bueyes y las vacas, y al corral, que servía de
aprisco, los novillos más tiernos y muchas ovejas con sus recentales.
Los cincuenta hombres que habían estado binando se vinieron á la
casería, con el aperador á la cabeza. Todos traían las azadas al hombro,
menos el aperador, que llevaba la vara, signo de su autoridad y como
bastón de mando con que dirigía las faenas agrícolas. De la vara, sin
duda, proviene que cuando van jornaleros á una finca distante de la
población y duermen en ella, durante algunos días, hasta que terminada
la obra vuelven al lugar, se diga que van de varada.

La varada debía terminar al día siguiente. Los cincuenta hombres aún
dormían aquella noche en la casería, donde tenían para dormir una cámara
espaciosa.

Todo era, pues, animación y bullicio rústico en la puerta y placeta de
la casería, cuando llegó la noche. Con la venida de los amos no pudo
menos de prepararse una gran fiesta. La noche convidaba á ello. El cielo
despejado dejaba que la luna y las estrellas derramasen su luz pálida
sobre todos los objetos, orlando los árboles con perfiles de plata y
difundiendo por donde quiera una incierta y vaga claridad. Los
ruiseñores cantaban en la espesura; los arroyos murmuraban con cierta
monotonía, y lo apacible y regalado de la noche convidaba á tomar el
sereno.

Pronto se improvisó un magnífico baile en la ya descrita placeta. Entre
los jornaleros había dos que habían traído guitarras y que las tocaban
bien, no sólo de rasgueado, sino de punteo. Cantadores sobraban, y no
faltaba por cierto gente que bailase. La casera que era joven, las
Civiles y Elvirita y Jacinta gustaban todas del fandango. Los jornaleros
más ágiles bailaron con ellas; pero ni D. Juan Crisóstomo, ni D.
Jerónimo, ni el propio Doctor, á pesar de toda su gravedad filosófica,
pudieron excusarse de dar unos cuantos brincos y de hacer dos ó tres
docenas de piruetas y mudanzas.

Respetilla estuvo inspirado, sobre todo hacia lo último de la función,
porque en medio de ella todos cenaron corderos en caldereta, guisados
por los pastores, con lo cual se despilfarró el Escribano, cocina de
habas con cornetillas picantes, y un salmorejo rabioso de puro
salpimentado. Con estos llamativos de la sed nadie desdeñó el vino de
las bodegas de la casería, que circuló con profusión en jarros para los
jornaleros y criados, y en vasos, para los señores. Con el jaleo,
regocijo, confusión y general tremolina, Rosita y el Doctor pudieron
decirse cuanto quisieron. El Escribano se puso alegre, y Respetilla
recitó muy bien, y sin esforzarse, la relación del borracho que habla
con su novia, y recitó además la relación de _El Ganso de la
botillería_.

Para que nada faltase, hubo juegos, que Respetilla sabía dirigir y aun
componer admirablemente. Por _juegos_ se entienden algo como
representaciones dramáticas, en su forma más ruda. Los actores son
cómicos y poetas á la vez, y cada uno inventa lo que dice. Uno solo, y
aquella noche lo fué Respetilla, es el que dirige y compone el argumento
y plan del drama.

Dos juegos ó dramas hizo y representó Respetilla aquella noche: uno
histórico y otro fantástico. Versaba el histórico sobre las burlas que
la reina María Luisa hacía á muchas personas, porque era muy chistosa y
amiga de burlas. Solo Quevedo puede y sabe más que la reina en esto de
burlar, y acaba por hacer á la reina una burla más aguda, con lo cual
quedan las otras vengadas. En este juego hizo Jacintica de reina María
Luisa, y Respetilla de Quevedo.

El otro juego fué más común y ordinario; fué de los que más se usan en
las caserías y cortijos. El protagonista es un jornalero decidor,
enamorado, valeroso y algo borracho; en suma, un Don Juan Tenorio
plebeyo. Respetilla hizo este papel. Nuestro héroe, aunque comete
doscientas mil insolencias, se gana la voluntad de San Pedro, de San
Miguel ó de otro santo; y cuando viene el diablo en su busca para
llevárselo al infierno, hace que el diablo pase la pena negra y se mofa
de él á casquillo quitado. Para diablo se busca siempre en estos juegos
al más bobo que se puede hallar en toda la compañía. Aquella noche
había, por fortuna, uno muy bobo, y Respetilla hizo reir á su costa,
obligándole á salir dando bramidos, con unas trébedes en la cabeza, como
corona del monarca del abismo, á cuatro patas, todo tiznado con hollín
de la chimenea, y luciendo en cada pie de las trébedes un trapo mojado
en aceite y encendido como una antorcha.

Todos rieron y celebraron mucho lo mortificado, vejado y rendido que
quedó el diablo en aquella contienda.

Con esta representación diabólica terminó la función.

En la casa había cuartos de sobra para los señores, y todos fueron á
acostarse, á su cuarto cada uno, á fin de levantarse temprano y ver
amanecer en la Nava.

D. Faustino estaba tan embelesado de la fiesta del campo, de aquellas
escenas primitivas y agrestes, y sobre todo de Rosita, que se creyó
trasladado á la Edad de oro; se olvidó de sus ilustres progenitores de
Mendozas, de la coya y hasta de María, y se tuvo por un pastor de
Arcadia y tuvo á Rosita por su pastora.

Á la mañana siguiente salieron todos á caballo á recorrer la Nava, á ver
los toros y á visitar el majuelo, donde los trabajadores terminaban ya
la bina.

El Doctor iba al lado de Rosita, como encadenado por el amor y la
gratitud. Rosita parecía una reina que mostraba su favorito á los demás
vasallos. Parecía la reina de Cilicia, Epiaxa, pasando revista con el
joven Ciro á los bárbaros y á los griegos, ó Catalina II presentando á
Potemkin á toda su corte.

Por la tarde volvieron los señores al lugar. Los jornaleros, que habían
ido de varada, volvieron también, y no quedó casa en que no se refiriese
y comentase el triunfo de Rosita.

Por la noche se suprimió la tertulia de los tres dúos. Á la puerta de la
casa del Escribano se despidieron todos.

--¡Adiós, hasta mañana!--dijo Rosita al Doctor.

--¡Adiós, bien mío!

--¿Me querrás siempre? ¿Estás contento de mí? ¿Eres dichoso?--añadió
Rosita en voz baja.

D. Faustino le apretó la mano con efusión y contestó:

--Te adoro.



[Imagen decorativa]

XVII.

MÁS PUEDEN CELOS QUE AMOR


El Doctor, de vuelta á su casa, fué á ver á su madre y le dió el gusto
de estar de conversación y de cenar aquella noche con ella, de lo cual
la tenía muy deseosa, por acudir á la tertulia de las Civiles.

Después de la cena, y retirada el ama Vicenta, que la servía, Doña Ana y
su hijo hablaron de sus negocios, nada florecientes, y al cabo dijo Doña
Ana:

--Mal estamos, hijo mío; pero te aseguro que hoy me arrepiento de que no
te hayas ido á Madrid, y sueño con buscar medio de que te vayas, aunque
sea empeñándonos más.

--¿Y por qué, madre mía, quiere V. ahora alejarme de sí?

--Voy á decírtelo claro, sin andar con rodeos, como una madre debe
hablar á su hijo: porque tus relaciones con Rosita me traen
sobresaltada.

--¿He de vivir como en un desierto, sin tener relaciones con nadie?

--Tienes razón. Yo debí pensar en eso, y, no ya detenerte, sino
estimularte para que te fueses de este lugar. Aquí tenías que
avillanarte por fuerza.

--Madre, esa palabra es muy dura. ¿En qué y por qué me he avillanado?

--Faustino, no creas que te culpo; casi te excuso. Conozco que no habías
de vivir, en la flor de tu edad, como vive un anacoreta. Sólo un fervor
de religión, que por desgracia no tienes, podría haber hecho tal
milagro. Los hombres, ó por educación ó por naturaleza, carecéis del
santo pudor; carecéis del estímulo de quien cifra en el recato la honra,
que es lo que salva á las mujeres.

--Aun así, madre mía--dijo el Doctor,--no todas las hermanas de mis
abuelos, cuando tuvieron hermanas, acabaron por meterse monjas, á fin de
no emparentar con gente baja y deslustrar el brillo de nuestra familia.
Algunas se casaron con arrieros enriquecidos, con labriegos dichosos y
con afortunados contrabandistas. Parientes tenemos por este lado entre
lo más ruín del lugar.

--Lo sé, hijo mío; pero sé también que ningún López de Mendoza, ningún
varón de tu casta, desde hace siglos, se ha casado jamás con mujer que
no sea de su clase. ¿Serás tú el primero?

--Y á V., madre mía, ¿quién le ha dicho que yo me voy á casar?

--Pues entonces, ¿á qué esas visitas? ¿Á qué esos amores? ¿Me negarás
que los hay? ¿Qué fin, qué desenlace van á tener?

Don Faustino se puso rojo como la grana y bajó los ojos al suelo,
guardando silencio.

--Todo me lo explico--prosiguió Doña Ana;--pero has caído en un error
harto peligroso; no has comprendido los mil inconvenientes de tu
conducta. Quiero prescindir del pecado, de la vergüenza, del escándalo
de unas relaciones amorosas que no se piensa en que tengan por término
el matrimonio. Quiero suponer, además, que esa Rosita es tan descocada y
sin decoro que te acepta por amigo, y que no piensa siquiera, por amor á
su libertad y por seguir siendo señora de sí misma, de su casa y de sus
bienes, en convertir á su amigo en dueño y marido legítimo. Todo esto
quiero suponer. ¿Has reflexionado tú el papel que vas á hacer, el papel
que probablemente estás ya haciendo?

Don Faustino entrevió todo el peso de la acusación de su madre. Se
sintió abrumado bajo él. No contestó palabra.

--Los vicios de un caballero--prosiguió Doña Ana,--no dejan de serlo
aunque sean de un caballero; pero aún es mayor dolor cuando se llega á
ser vicioso sin nobleza y sin hidalguía.

--V. se propone martirizarme. V. está afrentándome, madre. ¿Qué pretende
V. decir con eso?

--No, hijo de mis entrañas: tu madre, que te ama, no puede afrentarte,
diga lo que diga. Si mi voz es hoy harto severa, acalla tus pasiones,
oye en silencio la voz de tu conciencia, y lo será más aún. Lo que yo
quiero significar (estamos solos y voy á hablarte con crudeza) es que si
tu mocedad te incitaba á tener amores groseros y vulgares, hubiera sido
menos indigno, menos impropio de un caballero, buscarlos en una mujer
pobre, de lo más infeliz del pueblo, á quien, sin engañarla nunca con
necias esperanzas, hubieras en cierto modo elevado hasta tí: cuya
miseria hubieras socorrido. Aunque pobre y empeñado, todavía podías
permitirte este lujo en nuestro miserable lugar. Ante Dios hubieras
cometido un pecado gravísimo; para los hombres hubiera sido un
escándalo; pero sobre el escándalo y el pecado no hubiera venido la
humillación, como viene ahora. La hija del Escribano usurero es rica, te
agasaja, te lleva á sus posesiones, te muestra á sus criados como si tú
fueses su criado favorito, su Gerineldos, su... chulo. No falta ahora
más sino que digan por ahí que te mantiene, ó que te mantenga en efecto.

Tal vez un orgullo aristocrático desmedido exageraba las cosas; pero en
el fondo había mucho de verdad en lo que Doña Ana estaba diciendo. Don
Faustino lo sentía así: le irritaba la fiereza de expresión y de
sentimientos con que su madre le zahería; pero allá en lo más hondo de
su conciencia se declaraba culpado.

--Los jornaleros que han estado binando en la Nava--prosiguió la
tremenda matrona rondeña,--vuelven contándolo todo según su estilo. Todo
ha llegado á mis oídos como lo cuentan. La señorita Doña Rosa Gutiérrez
te obsequia, te favorece, te regala, te encumbra hasta ella, te elige
por su favorito, te luce como pudiera lucir un brinquillo, se muestra
espléndida por tu causa, dando á todos para cenar cordero y vino
generoso; en fin, aparece á los ojos de todos como reina ó emperatriz
que saca de la nada á uno de sus vasallos, porque le ha caído en gracia.

Los que hayan vivido en una aldea y conozcan sus usos y costumbres,
comprenderán el furor de Doña Ana, dado su carácter. La malicia de los
campesinos es sin piedad; y cuantos habían visto á Don Faustino y á
Rosita en la Nava habían vuelto explicando aquellos amores del modo que
Doña Ana decía. Por el ama Vicenta y por otros criados sabía Doña Ana
los comentarios lugareños, y estaba fuera de sí, herida en lo más
sensible de su alma: en su orgullo aristocrático y en su amor de madre.

Consternado el Doctor, permanecía silencioso y con la cabeza baja.

--Créeme, hijo mío, es muy cruel para tu madre lo que está
sucediendo--prosiguió Doña Ana.--Ya te consideran todos en el lugar como
el amigo, el protegido de la hija del Escribano. Esta gente soez imagina
que tú eres para Rosita algo parecido á lo que el vulgo de Madrid
imaginaría de Godoy con relación á una gran señora. En que te tengan por
tal han venido á parar todos nuestros sueños ambiciosos, todas nuestras
ilusiones. Mira qué princesa te tiende la mano y te levanta á su altura.
Mira qué emperatriz te da su privanza, gentil y valeroso caballero. ¿Fué
para eso para lo que te concibió y te parió tu madre?

Jamás había visto el Doctor á aquella señora tan irritada y violenta.
Quería el Doctor disculparse y hasta vindicarse; mas no acertaba á decir
palabra. En medio de todo, Doña Ana no sospechaba siquiera que las
relaciones entre Rosita y el Doctor estuviesen tan adelantadas. Amores
tan por la posta no cabían en la cabeza de la severa hidalga. Temeroso
Don Faustino, ó de tener que mentir, ó de tener que revelar algo que
molestaría y afligiría más á Doña Ana, seguía callándose, en actitud
humilde.

Más mitigada la furia con el silencio y la humildad que con la
contradicción ó la apología que el Doctor hubiera podido hacer,
continuó Doña Ana en tono menos acre:

--Ten valor, Faustino. Acuérdate de quién eres. Deja de ir todas las
noches en casa de esas mozuelas. Ve apartándote poco á poco de su trato
y familiaridad. No te digo que rompas de repente, porque no es justo
ofender á nadie. El Escribano, además, es malo para enemigo. En un
instante, si quisiera tomar venganza de tí, podría concitar á nuestros
acreedores, ejecutarnos, hollarnos, perdernos. Pero si tú, sin faltar á
la cortesía, pretextando enfermedad ú ocupaciones, vas dejando de ir á
su casa, ni él ni sus hijas tendrán razón de quejarse. Su venganza se
limitará á alguna burla tonta como la que hacen de mí. Dirán también de
tí que eres brujo; que te tratas, como yo, con el Comendador Mendoza,
con la coya Doña María y con otras almas en pena de nuestra familia.

--Madre--contestó al fin el Doctor,--nada puedo prometer á V. ahora;
pero no dude que deseo complacerla. Por lo pronto sólo diré que no tengo
yo la culpa de que los jornaleros y las comadres de este lugar
interpreten mis acciones aviesamente. Baste saber que yo no he dado
motivo para la censura acerba que V. ha formulado. Podrá haber habido
imprudencia en mí; pero nada he hecho indigno de un caballero. Si el
Escribano es rico y nosotros somos pobres, tampoco es culpa mía. ¿Cómo
quiere V. que me enriquezca en este lugar? Por consejo y excitación de
V. fuí á vistas de mi prima Costanza y salí desairado. No tema V. que,
después de aquel escarmiento, vaya yo por mi iniciativa á buscar, ni en
la hija del Escribano, ni aunque fuera en la hija de un rey, remedio ó
alivio para la pobreza en que vivimos.

Doña Ana amaba con pasión á su hijo: empezó á sentir que había estado
con él cruel en demasía; el recuerdo del desaire que por culpa suya
había sufrido el Doctor de Doña Costancita le ablandó más el corazón; y
dándose por satisfecha con lo que el Doctor acababa de decir, se levantó
Doña Ana de su asiento, se echó en los brazos de su hijo y le dió muchos
besos, vertiendo á la vez amargo llanto.

--¡Qué desgracia, hijo mío! ¡Qué desgracia! ¡Somos unos miserables: nos
miran como á unos pordioseros!

El pobre Doctor consoló á su madre lo mejor que supo y pudo, aunque él
también tenía harta necesidad de consuelo.

Á poco se retiró Doña Ana á descansar, y el Doctor descendió á sus
habitaciones del piso bajo. Estaba agitadísimo y no quiso meterse en la
cama.

Respetilla, según costumbre, acudió á desnudarle. Don Faustino le
despidió y se quedó en el salón de los retratos.

Don Faustino no pudo ni estudiar, ni escribir, ni leer. Andaba á grandes
pasos por la sala; meditaba y cavilaba con tal exaltación, que á menudo
pronunciaba las palabras que acudían á su mente con las ideas, y
accionaba y manoteaba como un loco.

--Tiene razón mi madre--decía,--tiene razón... y eso que no lo sabe
todo. Me he comprometido neciamente. Es una embriaguez de los sentidos,
una pasión vulgar la que me ha llevado á tal extremo. ¡Si yo la amara,
si yo la estimara, aunque fuese hija de Satanás, y no ya del Escribano
usurero!... Yo la sacaría del lugar, yo me casaría con ella, yo haría
prodigios para elevarme y conquistar un nombre, una posición, á fin de
que no se dijese que todo se lo debía. Pero ¿la amo acaso? ¿Es esto
amor? La violencia de afectos, el delirio que sentí á su lado, ¿en qué
se parece al amor verdadero? ¡Ah! Yo comprendo el verdadero amor, hasta
le siento... pero sin objeto. Estoy condenado á llevar en el alma, en
embrión, todas las excelencias y virtudes, todas las grandes pasiones,
todos los nobles sentimientos, y no realizo más que lo bajo, lo
pedestre, lo ínfimo, lo truhanesco, como si fuese el hermano menor de
Respetilla. Mi Laura, mi Beatriz, mi Julieta, mi Isabel de Segura, ¿en
quién se han convertido? Y, sin embargo, ella es mejor que yo. Yo soy un
infame, un embustero, un ingrato. Por amor, sea como sea; por amor á su
modo, pero ardiente, sincero, generoso, ella me ha mimado, me ha
lisonjeado, me ha regalado, me ha rendido su voluntad, sin condiciones,
sin promesas, con ciego abandono. Y yo, aunque la deseo aún, y aunque el
recuerdo vivo de su ternura conmueve mi ser y le excita á nuevo deleite,
me atrevo á menospreciarla, en virtud de no sé qué pasiones ideales que
no realizaré nunca. Cuando miro el centro de mi alma, el abismo que tal
vez el orgullo abrió allí, me finjo que soy grande como un Dios. Cuando
miro mis actos y los resortes de mi voluntad, que á tales actos me
inducen, se me antoja que soy más vil que un perro.

D. Faustino se echó en un sillón que estaba junto á un velador, en medio
de la sala. Una sola bujía iluminaba aquel recinto.

Allí se entregó el Doctor á nuevas, tristes y profundas meditaciones.

Volvió á mirar en lo más hondo de su alma, y se encontró capaz de toda
grandeza. ¿Por qué, pues, no hacía sino lo que pudiera hacer el más
vulgar y bajo de los hombres? ¿Qué resorte le faltaba?

El Doctor discurrió entonces que le faltaba la dicha, que era víctima de
una fatalidad. Esta fatalidad sólo con la fe podía romperse; pero el
Doctor no poseía la fe sino á medias. Creía en sí mismo y no creía en
nada exterior que le llamase, moviese y estimulase.

El mundo no le ofrecía los triunfos, los sublimes amores, la gloria
pura, las victorias brillantes con que él había soñado y soñaba. El
mundo hasta entonces no había hecho sino trocar algunas de sus ilusiones
en desengaños, y hacerle pagar cualquier deleite efímero, cualquiera
satisfacción de amor propio, con una humillación. El Doctor, por otra
parte, al descender desde las alturas de sus ensueños, de sus esperanzas
y quizás de sus ilusiones; al tratar de dar consistencia á todo aquello
en el mundo real, sólo había logrado rebajarse á sus propios ojos,
hallarse indigno de sí, desfigurar y manchar y afear el ídolo hermoso,
el tipo de perfección que de sí mismo había creado en el seno de su
conciencia, y al que pugnaba por acercarse y por identificarse.

Lleno del espíritu de nuestro siglo, comprendía que el destino, la
misión del hombre, era realizar en esta vida todas las virtudes,
potencias y facultades de su alma, contribuyendo así al humano progreso,
poniendo su piedra en el monumento de la historia, y completando con su
propio ser, activo, noble y generoso, la dignidad y magnificencia de las
cosas creadas, entre las cuales y sobre las cuales debía descollar y
resplandecer el espíritu, la inteligencia, el fuego divino, de que su
cabeza y su corazón eran foco, templo y morada.

Si nada de esto podía hacer, ¿por qué no huía del mundo? ¿Por qué no se
ocultaba en un desierto? En vez de ir á Madrid debía ir donde nadie le
viese. Aquel hastío, aquel odio á la sociedad humana, que en otras
épocas pobló los yermos y despobló las ciudades, ¿es quizás ahora un
absurdo anacronismo?

El Doctor imaginaba que sí y que no; imaginaba que el hastío y el odio
llenaban las almas de muchos hombres; que por momentos llenaban también
la suya. Pero, ¿dónde estaba la fe, la creencia en un objeto fuera del
alma y fuera del mundo, ante quien postrándose y humillándose, y con
quien viniendo á unirse luego, se limpiara el alma de todo pecado,
desechase toda bajeza y se levantase al fin á aquel grado de perfección
á donde había aspirado en vano á llegar por sí sola? No; ni el alma del
Doctor ni otras almas atormentadas como la suya, podían ya huir á la
Tebaida y renovar los tiempos y los prodigios de los Pablos, Antonios,
Pacomios é Hilariones. ¿Qué iban á adorar allí, como no fuese el
espectro de su mismo ser, sublimado y endiosado por la orgullosa
fantasía?

Para un tormento como el de su alma, se le figuraba á D. Faustino que no
había más que un remedio: la muerte. Y, sin embargo, apenas pensaba en
la muerte, todas las esperanzas, todas las ilusiones, todos los
propósitos de su lozana juventud surgían como de un abismo, y se
presentaban á sus ojos llenos de luz y belleza, y hacían llegar á sus
oídos una encantadora armonía. Eran como el cántico de la resurrección
que su semitocayo el Doctor Fausto creyó oir á los ángeles cuando iba á
apurar la copa de veneno.

Además, el horror á la nada podía más en el ánimo del Doctor que el
miedo de las penas eternas, si le hubiera tenido. Quería vivir, pero
vivir de una vida grande, noble, poderosa, fecunda; de una vida que
dejase en pos de sí un rastro luminoso é indeleble. El no ver hasta
entonces el medio de lograr este deseo era lo que le atormentaba; pero
la confianza en sus propias fuerzas y la risueña esperanza vivían aún en
su corazón.

Se sentía con bríos para remover todos los obstáculos, para vencer todas
las dificultades. Sólo un estímulo poderoso le faltaba. Sólo le faltaba
un agente que pusiese en actividad aquellos bríos; un objeto que
infundiese en su espíritu la fe, el amor, el entusiasmo suficientes.
Costancita había sido una coqueta sin corazón; Rosita, aunque graciosa,
discreta y apasionada, no podía adecuarse al ideal soberbio de sus
aspiraciones; la _amiga inmortal_ permanecía casi invisible.

¿Por qué no acudía en su auxilio la amiga inmortal, cumpliendo repetidas
promesas? Fuese quien fuese por su material origen, por su posición
entre los seres humanos en el momento presente, el Doctor comprendía que
había en aquella mujer un espíritu igual al suyo, que era cuanto
encarecimiento podía hacer de ella en su mente presuntuosa.

Mil extrañas ideas cruzaron entonces por el cerebro de D. Faustino. Mil
deseos y propósitos se ofrecieron á su voluntad. Si hubiera creído en la
posibilidad de pactar con el diablo, hubiérale dado cuanto hay que dar
al diablo, á trueque de un ferviente amor, de un punto fijo y radiante,
que fuese estrella polar en el mar tempestuoso de su vida, y al mismo
tiempo centro poderosísimo de atracción que le agitase y encaminase.

Era tal el orgullo del Doctor, que uno de los irrebatibles argumentos
que contra lo sobrenatural se le presentaban era la no intervención de
nada sobrenatural en su vida. Si no merecía él que los poderes
superiores buenos ó malos, que el principio de la luz ó el de las
tinieblas, acudiesen á sus evocaciones y conjuros, le prestasen
solícitos su apoyo, empleasen en él una providencia especialísima, ¿qué
otro ser humano había de merecerlo? Quizá no existían tales poderes,
cuando no se doblegaban á su voluntad ni á su llamamiento respondían.

Postración melancólica abatió al fin el ánimo de D. Faustino, tan
exaltado hasta entonces. Se juzgó una de las más infelices y cuitadas
criaturas que había sobre la tierra. Se alucinó hasta creer que la coya
y las demás imágenes de sus progenitores ilustres le miraban compasivas.
Lágrimas de despecho brotaron entonces de los ojos del Doctor y
corrieron por sus mejillas. Aunque por lo común no estén bien las
lágrimas en un rostro varonil, el dolor que á D. Faustino se las
arrancaba era tan alto, aunque extraviado, que, sellando su rostro con
expresión maravillosa, le hacía parecer bellísimo en aquel instante.

Eran más de las dos de la noche. El sombrío aspecto de aquel gran salón;
el silencio profundo que en torno reinaba; la cercanía del cementerio;
los retratos mismos, apenas iluminados entonces por una sola bujía; el
recuerdo de la última aparición de la mujer misteriosa, todo convidaba á
amarla, á desear aparición nueva.

Iba el Doctor á levantarse del sillón y á abrir la ventana, casi seguro
de que María estaba junto á él, de que se hallaba parada, con lágrimas
en los ojos, como la otra vez, de espaldas á la tapia del cementerio,
cuando se abrió suavemente la puerta y volvió á cerrarse en seguida,
dando entrada á un bulto negro, cuyos contornos y formas el Doctor no
distinguía. Sin embargo, así como había presentido que su _amiga
inmortal_ estaba cerca, antes de que la viese, así reconoció que era
ella, antes de verla y distinguirla por completo.

La persona que acababa de entrar traía en la mano una linternilla, que,
vertiendo luz delante de sí, la dejaba en obscuridad ó sombra confusa;
pero la persona colocó en seguida la linterna sobre la mesa donde
estaban los búcaros y los vasos de china. Al volver luego la cara, D.
Faustino, extático, absorto, reconoció á su _amiga inmortal_, más
hermosa, más gallarda que nunca. Si su mejor concepto de poeta, si su
más egregio pensamiento hubiera tomado cuerpo humano, no le hubiera
parecido más bello.

La luz de la bujía, que estaba sobre el velador, dió de lleno en el
rostro de la _amiga inmortal_ y trajo con el reflejo sus facciones
armoniosas y nobles á los ojos y al ánimo del Doctor, embelesado y mudo
de espanto.

--Los celos son más poderosos que el amor--dijo María con voz dulcísima
y triste.--Impulsada por ellos, lo he olvidado todo, lo he atropellado
todo: he venido á verte. Aquí me tienes.

D. Faustino no pensó en el modo con que aquella mujer había llegado
hasta allí. Poco le importaba que se hubiese filtrado, como un fantasma,
por los espesos muros de su casa solariega; que el diablo, para que él
no se quejase de que no le socorría, se la hubiese traído por el aire, ó
que hubiese penetrado por un medio natural y sencillo. Lo que le
importaba era tenerla allí, y sentir, al tenerla allí, una pasión que
jamás había sentido en toda su plenitud; no una pasión incierta y vaga,
cuyo valor no resistía al análisis ni al escalpelo de su espíritu
crítico, sino el amor evidente, perfecto, irresistible, vencedor de las
otras pasiones y digno de su alma.

--Aquí me tienes, Faustino--volvió á decir María.--Una fuerza superior á
mi voluntad me trae á tí. Soy tuya. ¿No valgo más que... esa otra? ¿No
lograré que me ames?

El rubor encendió el rostro de D. Faustino. Pensó en que todas las
palabras de amor, todas las expresiones de ternura, todas las frases de
afecto y hasta de adoración que pueden dirigirse á una mujer, habían
sido profanadas en sus labios la noche antes. Nada respondió á María.
Voló hacia ella y la estrechó frenético entre sus brazos.



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XVIII.

PACTO AMOROSO


Los primeros albores empezaron á penetrar por las mil hendiduras que
había en las viejas maderas de las ventanas de aquella habitación. El
canto alegre con que los pajarillos celebraban la venida del día llegó á
los oídos de D. Faustino y de su amada.

Movida de los celos, atropellando respetos morales y religiosos, roto el
freno de la prudencia, con ímpetu irresistible de amor, de amor que
rayaba en fanatismo y que la hacía creer que estaba enlazada al Doctor
con vínculo eterno, María había caído entre sus brazos.

--No me detengas más--dijo desprendiéndose de ellos--; debo partir: no
me sigas. Cumple el pacto que hemos hecho.

--Le cumpliré, por más que sea difícil cumplirle; pero ¿no me dirás la
razón, el fundamento de ese misterio en que te envuelves?

--La razón del misterio es el misterio mismo, y no puedo revelarle.
Antes quiero que de nuevo me prometas no seguirme; no pensar siquiera en
explicarte cómo he llegado hasta aquí, y si te lo explicas, ocultártelo
á tí mismo, si es posible. Por último, no quiero que hables á nadie de
mí ni de nuestras ocultas entrevistas. ¿Me lo prometes?

--Te he dicho que sí, y no faltaré á mi palabra, contestó el Doctor.

--Yo te amo con todo mi corazón y soy tuya para siempre--añadió María--.
Sin embargo, entiéndelo bien: guardo mi libertad para huir de tu lado,
cuando deba, sin que aspires á detenerme. Cuando yo crea que debo huir,
no pondrás obstáculo, no preguntarás la razón. Bástete saber que estoy
ligada á tí con eternas ligaduras. Mi huída te devolverá todo tu
albedrío; pero yo, aunque de tí me separe un mundo, me consideraré
siempre como tu fiel compañera, como tu esclava. Tú eres, tú has sido,
tú serás mi único amor. Tenlo por delirio, pero yo creo que te amo
eternamente, al través de mil existencias; que eres el alma de mi alma;
que soy, no ya tu inmortal amiga, sino tu esposa inmortal, la esencia
dulce y suave de tu propio espíritu.

--No, bien mío; tú eres su energía, su vigor, su gloria, la estrella
que ha de guiarle, el imán que debe atraerle, la virtud divina que es y
será principio, raíz y manantial constante de todos sus excelsos
pensamientos y de todos sus actos mejores. El tormento de no amar me
destrozaba el alma; la sospecha injuriosa de que era incapaz de amar mi
corazón amargaba mi existencia. Tú has desvanecido la sospecha
injuriosa; tú has acabado con el tormento. El amor del amor era mi
martirio. Sin objeto que mi alma juzgase digno de ser amado, mi alma se
consumía. Hoy mi alma vive en tí: te amo. Esta breve frase, _te amo_,
profanada mil veces, mil veces pronunciada sin conciencia y sin
sentimiento, tiene ahora un valor infinito, absoluto.

--Otra de las condiciones de nuestro pacto--continuó María, aparentando
frialdad que su voz trémula desmentía--, condición fundamental para que
mi orgullo quede tranquilo, y en cierto modo serena mi conciencia, á
pesar de mi pecado, que Dios con su misericordia quizás me perdone, es
que yo á nada te obligo ni te comprometo. Tú no debes hoy tal vez, casi
de seguro no deberás jamás, hacerme tu mujer legítima en esta vida
transitoria. Tú no puedes tampoco tenerme á tu lado como tu amiga.
Aunque las causas que me llevan á hacer vida tan misteriosa
desapareciesen, yo misma no consentiría en agravar el pecado con el
escándalo. Así, pues, quien no puede ser ni tu amiga ni tu esposa, debe
quedar libre para huir de tí cuando una imperiosa obligación la llame á
otro punto.

--No me atormentes, María--dijo el Doctor--. No sé quién eres; pero no
me importa desconocer estas ó aquellas circunstancias vulgares de lo
menos esencial de tu ser. María, yo conozco tu alma: mi alma se ha
confundido con tu alma. Quiero ser tu amante, tu esposo ante los
hombres, como ya lo soy ante Dios.

--No blasfemes, Faustino. El delirio de amor que nos une no tiene la
santidad de un sacramento.

--Pues ¿no dices tú misma que eres mi esposa inmortal?

--Sí, lo digo y lo creo. Nuestras almas están unidas; pero ¿hemos de
matarnos impíamente para que esta unión valga? ¿Hemos de prescindir del
ser corporal que tenemos? ¿Quién ha santificado la unión de Faustino y
de María, tales como son ahora en la tierra? Esta unión no es posible:
yo no la quiero. No puede santificarse.

--Y ¿por qué?--dijo D. Faustino--. Tú eres libre, tú eres hermosa, tú
eres sublime. Has venido inmaculada á mis brazos. Me has hecho dueño de
tu beldad y de tu corazón sin exigir nada en cambio. Yo ahora te lo doy
todo: mi mano, mi nombre, mi vida. ¿Quieres casarte conmigo?

--Nunca.

--¿Quieres vivir á mi lado?

--Tampoco.

--Y ¿por qué te niegas á casarte conmigo? ¿Por qué dices que nunca?

María estuvo un instante suspensa, silenciosa y como meditando. Luego
dijo:

--La sinceridad y el fervor con que me hablas me inducen á proponerte
una cláusula más en nuestro pacto amoroso. Me has preguntado si me
casaré contigo, y he contestado: «Nunca». Retiro el _nunca_. Yo estoy
tan cierta de que siempre te amaré, que te prometo ahora solemnemente
que, si pasada tu mocedad y realizados ó deshechos tus sueños
ambiciosos, eres libre, me amas aún, me buscas y vivo, seré tu esposa.
Antes no es posible... Tú no te comprometes á nada. Sola yo me
comprometo.

--Pues yo te juro que me casaré contigo cuando quieras.

--No jures. No acepto tu juramento. Dios no le aceptará tampoco y le
tendrá por vano. Adiós.

D. Faustino estrechó de nuevo entre sus brazos á la mujer querida. Ella
logró al cabo desprenderse de aquellas amorosas cadenas, corrió hacia la
puerta y desapareció sin que el Doctor se atreviese á seguirla.

María había prometido volver á la noche siguiente.



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XIX.

LOS MILAGROS DEL DESPRECIO


Ya no vacilaba ni dudaba D. Faustino. Su alegría era grande. Sentía
verdadero amor. Creía haber puesto en actividad el enérgico resorte que
antes faltaba á su alma, y se juzgaba capaz de acometer todas las
empresas y de abrirse camino al través de todos los peligros y
dificultades.

Sólo un escrúpulo de conciencia, casi un remordimiento, le atormentaba.

Era cierto que nada había prometido á Rosita; que ningún juramento le
había hecho; que ninguna palabra le había dado. Pero esto mismo
ilustraba y ensalzaba más la generosa confianza de la hija del
Escribano.

D. Faustino estaba decidido á no volver á verla; á sacrificarla á María,
á quien amaba con pasión, á quien pensaba amar siempre, aunque llegase á
saber que era la hija del verdugo; pero no podía menos de lamentar el
inmerecido desdén, el cruelísimo abandono de que iba á ser víctima
Rosita. Su resolución de no volver á visitarla era, no obstante,
inquebrantable.

Llegó aquel día la hora de la tertulia de los tres dúos, y Respetilla
fué solo. Rosita lo extrañó mucho y estuvo triste. Respetilla remedió el
mal por su cuenta, asegurando con un aplomo envidiable que D. Faustino
estaba enfermo, en cama. El disgusto de Rosita pasó entonces, de ser
algo colérico, á ser tierno y piadoso.

Durante cuatro días tuvo Respetilla la habilidad de seguir entreteniendo
á Rosita con la ficción de que D. Faustino estaba enfermo. Rosita le
enviaba con Respetilla los más cariñosos recados. Respetilla fingía, de
parte de su amo, otros recados no menos cariñosos.

Rosita pensó en escribir al Doctor; pero era tan mala su letra y tan
anárquica su ortografía, que para no desacreditarse no se atrevió á
escribirle.

Rosita preguntó al médico por la enfermedad de D. Faustino. El médico
contestó que no le había visitado y que no sabía de tal enfermedad; pero
Respetilla disipó la sospecha, asegurando que su amo se curaba á sí
propio.

Como D. Faustino no salía de casa, ni nadie le veía, lo de la enfermedad
era verosímil.

El Doctor, entre tanto, se calentaba la cabeza discurriendo el modo
menos malo de romper con Rosita. Pensaba escribirle una carta llena de
amistosos sentimientos de gratitud y de ternura, despidiéndose de ella
con razones alambicadas y sofísticas, con quintas esencias y
tiquis-miquis, más fáciles de inventar así en pelotón que de explicar
cumplidamente en un escrito.

Arduo empeño era el de escribir la tal carta. El tiempo pasaba y D.
Faustino no la escribía.

Cuando Respetilla interpelaba á su amo, como varias veces lo hizo, sobre
los motivos que tenía para no ir á ver á Rosita, D. Faustino, no
teniendo qué contestar, daba un sofión á Respetilla.

Hasta Doña Ana hallaba mal aquel rompimiento brusco y grosero; y aunque
no sospechaba cuán estrechos y apretados eran los lazos, extrañó que su
hijo no volviese en casa de las Civiles; y le excitó á que fuese, y á
que se apartase del trato de ellas con suavidad y cortesía.

D. Faustino, á pesar de estas juiciosas amonestaciones, estaba tan
prendado, tan en éxtasis perpetuo, tan elevado en los amores de su
_amiga inmortal_, que sentía repugnancia invencible por volver á visitar
á Rosita y á hablar de ella.

Aceptando por bueno el embuste de su criado, el Doctor explicó á su
madre el súbito abandono en que dejaba á las Civiles, alegando también
que estaba algo enfermo, pero que iría á verlas cuando estuviese mejor.

Para todos los de la casa, ignorantes del misterio de los amores, la
enfermedad del Doctor parecía verdadera. Ya no había paseos, ni á pie ni
á caballo; ya no había combates al sable, y el Doctor, cuando no hablaba
ni hacía compañía á Doña Ana, se encerraba en sus habitaciones.

Rosita, entre tanto, estaba llena de inquietud. Á veces dudaba de que
fuese cierta la enfermedad de D. Faustino. Su orgullo y la persuasión en
que estaba del valer de su ingenio y de su belleza apartaban de su mente
el horrible recelo de que un tedio súbito, una saciedad desdeñosa, un
desprecio invencible, hubiesen suplantado en el alma del Doctor aquel
fervor amoroso que ella había compartido y al que había cedido la noche
de la Nava. La soberbia montaraz de Rosita y su vanidad de labradora
rica y de reina de aldea no habían consentido que pusiese condiciones al
Doctor ni que exigiese de él promesa ni juramento alguno. Rosita no
había pensado distinta y claramente ni en que D. Faustino se casase con
ella, ni en nada parecido; pero tampoco había pensado, ni temido por un
instante, que el amor, satisfecho y pagado, había de alejar de ella á
aquel hombre, sino que había de aprisionarle más y más y hacerle para
siempre su siervo... ¡Tan poderosa se creía!

Ahora recelaba, ahora temía, ahora tenía celos, si bien todo de una
manera vaga y confusa. Cuando esta pasión se apoderaba de su pecho,
forjaba planes de venganza; maldecía en su interior á don Faustino;
volvía á llamarle D. Pereciendo, conde de las Esparragueras y abogado
Peperri; se sentía humillada de haberle querido; deseaba matarle, y
faltaba poco para que no rugiese como una leona.

Respetilla, imperturbable, intrépido, pertinaz en mentir, seguía
sosteniendo la enfermedad de su amo. Así templaba la furia de Rosita;
así lograba aún que su ánimo pasase de los ímpetus iracundos á la
compasión amorosa.

Por último, Rosita no pudo sufrir más; quiso salir de la duda que la
atosigaba. Una noche, al llegar Respetilla á la tertulia, tomó Rosita
por auxiliar á Jacintica, é intimó, ordenó y mandó al buen escudero que
las llevase á ambas á casa de don Faustino y que la hiciese entrar á
ella de oculto en la estancia del Doctor, mientras éste cenaba ó
conversaba con su madre en el piso alto. Así quería, saltando por cima
de todo respeto, ver á su amigo y cerciorarse de su desgracia ó de su
dicha. Respetilla aguzó en balde el ingenio para excusarse; Jacintica
suplicaba: Rosita exigía con imperio. Una y otra sabían que Respetilla
tenía la llave de la casa en su poder. No hubo más que rendirse. Además,
Respetilla decía para sus adentros:

--¿Qué mal ha de haber en esto? Quizás luego me lo agradezca mi amo. Él
no viene por aquí por alguna extravagancia que no comprendo. Esto será
sin duda algo de filosofías que no se me alcanzan. Pero en cuanto mi amo
vea á Rosita tan guapa, así de repente y como caída del cielo, en su
propio cuarto, á las once de la noche, vamos, no le parecerá mal. De
fijo que se alegra.

Hechas estas reflexiones, Respetilla cedió, y cedió con gusto: llevaba
en su compañía á Jacintica.

Se dispuso que otra criada se quedase haciendo de dueña, y autorizando
con su presencia los coloquios de Ramoncita y de D. Jerónimo. Al mismo
D. Jerónimo, que era un bendito, se le persuadió de que Rosita tenía un
jaquecazo de todos los diablos y que debía irse á acostar. Jacintica se
fué con Rosita como para cuidarla. Respetilla se despidió á poco rato, y
las dos mujeres, que estaban aguardándole, en un rincón obscuro del
portal, con los pañolones por la cabeza, se escabulleron con él, sin ser
vistas de nadie.



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XX.

CONTINÚAN LOS MILAGROS.


Eran las once de la noche cuando el Doctor bajó de la estancia de su
madre y entró en el salón de los retratos. Como había dado licencia á
Respetilla para que no viniese á desnudarle, le creía aún en la tertulia
de las Civiles, que terminaba á las doce. La amiga inmortal debía llegar
á las once y media. El Doctor solía luego encerrarse con llave. Tenía
además prohibido á Respetilla que entrase en su cuarto, como él no le
llamara. En suma, estaban tomadas todas las precauciones, ó al menos así
lo creía el Doctor. El triste no sabía lo que se preparaba. Rosita
estaba ya escondida detrás de una cortina, que cubría la puerta que
desde el salón de los retratos iba al dormitorio.

Cuando vió entrar al Doctor, bueno, sano, alegre y recitando unos versos
de Zorrilla, que decían:

      Si eres recuerdo, endulzarás mi vida;
    Si eres remordimiento, te ahogaré,

le dió rabia de no hallarle enfermo y triste, y tuvo, no se sabe cómo,
el desesperado pensamiento de que el recuerdo era el de su amor y de que
el remordimiento que anhelaba ahogar era ella.

Rosita continuó, pues, en acecho, esperando, ó mejor dicho, temiendo la
aparición de su rival. Ya pensaba que esta rival sería alguna criada de
la casa, alguna fregona; ya imaginaba que el doctor podría tener su poco
de brujo, y esto le infundía cierto terror de verse frente á frente con
espectros, y de figurar en escenas del otro mundo, entre hechiceras,
magas ó almas en pena; pero su ira era tan grande y sus bríos tan
varoniles, que estaba resuelta á vengarse del mismo demonio, si venía
con faldas y en forma de mujer á tener pláticas tiernas con D. Faustino.

Hasta sentía Rosita haberse venido desprovista de un par de pistolas ó
de un puñal siquiera, por lo que pudiese ocurrir. Mucho confiaba, no
obstante, en su lengua y en sus manos.

El Doctor, según costumbre, puso la bujía sobre el velador, se arrellanó
en el sillón y siguió recitando versos en voz, aunque sumisa, clara:

   --Yo no sé de tu esencia el misterio,
    Tu nombre y tu vago destino no sé,
    Ni cuál es tu ignorado hemisferio,
    Ni á dónde perdido siguiéndote iré.
      ¡Oh! si gozas de voz y de vida,
    tienes un cuerpo palpable y real,
    Deja al menos, fantasma querida,
    Que goce un instante tu vida inmortal.

Los versos hicieron el efecto de una evocación.

La puerta se abrió sin ruido. El bulto negro apareció en la sala. Una
voz argentina contestó á los versos que el Doctor decía, con estos otros
versos:

   --Tras de tí por las sombras camino,
    Ni noche ni día descanso sin tí:
    Ser tu esclava, adorarte es mi sino;
    Ya postrada me tienes aquí.

María cayó de rodillas á los pies del Doctor. Éste la levantó entre sus
brazos, dándole mil besos en la frente y en las mejillas sonrosadas y
hermosas.

Rosita no supo contenerse por más tiempo. Casi creía aún que el ser á
quien D. Faustino abrazaba y besaba tenía algo de sobrenatural y de
diabólico; pero su forma era de mujer, y la tempestad de los celos hizo
á Rosita superior á todo miedo supersticioso.

Salió de su escondite, se arrojó sobre ellos como un tigre, los separó,
y encarándose con D. Faustino, que atónito y estupefacto la miraba,

--Malvado--le dijo,--¿Así pagas mi amor? ¿Por qué me has engañado
vilmente? ¿Por qué no guardaste para este demonio todas las dulces
mentiras, todas las emponzoñadas ternuras con que me lisonjeabas y
cegabas? Y tú, maldita de Dios, ¿de qué aquelarre vienes? ¿Dónde dejaste
la escoba? ¿De qué lupanar te has escapado?

Antes de que D. Faustino se repusiese del asombro; antes de que nadie la
respondiese, tomó Rosita la luz, y llevándola hacia la cara de María, se
quedó contemplándola de hito en hito, devorándola con ojos que arrojaban
fuego y rayos de ira. De súbito soltó Rosita una carcajada sarcástica.
Su memoria, iluminada por el odio, le había sido fiel. Acababa de
reconocer á María, á quien desde muy pequeña no había visto.

--¡Ah! Ya te conozco, infame; ya te conozco, digna manceba de este perro
judío, hereje, asesino. Tú eres María la seca. ¿Dónde has estado desde
que tu abominable madre bajó al infierno? ¿Y al ladrón de tu padre no le
dieron todavía garrote?

Dicho esto, y sin dejar tiempo para que nadie la respondiese, Rosita
volvió á poner la bujía en el velador y se lanzó sobre María, como para
despedazarla entre sus uñas.

María estaba muda, inmóvil, serena, aunque triste, como estatua
alegórica del dolor resignado llena de cierta soberbia y reposada
majestad.

Rosita la hubiera, sin duda, herido el rostro con sus manos y arrancado
los cabellos, si el Doctor no hubiese acudido á tiempo, cogiéndola de
un brazo y separándola con violencia del lado de su rival.

¿Quién te ha traído aquí?--dijo el Doctor.--¿Cómo has entrado? Ahora
mismo te voy á echar á la calle. No chilles, no alborotes, ó te pondré
una mordaza.

Rosita dió un grito agudo.

--Cállate--dijo el Doctor,--cállate ó te ahogo.

--No quiero callarme, traidor. No quiero callarme. Como eres un hidalgo
de gotera, un danzante sin oficio ni beneficio, un tramposo con más
deudas que vergüenza, has elegido la querida más apropósito para tí.
Anda, vete con ella; alístate de bandido en la cuadrilla de su padre. El
Conde de las Esparragueras es el yerno pintiparado de Joselito el Seco.

D. Faustino se armó de la paciencia de Job para no pisotear allí aquella
víbora. Sin responderle palabra, pero sin soltarla del brazo, de que la
tenía asida fuertemente, la llevó medio arrastrando hacia el cuarto de
Respetilla.

Deseaba el Doctor llamar á su criado sin alborotar la casa y sin dejar
suelta á Rosita con María, á quien hubiera sido capaz de asesinar. Bien
calculaba que era Respetilla quien le había traído aquel presente, y
que, por lo tanto, Respetilla estaba en casa.

En efecto, apenas llegó á la puerta del cuarto de su criado y le llamó
dos ó tres veces, Respetilla apareció, seguido de Jacintica, que
proseguía con él la tertulia en la otra casa comenzada.

Ambos habían dado por cierto que habían proporcionado á sus amos una
gran ventura, y los suponían ejecutando la segunda parte del Paraíso
terrenal. Cuando de tan diferente modo los vieron, se llenaron de
espanto.

El Doctor tenía encendidos los ojos como brasas, el rostro pálido,
trastornadas las facciones. Con la mano que le quedaba libre asió á
Respetilla de una oreja, y tirando de él, exclamó:

--No sé cómo no te mato. ¿Por qué has traído á mi casa á esta furia del
averno? Vamos, pronto, abre la puerta de la calle, y llévatela de nuevo
sin hacer ruido.

Respetilla obedeció; Jacintica fué en pos de Respetilla, y el Doctor,
detrás de ambos, con Rosita, asida siempre del brazo.

Ya en el zaguán, y antes de que Respetilla abriese la puerta, dijo
Rosita al Doctor:

--Suéltame el brazo, cruel. ¡Me le destrozas, me le rompes! ¿Qué te hice
yo para que así me trates? ¿No te he amado? ¿No me he rendido á tu
voluntad sin condiciones? ¿Quién más humilde, más mansa, más enamorada
que yo? ¿Por qué me dejas por esa hija del bandido? Abandónala, échala
á ella, y yo seré tu esclava, besaré la tierra que pisas. Todo te lo
perdonaré. ¡Perdóname! ¡Ámame!

--Imposible--respondió el Doctor.--Ni te amo, ni te amaré nunca. Vete.
Apártate de mi vista.

Aquel último arranque de ternura se trocó en más cruda saña con el nuevo
desprecio. Rosita se revolvió contra el Doctor como un escorpión pisado.

--Villano--dijo,--te acordarás de mí; me vengaré de un modo sangriento.
Te he de reducir á la miseria. He de lograr que achicharren en una
hoguera á la bruja de tu madre.

D. Faustino no acertó á tener calma: perdió la paciencia y alzó la mano
para dar una bofetada á Rosita. Por fortuna se contuvo á tiempo.

--¡Cobarde! ¡Con una mujer te atreves!

--No, tú no eres una mujer--respondió el Doctor: tú eres una arpía.

Aun no había acabado de pronunciar estas palabras, cuando Rosita se
arrojó sobre él y con la mano que le quedaba libre le clavó las uñas en
el rostro, bañándosele en sangre.

Lo que antes quedó en amago, tuvo que terminarse entonces. Rosita sintió
en la mejilla los cinco dedos del Doctor, si bien más trémulos que
violentos.

--Mátale, Respetilla; véngame, mátale. Tú eres más fuerte. Tú puedes más
que él. Son las doce de la noche. Te doy dos mil duros si le matas. Te
doy tres mil duros y un caballo para que huyas á Gibraltar, y desde allí
á América. ¡No seas mandria! Mátale; y te harto de oro.

Respetilla, sin responder, abrió la puerta y echó á Jacintica á la
calle. Luego volvió por Rosita y tomándola de manos del Doctor, se la
llevó en volandas.

El Doctor cerró la puerta de la calle, y volvió en busca de su _inmortal
amiga_.

No la halló en el salón. Recorrió los otros cuartos, y no la halló
tampoco.

Sobre la mesa donde el Doctor escribía vió por último un papel, en el
cual María había escrito lo siguiente:

«Motivos muy poderosos me obligan á alejarme de tí. Adiós, quizás para
siempre.»

--¡Oh, no te irás!--dijo el Doctor.--Yo rompo el pacto que hice. No
dejaré que te vayas. Sabré detenerte.

Bien había calculado por dónde había entrado María. Sin vacilar, corrió
con la luz á un patio interior, donde estaba hacinada la leña. Uno de
los lados del patio estaba formado por el muro del castillo. En el muro
había una puerta que con el castillo comunicaba.

El Doctor dió un empujón á la puerta, pero no cedió. Estaba cerrada con
llave. La llave que había en la casa, ó se había perdido, ó era la
llave de que sin duda se servía María. No quedaba más recurso que echar
la puerta abajo.

D. Faustino agarró un hacha de leñador, y dió tres ó cuatro golpes
furiosos. La puerta, de madera vieja y apolillada, vino á tierra en
seguida.

Con la bujía en una mano y el hacha en la otra penetró entonces el
Doctor por los pasadizos obscuros, bajo las bóvedas ruinosas y por las
antiguas salas de armas, llenas de escombros.

Ignorante, ó más bien olvidado, de aquel laberinto (aunque no pocas
veces le había visitado en otro tiempo por curiosidad), tropezó en una
gruesa piedra que halló á su paso, y para sostenerse y no caer soltó
maquinalmente el candelero que llevaba en la mano. La luz se apagó, y D.
Faustino quedó en las tinieblas más completas, sin saber hacia qué lado
encaminarse á fin de encontrar salida ó volver á su casa á encender de
nuevo.



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XXI.

POR SEGUIR Á UNA MUJER


Aunque el Doctor logró recoger á tientas el candelero, de nada le
servía, sino de estorbo, con la luz apagada. En balde iba buscando
salida palpando las paredes. No había en aquel obscuro recinto ventana
ni hueco por donde entrase la luz de la luna, que, si bien en su cuarto
menguante, iluminaba los cielos en aquella noche de primavera.

Un vientecillo fresco susurraba, meciendo las copas de los árboles y
doblando la hierba; pero el susurro, oído desde el lugar donde el Doctor
se hallaba, tenía más de medroso que de apacible y grato. Penetrando el
aire por los pasadizos y aberturas, por donde el Doctor quisiera salir,
gemía encarcelado en la lobreguez de aquellas ruinas, produciendo mil
ecos tenues y mil tristes y fantásticos rumores. No menos desagradable
ruido hacían las ratas que allí abundaban y que corrían alborotadas con
el extraño y no esperado huésped que había venido á visitar sus
dominios.

Á pesar de todas sus filosofías, el Doctor pensó que no estaba muy bien
demostrado que no hubiese diablos ó duendes, ú otros monstruos y seres
sobrenaturales, y tuvo algún miedo de ellos. Sin embargo, la rabia de
verse burlado y encerrado en aquella á modo de mazmorra, sin poder
salir, pesó más en su ánimo que la hipotética y vaga aprensión de que
hubiese diablos y anduviesen cerca. El Doctor, dando forma á su
pensamiento en resonantes palabras, lanzó, Dios se lo haya perdonado,
dos ó tres blasfemias espantosas. Como si con su voz le atrajera, sintió
entonces cerca de sí los pasos de un ser de mucha mayor corpulencia que
las ratas. Nada se veía en realidad, pero de los ojos del Doctor
brotaban unos círculos luminosos que se dilataban en el espacio y
llenaban las tinieblas, ensanchándose cada vez más, como los círculos de
una fantasmagoría. Dentro de aquellos círculos, rojos á veces, á veces
entre verdes y amarillos, ora se mostraba Joselito el Seco, con corbatín
de hierro y sacando un palmo de lengua; ora un espectro de mujer, que ya
se parecía á María, ya á la coya, ya tenía de ambas; ora otras figuras
como las que se pintan en los cuadros de las tentaciones de San Antonio.
No se acobardó por eso el Doctor; antes bien, como para desafiarlo
todo, blasfemó de nuevo en voz alta.

No bien salió de sus labios la reiterada blasfemia, aquel ser que había
sentido cerca de sí, se le echó encima. Parecióle al Doctor que le
enlazaban unos brazos deformes, forzudos, aunque descarnados como los de
la momia de un gigante, y sintió en su cara el contacto de un rostro
peludo. El efecto que esto le produjo fué horrible. Casi maquinalmente,
pues no tuvo fuerzas ni serenidad para reflexionar, dió un empellón al
monstruo; pero el monstruo, rechazado por un instante, volvió sobre el
Doctor, y le aplicó un inmundo y frío beso, pasando por su mejilla el
hirsuto y húmedo hocico.

Confesemos que el lance era para asustar á cualquiera. El viento gemía,
zumbaba, murmuraba, remedando mil voces, cantos, suspiros, sollozos y
hasta palabras de un mágico y desconocido idioma, y un ser repugnante y
maravilloso abrazaba y besaba á D. Faustino.

D. Faustino se dió á creer, á despecho de su ciencia, que se las había
con el mismo diablo. Ya vacilaba entre si debía esgrimir el hacha para
vencer al monstruo ó hacer la señal de la cruz para ahuyentarle, cuando
éste exhaló un aullido lastimero, que nada tenía de humano.

El Doctor se echó á reir y dijo, algo confuso y vergonzoso:

--¡Hola, Faón! ¿Tú por aquí?... ¡Qué demonio de Faón!

Era el más hermoso y grande de sus podencos, que, lleno de buen deseo,
circunspección y prudencia, le había seguido silencioso á fin de no
espantar la caza, y sin recelar que espantara á su amo.

El Doctor pasó la mano por el lomo de Faón, y se cercioró bien de que no
era otro quien había acudido á sus blasfemias. Confiando en la clara
inteligencia canina del amante de Safo, esperó que le sacase de aquella
obscuridad; y para servirse de él como de lazarillo, le ató el pañuelo
al pescuezo, guardando en la mano uno de los picos.

El podenco entendió, con admirable instinto, que le convenía guiar; pero
no sabía á dónde. Echó á andar, no obstante, y el Doctor le siguió.

Pronto llegaron á un punto en que percibió el Doctor que Faón subía.
Luego tropezó con el primer escalón de una escalera, y subió por ella en
pos de su perro. Á poco vió el Doctor la luz de la luna, sintió
vientecillo fresco en la cara y se encontró en el adarve, no lejos de la
albacara ó torre saliente que comunica con la iglesia por medio del
arco-pasadizo.

Por desgracia, no había medio de penetrar en la albacara desde el
adarve. No había puerta por allí, y por los angostos tragaluces no cabía
ningún cuerpo humano, por escuálido que estuviese.

El Doctor dió en el suelo con el pie en señal de impaciencia y cólera.
Faón se puso en marcha de nuevo; bajó por la misma escalera por donde
había subido, llevando en pos á su amo, y sacándole de aquella
obscuridad, le condujo á un patio interior del castillo, todo cubierto
de larga hierba. Aunque el Doctor no era observador muy experto de las
cosas naturales, no pudo menos de notar sobre la misma hierba, ajada y
pisada, las huellas recientes de unos pies humanos, ligeros y
pequeñitos. No se había engañado. María había pasado por allí.

Conoció Faón en el ademán de su amo que estaba contento y que era á
María á quien buscaba, y, dando un ladrido alegre, apretó el paso,
siguiéndole el Doctor.

Entraron en un corredor, llegaron á otra escalera, la subieron y se
hallaron en el segundo piso de la albacara. En uno de los lados del
cuadro que aquella estancia formaba, se abría en el muro el pasadizo del
arco que une el castillo con la iglesia.

Don Faustino y Faón atravesaron por el hueco del arco, bajaron por otra
escalerilla, y se hallaron al fin en el coro de la hermosa iglesia de
Villabermeja, silenciosa y sombría entonces, aunque tres lámparas ardían
en su seno: una delante del altar mayor, y otras dos delante de los
camarines donde estaban el Santo Patrono y Jesús Nazareno.

Desde el coro hasta la iglesia pudo bajar el Doctor, sin ningún estorbo,
por escalera harto conocida y trillada.

Ya en la iglesia misma, se dirigió á la puerta de la sacristía. El
Doctor estaba seguro de que María se había ido por allí. Aunque no
hubiese estado seguro de ello, los signos que daba Faón de no haber
perdido la huella le hubieran corroborado en su pensamiento.

El disgusto del Doctor fué grandísimo al hallar la puerta de la
sacristía cerrada con llave. Aquella puerta no era tan fácil de derribar
como la otra. Estaba formada de espesos tablones de nogal y podía
resistir sin romperse un diluvio de hachazos.

La violencia era inútil; mas, aunque no lo hubiese sido, tal vez no se
hubiera atrevido el Doctor á emplearla.

La puerta de la sacristía estaba al lado del magnífico retablo
churrigueresco de los López de Mendoza, en cuyo camarín habitaba nuestro
Padre Jesús. Bajo el piso de grandes losas, que el Doctor hollaba,
estaba la bóveda sepulcral con los restos de sus ascendientes. Cada paso
que daba el Doctor sonaba sobre lo hueco, y era repetido por las naves
del templo solitario, cuyos muros repercutían cualquier ruido. La escasa
luz que entraba por las claraboyas de la cúpula ó que difundían las
lámparas, deteniéndose y reflejándose en los altos pilares, poblaba de
vagarosas sombras todo el recinto, que ya se deshacían, ya se
agrandaban, ya volvían á desvanecerse, conforme oscilaban las lámparas,
levemente tocadas por un soplo de aire, ó el mustio resplandor de la
luna se amortiguaba un poco antes de entrar por las claraboyas, merced
al paso é interposición de alguna nube. Todo esto infundía cierto
respeto semi-religioso en el espíritu descreído del Doctor.

No obstante, llamó á la puerta con el hacha, sin tocar de filo. Nadie
respondió. Llamó más fuerte, y tampoco. Acabó por perder la paciencia:
por golpear con todo su brío. Cada golpe, duplicado, triplicado,
quintuplicado por los ecos, parecía un trueno prolongado. Se diría que
Dios llamaba á juicio á los frailes dominicos y á los Mendozas todos,
que en sendas criptas estaban enterrados allí; pero ni por esas
respondió persona viva.

Acercando la boca á la cerradura, gritó varias veces el Doctor:

--¡Padre Piñón! ¡Padre Piñón! ¡Padre Piñón! ¿Es V. sordo?

El padre Piñón estaba sordo en efecto. Los gritos del Doctor fueron
inútiles. No le contestaron.

Una idea súbita atravesó la mente de D. Faustito. Se figuró que había
tomado una resolución precipitada y absurda en venir por allí. Temió que
mientras se hartaba de golpear y de gritar en vano, María se escapaba
por la puerta de la casa del padre Piñón, que daba á la calle.

No bien se le ocurrió esto, el Doctor corrió como un loco hacia el coro,
y pasó, seguido ya del podenco, por los mismos sitios por donde había
venido, hasta que llegó al patio del castillo. Allí tomó de nuevo al
podenco por guía, y el podenco le condujo á la entrada de su casa.

Respetilla, que había vuelto de cumplir con su comisión, sospechó que se
le había trastornado el juicio á su amo, al verle con el hacha y todo
descompuesto.

Don Faustino agarró su sombrero á escape y se salió á la calle,
prohibiendo á Respetilla é impidiendo á Faón que le siguiesen.

En cuatro brincos estuvo á la puerta del padre Piñón, y empezó á dar
aldabonazos furibundos.

Tal vez por aquel lado se oía mejor, ó tal vez el padre Piñón había
recobrado el oído. Lo cierto es que á los tres ó cuatro minutos, el
propio Padre se asomó á una ventana y preguntó:

--¿Quién llama á estas horas?

--Yo soy--contestó el Doctor.--¿No me conoce V.?

--¡Ah! Sí... ¿Hay alguien de peligro?

--No hay nadie de peligro; pero que me abran. Tengo que hablar con V.

--¡Ea!--se oyó decir al padre Piñón,--despáchate, Antonio, y baja á
abrir al señorito D. Faustino.

Antes de que siga adelante nuestra historia, conviene informar á los
lectores de quién era el padre Piñón.

Era el único fraile que del antiguo convento quedaba todavía. Enjuto y
pequeñuelo, recibió el nombre de padre Piñón, y apenas si nadie
recordaba su verdadero nombre.

Aunque el edificio en que vivieron los frailes se había vendido y estaba
sirviendo de molino aceitero, había quedado una habitación cómoda,
grande y hermosa, aneja á la sacristía. Ésta concedieron por morada las
gentes del pueblo al padre Piñón, á quien querían mucho.

Allí, teniendo á sus órdenes de noche y de día al sacristán Antonio, y
de día además á dos monaguillos, cuidaba el padre Piñón del grandioso
templo, gloria del lugar, y conservaba las ricas casullas, las
dalmáticas y capas pluviales recamadas de oro, la exquisita ropa blanca,
como albas, estolas, amitos, sobrepellices y roquetes, llena en gran
parte de preciosos encajes y bordados, la custodia cuajada de esmeraldas
y de perlas, y otros ornamentos, joyas y primores artísticos que
atesoraba la iglesia. Todo esto se hallaba encerrado en armarios,
alacenas y arcones que había en la sacristía.

El padre Piñón, no sólo encantaba á las gentes del lugar por sus
virtudes, sino por su alegría, buen humor y dichos agudos. Era un
dechado de las gracias de la gracia y del poder de la eutropelia, y el
célebre padre Boneta hubiera sin duda cantado sus loores, si le hubiese
conocido.

Algunos sujetos sobrado rígidos le acusaban de tener la manga muy ancha;
pero sin motivo, según hemos llegado á averiguar. Lo cierto es que era
aún, y sobre todo, había sido en la época de su mayor auge, el confesor
más buscado, y eso que costaba caro confesarse con él. El antiguo refrán
que dice: _quien reza y peca la empata_, parecíale abominable. Bien
sabía él que la bondad de Dios es infinita y que perdona al que llora,
reza, se arrepiente y hace propósito de la enmienda; pero el mal, hecho
ya por el pecado, hecho se queda, y no se remedia ni subsana con el
arrepentimiento ni con la penitencia, como ésta no vaya bien encaminada.
Á este fin, tenía ideado y ponía en práctica el padre Piñón un sistema
de penitencia, por medio del cual, ya que los pecados fuesen
inevitables, lograba sacar provecho de los de los ricos en favor de los
menesterosos. Teniendo en cuenta, á par de la magnitud del pecado, la
riqueza del pecador, solía multarle, ya en una docena de huevos, ya en
una gallina, ya en un jamón, ya en un pavo, ya en alguna cosa de comer ó
de vestir, que repartía luego á los pobres. Claro está que el padre
Piñón era prudente, y cuando se trataba de alguna casada á quien había
que imponer, por ejemplo, un pavo de penitencia, lo hacía con el mayor
disimulo, á fin de que el marido no se enterase y se echase á cavilar,
muy escamado, sobre la equivalencia de un pavo en los aranceles
penitenciarios.

Cuando no había de por medio tales respetos, el pago de la multa era
público, con lo cual decía el Padre que se conseguía, además, que el
pecador se avergonzase y buscase, por esta razón más, el corregirse.

No faltarán censores severos que hallen ridículo el método y condenen al
padre Piñón; pero, ó no lo entiendo, ó el método es tan discreto y
atinado, que quisiera yo que se generalizase. El padre Piñón no excitaba
al pecado, ni mucho menos; pero una vez cometido, y castigándole, sacaba
provecho de él para los desvalidos. ¡Qué diferencia de lo que se
acostumbra ahora en las grandes ciudades, dando, v. gr., un baile de
máscaras en beneficio de los niños de la Inclusa, lo cual, hasta
mirándolo económicamente, es absurdo, pues quizás los ingresos que á la
cuna se proporcionan están compensados y aun sobrepujados,
proporcionándole á los pocos meses multitud de nuevos gastos y
quehaceres!

Las acusaciones de manga ancha que se habían lanzado contra el padre
Piñón, provenían de los serviles, y tenían otro fundamento. Asegurábase
que en tiempo del absolutismo, cuando era indispensable proveerse de una
cédula de haber cumplido con la Iglesia, el padre Piñón daba cédulas á
los liberales libre-pensadores, en cambio de limosnas; pero esto más
bien merece elogio, pues evitaba confesiones hipócritas y comuniones
sacrílegas. Añadíase que el padre de D. Faustino, cuando recibía la
cédula, daba al padre Piñón media onza de oro, diciéndole:--Vaya, para
que diga V. unas cuantas misas por el alma de Riego.

En fin, el padre Piñón, pese á quien pese, era mejor que el pan; más
regocijado que unas sonajas, y tan indulgente y caritativo como un
ángel. Apenas si había leído más que el Breviario; pero el Breviario se
le sabía de memoria, comprendiendo todos los bellos pensamientos, todas
las sentencias sublimes y todos los tesoros poéticos que en dicho libro
se contienen.

Dispense D. Faustino que le hayamos en apariencia detenido á la puerta
para dar alguna noticia del padre Piñón, en cuya sala de recibo se
halló, á poco de haber llamado, introducido y guiado por Antonio.

--¿Qué tiene que mandar á su capellán el señorito D. Faustino?--preguntó
el padre Piñón.

--Padre--contestó el Doctor,--omito preámbulos: el disimulo es inútil.
V. sabe quién es María. Aquí se oculta María. Vengo en su busca. Quiero
verla. Es mi mujer. Tengo razón y justicia para exigir que no me huya.

--¡Hijo mío! ¿Qué locura es esa?

--Responda V.--añadió el Doctor.--¿Dónde está María?

--Ya que exiges respuesta categórica, te la daré: _Dominus custodivit
eam ab inimicis et a seductoribus tutavit illam._

--Dejémonos de bromas. Ni yo soy su enemigo ni su seductor. No hay para
qué guardarla de mí.

El Doctor quiso salir de la sala y registrar la casa del Padre, quien le
contuvo suavemente.

Entonces el Doctor empezó á llamar--¡María, María! no te ocultes de mí.
No me abandones.

El padre Piñón dijo: _Dominus, inter cætera potentiæ suæ miracula, in
sexu fragili victoriam contulit._

--¿Qué diantres pretende V. significar? ¿De qué victoria habla V.?

--_Dominus deduxit illam per vias rectas._

Este último latín hizo dar un salto al pobre Don Faustino.

--¡Ah! ¿No me engaña V., Padre? ¿Con que se ha escapado? ¿Á dónde?
¿Cuándo? ¿Por qué camino?

--Hijo, aunque te enfades conmigo, mi deber es arrostrar tu furia.
María se ha ido; pero no te diré por dónde ni á dónde. No quiero que la
sigas. Ayer me confesó sus pecados. Como condición de la absolución, le
impuse que se fuera. Además, había otras razones que la obligaban á
partir.

--¿Qué razones? No hay razón que valga,--dijo el Doctor enojado.

--Sí las hay, hijo mío. Hay una persona á quien la naturaleza concedió
poder sobre ella; pero á quien Dios quitó el derecho de ejercer ese
poder, en castigo de sus maldades. Esa persona sé yo que la busca; sé
que ha averiguado ya que estaba en esta casa. Es audaz, terrible...
Hubiera venido... venía ya á buscarla y á arrancarla de aquí. Por esto
también ha huído María. No puedo ni debo decirle más.

--Yo la hubiera defendido, Padre. Nadie hubiera osado venir á robármela.

--¿Y con qué título iba yo á poner á María bajo tu custodia y amparo?

--Con el título de mi mujer legítima.

--Mira, señorito, los frailes hemos sido siempre esto que llaman ahora
demócratas, pero entendida la democracia de un modo mejor. Ciertamente
que yo no me hubiera parado ante ningún humano respeto para disuadir á
María de que se casase contigo. Hubiera sido un modo de enmendar
vuestras gravísimas culpas, y yo le hubiera adoptado. María ha sido la
que se negó resueltamente á casarse. Creyó que era su deber irse y se
fué.

--¿Á dónde ha ido? Dígame V. á dónde.

--No puedo.

--V. me engaña. Está aquí todavía.

--No digas tonterías, D. Faustino--dijo el padre Piñón, algo
picado.--¿Tengo yo cara de embustero? Te aseguro que María se fué.

--Yo saldré ahora mismo en su busca: yo daré con ella; yo la detendré y
la traeré conmigo.

--Haz lo que quieras; pero todo será en balde. Considera, además, que
Joselito el Seco anda ya cerca, y te expones á caer en sus manos.

--Aunque caiga en manos de Lucifer.

--¡Ave María Purísima! Estás perdido, loco. Bien puedes decir de tí, con
el Salmista: _Miser factus sum queniam lumbi mei impleti sunt
illusionibus._

D. Faustino ni oyó ni contestó más, y salió corriendo de casa del padre
Piñón. Éste imaginó que el propósito del Doctor de ir en busca de María
era como una amenaza que no se cumpliría, y se fué á dormir muy
tranquilo.

Un cuarto de hora después, D. Faustino, solo, caballero en su jaca, que
había hecho ensillar á escape por Respetilla, y armado con trabuco y
pistolas, estaba fuera del lugar, camino de la ciudad de..., distante
tres leguas.

El Doctor había calculado que María no podía haber huído sino en un
carricoche que, á modo de diligencia, pasaba á las doce por Villabermeja
é iba á la ciudad de...

Desde esta ciudad salían al amanecer coches para Sevilla, Córdoba y
Málaga. Si el Doctor alcanzaba á María en el camino ó en dicha ciudad,
antes de que María saliera en ésta ó en estotra dirección, el Doctor
conseguía su objeto.

Las dos habían sonado largo rato hacía en el reló de la Iglesia. María
llevaba más de dos horas de delantera. El Doctor iba á galope por el
camino.

Más de la mitad llevaba andado, y la jaca, jadeante y cubierta de sudor,
daba muestras de hallarse rendida de cansancio, cuando el Doctor, tan
apasionado hasta entonces, que todo lo había hecho sin reflexión, se
puso á considerar que, con dos horas de delantera que llevaba el
carricoche, sería imposible alcanzarle en el camino, aunque reventase la
jaca. Para llegar á la ciudad antes de amanecer había tiempo de sobra,
aun yendo al paso. El Doctor, pues, si bien devorado por la impaciencia,
se resignó á proseguir al paso su viaje. En la ciudad de... buscaría á
María por todas partes, y esperaba que no partiría sin que él la viese.

Al paso iba D. Faustino hacía un cuarto de hora. Á un lado y otro del
camino había frondosos olivares. La luna brillaba en el cielo despejado
y con sus rayos argentinos lo iluminaba todo.

Acababa de bajar el Doctor una cuesta muy pendiente, y se hallaba en una
hondonada, por donde corría un arroyo, en cuyas márgenes había muchos
álamos y otros árboles y matas, que hacían el paraje sombrío, formando
verde espesura.

Siempre distraído el Doctor en sus cavilaciones no vió ni oyó que de
repente salieron en la arboleda cinco hombres á caballo, y con inaudita
rapidez se le pusieron delante, atajando el camino. No lo advirtió, ó no
tuvo tiempo para advertirlo; tan ligera fué la maniobra de los jinetes,
hasta que uno de ellos gritó: ¡Alto ahí!

Entonces vió el Doctor que cuatro de los cinco le apuntaban con las
escopetas. Quiso volver atrás para escapar, dando un rodeo, y notó que
otros tres hombres á pie, armados también de escopetas, se le venían
encima. Estaba completamente cercado, y en tan estrecho círculo, que ni
para revolverse le quedaba tiempo ni espacio.

--¡Ríndete ó mueres!--gritó otro de los de á caballo.

Hallábanse los enemigos tan cerca, y era tan apremiante la situación,
que todo lo que no fuese rendirse era una temeridad; pero nuestro héroe
desesperado de que en medio de su viaje le detuviesen, tomó una
resolución tremenda. Cogió del arzón de la silla una pistola, la montó,
y apuntando al de á caballo que tenía más cerca, le dijo:

--Abre paso, tunante, ó te levanto la tapa de los sesos. Al mismo tiempo
hirió fuertemente con las espuelas los ijares de la jaca, á fin de salir
escapado, rompiendo por entre la cuadrilla de foragidos.

Éstos, que tenían también montadas sus armas, apuntando al Doctor,
hubieran sin duda disparado, dejándole muerto, si la voz del Capitán no
se hubiera oído á tiempo, diciendo:

--No le matéis, no le matéis: es mi paisano Don Faustino López de
Mendoza.

El Doctor vaciló asimismo un instante en tirar, viendo la generosidad
que con él se usaba.

Todo esto fué obra de un segundo. La jaca, excitada por los espolazos,
iba ya á abrirse camino. Al atajar al Doctor los bandidos de á caballo,
se tocaban con él. Las bocas de las escopetas rozaban su cuerpo. La
pistola del Doctor podía matar á quemarropa al más cercano de los
bandidos.

No había ya tiempo de explicaciones ni de transacciones, y, sin duda,
hubiera habido alguna muerte, á pesar del grito del Capitán, si de
pronto no se hubiese sentido el Doctor asido fuertemente de uno y otro
brazo por dos de los de á pie, bastante robustos ambos para arrancarle
de la silla y dar con él en el suelo por detrás del caballo.

En los esfuerzos que hizo para desasirse, apretó el gatillo y disparó
la pistola; pero el tiro fué al aire, sin herir á persona alguna.

En el suelo ya, y detenido por los dos que le habían derribado, oyó el
Doctor la voz del Capitán, que le decía:

--Sr. D. Faustino, su merced es mi prisionero. Ríndase su merced, y déme
palabra de honor de que no intentará huir, de que me seguirá donde le
lleve y de que no tratará de emplear la fuerza contra nosotros. Su
merced volverá á montar en su jaca, y esta buena gente le respetará y
considerará como debe.

D. Faustino no tuvo más remedio que prometer lo que el Capitán le
exigía.

Apenas lo prometió, uno de los bandidos, que había tomado la jaca de la
brida, la acercó para que D. Faustino montase, y él, suelto ya, montó en
la jaca. Obedeciendo luego á una seña del Capitán, entró con los
bandidos por una vereda que había en medio de los olivares, apartándose
del camino real en tan belicosa compañía.



[Imagen decorativa]

XXII.

LA VENGANZA DE ROSITA


Después de los sucesos que se refieren en el capítulo anterior, había
pasado ya una semana, y nada se sabía en Villabermeja del paradero de
Don Faustino. Su madre, llena de angustia, procuraba en balde averiguar
dónde se hallaba un hijo tan amado.

Rosita, entre tanto, furiosa con los celos y los agravios, difundía por
todas partes que D. Faustino, prendado de María, había huído con ella,
sentando plaza de bandolero en la cuadrilla de Joselito el Seco. Como
alguien afirmase que la noche en que huyó D. Faustino, y como no sólo
Rosita, sino también Jacintica, diesen por seguros los amores de María
con el Doctor, nadie dudaba en el lugar, salvo el padre Piñón, de que D.
Faustino estuviese por su gusto con los bandoleros.

La propia ruina de la casa de los Mendozas hacía verosímil á los ojos de
aquellos lugareños el que D. Faustino hubiese adoptado determinación
tan heroica para salir de apuros.

El padre Piñón era el único que sabía que María no se había ido con el
Doctor, el único que sabía dónde María se hallaba; pero á nadie quería
confiarlo. Calculaba además que D. Faustino, no por su voluntad, sino
muy á despecho suyo, había caído en poder de los ladrones; pero, como
afirmando esto hubiera dado á Doña Ana más pesar que consuelo, el padre
Piñón se callaba.

Rosita no creía mentir asegurando que el Doctor estaba con María entre
los bandidos. Rosita lo daba todo por evidente. Su furia celosa la
estimulaba, pues, de contínuo. Las excitaciones á su padre para que la
vengase no cesaban á ninguna hora.

D. Juan Crisóstomo Gutiérrez, aunque avaro, usurero y poco escrupuloso
en punto á moral, tenía dos prendas de carácter que le hubieran movido á
obrar benignamente en aquella ocasión, si Rosita no le hubiese
violentado. D. Juan Crisóstomo era compasivo y cobarde.

Por un lado, le inspiraba piedad la aflicción de Doña Ana, y no quería
acrecentarla. Por otro lado, persuadido, como Rosita, de que D. Faustino
se había hecho bandolero, temía que viniese á su vez á vengarse, ó
cogiéndole á él para matarle ó darle, por lo menos, una paliza, ó bien
yendo á sus caserías para incendiar alguna, ó romper las tinajas y las
pipas, derramando el aceite, el vino y el vinagre, y haciendo de todo
una trágica ensalada.

La figura del Doctor Faustino, acompañada de Joselito el Seco y de un
coro de facinerosos, era la pesadilla del pobre Escribano. Durmiendo
soñaba con que le habían ya secuestrado y le daban martirio; despierto,
recelaba descubrir al Doctor ó á algún emisario suyo en cuantos hombres
venían hacia él.

Pero si el Escribano temblaba de excitar la cólera del Doctor, todavía
temblaba más delante de Rosita. Rosita le ponía entre la espada y la
pared. ¿Qué medio le quedaba? ¿Cómo resistir á los mandatos de aquella
hija imperiosa, de aquel tirano de su voluntad, frenético entonces de
ira?

No hubo más recurso. El Escribano concitó á los acreedores, que le
obedecían más que puede obedecer á Rothschild cualquier banquerillo de
mala muerte, y reunió créditos contra la casa de Mendoza por valor de
cerca de ocho mil duros. Eran escrituras y pagarés vencidos todos y que
no se habían renovado, quedando así el deudor al arbitrio de los
acreedores, quienes seguían cobrando los réditos mientras les convenía ó
no se enojaban, y quienes, no contentos con los réditos, exigían
asimismo una gran dosis de humildad y agradecimiento, so pena de
enojarse y de pedir al punto el capital de la deuda, conminando con la
ejecución.

Tal era el estado de la casa de los Mendoza, por culpa del difunto D.
Francisco, y por poca habilidad, descuido y mala ventura de D. Faustino
y de su madre. Su caudal, mal cultivado por falta de capital, con los
frutos malbaratados siempre, apenas producía para pagar los enormes
réditos de aquella deuda. Varias veces se había tratado de vender fincas
para pagar lo que se debía; pero en los lugares pequeños hay una afición
extraordinaria á _tirar de los pies á los ahorcados_. Cuantos tienen
algún dinero andan siempre acechando la ocasión de que alguien esté en
apuros y quiera ó necesite vender algo para comprárselo por la tercera ó
cuarta parte de su justo precio. Aun así, piensan que favorecen al
vendedor, pues le dan dinero, cuyos intereses son grandísimos, á trueque
de tierras, que producen poco como no se esté sobre ellas y se emplee un
capital de metálico y de inteligencia en su administración y cultivo.

D. Juan Crisóstomo hizo aún laudables esfuerzos para calmar á Rosita.
Rosita llegó á decirle que preferiría ser hija de Joselito el Seco á ser
hija suya; que si la hija de Joselito fuese la agraviada, su padre la
vengaría.

D. Juan Crisóstomo no quiso ni pudo ser menos que Joselito el Seco, y
por medio de su aperador envió recado á Respeta, diciéndole que los
acreedores de los Mendoza no querían aguardar más; que era menester
pagarles en el término de diez días, y que, de lo contrario, serían
ejecutados los Mendoza.

Rosita, no contenta con esto, dictó ella misma una carta insolente á
Doña Ana, amenazándola si no pagaba en el término señalado. El
Escribano, aunque resistiéndose y con mano temblorosa, tuvo que firmar
la carta.

Respetilla, cuando se enteró de todo por su padre, fué á casa del
Escribano, habló con Rosita, le echó en cara su mal proceder y trató de
suavizarla. Viendo que era inútil la dulzura, empezó á echar fieros y á
desvergonzarse con Rosita; pero ésta se revolvió enérgica contra él y le
arrojó de su casa con cajas destempladas. Ganas se le pasaron á
Respetilla de dar una soba á la hija del Escribano, y aun de sacudir el
polvo al Escribano mismo; pero el miedo de provocar un lance sangriento
con algún criado de aquella casa, lance que podía terminar en que le
enviasen á Ceuta, tuvo á raya los ímpetus de su lealtad y devoción á D.
Faustino. Harto hizo el fiel escudero con no volver á ir en casa del
Escribano y privarse del dulce trato de Jacintica, con quien cortó
relaciones.

Sobre Doña Ana, entre tanto, habían venido todas las penas juntas.

Su hijo no parecía y su inquietud se aumentaba. Para consuelo, la
amenazaban con la vergüenza de una ejecución, con la ruina total de su
casa y hacienda.

Lo único que quedaba en casa, ya en el mes de Mayo, era un poco de vino,
cuyo valor en venta no ascendería á diez mil reales. Doña Ana mandó á
Respetilla que llamase á los corredores para que le vendiesen por lo que
quisieran dar. Pero ¿qué eran diez mil reales cuando necesitaba ciento
sesenta mil?

Doña Ana escudriñó todos sus armarios y cómodas; juntó la poca plata
labrada y algunos dijecillos que conservaba aún; y aunque tampoco, por
bien vendidos que fuesen, importarían más de otros diez ó doce mil
reales, Doña Ana se decidió á venderlos.

Por último, venciendo su extrema repugnancia y sofocando su orgullo,
acudió á su única amiga de corazón: escribió una carta á la niña
Araceli, pintándole con vivos colores la terrible cuita en que se
hallaba y pidiéndole auxilio.

Respetilla, encargado de llevar la carta y las joyas, montó á caballo y
salió de viaje para el pueblo de la niña Araceli.

La infeliz Doña Ana, no pudiendo resistir por más tiempo tan crueles
emociones, cayó enferma en cama con una espantosa calentura.

El pueblo, en medio de estos lances, se había dividido en bandos. Unos
aplaudían la venganza de Rosita; otros la censuraban. Éstos juzgaban
abominable la conducta del Doctor, á quien ya suponían transformado en
bandolero; aquéllos pensaban que Rosita era el mismo demonio, y que el
seducido por ella había sido el Doctor, sin que ella tuviese derecho
para lamentarse de su abandono y para tomar tan despiadada y bárbara
venganza. Toda Villabermeja ardía, pues, en chismes, suposiciones y
disputas.

El padre Piñón era el más decidido partidario de los Mendozas. El médico
y él venían á visitar con frecuencia á la enferma Doña Ana, y el ama
Vicenta la cuidaba con el mayor esmero.

--¿Dónde habrá ido á parar D. Faustino?--se preguntaba á sí mismo el
padre Piñón, ya que á nadie se atrevía á confiar sus secretos
pensamientos.--¿Habrá caído en poder de Joselito? Me temo que sí... Yo
lo avisaré á María, la cual ya sé que está en salvo, gracias á Dios.
Allá veremos cómo recobra su libertad el señorito D. Faustino.



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XXIII.

CONFIDENCIAS DE JOSELITO


Fuerza es volver ahora á hablar del Doctor, quien, como sospecharán los
lectores, seguía en poder de Joselito el Seco.

Á poco de estar con él comprendió el Doctor que Joselito venía en busca
de su hija, con el intento de robarla de casa del padre Piñón, donde
había averiguado que se escondía por espías y amigos que tenía en
Villabermeja.

El padre Piñón y María habían prevenido á tiempo este golpe, huyendo
ella, sin que se supiese hacia donde.

El Doctor sufrió un prolijo interrogatorio de Joselito, quien, informado
también de que su hija andaba enamorada del Doctor, no sabía cómo
explicarse aquel viaje nocturno de D. Faustino.

Joselito no receló que su hija, sabedora de que él venía en su busca, se
hubiese escapado y que el Doctor fuese persiguiéndola; pero, aunque lo
hubiese recelado, era ya tarde para alcanzarla. Don Faustino, no
obstante, ocultó la fuga de María y buscó razones para explicar su viaje
nocturno, hasta que vió que Joselito, por caminos extraviados, los
llevaba á Villabermeja, con el evidente propósito de penetrar en casa
del padre Piñón. Para evitar este lance, el Doctor, ya cerca del pueblo,
declaró que María había huído y que él había salido persiguiéndola.

Joselito exigió al Doctor su palabra de honor de que decía verdad; y
convencido de que el Doctor no le engañaba, echó sus cuentas, y decidió
con gran rabia que ya era imposible alcanzar ni detener á su hija antes
de que llegase á cierto punto, donde estaba segura.

Desistió, pues, Joselito de entrar en Villabermeja; y él y su partida y
su prisionero anduvieron, durante muchos días, vagando por diferentes
sitios, fuera de los caminos reales, y haciendo noche en caserías y
cortijos, donde Joselito tenía partidarios ó cómplices.

El Doctor, completamente desorientado ya, no sabía en qué punto, ni
siquiera en qué provincia de Andalucía se encontraba.

Fiado Joselito en la palabra de honor dada por el Doctor y en el
compromiso que había contraído, le dejaba ir en su jaca, con sus armas,
y al parecer completamente libre, aunque dos bandidos le vigilasen
constantemente.

No se permitió al Doctor que escribiese á su madre, por más que lo pidió
con gran empeño. Por lo demás, estaba todo lo regalado, considerado y
atendido que en aquella vida era posible.

Algunas veces se apartaron de Joselito varios de la partida, presumiendo
D. Faustino que fuese para algún lance ó golpe de poca importancia,
porque luego volvían, y notaba el Doctor que hablaban con el Capitán y
que dividían y repartían dinero.

Á todo esto, el Doctor se desesperaba cada vez más, rabiaba ó cavilaba,
y no atinaba con la razón de que así le llevasen cautivo.

Joselito era hombre de tan pocas palabras, que no había modo de que el
Doctor pusiese nada en claro, por más que le interrogaba.

Una noche, por último, estando en una casería, que debía de ser de algún
señor rico, pues había cuartos de dormir bastante cómodos y bien
amueblados, Joselito dijo al Doctor que deseaba hablarle á solas.
Subieron juntos al cuarto del Doctor, que era el más elegante y lujoso,
y allí tuvieron la siguiente conferencia:

--Sr. D. Faustino--dijo Joselito el Seco,--no era mi intención
secuestrar á su merced. Yo iba en busca de mi hija; hallé á su merced
por casualidad; le reconocí, y dé su merced gracias al cielo de mi buena
memoria y de lo mucho que se parece á su padre, porque si no le
reconozco, su merced sería ya pasto de los grajos; le reconocí, digo, y
le he detenido entre los míos. Hoy quiero y debo decirle mis propósitos
y muchas cosas que me importan y que le importan.

--Hable V., Joselito--interrumpió el Doctor:--la curiosidad me consume
hace días.

Ambos interlocutores se sentaron entonces, frente á frente, en sillas
que había junto á una mesa sobre la cual estaban dos candeleros de
cristal con sendas velas ardiendo.

La traza de Joselito era de lo menos patibularia que puede imaginarse.
Alto y esbelto de cuerpo; la tez blanca, aunque tostada del sol, y el
pelo negro, si bien con algunas canas. Parecía ser hombre de cuarenta
años, pero bien conservado y robusto. Los ojos eran entre garzos y
verdes, rasgados y dulces. Gastaba Joselito patillas y llevaba afeitado
el bigote, luciendo, en una boca pequeña, dientes blancos, iguales y
bien formados. En suma, Joselito era un majo muy guapo, y se conocía que
en su no lejana mocedad habría sido lo que se llama un real mozo.

--Aquí donde V. me ve--dijo á D. Faustino,--yo estaba destinado á hacer
otra vida harto distinta de la que estoy haciendo; pero el hombre
propone y Dios ó el diablo dispone. Cuando yo tenía diez y ocho años
estaba de novicio en el convento de Villabermeja. Bien se acordará de
aquellos tiempos el padre Piñón, que me quería en extremo por el fervor
y excelente voz con que yo cantaba las cosas de iglesia, y porque me
suponía tan humilde y sencillo, que siempre andaba diciendo que yo iba á
ser un santo. Tal vez lo hubiera sido, si no llego á ver á Juanita.
Antes hubiera cegado. Juanita frecuentaba mucho la iglesia en compañía
de su madre Doña Petra la viuda. Esta buena señora era muy presumida y
entonada. Se jactaba de hidalga, y no sin razón. Su madre, la abuela de
Juanita, había sido una hermana de su abuelo de V., señor D. Faustino.
El pobre novicio tuvo, pues, la audacia de poner los ojos en una
parienta de los Mendoza.

--¿De quién era viuda Doña Petra?--preguntó el Doctor.

--De un arriero enriquecido--contestó Joselito.--Eso importa poco. El
caso fué que yo me enamoré perdidamente de Juanita. Mis ardientes
miradas lograron excitar en su alma un amor igual al mío. En la misma
iglesia nos hablamos con tal recato y disimulo, que Doña Petra no
sospechó nada. Juanita y yo nos pusimos de acuerdo. Yo me escapaba por
la noche del convento é iba á verla á su casa, saltando por las tapias
del corral. Así seguían nuestros misteriosos y felices amores, cuando la
belleza de Juanita despertó, en una feria, gran cariño en el corazón de
cierto mayorazgo de la ciudad de..., no distante de Villabermeja. Doña
Petra concertó el casamiento de Juanita, la cual no se atrevió á
oponerse; pero me informó de todo al momento. Ambos nos decidimos
entonces á huir. La noche en que estaba todo dispuesto ya para la fuga,
que iba á ser en un mulo que había en el convento, llevando yo á las
ancas á Juanita, fuí á buscarla y á sacarla de su casa. Por desgracia,
el novio mayorazgo, que rondaba por allí con un criado suyo, me vió
cuando yo saltaba la tapia del corral, y antes de que cayese yo del otro
lado, me asió de una pierna, y tirando de mí con violencia, logró
derribarme en el suelo. Me levanté al punto algo magullado, y antes de
que me rehiciese me aplicó el mayorazgo tres ó cuatro furiosos
puntapiés, llamándome ladrón. Casi me derribó en el suelo otra vez, pues
era hombre forzudo de veras. Á pesar de mi turbación y malas andanzas,
tuve tiempo de ver y reconocer en quien me maltrataba á mi rival
aborrecido. Los celos, entonces, y la ira y la vergüenza de verme
afrentado de un modo tan cruel, me hicieron olvidar toda mi humildad de
novicio, que tanto el padre Piñón celebraba. Mi antigua mansedumbre se
trocó de repente en ferocidad y en encono. Las llamas del infierno
abrasaron mi corazón en deseos de pronta y terrible venganza. El diablo,
á quien sin duda hube de llamar en mi socorro, me oyó y me proporcionó
los medios en el acto. Junto al sitio hasta donde el último puntapié me
había echado había un montón de gruesas piedras. Agarré una, y con la
velocidad del rayo volví contra mi enemigo, y antes de que tratase de
parar el golpe, se le dí con tal tino y brío sobre la cabeza, de la cual
al pegarme había dejado caer el sombrero, que le hundí y rompí los
huesos de un modo horroroso, haciéndole caer muerto á mis plantas. Fué
todo esto tan instantáneo, que el criado no había tenido tiempo para
favorecer á su amo. Cuando le vió caer, sintió miedo de mí y empezó á
gritar: «¡Al asesino, al asesino!» Lleno yo de terror, todo confuso y
aturdido, pues era al cabo la primera muerte que hacía, no tuve
serenidad para huir. Salieron hombres de varias casas; me prendieron; me
entregaron á la justicia, y, por último, me condenaron á presidio. Con
los años y las desgracias deseché en presidio los escrúpulos que en el
convento me habían inspirado; conocí á fondo lo que es la vida, y ví que
era mala mi estrella y que sólo á fuerza de valor podía yo dominar su
influjo funesto. Un día, mientras trabajábamos en un camino, concerté
tan hábilmente las cosas con cuatro compañeros, que logré recobrar mi
libertad en su compañía, no sin que perdiese la vida uno de los
capataces que quiso detenernos. Desde entonces ando en este oficio en
que ahora me vé su merced, y no es posible que ande en otro. Juanita
murió miserable y deshonrada mientras estaba yo con la cadena. Dejó una
hija, que es María. Yo adoro á mi hija, señor D. Faustino. La quiero por
ella y porque es un recuerdo vivo de Juanita; pero María se avergüenza
de mí, me huye, no quiere verme. Los que la han educado le habrán
inspirado quizás algunas buenas ideas; pero se han olvidado de
inspirarle amor y hasta respeto á su padre. Sea yo quien sea, ¿dejaré de
ser su padre? ¿No es un mandamiento de la ley de Dios el que ella me ame
y me respete?

Mucho había que contestar á esto; pero al Doctor no le pareció prudente
ni oportuno ponerse á disputar con Joselito, y permaneció callado.



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XXIV.

SUNT LACRIMÆ RERUM


Viendo Joselito que el Doctor nada contestaba, prosiguió hablando de
esta manera:

--V. no me contesta, Sr. D. Faustino, porque cree que mi hija hace bien
en huir de mi lado, en aborrecerme, en despreciarme quizás; pero yo me
examino, me juzgo y no me hallo ni despreciable ni aborrecible. Quiero
conceder que hubo un momento de mi vida en el cual fuí completamente
libre y del cual pendió toda mi conducta ulterior. ¿Cuál fué ese
momento? ¿Fué cuando recibí los puntapiés y demás afrentas del
mayorazgo? ¿Debí aguantarme y sufrirlos con resignación? ¿Es así como no
hubiera sido despreciable? ¿Estuvo quizá mi culpa en no medir ni
calcular bien ni el sitio en que dí con la piedra, ni la violencia que
la piedra llevaba? ¿Dependió de mí entonces tener serenidad y acierto
para no matar al mayorazgo y magullarle y vengarme, quedando bien puesto
mi honor, ó, si los novicios no deben hablar de su honor, mi dignidad
de hombre? Para evitar aquel trance, ¿debí acaso renunciar al amor de
Juana, aconsejándole que engañase al mayorazgo y se casase con él, dando
gusto á su madre, y siguiendo yo de novicio, como si tal cosa? Esto
hubiera sido muy cómodo para todos, pero hubiera sido muy ruín. Lo
mejor, dirá V., hubiera sido no enamorarse de Juana, no seducirla. Pero
ni yo seduje á Juana ni ella me sedujo. Fuímos el uno hacia el otro,
atraídos por un impulso irresistible, como van el río á la mar y el humo
á las nubes. Nada... estaba escrito... era mi sino. No lo dude V.: yo
hubiera sido un santo si no llego á ver á Juana. El diablo se valió de
ella para perderme y de mí para perderla, sin que ni ella ni yo
pudiésemos evitarlo.

El Doctor sintió el prurito de contestar á todos aquellos sofismas, con
los cuales el bandido trataba de justificarse; pero calculó que era
inútil. Además, no se hallaba el Doctor con autoridad suficiente. Su
moral era clara y severa en la teoría, pero en la práctica dejaba mucho
que desear. Concediéndose los mismos bríos de Joselito, el Doctor se
ponía en su lugar y aceptaba la muerte del mayorazgo como obra suya. No
hay que decir que los amores con Juana, el saltar por las tapias del
corral y el proyecto de rapto, no parecían al Doctor impropios de su
carácter; él hubiera obrado del mismo modo en iguales circunstancias,
mas sin considerarse por eso exento de culpa. Donde ya veía el Doctor
una culpa con la que jamás se hubiera manchado, era con la fuga de
presidio y con haber adoptado después la vida de bandolero. De esto no
se absolvía el Doctor. ¿Había, sin embargo, razones para absolver á
Joselito? Tampoco. Los principios de la moral, la ley de la conciencia,
la intuición viva de lo justo y de lo bueno no resultan de largos y
prolijos estudios: lo mismo están grabados en el alma del hombre de
ciencia que en la del campesino más rudo. El que borra, tuerce ó
desfigura esos principios, esas leyes, esas nociones, es siempre
responsable, es culpado. El error de su entendimiento implica una falta
de la voluntad, que se empeña en sofisticar las cosas para acallar la
voz de la conciencia. No se puede negar que en ciertos pueblos, entre
gentes selváticas ó bárbaras, esa degradación, ese obscurecimiento de la
moral es obra de la sociedad entera: el individuo puede, por lo tanto,
no ser responsable de todo; pero en el seno de la sociedad europea no es
dable suponer ignorancia ó perversión invencibles. Por más que se
ahonde, por más que se descienda hasta las últimas capas sociales, no se
hallará el abismo obscuro donde vive un ser humano sin que la luz
penetre en su alma y grabe allí las reglas de lo bueno y de lo justo.

Así pensaba el Doctor, en nuestro sentir muy atinadamente, por lo cual
distaba mucho de justificar á Joselito el Seco y de ver en él una
víctima de la fatalidad, del sino, según él decía.

Joselito, permaneciendo siempre mudo el Doctor, trató de justificar y
hasta de glorificar su oficio.

Todo cuanto se ha dicho en libros y periódicos sobre lo mal organizada
que está la sociedad, sobre el modo que tienen muchos de adquirir la
riqueza explotando á sus semejantes, sobre el mal uso que de esta misma
riqueza se hace después, tiranizando y humillando á los pobres, todo se
lo sabía y lo explicaba Joselito; todo lo ha sabido y explicado, con
menos método y orden, pero con más viveza y primor de estilo, cuanto
ladrón ha habido en Andalucía desde hace años. El Tempranillo, el Cojo
de Encinas Reales, el Chato de Benamejí, los Niños de Écija y tantos
otros, sabían poco menos en esta censura de la economía social, que
Proudhon, Fourier ó Cabet pueden haber sabido. Joselito el Seco no se
quedaba á la zaga.

Tales declamaciones contra la sociedad parecían en aquellos tiempos, y
aun en años después, tan sin malicia, que las novelas de Eugenio Sué,
_El Judío errante, Martín el expósito_ y _Los Misterios de París_,
llenas del espíritu del socialismo, se publicaron en periódicos
moderados como _El Heraldo_.

Dejando aparte la cuestión de si es ó no justa, y de hasta qué punto lo
es la censura, no se ha de negar que, aun suponiendo parte de la
propiedad fundada en el robo, ora por violencia, ora por astucia, no es
modo de remediarlo robando también por medio de la astucia ó por medio
de la violencia, ya con la fuerza colectiva y grande de un estado
revolucionario, ya con la fuerza menos potente de una cuadrilla de
bandoleros. Joselito el Seco, no obstante, entendía ó quería dar á
entender que sí, apoyado en un antiguo refrán, cuya importancia es
inmensa. El refrán dice: _Quien roba al ladrón tiene cien años de
perdón_; y en este refrán se apoyaba para afirmar, no ya que no cometía
ningún delito, sino que ejercía todas las obras de misericordia,
cifradas y compendiadas en una. En efecto, Joselito no robaba jamás sino
á los ricos, á quienes despojaba sólo de lo que le parecía supérfluo,
dejándoles lo necesario. Hacía muchas limosnas, socorría no pocas
necesidades, y enviaba dinero á varios puntos para misas y funciones de
iglesia, porque era muy buen cristiano. Sostenía Joselito que casi todo
lo que había robado se lo había robado á ladrones, y los de su cuadrilla
jamás se echaban sobre la presa sin exclamar: «Rindete, ladrón, y suelta
la bolsa». La excesiva abundancia de dinero induce además á los hombres
á que se entreguen á la ociosidad, madre de todos los vicios; á que se
traten con sibarítico regalo, y á que ofendan á Dios, en suma, por no
pocos caminos. Por donde Joselito afirmaba que, despojando á muchos de
lo supérfluo, había contribuído poderosamente á la mejora de sus
costumbres y les había abierto y allanado el sendero de la virtud.

Después de esta apología, Joselito dió nuevo giro á su discurso, y habló
de la hacienda y casa de los Mendoza, cuyo estado conocía; lo pintó todo
como perdido sin remedio, y por último, dió al Doctor las noticias
recientes, que por sus espías y amigos él había recibido de
Villabermeja, sobre la venganza de Rosita y la amenaza de ejecución.

El dolor y la rabia de D. Faustino fueron muy grandes al saber tan
tristes nuevas. Al pensar en el apuro y desconsuelo en que estaría su
madre, no acertó á contener las lágrimas que brotaron de sus ojos.

--¡Por vida del diablo!--dijo Joselito,--¿qué lágrimas son esas? Un
hombre recio no llora nunca. ¿Quiere V. vengarse? Yo le doy mi auxilio.
Nada tiene V. ya que esperar de la gente. Rompa V. con toda. Declárele
la guerra con valor. ¿Sería V. acaso el primer mayorazgo arruinado que
se ha hecho de los nuestros? Una palabra resuelta de V., y V. es aquí el
amo. En tres ó cuatro días nos ponemos en la Nava, y hacemos, si V.
quiere, una atrocidad. El Escribano usurero nos soñará toda la vida. Le
quebraremos las tinajas, vertiendo el vino y el aceite; le mataremos las
reses; y si esto no basta, le incendiaremos la casería.

D. Faustino no pudo menos de romper entonces el silencio que hasta allí
se había impuesto.

--Joselito--dijo,--cada hombre tiene su natural y su modo de proceder.
Yo no quiero probarle á V. que V. obra mal; pero no puedo menos de
decirle que yo pienso de muy diversa manera y no puedo hacer nada de lo
que V. hace. El Escribano, usurero por sí ó en nombre de otros, pide lo
que le pertenece de derecho. Ninguna injuria me infiere. Nada tengo que
vengar. Aunque mi madre muriese de pena, no pensaría yo que el Escribano
usurero fuera el causante de su muerte. La culpa sería mía, que con mi
imprevisión no he sabido evitar tanto bochorno.

--Me aflige oir á V., Sr. D. Faustino--replicó Joselito.--No quisiera
ofender á mi prisionero; mas no puedo resistir á la tentación de decir á
V. que es V. un blandengue. Es treta muy común negar la injuria para
excusar el peligro de la venganza. Tiene V. razón: la injuria que no ha
de ser bien vengada ha de ser bien disimulada.

El Doctor perdió los estribos: se puso más colorado que una amapola; se
olvidó de que Joselito estaba armado siempre; se olvidó de que á una
voz de Joselito podrían acudir sus hombres y darle muerte en el acto.

--¡Voto á Dios!--dijo,--que yo no disimulo injuria alguna, y menos la de
V., que es quien me injuria. ¿Piensa el ladrón que todos son de su
condición? ¿De dónde, por perdido que yo esté, puede V. inferir que yo
voy á adoptar la infame vida que V. lleva? Repito que el Escribano está
en su derecho; que no me injuria, y basta que yo lo diga. El Escribano
obra como quien es: es ruín y obra ruínmente; pero no me injuria.

Joselito, en el primer momento, estuvo á punto de romper la cabeza al
Doctor, que así se desahogaba. En todos los días de su vida había tenido
Joselito tanta paciencia. Reportó su cólera. Allá en su interior casi se
alegró de que la persona de quien su hija andaba enamorada tuviese
tantos arrestos.

--¡Bien está!--dijo.--Á quien hoy toca, no disimular, sino perdonar las
injurias, es á un servidor de V., Sr. D. Faustino. No disputemos más.
Cada loco con su tema.

--Dispense V., Joselito, si me he exaltado un poco.

--La cosa no es para menos. Comprendo que debe de estar V. más quemado
que candela. Sentiré quemarle más; pero me importa recordar el pacto
que hemos hecho. V. tiene algo viva la sangre y puede olvidarlo á lo
mejor. Un caballero tan cabal, que está en su punto, sería una lástima
que se cegase y faltase á lo pactado.

--Yo no faltaré nunca.

--Con todo, no está demás recordar á V. que es mi prisionero; que ha
prometido no huir ni hacer armas contra nosotros, sino seguirme y
obedecerme.

--En cuanto no se oponga á mi honor ni á mis principios.

--Convenido. Pues sepa V. ahora, Sr. D. Faustino, que por más que no
quiera V. ser de nuestra compañía, V. ha de permanecer conmigo á modo de
cimbel ó reclamo.

--¿Qué significa eso?

--La cosa es muy sencilla. ¿Para qué sirven el cimbel y el reclamo? Para
que las avecillas enamoradas acudan donde ellos están. Pues para esto me
está V. sirviendo. Deseo que mi ingrata hija venga á mí; y ya que no
venga por amor de su padre, vendrá por amor de usted. Para esto sigue V.
en mi poder. Luego que venga María, yo concertaré con ella el precio del
rescate. Yo tengo donde ella viva segura y con mucho regalo. ¿Por qué no
ha de vivir María donde esté bajo el dominio de su padre, donde su padre
pueda verla? ¿Por qué ha de andar huyendo siempre de mí?

El plan del bandido era hábil. El Doctor no dudó de que María iba á
venir en busca de su padre, á fin de salvarle á él del cautiverio. El
caso era triste. Él iba á tener la culpa de que aquella mujer, que había
podido hasta entonces librarse de padre tan tremendo y de vivir como su
cómplice á costa de sus robos, cayese en poder del capitán de
bandoleros. Las súplicas y los insultos hubieran sido inútiles para
hacer que Joselito cambiase de propósito. El Doctor se calló por
consiguiente.

Dos días después del coloquio que acabamos de referir, permanecían aún
los bandidos y el Doctor en la hermosa casería de que se ha hablado. Sin
duda esperaban la llegada de alguien: casi de seguro, imaginaba el
Doctor, esperaban la llegada de María.

Eran las diez de la noche. Se oyeron resonar fuera de la casería los
cascos de dos caballos, que á poco llegaron y pararon á la puerta.
Joselito, su tropa y el Doctor se hallaban tomando el fresco en el
patio, cuando el bandido que estaba de atalaya entró seguido de dos
hombres. El uno, que parecía criado, venía descubierto; el otro venía
embozado en su capa hasta los ojos y con el ala del sombrero tapada la
frente y envueltos en sombra los ojos mismos. Sin desembozarse, sin
descubrirse, dijo el incógnito:

--Á la paz de Dios, caballeros.

--Á la paz de Dios--le contestaron.

Encarándose luego con Joselito, añadió:

--Dios te guarde. Guíame á un cuarto cualquiera. Tengo que hablarte á
solas.

Estas palabras, pronunciadas con imperio, fueron oídas con profundo
respeto por Joselito, que conoció en la voz á quien las pronunciaba.
Guió, pues, al embozado á un cuarto, donde hizo poner luces. El criado
quedó en el patio aguardando en silencio. Los caballos en que habían
venido amo y criado estaban fuera de la casería, atados de la brida á
unas argollas que al efecto había en la pared.

La conferencia duró más de una hora; y terminada que fué, el embozado
partió con su acompañante, á quien el mismo Joselito vino á llamar para
que siguiese á su amo. Las pisadas de los dos caballos que se alejaban
se oyeron resonar desde el patio.

--Señor D. Faustino--dijo entonces Joselito--, tenga su merced la bondad
de venir conmigo.

El Doctor siguió á Joselito al mismo cuarto donde con el embozado había
estado hablando. Solos allí, con voz conmovida dijo Joselito al Doctor:

--Todos mis planes se han deshecho. Es mi sino. Hay una fuerza superior
á mi voluntad que me avasalla y sujeta. María no ha muerto; pero V. y yo
debemos considerarla como muerta. No la volveremos á ver más. Para nada
le necesito á V. ahora. He prometido además al hombre que acaba de irse
de este cuarto que pondré á V. en libertad inmediatamente. Voy á cumplir
la promesa. ¿Quiere usted irse ahora mismo?

--Estoy impaciente por ver á mi madre, por salvarla, por consolarla al
menos. Ahora mismo me voy--contestó el Doctor.

En balde intentó averiguar quién era el personaje misterioso que
procuraba su libertad, y, sobre todo, cuáles eran el paradero y el
destino de María, para que tuviese él que considerarla como muerta.
Joselito no quiso ó no pudo revelarle nada. Mandó que ensillasen la jaca
del Doctor y que dos de los de más confianza de la cuadrilla se
preparasen á acompañarle.

Todo dispuesto ya, el Doctor se despidió de Joselito alargándole la
mano, que éste apretó amistosamente entre las suyas.

Por trochas y atajos, por sendas extraviadas, caminando más de noche que
de día, llegaron, al tercero, el Doctor y su comitiva á un sitio
distante media legua de Villabermeja y muy conocido del Doctor, porque
estaba en el camino de su casa de campo. Allí los bandidos le pidieron
su venia para volverse. El Doctor se la dió de buen grado, con mil
gracias por el favor que le habían hecho. Procuró también darles el
dinero que llevaba consigo; pero la caballerosidad y desprendimiento de
aquellos valientes no lo consintió.

Empezaba á clarear cuando el Doctor se quedó solo. Era una mañana
hermosísima. Con la impaciencia de volver á ver á su madre, puso el
Doctor espuelas á la jaca, y pronto se halló en el lugar y á la puerta
de su casa, que vió abierta, aunque tan temprano.

Entonces le dió un vuelco el corazón. Presintió una desgracia. Una nube
de tristeza nubló sus ojos.

Faón fué el primero que salió á recibirle; pero en vez de mostrar
contento, daba aullidos tristes.

Bajó el Doctor de la jaca, y dejándola en el zaguán, entró por el patio,
sin hallar á persona alguna. El podenco iba delante, aullando á veces,
como si quisiera darle una nueva dolorosa.

Al ir á subir la escalera para dirigirse al cuarto de su madre, apareció
la niña Araceli y se echó en los brazos del Doctor.

--¡Hijo mío, hijo mío!--dijo.--¿Dónde has estado? ¡Gracias á Dios que
sano y salvo te volvemos á ver!

--Tía, ¿cómo está V. por aquí? ¿Qué ha pasado?

--Tu madre está enferma, hijo mío.

--No me oculte V. la verdad, tía. Es inútil. Mi madre...

--No subas ahora... está durmiendo.

--Está durmiendo un sueño eterno--exclamó el Doctor.--Mi madre ha
muerto.

La niña Araceli ni afirmó ni negó, pero prorrumpió en amargo llanto.

El Doctor subió precipitadamente la escalera. Iba á dirigirse á la
alcoba de su madre, cuando el ama Vicenta le detuvo á la puerta,
diciéndole:

--No está aquí.

Instintivamente se fué entonces hacia la sala-estrado. También allí
estaba á la puerta otra persona: el padre Piñón.

--Déjeme V. que entre y la vea,--dijo D. Faustino.

El padre Piñón, juzgando ya inútil todo disimulo, respondió al Doctor:

--No entres; no perturbes su reposo: pide á Dios que descanse en paz.

D. Faustino cayó llorando entre los brazos del Padre.

--¡Ha muerto!--dijo.

--Ha muerto como una santa,--contestó el padre Piñón.

--Soy un miserable. Yo la he muerto con mis locuras. ¡Dios mío! ¡Dios
mío! ¿por qué no me matas á mí?

--_Quia Dominus eripuit animam tuam de morte_,--dijo el Padre, que
siempre llevaba el Breviario en la memoria, y que entonces, además, le
traía en la mano, abierto por el Oficio de Difuntos.

--Hijo mío--añadió,--reza por tu madre, reza por tí; mira que en estas
grandes tribulaciones el rezar es el mayor consuelo: _Tribulationem et
dolorem inveni, et nomen Domini invocavi._

--Es cierto--respondió D. Faustino;--he hallado la tribulación y el
dolor, pero no he hallado la fe.

--¡Qué horror! Si has de hablar así, vete, no profanes este sitio.

El Doctor tomó entonces maquinalmente el Breviario que tenía el padre
Piñón. Fijó sus ojos en la página por donde estaba abierto, y leyó unas
desesperadas sentencias del libro de Job, encarándose al leerlas con el
Padre, como si le contestara.

--Mi alma--dijo--tiene tedio de mi vida. Hablaré con amargura de mi
alma. Diré á Dios: no quieras condenarme. Manifiéstame por qué me juzgas
así. ¿Por ventura te parece bien el que me calumnies y me oprimas?

Aterrado el Padre de que así convirtiera el Doctor el bálsamo en veneno,
le arrancó el Breviario de entre las manos.

D. Faustino se precipitó dentro de la sala.

En medio de ella, en un féretro, entre cuatro blandones ardiendo, hacía
más de veinticuatro horas que estaba su madre de cuerpo presente.

D. Faustino se acercó al féretro con silencio respetuoso; se hincó de
rodillas como quien pide perdón, y levantándose luego del suelo, se
inclinó sobre el rostro de la difunta, le contempló con honda pena, y
exclamó como si anhelase despertarla:

--¡Madre, madre mía!

Respetilla, que estaba velando el cadáver; el padre Piñón; Doña Araceli,
que había subido, y el ama Vicenta, callaban y lloraban.

El Doctor, aproximando, por último, los labios á la cara pálida y
desfigurada de Doña Ana, la besó en la frente y en las mejillas.

Los que asistían á este espectáculo se apoderaron de D. Faustino, y casi
por fuerza le sacaron de allí y se le llevaron á su cuarto.



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XXV.

LA SOLEDAD


El dolor de D. Faustino fué grandísimo en aquellos días. Nació, no sólo
del amor que profesaba á su madre, sino del remordimiento de haber sido,
en parte, causa de su muerte.

El Doctor, allá en el seno de su conciencia, recordaba la vida de Doña
Ana, y comprendía que había sido un prolongado martirio, en que su padre
y él habían hecho el oficio de verdugos.

Doña Ana, resignada á vivir en Villabermeja, con un espíritu elevado y
culto, no había tenido con quién entenderse. Su marido, rudo, selvático,
montaraz, no sabía estimarla. Ni siquiera por gratitud, viéndose tan
cuidado y respetado, había mostrado amor y consideración á Doña Ana. Con
sus amores viciosos por la Joya y la Guitarrita, y por otras daifas
palurdas por el estilo, había humillado cruelmente á su mujer. Ni
siquiera amistad, ya que no amor, había sabido mostrar á aquella noble
señora, con quien jamás había acertado á sostener un diálogo que durase
cinco minutos. En cambio, ora jugando, ora en francachelas, en ferias y
en excursiones á otros pueblos de Andalucía, ora en regalos á las
mancebas que había tenido, ora con su desorden, mala administración y
necios planes, D. Francisco López de Mendoza se había empobrecido y se
había empeñado.

D. Faustino, lejos de remediar los males de su casa, los había agravado
más, si no con gastos grandes, con su imprevisión y su descuido y con su
incapacidad para las cosas prácticas de la vida. Su conducta reciente
había provocado, por último, la cólera de Rosita, y había traído sobre
la cabeza de su madre el golpe rudo que, en unión con su fuga y
cautiverio entre los ladrones, había acabado por matarla. D. Faustino no
quería perdonarse nada de esto. Estaba inconsolable.

La niña Araceli y el padre Piñón, que eran tan buenos, le hablaban de
resignación; le decían que era menester conformarse con la voluntad de
Dios, y aseguraban que Doña Ana, que había sido tan virtuosa no podía
menos de estar en el cielo. Á par de estas razones, fundadas en la fe,
sacaba á relucir el padre Piñón, con un candor delicioso y con un
sentido común exento de sentimentalismo, otros pensamientos y discursos
que, ya que no convenciesen al Doctor, le hacían sonreir y aliviaban
algo su pena.

--Faustinito--decía el Padre,--no te aflijas tanto. ¿Qué se gana con
afligirse? ¿Hay nada más natural que morir? Si no se muriese la gente,
¿cabríamos ya en el mundo? Además, ¿crees tú que nos podríamos sufrir,
al cabo de cierto tiempo, si fuésemos inmortales? ¡Qué monotonía tan
inaguantable la de la vida si no hubiera en ella término! Yo creo que en
este bajo suelo sería peor una vida inmortal que el tormento de quien no
duerme y se cansa. Al cabo de cierto tiempo de velar y de trabajar, te
sientes cansado y deseas dormir; pues lo mismo, después de vivir y de
afanar mucho, se desea la muerte. La muerte es el reposo, es el sueño
para los que velaron y se fatigaron demasiado. Se me figura á veces que
en el morir debe de haber muy semejante deleite, aunque mil veces más
intenso, al del hombre que, después de haber ganado su jornal y empleado
bien el día en obras útiles y misericordiosas, se tiende en una buena
cama, estira las piernas y se queda dormido.

--Sí, Padre--contestaba el Doctor;--pero ese hombre se duerme con la
esperanza cierta de despertar á la mañana siguiente y de ver la luz y de
hallarse más fuerte y brioso.

--Pues con más bella y sublime esperanza se entregó tu madre al sueño
del sepulcro--replicaba el padre Piñón, dejando á un lado sus filosofías
instintivas y volviendo á su papel de creyente y de sacerdote.--Tu
madre se entregó al sueño del sepulcro con la esperanza cierta de
despertar á la mañana, pero á la mañana que no termina ni cansa; de
gozar de otra luz más hermosa, de gozar de un día eterno, y de recibir
una magnífica paga, un jornal espléndido por sus trabajos y virtudes.
Sin duda, que, al morir, la palabra de Dios resonó en el centro de su
alma, diciendo: _Ego sum resurrectio et vita: qui credit in me, etiam si
mortuus fuerit, vivet; et omnis qui vivit et credit in me non morietur
in æternum._

Por desgracia, ni los razonamientos mundanos y filosóficos del padre
Piñón, ni sus creencias, ni las antífonas del breviario que citaba,
llevaban el mayor consuelo al ánimo de D. Faustino. Sólo dos personas
había hallado en el mundo con quienes su corazón verdadera y
profundamente simpatizase, con quienes su espíritu estuviese en
comunicación real: su madre y María. Una había muerto; de la otra, tal
vez para siempre le apartaba un obstáculo invencible. De esto no
acertaba á consolarse con nada.

Por otra parte, ahora que ya había perdido á su madre, el Doctor se
echaba en cara su desvío, ó por lo menos su tibieza para con ella. Se
culpaba de no haberla amado y respetado bastante, y no se lo perdonaba.
El Doctor se fingía creyente, religioso, por un momento, y comprendía
que, no sólo el padre Piñón, sino todos los sacerdotes del mundo le
absolverían de aquellos pecados. Dios, cuya justicia no es mayor que su
bondad, pues ambas son infinitas, le perdonaría también; pero él no se
perdonaba. Acumulaba sus faltas como quien hace una suma; y así como por
más que se esforzase no podía conseguir que tres y dos no fuesen cinco,
así tampoco podía lograr perdón para aquella suma dentro de su
conciencia recta y fría como la tabla de sumar ó como un conjunto de
axiomas. Entonces exclamaba:--¡Qué felicidad es creer en una
misericordia infinita, en un amor sin límites, que le perdona á uno lo
que uno mismo no se perdona! Yo tengo en mí un ideal de perfección, que
sólo me sirve de tormento, porque jamás llego á él; y cuando me examino
y estudio, veo que me aparto de él y me degrado más cada día. ¡Dichosos
los que imaginan percibir ó perciben una realidad suprema, cuya bondad
inagotable los purifica, elevándolos hasta ella!

La niña Araceli procuraba también consolar á D. Faustino; pero lograba
menos aún que el padre Piñón.

Entre tanto, la niña Araceli había prestado á la casa un servicio
inmenso. Todo el dinero que tenía ahorrado, que pasaba de dos mil duros,
le había traído y entregado á Respeta para que pagase á los acreedores.
La venta de las alhajas de Doña Ana y de los frutos que aun quedaban en
la casa había producido cerca de otros mil duros. Y por último, la niña
Araceli, empeñando sus bienes, había traído hasta otros seis mil duros,
con todo lo cual había nueve mil, y sobraba para salir del apuro y
salvarse de la ejecución.

Doña Ana logró morir con el consuelo de ver esta gran prueba de amistad
de la niña Araceli, que vino á cuidarla, recibió su último suspiro y le
cerró los ojos.

Para el Doctor, aunque agradecido á la niña Araceli, era una humillación
que hubiese hecho ella lo que él, que tan capaz de todo se juzgaba, no
había podido hacer. Tenía, además, el Doctor, cierta envidia generosa de
que la niña Araceli, y no él, hubiese sido quien oyó las últimas
palabras de la moribunda, y vió apagarse la postrera luz de su dulce
mirada, y sintió en su rostro, inclinado sobre el lecho de muerte, el
aliento final de aquel noble pecho.

Como la muerte de Doña Ana había provenido en parte de los disgustos é
insolencias del Escribano usurero, no dejó de pasar por las mientes del
Doctor la idea de tomar venganza. Pero pronto la desechó considerándola
miserable y hasta ridícula. El Escribano, y sobre todo, Rosita, que
mandaba en el Escribano, no habían recibido sino agravios de la casa de
los Mendoza; y si los habían satisfecho reclamando lo que les
pertenecía, nada había que vengar ni nada de que quejarse. Don Faustino
sólo sentía por el Escribano y por Rosita un desprecio profundo,
desprecio que estamos nosotros muy lejos de justificar.

D. Juan Crisóstomo Gutiérrez estaba compunjido y aterrado con la muerte
de Doña Ana y con la venida del Doctor. Unas veces soñaba que la muerta
entraba en su cuarto de noche y venía á tirarle de los piés; otras veces
sospechaba que el vivo D. Faustino iba á darle una paliza el día menos
pensado.

En el pueblo, donde el Escribano era por lo general odiado, como suelen
ser los ricos por los pobres, sobre todo cuando los ricos no son
generosos, casi todos los contrarios de los Mendoza, que en un principio
habían aplaudido la venganza, movidos á compasión por la muerte de Doña
Ana, se desataban en invectivas contra aquel usurero infame y sin
entrañas, que era lo menos que de él decían.

Rosita, por su parte, se mostraba sombría y silenciosa, aunque procuraba
parecer impasible. Si allá en el fondo de su alma pugnaba por surgir el
arrepentimiento, pronto le sofocaba ella evocando el recuerdo de todas
las injurias recibidas. La noche de la Nava se presentaba viva en su
imaginación, con su abandono, con su deleite, con todos sus hermosos
delirios, que casi al punto se desvanecieron. Estas imágenes eran para
el corazón de Rosita como una copa donde había gustado néctar y donde no
había ya sino turbias heces de hiel y veneno. Recordando aquella noche y
recordando la otra en que sorprendió al Doctor con María, Rosita, lejos
de arrepentirse, se apesadumbraba de ser una flaca y desvalida mujer, y
se avergonzaba de no ser bastante valerosa para buscar al Doctor y darle
de puñaladas.

D. Faustino, lleno de pena, ni quería salir de casa ni tratar de
negocios, y encargó al padre Piñón para que fuese en casa del Escribano,
en compañía de Respeta, á pagar lo que debía y á levantar las hipotecas
que pesaban sobre sus bienes.

De la materialidad de recibir y contar el dinero cuidó Rosita. Durante
esta prosaica operación, en el despacho particular de la casa, mientras
su padre estaba en la escribanía, Rosita se quedó á solas con el padre
Piñón, y éste le dijo:

--Ya tienes ahí todo el dinero; ya estás pagada; ya debes estar
contenta.

--¡Ay, padre, padre! La deuda que Faustino contrajo conmigo no se paga
con todo el oro del mundo. Ni con su sangre y su vida la pagaría.

--Eres una pecadora empedernida--replicó el padre Piñón.--Por ahí me
acusan de que tengo la manga ancha, y es verdad que la tengo. Á mucho
amor, mucho perdón; tal vez entienda yo muy á la letra aquello de que le
será perdonado mucho á quien mucho ha amado; pero cuando el amor se
trueca en odio, te aseguro que se me quitan las ganas de perdonar. Dime,
desalmada mujer, ¿no te remuerde la conciencia de la muerte de Doña Ana?

--Oiga V., Padre, ¿y por qué ha de remorderme la conciencia? ¿Qué culpa
tengo yo de que la tal señora se haya muerto? La matarían los diablos y
condenados con quienes andaba de tertulia por la noche. Lo que es
nosotros nos lavamos las manos. ¡Pues no faltaba más!... Lucidos
estaríamos si no pudiésemos pedir lo que se nos debe, por temor de que
los tramposos sensibles y delicados se nos murieran. Vaya... si por tan
poca cosa diesen los tramposos en la gracia de morirse, España se
convertiría en un desierto.

--En un desierto es en el que yo predico predicándote á tí,--dijo por
último el Padre Piñón, y selló sus labios.

Tres semanas después de la muerte de su prima, la niña Araceli se volvió
á su lugar, acompañada de Respeta y otros criados. La niña Araceli hizo
desde luego donación á D. Faustino de sus dos mil duros ahorrados. D.
Faustino trató en balde de reconocer aquella deuda y de pagar intereses.
De los otros seis mil duros que había Doña Araceli tomado prestados con
hipoteca de sus bienes, el Doctor se comprometió en regla á pagar los
réditos, para no ser más gravoso á su tía. Tía y sobrino se despidieron
con lágrimas y tiernos abrazos, á más de tres leguas del lugar, hasta
donde fué el Doctor acompañándola.

Durante la permanencia de Doña Araceli en Villabermeja al lado de su
sobrino, á pesar de que éste jamás preguntó por su prima Costanza, Doña
Araceli, que era locuaz y expansiva, le informó de que la marquesa de
Guadalbarbo era en extremo dichosa. Su marido la adoraba. La fortuna los
favorecía. Todo les salía bien. Nadaban en la opulencia. Se habían ido á
Londres, donde el marqués tenía negocios de banca, y cada día juntaba
más dinero, sin dejar por eso de conservar todas sus fincas en España y
aun de comprar otras.

De María es de quien el Doctor hubiera querido saber; pero el único que
de algo quizás podría informarle era el padre Piñón, que todo se lo
callaba, afirmando que no sabía dónde María había ido.

--Sólo sé--añadía--que te amaba con todo su corazón; que, sin embargo,
ha debido abandonarte, y que tal vez no la volverás á ver en esta vida.

Sin madre y sin amiga, sin las dos únicas personas á quienes amaba y
respetaba, se halló el Doctor en la soledad más espantosa. Respetilla
trataba de entretenerle y distraerle; pero sus noticias y sus chistes no
le arrancaban ni una sonrisa. El padre Piñón había intimado con D.
Faustino y venía á verle con frecuencia; pero tampoco el padre Piñón
penetraba en el alma y en el pensamiento del Doctor. Es cierto que le
echaba sus sermones, que le citaba versículos y oraciones y sentencias
del Breviario, y que á veces apelaba al sentido común y razonaba con
cierta filosofía burda; pero siempre que el Doctor se dignaba dar
contestación á todo aquello, solía quedarse el Padre en ayunas de lo que
el Doctor decía, figurándosele que no hablaba en castellano, sino en
griego. De esta suerte venían á terminar los diálogos entre ambos,
quedando el Doctor y el clérigo muy poco satisfechos el uno del otro,
aunque buenos amigos.

Imaginó, pues, el Doctor que su espíritu, en lo que tenía de más íntimo
y esencial, estaba completamente incomunicado, y que sólo en lo somero,
vulgar y casi indiferente se tocaba con otros espíritus. Aquel
aislamiento y aquella soledad se le hicieron insufribles. Entonces pensó
de nuevo, como ya otras veces había pensado, en la posibilidad de
entenderse y comunicar con espíritus que no fuesen de los que tenían
cuerpo humano, y en si esto sería factible por otro medio más sutil que
la palabra material, que agita el aire y que el aire transmite. Tan
grande fué el esfuerzo de su fantasía y su contínua preocupación para
lograr esto, que no pocas noches, en el silencio de su retiro, creyó ver
á la coya que se destacaba del marco y venía á decirle misteriosos
discursos, que penetraban en su alma sin pasar por los oídos, y vió de
nuevo el espectro de María que llegaba hasta él y le infundía en la
mente y en el corazón sentimientos inefables y conceptos intraducibles
en toda lengua humana. Aun así, esto no satisfacía al Doctor.

--Si el mundo de los espíritus existe--calculaba él,--debe de tener más
realidad, más ser, más luz y más vida que el mundo de la materia; pero
en estas apariciones y visiones, y hasta en las ideas que me comunican,
hay tanto de vago, de inconsistente, de incierto, de crepuscular, que
sospecho que es un mundo de sombras fantásticas y de quimeras, y no un
verdadero mundo espiritual éste en que penetro. ¿Quién sabe? Quizás lo
sobrenatural, el espíritu, no esté por fuera, no esté como separado de
la naturaleza misma y contraponiéndose á ella. Quizás que la penetre
toda y la anime. Quizás hago mal en apartarme de la naturaleza para
hallar el secreto que está en ella misma. ¿Será el universo un torrente
de vida divina, una revelación sucesiva de las fuerzas permanentes y
eternas, un hieroglífico lleno de sentido, donde cada cosa es signo,
cifra, representación de algo oculto, y el todo, para quien logre
interpretarlo, la solución del enigma? Siendo de este modo, la
naturaleza sería el manantial del conocimiento del espíritu. En sus
profundidades estaría el misterio divino. Pero ¿cómo sumirse en esas
profundidades? Toda la ciencia experimental no traspasa jamás la
superficie, la corteza: describe minuciosamente la cifra, y no da la
clave para descubrir lo cifrado. ¿Dónde hallar esa clave? ¿La cábala, la
magia, la teurgia serán posibles?

El Doctor, á fuerza de no creer en casi nada, empezó á creer un poco en
las ciencias ocultas.

Á menudo se quedaba mirando á Faón, cuya compañía era la única que no le
cansaba, y sentía deseo de que el podenco se convirtiese en el diablo;
pero en seguida negaba resueltamente que el diablo existiese, negando,
por lo tanto, la magia negra. La magia blanca, la magia no diabólica, es
la que seguía pareciéndole verdadera. El diablo no servía de nada si un
fuego, un hálito divino circulaba por el universo todo vivificándole;
porque lo ínfimo y lo supremo, lo pequeño y lo grande, este mundo
sublunar y toda la inmensidad del espacio poblado de soles debían de
estar estrechamente enlazados por aquella fuerza invisible. ¿Y por qué
el hombre no había de apoderarse de aquella fuerza? Si penetra y anima
el mundo de los cuerpos, la naturaleza toda, ¿dónde ha de ser más
enérgica que en la naturaleza humana? Si lo divino se filtra por el
universo y es el núcleo y constituye la esencia de las cosas, ¿cómo no
ha de estar asimismo en el centro de nuestro ser, en el abismo de
nuestra alma? De esta suerte pasaba el Doctor del arte mágica al arte
mística. Pero ni en el mundo exterior, penetrando en el seno de la
naturaleza con amor y entusiasmo; ni en el mundo interior de su alma,
buscando con el mismo entusiasmo y el mismo amor el objeto de su anhelo,
abstrayéndose de todo lo exterior, mortificando los sentidos é
imponiendo silencio á las pasiones, acertaba el Doctor á descubrir el
misterio, á declarar la cifra, á resolver el problema y á proporcionarse
un interlocutor que le conviniese é interesase más que el padre Piñón y
que Respetilla.

Tal vez le faltaban libros; tal vez ni de magia ni de mística había
leído lo bastante, y caminaba á ciegas, queriendo ejercer artes
dificilísimas, en las que apenas estaba iniciado.

Aunque sólo fuese por esto, el Doctor necesitaba ir á Madrid.

Por otra parte, lejos de aquel centro del movimiento intelectual, poco ó
mucho, que hay en España, no ya sólo serían estériles los trabajos del
Doctor, así en la magia como en la mística, en la filosofía y en la
poesía, sino también en las demás ciencias, artes y disciplinas más
bajas y vulgares, como la política, por ejemplo.

El Doctor, pues, á los seis meses de muerta su madre, impulsado de las
antedichas consideraciones, deseoso de acabar de aprenderlo todo, y
lleno de ambición difusa y de esperanza confusa de ser cuanto hay que
ser, hombre de Estado, poeta, orador, filósofo, sabio, y hasta mago y
místico, arregló sus negocios en Villabermeja; jubiló á Respeta, que lo
deseaba; puso de aperador á Respetilla; reunió hasta doce mil reales; y
con este dinero, después de una tierna despedida del padre Piñón, de
Respeta, de Respetilla, del ama Vicenta y del podenco favorito, se
plantó en la corte y se fué á vivir á una casa de huéspedes, donde por
un duro diario le daban cuarto, cama, luz, almuerzo, comida y cena.



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XXVI.

ILUSIONES QUE SE VAN PERDIENDO


Toda, casi toda la poesía, cómica y trágica, que había en la persona del
Doctor y en el ambiente que le circundaba, se disipó al salir de
Villabermeja. Allí se quedaron los dos uniformes de maestrante y de
lancero, el bonete y la muceta, los vestidos de majo, la jaca, el
podenco Faón y el fiel escudero Respetilla. Allí no podía menos de
quedarse también la noble casa solariega, el castillo de que él era
alcaide perpetuo, y la bóveda sepulcral donde yacían sus antepasados. De
señorito principal, aunque semiarruinado, medio ermitaño, medio mágico,
querido de las mujeres, objeto de adoraciones sublimes y de enconados
odios, figura novelesca, que ya podía compararse al Edgardo de Walter
Scott, ya al Manfredo de Byron, se transformó en un aventurero más, en
un perdido más, de los que vienen á Madrid á buscar fortuna.

Las locuras maravillosas, los conatos de ser teósofo, mágico y místico,
pasaron en seguida, preocupada la mente con otras aspiraciones más
vulgares. Las visiones y apariciones fantásticas de los espíritus de la
coya y de María no se dignaron entrar en la prosaica casa de huéspedes.

Durante muchos años permanecieron vivas, sin embargo, las ilusiones del
Doctor, aunque todas, una á una, iban lastimándose y quebrándose en la
piedra de toque del éxito.

Como poeta lírico, llegó á publicar algunas composiciones en periódicos
literarios; pero la gente estaba ya harta de suspiros, de lamentos y de
quejas con sonsonete ó cancamurria, y no hizo caso de los versos del
Doctor.

Hizo el Doctor varias tentativas para ser poeta dramático; pero se quedó
siempre en las dos ó tres primeras escenas de cada uno de sus dramas. La
crítica más despiadada acompañaba en su mente á la inspiración ó á lo
que otros llamarían inspiración; y convenciéndole á tiempo de que estaba
escribiendo tonterías ó disparates, le forzaba á dejarlos á un lado y á
que no los concluyese. El hambre no le apretó jamás por tal arte, que le
llevara á proseguir, para ver si el público, más indulgente ó menos
juicioso que él, aplaudía lo que él reprobaba, y tomaba por discreto lo
que él desechaba por sandio.

Creyéndose capaz de ser un gran poeta épico y de compendiar, cifrar y
resumir en una epopeya colosal toda la civilización presente, con
iluminaciones, vaticinios y como auroras de la futura, emprendió tres ó
cuatro veces la susodicha epopeya; pero no pasó nunca de un centenar de
versos. La perversa crítica acudía á su cuarto de la casa de huéspedes y
ahuyentaba á las musas á latigazos.

Procuró el Doctor hablar en el Ateneo, y siempre se le trabó la lengua y
no acertó á decir nada.

Consiguió entrar de redactor en un periódico; pero no sintiendo ni
sabiendo fingir que sentía la pasión política de otros, y siendo además
enorme su pereza, tuvo que salirse de la redacción, á fin de que no le
echaran por inútil.

Embobado con mil ideas de indefinido progreso, de paz, de bienandanza,
de luz y de gloria para el humano linaje en general, y en particular
para su patria, se encumbraba á tales alturas, que cuanto acá por la
tierra nos divide no le importaba un comino. Lo mismo le daba á él de la
monarquía que de la república, de la Constitución de tal año que de la
de tal otro, de esta ley electoral que de aquélla, de tal ley de
Ayuntamientos que de tal otra. Hasta la libertad, que era lo que más
amaba, considerándola como medio y no como fin, no era para él un ídolo
á quien no se pudiese en ocasiones dejar de rendir culto y ofrecer
sacrificios. Extrañaba, pues, el Doctor tanto frenesí, tanto calor
tanto brío como muchos ponían en la contienda, y se daba á sospechar si
las opiniones y teorías serían el pretexto, y si el verdadero motivo
serían las posiciones. En este punto, á pesar de toda su ilustración,
nuestro doctorcito era un bermejino completo, ó mejor dicho, un lugareño
español de cualquiera parte, salvo cuatro ó cinco provincias, donde
saben querer y saben lo que quieren, y por eso traen á mal traer á las
demás, que tienen la voluntad marchita. Lo cierto era, según el Doctor
notaba, que cada partido político de los que se disputaban el poder en
la prensa y en la tribuna se componía de unos cuantos señores visitantes
de la misma casa ó asistentes á la misma tertulia, los cuales no tenían
masas de pueblo detrás de sí, salvo varios espoliques que esperaban
cabalgar en un buen empleo, ni representaban una respetable
colectividad, ni eran como apoderados ó adalides de los altos intereses,
ideas, creencias y propósitos de clases enteras. Cada adalid fantaseaba
allá en su mente el credo que más le convenía y formaba á su antojo un
partido, del cual se hacía jefe. El Doctor se obstinaba en suponer que á
casi nadie le interesaba dicho credo más que á los que iban en su virtud
á tomar el mando; que el pueblo español no distinguía los matices, sino
los colores más vivos y marcados; que, según lo había declarado el gran
Donoso, se hartaba pronto de discusiones, de sutilezas y distingos, y
sólo gustaba de Barrabás ó de Jesús; y que, para pedir á cualquiera de
estas dos tan opuestas personas, no se valía del derecho de petición, ni
para proporcionarles un triunfo acudía á las urnas electorales, sino, ó
bien no hacía nada, ó echaba mano al trabuco.

Estas y otras consideraciones alejaban al Doctor de la política y le
hacían capaz de exclamar, como aquel viajero de un cuento de Voltaire,
cuando llegó á Persia, donde ardía la guerra civil, y le preguntaron qué
prefería, si el carnero blanco ó el carnero negro, que, con tal de que
el carnero estuviese bien asado, el color de la lana importaba poco; que
si, ora pidiendo carnero blanco, ora carnero negro, habían de consumir
en la lucha todos los otros carneros; y que si, ora pidiendo á Jesús,
ora á Barrabás, habían de hacer siempre barrabasadas, más valía que las
hiciesen pronto y de común acuerdo, sin pelearse ni arruinarlos á todos.

Si el Doctor se hubiera limitado á sentir y pensar así, aunque nosotros
hallamos que hubiera sentido y pensado desatinadamente, no le hubiera
sido perjudicial; pero lo peor era la maldita franqueza de su condición,
la cual no consentía que se le pudriese en el alma ni sentimiento ni
pensamiento alguno, por recóndito que debiera tenerse. De este modo--y
por ser tan escéptico en política,--no consiguió jamás ni siquiera ser
diputado.

Otra de sus ilusiones, y de las más persistentes y tenaces, fué la de
creerse un gran filósofo. Mas por lo mismo que tal se creía, le era más
difícil dar á luz escritos filosóficos. ¿Cómo había él de conformarse
con ninguno de los sistemas inventados ya en tierras extrañas y
sucesivamente de moda en nuestro país? No había de ser tradicionalista
ni flamante tomista; y ni Cousin primero, ni Kant, ni Hegel, ni Krause
por último, lograron alistarle bajo sus banderas. El Doctor soñaba con
sacar á relucir, cuando menos el mundo se lo percatase, un nuevo sistema
todo suyo. Así se pasaban los años y no producía nada. Consolábase, no
obstante, con una sentencia, que no recordamos bien si es ó no de
Aristóteles, por la cual se afirma que hasta bien cumplidos los
cincuenta, no llega el hombre á toda la madurez y plenitud de su
entendimiento. El Doctor aguardaba, pues, dicha edad para eclipsar á
Krause, á Kant y á Hegel.

También, pasado ya algún tiempo, y conservando en el alma, sólo como una
dulce memoria que interiormente la iluminaba, la bella imagen de María,
trató el Doctor de brillar en la alta sociedad y de ser amado de las
damas madrileñas; pero esta ilusión fué más vana que las otras. Todo el
toque de la dificultad, todo el busilis de este negocio, según el Doctor
había oído decir, estribaba en que alguna muy elevada le quisiese. Las
otras le tendrían al punto por hombre digno de amor, y acudirían á él
como á la miel las moscas. Por desgracia, no halló el Doctor á ésta que,
digámoslo así, había de romper la marcha. No era posible tampoco renovar
la estratagema de aquel empresario de la plaza de toros, que en tiempo
en que había menos afición que hoy notó que ningún año iba gente á la
primera corrida, sino que empezaba la gente á ir á la segunda, y decidió
dar principio por la segunda para que hubiera gente desde luego. Lo
cierto es que, sin posición, sin el brillo de la gloria ó de la riqueza
ó de los mismos triunfos en otros amores, obscuro, algo encogido, pobre
como las ratas, pisaverde de casa de huéspedes, en suma, es muy difícil
deslumbrar al bello sexo. No se halla á cada paso una princesa del
Catay, una Angélica amorosa, que elija por su Medoro á un señorito sin
nombre, poco ameno además, y dado á melancolías. El Doctor, por lo
tanto, era en Madrid como aquel Leonardo que Camoens nos pinta en _Los
Lusiadas_, tan infortunado en amores, que en la propia isla de Venus,
donde todo estaba dispuesto para agasajar y deleitar á los heroicos
portugueses, estuvo á pique de no topar con una sola ninfa que se le
mostrase piadosa y que no huyera de él como de la peste.

Como el Doctor se acicalaba y vestía con alguna elegancia y esmero, iba
á los teatros, á los bailes y reuniones, y hacía de vez en cuando
alguna calaverada, por ejemplo, perder quinientos ó mil reales al juego,
ó ir á comer ó cenar á una fonda, juzgándose por un instante, en aquella
ocasión, un Sardanápalo ninivita, un Baltasar babilónico, un romano de
la decadencia ó un mega-duque del Bajo Imperio, siendo esto del Bajo
Imperio lo que priva más entre los escritores políticos y moralistas al
considerar el lujo y relajación de nuestra edad, y echarla de Juvenales
y de Tertulianos severos; y como por otro lado, las poesías líricas, la
epopeya, los dramas que no llegaban á concluirse, y el sistema
filosófico que no acababa de inventarse, no producían, ni era natural
que produjesen, un ochavo, el pobre Doctor estaba casi siempre á la
cuarta pregunta. El caudal de Villabermeja (aunque, según á mí me han
asegurado, Respetilla era fiel administrador, por más que parezca
inverosímil) apenas producía para pagar los réditos de los seis mil
duros y enviar mil reales mensuales al Doctor, los cuales desaparecían
casi siempre á los tres ó cuatro días de cobrada la letra.

El Doctor, en estos apuros, empezó á contraer deudas; pero era tan
inepto en la ciencia práctica del crédito, parte la más esencial de la
crematística, que sólo acertó á deber al sastre, al zapatero, al
guantero y á la pupilera, que le pedían de continuo que pagase.
Entonces, olvidando ya las altas ciencias ocultas á que había pensado
consagrar su vida, no pensó el Doctor en más ciencias ocultas que en la
crisopeya. Él, que había soñado con descubrir la fuerza íntima, el
principio divino que mueve y anima el universo, y apoderarse de él para
gobernarlo y dirigirlo todo, se limitó entonces á ver cómo lograba
reunir un poco de dinero, y lo peor es que no lo consiguió.

Con este desengaño acabó por lo que acaban otros y por lo que muchos
empiezan: por suponer que el presupuesto es el hospicio de los mendigos
de levita, la sopa de los conventos para la pobretería ilustrada, y el
refugio y el hospital de los pordioseros leídos. El Doctor pretendió un
empleo, y al cabo consiguió que se le diesen, de ocho mil reales al año,
en el Ministerio de la Gobernación. Unas veces cayendo, otras
levantándose, ya repuesto, ya cesante, ya repuesto otra vez, llegó
nuestro héroe á tener catorce mil reales de sueldo, catorce años de
servicio y diez y siete años de vida de Madrid.

Siempre fué el Doctor un detestable empleado; pero no le faltaron amigos
que le sostuvieran en su empleo.

Claro está que otros, con menos capacidad que el Doctor, llegan á
directores, á consejeros de Estado y hasta á ministros; así anda ello;
pero no es menos claro que lo deben á casualidades dichosas (ya se
entiende que no para el país), y no á todos les han de tocar estas
casualidades, como no á todos les toca la lotería. Por sus condiciones
de carácter y de entendimiento, por su idiosincrasia, como se dice tanto
ahora, no era el Doctor de los que por sí, y sin que interviniesen las
referidas casualidades, podía ir más allá del punto á donde llegó. Así
es que no pasó de dicho punto, y gracias.

Toda esta parte de la vida del Doctor se refiere aquí en compendio y á
escape, porque no importa mucho á la acción ó argumento principal de
esta verdadera historia, si es que en esta verdadera historia quiere
concederme el lector que hay una acción única, con unidad clásica y
patente.

Sea como sea, el Doctor Faustino, avergonzado de no ser más que auxiliar
en un Ministerio, y esperando siempre el día en que había de elevarse á
personaje, no quiso volver á poner los pies en Villabermeja, donde había
pasado por un pozo de ciencia, por un prodigio de talento y por uno de
los más egregios caballeros, señorones y alcaides perpetuos que jamás
han existido. Así llegó á la edad de cuarenta y pico de años, harto
maltratado de la suerte, pero nunca desilusionado.

Todas las noches dejaba para la mañana siguiente el poner manos á la
obra y el empezar á escribir su gran _Tratado de Filosofía_, ó concluir
su colosal epopeya, ó resollar con alguna peregrina y pasmosa invención
que aturdiese á los nacidos. Nada, sin embargo, se realizaba jamás.

Amanecía Dios: el Doctor iba á su oficina á extractar expedientes ó á
arrullarles el sueño; comía luego sus pícaros garbanzos, cuando no le
convidaban en alguna casa de fuste, y siempre por las noches andaba de
tertulia en tertulia. Nadie le quería ni bien ni mal, porque á nadie
estorbaba, como no fuese á alguien que desease ser auxiliar como él;
pero el Doctor no tenía un solo conocido que desease tan poco, sino que
los paisanos deseaban ser ministros ó superintendentes generales de
Hacienda en Cuba; y los clérigos, arzobispos; y los militares, capitanes
generales y dictadores. Menester hubiera sido que se allanase el Doctor
á ir de tertulia á las tiendas de aceite y vinagre para encontrar ya
muchos envidiosos. Con tan elástico impulso aupaba el trampolín de la
política, y tan rápido iba haciéndose el turno en los altos icarios, que
había esperanzas de sobra para cualquier titiritero. El Doctor, en medio
de todo, conservaba siempre las suyas, risueñas y halagadoras, y
presentía que, sin saber aún por qué, ni cómo, ni cuándo, acabarían las
gentes por envidiarle. Con estas esperanzas se distraía y consolaba.



[Imagen decorativa]

XXVII.

CABOS SUELTOS


No faltará quien halle inverosímil la poca ó ninguna carrera que hizo en
Madrid D. Faustino López de Mendoza. Ó D. Faustino era tonto ó no lo
era, dirán. Si era tonto, debió pintarle tonto el autor de esta
historia; pero como le ha pintado discreto, aunque extravagante, no se
comprende cómo no llegó á elevarse en esta sociedad agitadísima y
revuelta, donde tan fáciles son las elevaciones.

Contra estos argumentos va ya mucho en el capítulo anterior. Sin
embargo, prefiriendo nosotros pasar por pesados á pasar por aficionados
á lo inverosímil, vamos á añadir otras razones.

En España está el entendimiento muy repartido: casi no existe la gran
masa de tontos utilísimos, mansos, gobernables, industriosos,
trabajadores y fáciles de entusiasmar, que existe en otras naciones más
dichosas, donde el entendimiento está reconcentrado y como vinculado en
pocos hombres.

Hay, pues, en España, muchos más de entendimiento que por ahí en otras
tierras; pero en cambio cabemos á bastante menos entendimiento. Apenas
si pasa nadie de lo que se llama listo ó travieso. Esta listura ó
travesura, no auxiliada por gran saber, porque somos perezosos, no da
para lo bueno el fruto que debiera dar; y por otra parte, como son
tantos los que la tienen, en mayor ó menor grado, raro es el hombre en
quien llega á constituir tal excelencia, que le distinga y eleve con el
asentimiento general sobre el nivel de los otros, y le haga apto para el
mando. De aquí lo instable de toda dominación y la escasa reverencia con
que se mira á quien la ejerce. De aquí además el que haya tantos y
tantos que aspiren á ejercerla, creyéndose con títulos iguales ó
superiores á los más encumbrados.

En esta perpetua contienda por subir toman parte unos cuantos miles de
hombres: el proletario de levita. Como hay, cada año casi, caídas y
encumbramientos, llegan á ser personajes los más capaces sin duda; llega
á serlo también un tanto por ciento de los meramente listos; pero como
los listos abundan, los más se quedan tocando tabletas. Lo que sucede es
que de los que se quedan no nos volvemos á acordar y nos parece que no
han existido. Sólo de vez en cuando reconocemos y recordamos á tal cual
de ellos, antiguo compañero de colegio, de universidad ó de los primeros
años de la vida, en alguien que viene cubierto de harapos á pedirnos
una limosna ó un empleo de cinco ó seis mil reales, cuando en otro
tiempo esperaba llegar á duque ó á príncipe, y aun entendía que se
quedaba corto.

Que el carácter de las personas influye mucho en la diversidad de
éxitos, es cosa de que no se puede dudar; pero la suerte, el mal llamado
acaso, esto es, la combinación y enlace de los sucesos, que no hay mente
humana que prevea, influyen más aún. Por lo demás, lo inexplicable, lo
misterioso, lo inverosímil en grado superlativo, en cualquiera otro país
donde, como en España, no haya privilegios aristocráticos ni valga el
capricho de un rey, es el encumbramiento de la gente inepta por todos
estilos. Lo que es el que don Faustino se quedase siempre con catorce
mil reales de sueldo y no pasase más allá, era natural, verosímil y
justo en todo país, sin que por eso tengamos que calificar de idiota, ni
de mucho menos, al protagonista de nuestra historia.

El momento de los grandes sucesos que van á terminarla se aproxima ya;
pero antes nos parece indispensable atar algunos cabos sueltos; decir
algo de lo que sucedió á varios de los personajes más importantes
durante los diez y siete años que tan sin dicha perdió en Madrid D.
Faustino.

El escribano D. Juan Crisóstomo Gutiérrez murió tranquila y
cristianamente en su lecho. El padre Piñón, que le asistió en aquel
último trance, exigió de él que se casase con Elvirita. El Escribano se
casó, reconociendo y legitimando á un hijo que de Elvirita tenía,
llamado Serafinito, á quien ya hemos visto figurar en la introducción de
esta historia. Los bienes del Escribano eran tan cuantiosos, que,
divididos en partes iguales entre sus tres hijos, bastaron á dejarlos
muy ricos á todos.

En el momento de nuestra historia á que hemos llegado, Serafinito
permanecía soltero, y Ramoncita hacía años que estaba casada con D.
Jerónimo, el cual ejercía con gran éxito y tino la medicina en
Villabermeja. Aunque no tenían hijos que extrechasen los lazos
conyugales y completasen su dicha, la _Médica_ y el Médico vivían muy
felices.

Rosita, á pesar de sus lances con D. Faustino, harto escandalosos para
que pudieran olvidarse, era tan graciosa, tan discreta, tan firme de
voluntad y tan rica para aquellos lugares, que siguió siendo pretendida
de muchos. Sólo de ella dependía el hacer ó no lo que se llama un buen
casamiento.

El amor al régimen autonómico, y tal vez el recuerdo de D. Faustino y de
su abandono, indujeron á Rosita á que continuase soltera durante algunos
años más. Según hemos dicho, Rosita era una hermosura de bronce. Llegó á
los treinta, llegó á los treinta y dos, llegó, en fin, á los treinta y
ocho, y aun parecía la misma Rosita del día y de la noche de la Nava.
Sin embargo, al frisar en los cuarenta, aunque su cara y su limpio y
bien formado cuerpo, con el aseo, el ejercicio constante y los aires
campesinos, estaban como siempre, sin que la gordura hubiese venido á
desfigurarlos, ni una delgadez malsana hubiese impreso en su piel
trigueña, delicada y tersa, ni mancha ni arruga, Rosita hubo de tener
melancólicos presentimientos de que la vejez empezaba á surgir en las
profundidades y abismos de su ser, por más que por la superficie no
apareciera. Aquella mocedad, aquella gallardía, aquella gracia que aun
conservaba, eran como un milagro de su voluntad enérgica, y el milagro
podía tener término. Algunas canas que aparecían entre su negra y
hermosa cabellera eran el único signo exterior que le anunciaba la
venida de la vejez. Esto bastó, no obstante, para que Rosita pensase con
espanto en la vejez, y sobre todo en la vejez solitaria. Un deseo
ambicioso de encumbrarse más, de figurar y de lucir fuera de
Villabermeja, de triunfos, de esplendores y de conquistas en más vasto
teatro, y de deslumbrar aún con la luz de su belleza antes que del todo
se eclipsase, se apoderó entonces del alma de Rosita.

Entre sus pretendientes se contaba D. Claudio Martínez, consecuente
hombre político, y diputado á Cortes casi perpetuo por el distrito de
que formaba parte Villabermeja. D. Claudio había hablado cuatro ó cinco
veces sobre Hacienda en las sesiones del Congreso, y había llegado á ser
director general en el Ministerio de aquel ramo. Allí se había dado tan
buena maña, que había formado un capitalito de un par de millones. Era,
pues, un señor de muchas campanillas, un pájaro de cuenta, en potencia
propincua de ser ministro, título, banquero, ó las tres cosas.

Solterón de cuarenta y pico de años, estaba bien conservado, y era
alegre, servicial y ameno. Trataba con tal llaneza á todos sus
electores, les buscaba tantos empleos, y les desempeñaba tantos encargos
y comisiones, que era adorado por todo el distrito. Su retrato, ora al
óleo, ora en fotografía iluminada, resplandecía en las casas
consistoriales de los cinco ó seis pueblos que el distrito formaban. En
todos ellos le recibían con repique general de campanas é iluminación
cuando volvía de Madrid. En todos ellos se daban comilonas, bailes y
giras campestres en su obsequio. Y de todos ellos le enviaban, cuando
estaba en Madrid, barriles del mejor vino, piñonate, hojaldres,
alfajores, arrope y otra multitud de regalos.

No era Rosita mujer que se dejase deslumbrar por tales grandezas. Cuando
no su claro entendimiento, su instinto hubiera sobrado para darle á
conocer que D. Claudio era un personaje vulgar; lo que llaman por allá
un tío. Á veces le comparaba con el cruel alcaide perpetuo, y éste le
parecía aún de oro puro, y el D. Claudio de muy bajo y ruín metal; pero
D. Faustino era un dije funesto ó inútil, un primor, una joya que no
servía para nada, mientras que D. Claudio era y podía ser un instrumento
provechoso para conseguir multitud de cosas y realizar mil gratos
ensueños. Rosita concibió la idea de su casamiento con Don Claudio como
una sociedad en comandita, donde, unidos capitales y aptitudes, podrían
encumbrarse pronto los socios al pináculo de la riqueza y de los
honores. Esto la sedujo; y si bien D. Claudio distaba infinito de
inspirarle amor, como no le inspiraba repugnancia, Rosita se casó con
Don Claudio.

Años hacía que ambos esposos vivían en Madrid, donde Rosita era admirada
por su talento y su chiste, y donde aun tenía mil adoradores, aunque ya
jamona. La casa de D. Claudio era el centro de lo más ilustre y
empingorotado que había en Madrid en la sociedad de medio pelo. Rosita
era la _lionne_, la reina, la emperatriz de las cursis. Lo menos catorce
ó quince poetas, simultánea ó sucesivamente, habían hecho de ella su
musa, su Laura ó su Beatriz, y le habían compuesto baladas, elegías,
cantares y doloras. Rosita procuraba hacer creer que sus amores con
todos estos vates habían sido platónicos, y no hay razón para que no la
creamos. Propalaban, por último, algunas malas lenguas, que el general
Pérez era más dichoso, ó dígase no era, como los poetas, tan severo
secuaz del gran filósofo griego en sus amores con Rosita. Ello es que el
general Pérez tenía vara alta con todos los ministros, y en particular
con el de Hacienda y con el director del Tesoro, cerca de los cuales
prestaba todo su apoyo á Don Claudio, quien siempre tenía pendientes de
allí una infinidad de enredos, tramoyas y discretas é ingeniosas
combinaciones para dislocar el dinero, alzándose con él.

    Entre la turba perezosa y torpe
    De los demás mortales.

Don Claudio iba aproximándose cada vez más á su ideal, á ser un
capitalista, cuya misión en el mundo solía comparar él á la de los
grandes pantanos artificiales, donde se reúnen y acumulan las aguas que
sirven después para fecundar con su riego inmensos terrenos incultos,
antes secos y estériles. Considerándose D. Claudio uno de estos
pantanos, trataba de llenarle y llenarse pronto y bien; su mujer,
Rosita, le ayudaba como podía.

Don Faustino no había puesto nunca los pies en casa de Rosita; pero la
saludaba y era saludado por ella cuando la veía por acaso en paseo, en
los teatros ó en alguna tertulia. Jamás se acercaba á ella, ni la
hablaba.

Otro personaje importantísimo de nuestra historia, el famoso Joselito el
Seco, había tenido un fin trágico, como era de presumir, en cumplimiento
de la sentencia ó refrán que dice: _quien mal anda, mal acaba_. Como
Joselito era la providencia de la gente menuda; como su rumbo y su
generosidad no tenían límites, y como las dos terceras partes de lo que
ganaba en su oficio las repartía caritativamente entre los pobres,
gastando lo restante con esplendidez de gran señor, no había arriero que
no le idolatrase, ni ventero ni casero que no le amparase ni ocultase,
ni coplero rústico que no le celebrase en sus coplas, ni señorito de
lugar que no procurase ser su amigo, llevado de la cuenta que le tenía,
y aun de la admiración sincera que sus hazañas, altas caballerías y
estupendas magnificencias inspiraban. Entre el vulgo de Andalucía
gozaba, pues, Joselito de tanta popularidad como D. Claudio entre sus
electores. Así es que no había medio de cogerle, ni vivo ni muerto,
seguía haciendo de las suyas, paseándose por todas partes como por su
casa, y campando, en suma, por sus respetos.

De este modo hubiera continuado quizás, aunque hubiese vivido más años
que Matusalén, si no acontece lo que vamos á referir ahora, valiéndonos
de una carta de Respetilla á su amo, que trasladamos aquí con fidelidad
y exactitud.

Dice la carta:

»Villabermeja entera está indignada con lo ocurrido á Joselito el Seco.
Voy á contárselo á su merced, porque debe interesarle. Permítame su
merced que tome las cosas de muy atrás para que lo entienda todo.

»Joselito era tan bueno y tan escrupuloso, que no se apoderaba de nada
de los pobres. Perseguido además en estos últimos años por la Guardia
civil, no lograba proporcionarse recursos suficientes y andaba muy
apurado.

»En sus apuros acudió á un amigo rico, al Alcalde de..., en la provincia
de Málaga, y le rogó con muy buenos modos que le enviase tres mil reales
á su casería, por donde él pasaría á recogerlos. El Alcalde envió sin
dificultad los tres mil reales. Al mes volvió Joselito á sus apuros:
pidió otros tres mil reales y los obtuvo también. Poco después pidió
cuatro mil. El Alcalde hizo sus observaciones; resistió bastante; pero
al cabo entregó los cuatro mil reales que Joselito le pedía. Así
siguieron, Joselito pidiendo y el Alcalde dando, hasta que llegó la
séptima petición. El Alcalde entonces hubo de sulfurarse. El mismo
diablo sin duda le inspiró una idea terrible.

»Escribió á Joselito diciéndole, como de costumbre, que el dinero
estaría á su disposición en la casería en tal día y á tal hora; que
fuese allí á buscarle; pero el Alcalde, en vez de enviar el dinero,
envió á la casería con gran sigilo y recato veinte certeros tiradores,
los más famosos que pudo hallar.

»La casería, como muchas de estas tierras, formaba un cuadrado perfecto.
El lado de frente ó de la fachada era la habitación de los señores para
cuando iban allí á pasar una temporada; en el lado derecho estaban las
caballerizas y el tinado para los bueyes; en el lado izquierdo, las
bodegas, y á la espalda, el lagar y el molino aceitero. En el centro
había un ancho patio interior, sobre el cual daban muchas ventanas de
los cuatros cuerpos ó lados de la fábrica. En dichas ventanas se
colocaron los tiradores con las escopetas prevenidas y bien cargadas. El
casero, hombre de mucho estómago y de toda confianza, se había
comprometido á introducir á Joselito y á su tropa en el patio, á meterse
luego en la casa y á dejarlos encerrados allí, donde los de las
escopetas los habían de freir á tiros.

»El plan era tan hábil, que ya el Alcalde daba por segura la muerte de
todos los ladrones, y creía tocar los laureles que iban á prodigarle por
haber librado á las gentes de aquel sobresalto continuo.

»Dios, sin embargo, lo dispuso de otra manera. Cuando Joselito iba á
entrar con su cuadrilla en la casería y en el patio, tuvo cierto
recelo, y miró al casero con fija atención. Este perdió la serenidad y
se puso más amarillo que la cera. No fué menester más. Joselito sospechó
la trama. Conoció, como si lo viese, que había dentro gente oculta para
matarle y matar á sus camaradas. Joselito era generoso. Supuso que el
casero cumplía con las órdenes de su amo, y le dejó vivo; pero no
consintió que ninguno de los suyos entrase en la casería. Todos ellos se
fueron sin entrar.

»Joselito juró vengarse del Alcalde. Harto calculaba éste que, después
del mal éxito de su plan, corría el peligro de que Joselito le
asesinase. El Alcalde se amilanó de tal modo, que no salía del lugar.
Apenas salía de su casa, sino á las horas en que hay más gente en las
calles y tomando mil precauciones.

»Nada bastó á libertarle. Una noche, entre nueve y diez, entró Joselito
á pie en el lugar con ocho de su partida. Lleno de atrevimiento, se fué
como un rayo á casa del Alcalde. Entró en ella cuando nadie sospechaba
que pudiera venir. Sus compañeros maniataron, ataron lienzos á la boca y
amedrentaron á los criados y á las criadas para que no se defendiesen ni
chillasen. Joselito halló solo y de improviso al Alcalde en su despacho.

»--Encomiéndate á Dios á galope--le dijo--, y reza el credo. No quiero
que se pierda tu alma. Lo que es con tu cuerpo y con tu vida vas á
pagar ahora la traición que me hiciste.

»El Alcalde, que conocía bien á Joselito, se persuadió de que no había
remedio. Los ruegos no hubieran valido de nada. La resistencia era
inútil también. Joselito le apuntaba con su trabuco, cuya boca casi le
tocaba en la sien. Al menor movimiento hubiera Joselito disparado. El
Alcalde, pues, tomó el partido de guardar un digno silencio.

»Pasado un minuto, y calculando ya Joselito que el Alcalde se había
encomendado á Dios pidiéndole perdón de sus culpas, volvió á decir:

»--Reza el credo.

»Con voz firme y entera empezó á rezar el Alcalde; pero al llegar á
decir _y en Jesucristo, su único hijo_, Joselito disparó el trabuco y le
metió en la cabeza todo el plomo y hasta los tacos de que estaba
cargado.

»Muerto el Alcalde sobre el sillón mismo de su bufete, Joselito salió de
la casa y del lugar con sus ocho compañeros. Fuera le aguardaban otros
con los caballos, y montando en ellos, todos se pusieron en salvo.

»El Alcalde no tenía más familia que un hijo de diez y ocho años,
soltero y guapo mozo. Como aquella noche era sábado, el muchacho, que ya
tenía barbas muy recias, estaba afeitándose en la barbería.

»Allí vinieron á contarle la espantosa desgracia que acababa de suceder.
Voló á su casa con la cara á medio afeitar, y vió á su padre, á quien
amaba de todo corazón, muerto de un modo horrible, con la cabeza
deshecha.

»Levantando entonces las manos al cielo, sobre el cadáver, caliente aún,
juró el mozo por cuanto hay de más sagrado no raparse las barbas, no
comer en mesa con manteles, no desnudarse la ropa que tenía puesta y no
dormir en cama hasta que matase á todos los ladrones y al capitán de
ellos, Joselito.

»Cinco años han pasado desde que esto aconteció, y el mozo ha cumplido
su juramento en cuanto de él dependía. Arruinándose, derritiendo la rica
herencia que le dejó su padre, ha mantenido una compañía de escopeteros
de á pie y de á caballo, y ha perseguido y acosado tanto á los ladrones,
que una vez dos, otra uno, otra cuatro, ha acabado por despacharlos á
todos al otro mundo. Joselito solo vivía. Ya no había forma de que el
mozo vengador le encontrase y le matase. De manera que el mozo seguía
sin mudarse, sin comer á la mesa, sin dormir en cama y sin raparse las
barbas. Cuentan que ponía miedo su vista.

»Así hubiera seguido largo tiempo, porque Joselito era muy sagaz y
hábil, y no se dejaba coger fácilmente. Además, Joselito tenía multitud
de protectores y encubridores. Pero Joselito (Dios le haya perdonado
con su inagotable misericordia), aunque era un gran pecador, tenía
golpes y partidas de hidalgo y bien nacido. Harto de aquella
persecución, envió un recado al hijo del Alcalde con una gitana vieja,
de quien mucho se fiaba. El recado era que si quería acabar de una vez y
poder raparse las barbas, que viniese, sin su gente, á donde él
designara; que, seguros los dos, se verían y terminarían su pleito á
navajazos, muriendo el uno ó el otro ó ambos, como buenos caballeros.
Agradó la propuesta al hijo del Alcalde, y previos los juramentos más
terribles para precaverse de la traición por una y otra parte, el hijo
del Alcalde y Joselito se vieron en un encinar, y riñeron valerosamente
con las navajas, sin más testigo que la gitana vieja, la cual, sentada
en un peñón, miró el combate sin pestañear.

»Joselito era un héroe, señorito, y aunque el hijo del Alcalde tenía
muchos hígados y manejaba bien el abanico, Joselito pudo más y dicen que
le mató limpiamente de un navajazo magistral por bajo de la tetilla
izquierda. Así pasó á mejor vida el hijo del Alcalde, sin haber podido
raparse las barbas desde que su padre murió.

»Cuando se divulgó esta hazaña, creció la fama de Joselito por toda
Andalucía, y pronto acudieron á ponerse á sus órdenes hasta siete
hombres de pelo en pecho. Joselito volvió á encontrarse capitán, con
una cuadrilla muy respetable de bandoleros.

»Así andaban las cosas, cuando el gobernador de esta provincia discurrió
una abominable traición, viendo que Joselito era invencible en buena
lid. Ajustó la muerte de Joselito con un malvado criminal, á quien tenía
en la cárcel y á quien dió libertad, haciendo correr la voz de que se
había escapado. Este traidor se unió á la partida de Joselito, ganó la
voluntad de aquel bandido tan caballero y una noche le asesinó mientras
dormía. Imagine su merced, señorito, cuán grande y cuán justa será con
este motivo la indignación de Villabermeja.«Respetilla, acostumbrado á
mirar como héroes á los bandidos, sobre cuyas hazañas sabía de memoria
no pocos romances, se extendía después en lamentar la muerte de
Joselito, en condenar la traición que contra él se había empleado, y en
celebrar sus _virtudes_. En obsequio de la brevedad, nos parece justo
suprimir todo esto, limitándonos á afirmar que Respetilla no había leído
libro alguno socialista, fatalista ni determinista moderno, y que era
eco de las ideas vulgares más rancias y castizas, cuando disculpaba á
Joselito de sus crímenes, atribuyéndolo todo al _sino_ y al pícaro
mundo; esto es, á la organización fatal del individuo y á las faltas,
vicios y durezas de la sociedad en que vive. No nos gusta sermonear en
novelas: de un hecho singular sabemos que no deben sacarse
consecuencias; pero el deplorable entusiasmo que entre los rústicos y
lugareños suelen inspirar los bandoleros y foragidos es tan general y
evidente, que á voces proclama que no son ideas nuevas y exóticas, sino
resabios antiguos los que le producen, contra los cuales más han de
valer la ilustración y la difusión de las buenas doctrinas filosóficas,
que la santa ignorancia que suponen muchos que existe y que se debe
conservar como oro en paño.

Doña Araceli había muerto también, siete años hacía. La buena señora,
sin dolores, sin violencia, con aquel mismo amor suave, que era el fondo
de su carácter, había exhalado el último aliento, quedando exánime como
un pajarito. En su testamento no se olvidó del querido sobrino de
Villabermeja y le dejó en herencia los seis mil duros de la deuda; pero
el manirroto de D. Faustino había contraído ya otra deuda mucho mayor
para poder seguir viviendo en Madrid con sus pocos recursos.

De María nada volvió á saber D. Faustino, ni antes ni después de la
muerte del padre de ella. El único que en Villabermeja debía saber su
paradero era el padre Piñón; pero éste nada quería declarar, por más
que en varias ocasiones el Doctor le había escrito preguntando.

Había habido un personaje bermejino, del que hemos hablado en la
introducción, sobre el cual recayeron en otro tiempo las sospechas del
Doctor de que hubiese sido el velador, ocultador y defensor de María.
Era este personaje el cura Fernández; pero el cura Fernández hacía mucho
tiempo que no existía. Averiguada con exactitud por el Doctor la fecha
de su muerte, aparecía posible que él hubiese sido el embozado que tuvo
con Joselito la conferencia de que resultó su libertad. Á poco hubo de
morir el cura Fernández. ¿Dónde estaba, pues, María?

El lector no puede haber olvidado al personaje principal de la
introducción; al verdadero narrador de esta historia, que yo me limito á
repetir á mi manera; el famoso D. Juan Fresco, sobrino del célebre cura.
¿Sospechará quizás el lector que María se había ido á América y había
buscado un refugio cerca de D. Juan Fresco?

El lector perspicaz quizás lo sospeche; pero Don Faustino no podía
sospecharlo. D. Juan Fresco no tenía más parientes cercanos que el cura
Fernández; no había escrito á nadie; no conservaba relaciones en
Villabermeja y nadie le recordaba.

El Doctor, que, para averiguar todo lo que con María se relacionase,
había hecho mil indagaciones, sólo había puesto en claro que Joselito
era huérfano de padre y madre cuando á la edad de cuatro años le
recogieron en el convento, y que su madre, allá en su mocedad primera,
quince años antes de que Joselito naciese, había tenido otro hijo, que
se había ido á tierras muy lejanas y de quien hacía cerca de medio siglo
que nada se sabía. El Doctor no imaginaba siquiera que este otro hijo
mayor hubiese llegado á ser un Creso.

Ya hemos dicho que, convencido D. Faustino de que sólo el padre Piñón
sabía el paradero de María, le había escrito varias veces pidiéndole
noticias. Siempre se había negado á darlas el padre Piñón. Al fin, en
una carta que recientemente había recibido D. Faustino, el Padre era más
explícito y se explicaba de este modo:

«Mil y mil veces te lo tengo dicho: sé dónde está María, mas no puedo
revelártelo. Conténtate con saber que vive, que siempre te ama, que
merece siempre que la llames tu _inmortal amiga_.

»El ser hija de quien era, y la consideración de que tú, movido de la
ambición y de la inconstancia propia de la edad juvenil, pudieras
desdeñarla y hasta aborrecerla, la excitaron á apartarse de tí.

»En esta resolución persiste todavía, si bien amándote siempre. Tal vez
no alimenta otra esperanza que la de unirse contigo en otra vida mejor.

»Una idea extraña, poco católica, tiene la pobre María. Dios se la
perdone. Ella es tan buena, que merece el perdón de Dios. Dios me
perdone á mí también, que disculpo su delirio, por el mucho afecto que
la profeso. María sigue creyendo que tú y ella os habéis amado siempre
en otras existencias; que vuestros espíritus están y seguirán enlazados
siempre, por siglos, y que esta vida que ahora vivís es de prueba para
los dos.

»Cree María que hay algo en tí que no eres tú; algo que no es tu
esencia, que no es tu alma, sino tu organismo, tu ser material, el medio
en que vives, el ambiente que respiras, la sociedad que te rodea, la
cual no es favorable, en la vida que vivís ahora, á vuestros inmortales
amores.

»Llevada, sin embargo, hacia tí por un impulso irresistible, María fué
tuya. Ahora teme, por lo mismo, volver á verte. Si se reuniera contigo y
algún acto lamentable os separase, poniendo enemistad entre vosotros, la
unión de vuestros espíritus, que ella cree que ha de trascender á vidas
ulteriores, se rompería quizás para siempre y ocurriría un divorcio
eterno. «Prefiero--dice,--al eterno divorcio no verle más, no gozar de
su compañía, no volver á ser suya en esta vida terrena».

»María, con todo, se muestra más confiada en otras ocasiones, y hasta
concibe cierta leve esperanza de poder unirse contigo en esta vida, sin
temor del divorcio eterno, cuando te halles desengañado, cuando el
dolor purifique tu alma, cuando las ilusiones que te ciegan y perturban
se desvanezcan del todo».

Esto decía el padre Piñón en su última carta, y éstas eran las únicas
noticias que de María había recibido el Doctor Faustino, quien seguía su
vida madrileña, siendo poco más que escribiente, y mal escribiente, á
las horas de oficina; por la noche, pisaverde que iba de tertulia en
tertulia; y, cuando se quedaba á solas consigo, filósofo, poeta y
soñador ambicioso: en suma, si bien seguía amando poéticamente el dulce
recuerdo de su amiga inmortal, distaba mucho aún de consentir en
trocarle por la posesión real de aquella hermosa y enamorada mujer, si
había de dar en cambio todas sus ilusiones, que él no creía tales.



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XXVIII.

LA CRISIS


En esta sazón ocurrió en Madrid una novedad que hizo época en los fastos
del mundo elegante, y de la cual no quedó periódico que no hablara.

Cansado de vivir en París y en Londres, el opulento Marqués de
Guadalbarbo volvió á establecerse en la villa del oso y del madroño. Su
antigua casa, que bien podía calificarse de palacio, había sido
restaurada y adornada de nuevo con suma elegancia y lujo. Muebles, los
más primorosos, cuadros bellísimos, estatuas de mármol y bronce, ricos y
espléndidos tapices, vasos del Japón y de Sèvres, figuritas graciosas de
porcelana de Sajonia, raros esmaltes de los mejores tiempos, libros
costosísimos, ó por el esmero de las ediciones y encuadernaciones, ó por
el escaso número de ejemplares que de ellos se han conservado; todo
esto, con mil cosas más, que por huir de la prolijidad no se mencionan,
estaba amontonado en aquella casa, en aparente, aunque hábil y
concertado desorden, ya en gabinetes tapizados de rica seda, ya en
salones dorados, ya en otros en cuyos techos lucían pinturas al fresco
de los más famosos artistas.

No tenía aquella casa el aspecto de un almacén de curiosidades, como
tienen otras, donde, si hubo vanidad y dinero para comprar, falta aquel
amor al arte que se refleja en los objetos y los anima. Allí parecía que
todo estaba cuidado, animado y hasta mimado por una hada. La presencia,
la huella, el paso y la mano del genio del hogar, se advertían en cada
primor, en cada adorno, hasta en el ambiente mismo. Se diría que su
mirada cariñosa lo había bañado todo de luz suave y de perfume poético.
Las plantas y las flores eran allí más bonitas y tenían un verde más
vivo, y colores mil veces más puros que en los huertos y jardines.
Perfiles casi imperceptibles para los no acostumbrados á observar,
revelaban á cada instante el tino, el buen gusto y la solicitud de una
mujer aristocrática, linda y discreta.

Esta mujer era nuestra antigua conocida Costancita, después Marquesa de
Guadalbarbo. Sobre el valor intrínseco que, como piedra preciosa ó como
perla limpia y de tornasolado oriente al salir de la mina ó del fondo de
los mares, tenía ella al salir de su lugar de Andalucía, había añadido
la moderna cultura cuanto tiene de más refinado y exquisito.

Diez y siete años transcurridos sin un disgusto para ella, en el seno
del más dulce bienestar, adorada de su marido, celebrada por todos,
inspirando respetuoso amor á los hombres y envidia á las mujeres, no
habían menoscabado en nada su hermosura. Nadie diría que Costancita
tenía treinta y cinco años cumplidos. Su boca era tan fresca; su sonrisa
tan alegre, entre infantil y maliciosa; sus dientes tan blancos; sus
mejillas tan sonrosadas, y tan tersa y serena su frente, como cuando
salió en el birlocho á recibir á su primo Faustino, que venía á vistas
desde Villabermeja.

Aunque la Marquesa tenía dos hijos, el mayor de diez y seis años,
podríamos seguir ahora diciendo de ella lo que dijimos cuando por
primera vez la presentamos á nuestros lectores: que su talle era
flexible, no como una palma, sino como una culebra, y que todo lo que de
sus formas podía revelarse, presumirse ó conjeturarse, estaba artística
y sólidamente modelado, sin exceso ni super-abundancia en cosa alguna,
sino en su punto, con número y medida, guardando las justas
proporciones, según las reglas del arte.

En el seno de la opulencia y del regalo, nos atreveríamos á añadir que
Costancita había pasado el tiempo sin que el tiempo marcase en ella su
rastro destructor, como aquellas princesas encantadas que se conservan
en el mismo ser en que las cogió el encanto, si no fuese porque había
habido mudanzas favorables. La tez, de trigueña que era, había adquirido
una blancura transparente y nítida, propia encarnación de diosa ó de
ninfa, y no de ser mortal; y las manos también, mejor cuidadas ahora,
parecían más bellas en contornos y dintornos y en el color y esmalte de
la carne y de las uñas. En todo esto, aunque hubiese habido alguna
industria ó artificio, era tan sabia industria y artificio tan sutil,
que el más severo crítico, el más experto en tales cosas, con ojos de
lince no lo descubriría.

La Marquesa de Guadalbarbo había deslumbrado y seguía deslumbrando á
Madrid con la riqueza de sus trajes, con sus joyas y con sus trenes. La
fama de su virtud era mayor y más envidiable aún. La Marquesa amaba á su
marido, como una providencia benéfica y munífica, que la cubría de
diamantes, que llovía oro en su regazo, que satisfacía sin titubear sus
más costosos y atrevidos caprichos. La suerte del Marqués en los
negocios relucía en la mente agradecida de la Marquesa como habilidad ó
como genio. El Marqués le parecía un encantador, que tocaba con su
varita cualquier esperanza, cualquier ilusión, cualquier antojo,
cualquier ensueño, y al instante le realizaba, trayéndole por ensalmo
del mundo de las quimeras y de las sombras al mundo de los seres
sólidos y consistentes.

La misma Costancita tenía de sí un alto concepto, que la hacía
invulnerable á no pocas seducciones.

Una mujer pobre, aunque sea el desinterés personificado, suele dejarse
deslumbrar por la riqueza, por el esplendor, por la magnificencia de un
galán rico. No tomará nada de él; pero podrá sentirse avasallada y
pasmada de los coches, de los caballos, del palacio, de la pompa, de la
atmósfera, en suma, que circunda al galán. Á Costancita nada de esto la
hacía efecto. Era ó se creía tan rica como cualquiera, y no había lujo,
ni gala, ni prodigio de la industria ó del arte que lograse aturdirla,
que excitase su admiración ó su curiosidad.

Una mujer plebeya suele hallar un atractivo invencible en el galán que
lleva un nombre ilustre. Una mujer que no está en la más alta sociedad
se hechiza con el galán que brilla en los aristocráticos salones; quizás
el deseo de presentarse como rival, de vencer y de mortificar á alguna
gran señora, puede más en ella que todos los propósitos de virtud. Para
Costancita, que, por sí y por su marido, se creía de la prosapia más
esclarecida, y que había vivido y resplandecido en los círculos más
encumbrados de París y de Londres, nada de lo dicho podía perturbar el
endiosado corazón. Todo lo miraba como por bajo de ella. Nada había que
no desdeñase.

La fama de la Marquesa de Guadalbarbo se extendía por toda Europa. La
Marquesa había brillado en Baden, en Brighton, en Spa y en Trouville; en
los salones del Faubourg Saint-Germain; en los castillos de los lores
más ilustres de Inglaterra y de Escocia. En Berlín, en Petersburgo, en
Niza, en Florencia y en Roma tenía amigas que la escribían, adoradores
que aun suspiraban por ella. Costancita estaba harta de brillar, y casi,
casi se puede asegurar que había venido á Madrid con el propósito de
eclipsarse.

En las edades y en los centros de más complicada y refinada
civilización, en Alejandría por ejemplo, en tiempo de los sucesores del
hijo de Filipo, y en Versalles, en tiempo de Luis XIV y de Luis XV, es
cuando, por contraposición, se ha despertado el gusto y hasta la manía
de la poesía bucólica, del idilio, de la vida campestre, del amor
sencillo entre pastores y zagalas. Un fenómeno parecido podía observarse
en el corazón de la bella Marquesa. Vivía gustosa en Madrid; pero de vez
en cuando atormentaba su corazón cierto prurito de vida patriarcal y
primitiva. La Marquesa de Guadalbarbo componía á veces idilios
inefables, allá en el fondo de su alma, en cuya composición entraban por
mucho los recuerdos de su pequeña ciudad natal, de su jardín, del
azahar y de las violetas que le embalsamaban, del cielo despejado de
Andalucía, y de toda aquella existencia menos artificiosa y más próxima
á la madre naturaleza.

Cansada Costancita de que la admirasen, de ver rendidos á sus pies lores
ingleses, príncipes rusos, leones parisienses, todo lo que hay de más
distinguido, soñaba con otra novela; echaba de menos en su vida cierta
poesía, y la buscaba por otra parte, no en aquello de que estaba
satisfecha hasta la saciedad.

Mientras el afán de lucir y de ser adorada no se había amortiguado en su
pecho, la novela, la poesía, el ideal de la Marquesa de Guadalbarbo se
había realizado en aquellas adoraciones y rendimientos de que había sido
objeto. Su severa virtud y su fiel amor al respetable Marqués habían
sido la primera condición de aquel ideal realizado. Faltar en lo más
mínimo al Marqués de Guadalbarbo, deslustrar su nombre aun sólo con la
ocasión de una sospecha, hubiera sido para Costancita como arrojarse al
suelo desde el altar de oro en que estaba subida. Era menester hacer
creer, era menester que Costancita misma creyese, y nos parece que lo
creía, que la admiración que le inspiraba la constante dicha del Marqués
en los negocios, y la gratitud que infundía en el pecho de ella aquella
esplendidez con que le proporcionaba cuanto quería, era un verdadero
amor, era una devoción sincera, que hacían de ella y del Marqués un ser
mismo, ó por lo menos una unidad inseparable, por donde todas aquellas
magnificencias y esplendores no venían como de fuera y de extraño poder,
sino que brotaban de la propia condición de Costancita y eran cualidades
y prendas de su persona.

Así había vivido Costancita, durante diez y siete años, amando al
Marqués, siendo modelo de madres de familia, pasando entre los
libertinos por una diosa de mármol, y citada como dechado de fidelidad y
afecto conyugales por todos los sujetos graves y severos que la
conocían.

La propia Condesa del Majano, hermana del Marqués, de quien ya hemos
hablado á nuestros lectores, aunque era la dama más austera y
descontentadiza de Madrid, estaba encantada de Costancita, y nada tenía
que censurar en ella, salvo un poco de tibieza en rezos y devociones;
pero el estímulo de formular esta censura se embotaba en el corazón de
la Condesa del Majano, quien, como casi todas las mujeres devotas, era
muy avara, con los presentes y limosnas que Costancita daba para las
iglesias, conventos de monjas y casas de caridad, de todos los cuales
presentes era distribuidora la Condesa, luciéndose así y pasando por
generosa sin gastar un cuarto.

El Marqués de Guadalbarbo había cumplido ya sesenta y seis años de edad;
pero se conservaba que era un portento. Su vida activa, el montar á
caballo y el cazar con frecuencia, el buen trato y las satisfacciones de
todo género, le tenían como remozado.

Cada día el Marqués se aplaudía más á sí propio por el buen tino que
tuvo en elegir mujer. Costancita, que mimaba las flores, los canarios y
hasta las joyas y las telas insensibles, ¿cómo no había de mimar, cuidar
y arrullar y contentar á un marido tan bueno, tan providente, tan
servicial y tan pródigo? Costancita se desvivía por el Marqués, le
adivinaba los pensamientos, procuraba que se distrajese, le hacía reir
con chistes y burlas, le consolaba cuando tenía algún disgusto, siempre
levísimo, y le cuidaba como á un niño cuando tenía alguna enfermedad,
también siempre ligera.

Mas, á pesar de todo esto, fuerza es confesar de plano lo que ya hemos
dejado entrever, lo que hemos indicado hace poco. Costancita se hallaba
en un momento peligroso de crisis.

El ideal de su vida de hasta entonces estaba ya agotado: había dado de
sí cuanto podía dar. El incienso de la lisonja, los triunfos de la
sociedad, las mil pasiones inspiradas por su belleza y sólo pagadas con
gratitud, de todo esto, permítasenos lo vulgar de la palabra, estaba ya
más que empalagada Costancita. Hacia deleites más subidos, hacia un
ideal más bello, hacia una poesía más fogosa aspiraba su alma. Al
tramontar del sol en una hermosa tarde, cuando el sol tiñe aún de
topacio y de púrpura los celajes de Occidente, se llena el corazón de
vaga melancolía y suele forjarse mil extrañas quimeras en arrobos
inexplicables; así el alma de Costancita, en el luciente y apenas
empezado ocaso de su duradera y briosa juventud, buscaba melancólica un
bien extraño, una poesía bella, una luz, un calor suave, un
contentamiento divino, que alegrasen y alumbrasen la serena tarde de su
vida.

Una circunstancia casual vino á dar mayor impulso al vuelo del espíritu
de Costancita en esta dirección romántica y á engolfarle más por el
misterioso piélago de sus ensueños, lleno todo de sirtes, escollos y
bajíos.

Los Marqueses de Guadalbarbo recibían una vez por semana, y reunían en
sus salones á lo más distinguido de Madrid por hermosura, nacimiento,
fortuna, letras y armas. Los marqueses tenían además, de diario, gente
convidada á comer. El general Pérez era de los que más frecuentaban la
casa.

El general Pérez, la índole de cuyas relaciones con Rosita hemos dejado
en una discreta penumbra, no sólo era un oráculo en política, un poder
de quien á veces pendía la muerte ó el nacimiento de los Ministerios,
sino el más pertinaz, confiado, audaz y fatuo de los galanteadores. En
este linaje de lides, así como en los verdaderos campos de batalla, el
general Pérez se juzgaba un César, y el _vine, ví y vencí_ no se le
apartaba del pensamiento, cuando no de los labios.

Este tremendo General, este héroe impertérrito y halagado por mil éxitos
ruidosos, se consagró completamente á la Marquesa de Guadalbarbo. La
perseguía con miradas volcánicas, la requebraba con cierto desenfado
militar, y no quería creer jamás que los desdenes, las burlas y hasta
las iras á veces de la Marquesa, fuesen iras, burlas y desdenes
legítimos, sino artificios, fingimiento y tácticas amorosas para hacer
más deseable la victoria y para dar más precio á la fortaleza que al
cabo se había de rendir.

La persistencia vanidosa del general Pérez tenía fuera de sí á
Costancita. Juzgaba ya que dentro de la buena educación y de los
respetos sociales había hecho cuanto puede hacerse, y aun más de lo que
puede hacerse, para refrenar al feroz é intrépido guerrero, ó alejarle
de sí desengañado; pero el ahinco del general Pérez era descomunal,
rayaba en lo inverosímil.

Acostumbrado el Marqués de Guadalbarbo á que le adorasen á su mujer, y
confiadísimo además en la virtud de ella, no advertía ó no hacía caso
del apretado y durísimo asedio en que el General la había puesto.
Costancita, además, era prudente, y no había de acudir á su marido para
que la libertase de las impertinencias de aquel presumido galán, para
que osease á aquel moscón, empeñándole acaso con él en un lance, á par
que peligroso, ridículo.

Costancita, pues, seguía sufriendo, si bien con impaciencia y disgusto,
las pretensiones del General, esperando cansarle y apartarle de sí á
fuerza de seriedad y desvío. Hasta entonces no había comprendido
Costancita una parte de la mitología: las persecuciones del dios Pan á
las ninfas, de Apolo á Dafne, y del cíclope Polifemo á Galatea. Ahora,
_mutatis mutandis_, en vista del modo de vivir actual, mucho más
ordenado y político, casi se consideraba ella como una Galatea, y miraba
como á un furioso Polifemo al general Pérez.

Lo que más la molestaba, lo que más hería su orgullo era la majestad del
General, su creencia mal disimulada de que casi la honraba
pretendiéndola y sufriendo sus desdenes. Ella, que se creía por cima de
todos los generales; ella, que sabía que la riqueza y la posición de su
marido no dependían del favor de ningún repúblico ó gobernante poderoso;
ella, que comprendía que su marido no necesitaba del Ministro de
Hacienda, sino que en todo caso, el Ministro de Hacienda necesitaría de
su marido, perdía la serenidad y se mordía los labios de rabia cuando el
general Pérez se le acercaba hasta con aire de protección y como
diciéndole:--Admírese V.: ¿qué no valdrá V., cuán grande no será mi
amor, cuando sufro tanto, siendo quien soy y pudiendo cuanto puedo?

Acudía por entonces á casa de Costancita todas las noches de tertulia, y
venía asimismo á comer una vez por semana, nuestro protagonista, su
desdeñado primo, D. Faustino López de Mendoza.

La suerte habíale mostrado siempre tan adusto ceño, que D. Faustino, á
pesar de sus ilusiones, había acabado por crearse un carácter del todo
contrario al del general Pérez. Se había hecho tímido, desconfiado,
modesto y encogido. Su humildad le dió cierto encanto á los ojos de
Costancita y le ganó las simpatías del Marqués de Guadalbarbo, quien
llegó á hacer de él los mayores elogios y á sacarle siempre á relucir
como ejemplo de los caprichos é injusticias del destino, que le tenía en
tan bajo lugar, mientras que había encumbrado á tanto zopenco.

Costancita en un principio contradecía á su marido, sosteniendo que el
no haber hecho carrera D. Faustino era por culpa de su carácter,
hallando y marcando en él infinidad de defectos; pero el Marqués
propendía á probar que no había tales defectos, sino que todas eran
excelencias y perfecciones. La Marquesa se fué poco á poco convenciendo
de lo que su marido afirmaba. De esta suerte, el Doctor Faustino vino al
fin á parecerle un sabio marchito en flor, un león á quien han cortado
las uñas, un genio á quien han arrancado las alas pujantes con que iba á
encumbrarse al empíreo.

¿Y quién había sido la maga maléfica, la hechicera traidora que había
hecho tan impía y bárbara amputación de alas y de uñas? Costancita se
dió á cavilar en esto y á sentir remordimientos que hasta entonces no
había sentido, y á considerarse bastante culpada.

Entonces recordó con ternura, con cierta tristeza entre dulce y amarga,
con lánguida y morosa delectación, las veladas y los coloquios por las
rejas del jardín, las lágrimas que vertió la noche de las calabazas, el
beso humilde y manso que le dió en la frente su primo en pago de la
herida que ella le hacía en el alma; y creyó oir el murmullo de la
fuente de su jardín, y se sintió en la amena soledad nocturna, y vió el
sereno cielo de Andalucía tachonado de mil y mil claras estrellas, y
aspiró embriagada el perfume de aquel azahar y de aquellas violetas.
Todo esto, poetizado, hermoseado, sublimado por la distancia, acudía á
la memoria como cuento de hadas, con destellos refulgentes, con el
encanto de la primera juventud, evocada por el recuerdo.

Una piedad infinita penetraba en el corazón de la Marquesa. Quizás ella
había torcido la suerte de Faustino. Amado por ella, animado, estimulado
por ella, Faustino hubiera realizado todos sus sueños de gloria. Sus
ilusiones hubieran sido realidades. Ella quizás había tronchado aquella
flor cuando se abría al blando soplo de las más nobles esperanzas; ella
quizás había destrozado las alas de aquel genio; ella quizás había roto
las mágicas cuerdas de aquella melodiosa arpa, arrojándola después en un
rincón, como el arpa de los versos de Becker.

Forjábase entonces la Marquesa una existencia fantástica, mil veces más
bella que la que había pasado. Se representaba á sí misma como la musa,
el impulso, la inspiración, el resorte enérgico y fecundo en milagros y
creaciones, de un hombre que tal vez hubiera llenado de gloria á su
patria. Esto le pareció más bello, más poético, más noble que todos los
casos, lances y sucesos de su vida real.

Por primera vez, allá en lo íntimo de su conciencia, sin atreverse á
confesárselo con claridad, columbrándolo apenas, pensó Costancita que
sólo el egoísmo, el miserable interés, el ansia de goces materiales, el
afán del lujo y la vanidad la habían guiado y arrastrado á preferir á
Faustino al Marqués de Guadalbarbo.

Costancita, con todo, no había coqueteado aún en Madrid con D.
Faustino. Costancita seguía amando y reverenciando al Marqués. Y D.
Faustino, tan castigado por la mala ventura, no soñaba en que su prima,
que no le quiso en su tierra, pudiera quererle ahora, cuando ya el
indigno misterio de su porvenir estaba claro; cuando ya se había
demostrado con el éxito todo lo vano, infundado y falto de ser de sus
esperanzas y de sus planes de glorias y triunfos.

Sin embargo, estimulada Costancita por las asiduas pretensiones del
general Pérez, concibió una idea de todos los diablos. El Marqués no
había de echar de su lado al General. Cualquier coqueteo con otro
personaje de primera magnitud no haría sino darle picón y entusiasmarle
más todavía. El modo de ahuyentar al General y de vengarse de él,
humillando su soberbia, era buscarle un rival obscuro, modesto, á quien
ella, con su omnipotencia de gran señora, realzaría por medio de una
mirada, por el conjuro de un favor. Así remedaría Costancita á Dios
mismo, arrojando del encumbrado sitial al poderoso y exaltando al
humilde. Costancita se resolvió, pues, á dar aliento á su pobre primo, á
sacarle de aquella postración y abatimiento en que se hallaba, á hacerle
sentir lo que valía, y á ponérsele como rival y contrario al engreído
General, á ver si reventaba de furor al verse suplantado por un
empleadillo de catorce mil reales, por poco más de un escribiente; á
ella además le parecía que aquel escribiente, aquel empleadillo de
catorce mil reales, valía mil veces más por todos estilos que el general
Pérez, con todas sus conquistas, y que ella no necesitaba que la gloria
y la fama del general Pérez ni de nadie reflejasen en su persona para
esclarecerla. Costancita se creía con sobrado esplendor propio para
brillar por sí, para iluminar, hermosear y ensalzar cuanto se le
acercase.



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XXIX.

Á SECRETO AGRAVIO, SECRETA VENGANZA


El Marqués de Guadalbarbo estaba cada día más dispuesto á coadyuvar, sin
saberlo, al diabólico propósito de Costancita.

El entono y la arrogancia que tenían, ó que él imaginaba que tenían, los
personajes más eminentes de Madrid, parecíanle tan injustificados, que
apenas si los podía sufrir. Admirador el Marqués del buen orden,
grandeza y florecimiento de la Gran Bretaña y de otros Estados de
Europa, lamentaba como nadie el atraso, el desorden y el desgobierno de
su patria. Imaginaba, pues, que nuestros próceres y repúblicos, lejos de
mostrarse soberbios debían estar avergonzados de su ineptitud y llenos
de la humildad más profunda.

El Marqués, como casi todos los hombres cuyos negocios prosperan, sobre
todo si no tienen que acusarse de bajezas ni de bellaquerías, estaba
dotado de un amor propio colosal, y naturalmente le molestaba el de los
otros, que ni con mucho se le antojaba tan fundado.

Jamás había leído el Marqués el curiosísimo libro del padre Peñalosa,
titulado _Cinco excelencias del español que despueblan á España_; mas
aunque le hubiera leído, no cabía en la índole de su entendimiento el
creer la singular teoría de aquel ingenioso fraile; el cual daba por
seguro que por ser los españoles tan hidalgos, tan católicos, tan
realistas, tan generosos y tan guerreros, están siempre tan perdidos.
Así es que la perdición, según el Marqués, provenía de malas y no de
buenas cualidades; por donde no cesaba de gruñir y de censurar á sus
paisanos, si bien descargaba los rayos de su censura sobre las
eminencias y se mostraba benévolo é indulgente con los humildes y poco
afortunados.

Como entre estos últimos se contaba el primito D. Faustino, el Marqués
sentía por él, según ya hemos dicho, una singular predilección, que iba
en aumento siempre. La prevención con que había mirado al primito,
cuando le conoció en Andalucía se había disipado por completo. La
petulancia de la primera juventud, los alardes de impiedad y
descreimiento, y otras faltas de Don Faustino, se habían enmendado con
los años y los desengaños. Y por otra parte, el Marqués distaba mucho de
ver ya en Don Faustino, como había visto en otro tiempo, á un rival que
venía á robarle sus amores; antes bien veía ahora á un joven infeliz, de
quien él había triunfado, y cuyo valer y nobles prendas, mientras en más
se estimasen, daban más precio, mérito é importancia á su victoria.
Cuanto más alto ponía el Marqués á D. Faustino, allá en su imaginación,
tanto más ensalzaba el afecto y la libre decisión de Costancita al
desdeñar á D. Faustino y al preferirle á él.

En tal estado las cosas, las visitas del Doctor á su prima menudeaban
cada vez más; y si por cualquier motivo nuestro héroe no parecía durante
dos ó tres días por casa del Marqués, el Marqués le buscaba ó le
escribía llamándole.

Entre tanto, el infatigable general Pérez, verdadero _poliorcetes_
amoroso de nuestro siglo, aunque había sido rechazado en todos sus
asaltos, arremetidas y ataques, seguía con regularidad y sin
interrupción el cerco de la plaza. Como era un señor de tanto fuste,
respeto y soberbia, nadie se atrevía casi á acercarse y á hablar con
Costancita, considerándolo tiempo perdido, merced á aquel tremendo
espantajo. El general Pérez, con sus miradas y con andar siempre en
torno de Costancita, hacía una perpetua declaración de bloqueo. Claro
está que los galanes de Madrid no se arredraban por temor de que el
general Pérez se los comiera crudos, ni mucho menos; pero cuando veían á
un conquistador como él tan empeñado en aquella empresa, sin desmayarse
ni retirarse, tal vez suponían que no era tan mal recibido, y no había
uno que se atreviese á presentarse como rival para salir derrotado.

Costancita, más harta cada día, empezó á ponerse fuera de sí al ver que
el cerco se estrechaba y que la incomunicación en que el general Pérez
quería tenerla iba poco á poco realizándose.

El propio D. Faustino, con la modestia y la timidez que su mala ventura
le había infundido, sospechó, no que su prima amase al General y
estuviese con él en relaciones, sino que se deleitaba y enorgullecía de
la asidua corte de tan eminente personaje. Así es que, no bien veía al
General al lado de la Marquesa, juzgaba atinado y prudente irse por otra
parte á fin de no estorbar. Costancita rabiaba y se desesperaba más con
esto, allá en su interior. El resultado era que hacía extremos cariñosos
por su primo, que le miraba con ojos llenos de ternura, que le apretaba
la mano con efusión, y que hasta le hacía elogios á cada paso; pero al
Doctor se le metió en la cabeza que todo ello era compasión, bondad,
deseo de levantarle un poco de la postración en que se hallaba; quizás
algo de leve remordimiento por las crueles calabazas que Costancita le
había dado en otra época.

La Marquesa de Guadalbarbo empezó á picarse no menos de esta
impasibilidad del Doctor que de la persecución sin tregua del General.
Sin poder contenerse, vino entonces á hacer más declarados favores á su
primo; pero, por declarados que fuesen, el Doctor, ó se los explicaba,
como antes, por la compasión, ó se daba á cavilar en una cosa que
desechaba luego como un mal pensamiento, si bien volvía á su imaginación
con persistencia.--¿Querrá mi prima, se decía, que yo le sirva de
pantalla para que lo del General no se perciba tanto?

Lo cierto es que esta conducta de D. Faustino, seguida instintivamente
en fuerza de lo abatido y descorazonado que se hallaba, hubiera sido,
seguida con toda reflexión y cálculo por un seductor de oficio, la más
hábil y la más á propósito para rendir á Costancita.

Costancita continuó, pues, favoreciendo á su primo por todos aquellos
medios indefinibles, vagos y poéticos, que á veces hasta las mujeres
tontas y vulgares saben emplear, si el amor ó el deseo de ser amadas las
inspira, y que la Marquesa de Guadalbarbo, tan entendida, tan elegante,
tan artista en todo, empleaba de una manera deliciosa. El Doctor no se
creyó amado aún; pero empezó á recordar los antiguos amores y á pintarse
en el alma los coloquios de la reja del jardín con todas sus
circunstancias, y á creer que amaba aún á Costancita, á pesar de María.

Esta nueva situación del ánimo del Doctor se hizo patente muy pronto á
los ojos de la Marquesa, quien advirtió en su primo una dulzura de
expresión muy grande cuando la miraba, una gratitud profunda cuando ella
hacía de él algún encomio, y un cuidado y una solicitud rebosando
sencilla y natural galantería para hacer por ella mil pequeños
servicios. En persona tan distraída como el Doctor, y que tanto distaba
de ejercer tales artes por costumbre, casi, casi era esto una
semideclaración de amor.

Como se pasaba cuatro ó cinco horas diarias en la oficina extractando
expedientes, y luego otras tantas en la soledad de su cuartucho del
pupilaje, tratando en balde de dar ser á su epopeya ó de componer su
nuevo sistema filosófico, el Doctor se creía trasladado al cielo desde
el purgatorio cuando entraba en aquellos elegantes y ricos salones,
donde los criados le trataban con una consideración de que no había
gozado desde que salió de Villabermeja; donde todo despedía dulce olor;
donde había tantas cosas bonitas, y donde, sobre todo, hallaba á una tan
bella mujer y tan aristocrática, que se interesaba por él, que le
preguntaba por su salud con verdadero afecto, que deseaba leer sus
versos y saber sus filosofías, y que hacía todo esto de un modo tan
llano y tan discreto, que no advertía jamás el Doctor, aunque era muy
caviloso, que hubiera afectación en nada, ni que hubiera _sensiblería_,
ni pedantería, ni que pudiera aparecer el más ligero asomo de ridículo.

Sentía el Doctor tanto bienestar y consolación tan suave en casa de
Costancita, y en este punto de sus relaciones con ella, que estaba como
el enfermo cuando halla una postura cómoda y grata, tiene miedo de
perderla y no se atreve á moverse, ó como quien ha tenido un sueño
beatífico, cuando se despierta y procura colocarse del mismo modo y
conciliar el sueño de nuevo para que se repitan idénticas visiones. En
suma, el Doctor se contentaba con aquello, y no aspiraba á más por miedo
de perderlo todo.

Una de las noches en que recibía la Marquesa, en el mes de Mayo, el
general Pérez estuvo pesado y atrevido como nunca; se quejó de que la
Marquesa no le recibía sino los días de recepción, y se obstinó en
alcanzar una cita.

--Yo tengo que hablar á V. con cierto reposo--dijo á la Marquesa.--Esto
es terrible. Aquí tiene V. que hacer los honores, y con ese pretexto no
me hace V. caso; no me oye nunca; cualquier majadero que se acerca me
interrumpe en lo mejor de mi discurso. Oigame V. antes de condenarme. Á
nadie se le condena sin oírle.

--Pero, General--contestó Costancita, si yo no le condeno á V., si yo le
oigo; ¿de qué se queja?

--Es V. muy cruel. V. se burla de mí.

--No me burlo.

--¿Por qué no me recibe V. cuando vengo de día?

--Porque de día no recibo más que los martes. Venga V. cualquier martes
y le recibiré.

--Eso es; me recibirá V. como á cualquiera otro.

--¿Y qué derecho tiene V. á que yo le reciba de diferente manera?

--¡Ingrata! ¿Y mi afecto y mi amistad y mi admiración no me dan derecho?

--Por eso mismo quizás debo resistirme á recibir á V. Es V. muy
peligroso,--dijo Costancita riendo.

--¿Lo ve V.? Se ríe V. de mí, Marquesa.

--No me río de V.; pero no debo recibirle. Por lo mismo que V. me hace
la corte con tanta asiduidad, no debo recibir á V. para no dar ocasión á
la maledicencia.

--Nadie dirá nada. Recíbame V. una vez sola. Su reputación de V. está
tan bien sentada, que no murmurará nadie.

--Mire V.--dijo Costancita un poco contrariada de que el General tomase
por lo serio aquella excusa,--harto sé que mi reputación no puede ni
debe depender de tan poco. V. quiere verme mañana, cuando no recibo á
los demás mortales. Pues sea. Venga V. mañana. De tres á cuatro.
Encargaré á los criados que le dejen entrar.

--¿Y nada más que á mí solo?

--Nada más que á V. solo.

Dicho esto, la Marquesa se fué hacia otra parte, dejando satisfecho al
general Pérez, aunque acababa de darle la cita para que no creyese que
temía avistarse con él á solas, ó para que no presumiese que su
reputación pendía de tan poco, que fuera á perderla por recibirle.

El general Pérez, como todo lo convertía en substancia, se quedó muy
hueco. Allá, en el fondo de su alma, imaginaba él y pintaba con
vivísimos colores una lucha muy brava que el amor y la virtud se estaban
dando en el corazón de Costancita por culpa suya. La concesión de la
cita le pareció una gran victoria del amor. No comprendió que Costancita
había cedido á fin de demostrarle que él era para ella un hombre _sin
consecuencia_. El General la había estrechado tanto, que negándose á
recibirle, hubiera sido como decir con la Leonor de _El Trovador_:

    Libértame de tí; si por tí tiemblo,
    por tí, por mi virtud... ¿no es harto triunfo?

Por no aparecer en la mente del General como diciendo estos dos versos,
pasó Costancita por la mortificación de verle y oirle á solas.

El General no faltó á la cita. Aunque había sido siempre con otra clase
de mujeres imitador ó émulo del joven Tarquino, ya sabía él, á pesar de
su fatuidad, con quién se las había, y estuvo respetuoso, almibarado,
humilde y rendido. Costancita, con más primores y discreteos que otras,
dijo en aquella ocasión lo que en ocasiones semejantes dicen siempre
todas las mujeres: que estimaba al General, que sentía por él una
amistad viva, que le agradecía lo mucho que la distinguía; pero que á
nadie amaba de amor, y que en este punto debía el General perder toda
esperanza.

El desengaño dado por Costancita no pudo ser más explícito ni más claro.
La vanidad del General no quería, con todo, recibirle. El General siguió
viendo en espíritu el rudo combate entre el honor y la virtud, el amor y
la castidad, que destrozaban el alma de Costancita; casi tuvo compasión
de aquel tumulto de pasiones que había suscitado, y por un arranque de
generosidad se decidió á tener calma, á encaminar las cosas suavemente y
á no entrar en la plaza por asalto, llevándolo todo á sangre y fuego. El
General se propuso ser magnánimo, usar de misericordia y venir de diario
á moler á Costancita, mostrándose más fino que un coral y más dulce que
una arropía.

La Marquesa de Guadalbarbo no acertaba á librarse de aquellas visitas
impertinentes, que tanto la molestaban. En su orgullo, no quería decir
al General que no viniese á verla á menudo para no comprometerla; y no
había medio tampoco de hacerle comprender que sus visitas la aburrían.
En esta situación, el medio de osear al moscón del General, valiéndose
del Doctor Faustino, se le hizo á Costancita más deseable que nunca. Su
primo, por otro lado, iba ganando cada vez más en su corazón.

Un día, de sobremesa, mientras que el Marqués hablaba de política con
otros convidados, Costancita y el Doctor tuvieron el diálogo siguiente:

--¿Es posible, Faustino, que tengas tan mala opinión de mí y que me
creas tan vana y tan poco orgullosa á la vez, que supongas que me
complazco en la corte que me hace el general Pérez? ¿Qué lustre me doy
con eso? ¿Necesito yo del General para algo? Mil veces te he dicho que
me aburre, que me molesta, que no puedo sufrirlo, y tú me oyes siempre
con visibles muestras de incredulidad.

--Francamente, prima--contestó el Doctor,--te lo diré, aunque te enojes:
yo no comprendo que el General esté hecho tan á prueba de desdenes.
Cuando viene á verte casi todos los días, cuando está siempre donde tú
estás, cuando se consagra á adorarte de continuo, no se verá tan mal
tratado.

--Pues se ve; pero él trueca siempre en favores los desvíos, en
esperanzas los desengaños y en triaca el veneno. Como no le eche á
puntapiés, se me figura á veces que no tengo medio de echarle.

--Ya le echarías, si quisieses--dijo el Doctor.

--Pues quiero--respondió Costancita. ¿Te prestas á ayudarme en la
empresa?

--Con mucho gusto. No hay mayor felicidad para mí que la de poder ser
útil en algo á mi linda prima, que es tan buena y tan cariñosa conmigo.

--Bien está. Ya sabes tú cuánto te agradezco el afecto que me tienes,
cuánto te agradezco tu generosa amistad. ¡Qué noble eres, Faustino! Tú
deberías guardarme rencor, y no me lo guardas.

--¿Y por qué guardarte rencor? No recuerdo yo la despedida por la reja,
de hace tantos años, sino para confesarme que tuviste razón en
despedirme. La experiencia de mi vida, mi obscuridad, mi miseria, el mal
éxito de mis propósitos, han justificado la prudencia y previsión de tu
padre. Hubiera sido una locura que hubieras unido tu suerte á la mía. No
me quejo, pues; antes bien te agradezco y guardo en el corazón, como el
recuerdo más bello de mi vida, la pura esencia de aquellas lágrimas que
por mí derramaste, y el delicado aroma en que se bañaron mis labios
cuando por primera y última vez tocaron tu serena frente. Pero no
hablemos de esto. Vamos á lo que más importa. ¿Qué pides? ¿Qué mandas?

--Yo no mando nada: yo te suplico que vengas mañana á verme.

--¿Á qué hora?

--Ven á las dos y media. Que no faltes.

Costancita citó al Doctor para media hora antes de la hora en que el
general Pérez solía venir á verla casi todos los días.

Bien sabe el autor ó narrador de esta historia que aquí, como en otros
pasajes de ella, han de incomodarse los lectores con el héroe principal,
de quien exigen en novela una fidelidad y una constancia prodigiosas, y
á quien han de condenar porque ya amaba á María, ya á Costancita, ya á
las dos á la vez, y porque amó durante algunos días á la misma Rosita;
pero tire contra él la primera piedra quien en la vida real haya tenido
menos variaciones, y menos fundadas variaciones en sus amores. El
desdichado Doctor Faustino había perdido á María quizás para siempre,
por motivos que el hado adverso había creado. Harto había amado á María,
harto había guardado y guardaba su imagen en el centro del alma,
levantándole allí altar como en un santuario; pero también había amado á
su prima Costanza antes de conocer á María, y no es extraño que
renaciese ahora en su corazón el primitivo afecto. Además, desde el
principio de esta historia debe saber el lector que no tratamos de poner
al Doctor Faustino como ejemplo de virtud y como dechado de
perfecciones, sino como muestra de lo que pueden viciarse y torcerse un
claro entendimiento y una voluntad sana con las que vulgarmente se
llaman ilusiones; esto es, con un concepto demasiado favorable de sí
mismo, con la persuasión de que los propios merecimientos deben
allanarnos el camino para el logro de toda esperanza ambiciosa, y con la
creencia de que el grande hombre está en nosotros en germen, y de que,
siendo así, sin perseverancia, sin trabajo, sin esfuerzos incesantes,
sino llevados de la propia naturaleza, hemos de trepar á todas las
alturas y rodearnos del fulgor inmortal de toda gloria.

Esta condición de carácter del Doctor Faustino es comunísima en el día,
porque las ambiciones están despiertas y solevantadas, y en el Doctor
persistían á pesar de mil desengaños amargos. Espíritu poético además,
sin fe segura y firme en nada, sino en su propio valer, lo cual es
también harto común por desgracia, el Doctor era como personaje de
antiguo cuento, que vaga perdido en una selva, en la obscuridad de la
noche, y corre, ya en pos de una lucecita, ya en pos de otra, de las que
ve brillar á lo lejos, creyéndolas alternativamente faros que han de
salvarle. La lucecita que ahora deslumbraba al Doctor y hacia la cual
corría lleno de esperanza, era de nuevo los ojos de su prima la
Marquesa. El Doctor acudió á la hora de la cita con algunos minutos de
anticipación.

Recibióle su prima en un primoroso saloncito, contiguo á su tocador,
donde ella solía estar á solas leyendo, escribiendo ó soñando, y donde
recibía á los íntimos. Era lo que llaman _boudoir_, valiéndose de un
vocablo extranjero. Costancita estaba vestida de mañana, con traje
gracioso y leve, propio de primavera. Las persianas, echadas, daban una
media luz muy agradable á todos los objetos. Plantas y flores adornaban
el saloncito. La Marquesa parecía más fresca, lozana y encantadora que
todas las flores.

El Doctor hizo mil cumplimientos á su prima. Ella, en cambio, le prodigó
mil dulces sonrisas y mil afectuosas miradas. No se habló de amor, ni
pasado ni presente. Se habló de amistad, de cariño indeterminado entre
ambos; pero, en virtud de esta amistad, de este cariño sin nombre,
aunque puro y espiritualismo, el Doctor tomó la mano de la Marquesa
entre las suyas, y la Marquesa se la dejó allí abandonada. El Doctor la
cubría de besos cuando sonó la campanilla de la puerta principal.
Costancita se rió.

--Éste es--dijo--mi tremendo General, que llega.

El Doctor, que tenía su silla muy cerca del asiento de Costancita, la
apartó maquinalmente.

--No, no--dijo Costancita riendo con más gana todavía,--no apartes tu
silla; acércala más y que rabie. No te levantes hasta que entre, para
que te vea sentado muy cerca de mí.

Don Faustino obedeció á la Marquesa, aproximándose á ella cuanto pudo.

Un criado anunció al general Pérez, el cual entró en seguida en el
saloncito con aire triunfante y glorioso.

Costancita, aunque autora de aquella burla, la hizo involuntariamente
más eficaz, por su falta de práctica y desenfado para tales negocios,
poniéndose bastante colorada cuando entró el General. D. Faustino, como
hacía muchísimo tiempo que no había tenido aventuras galantes, y como
jamás las había tenido en salones tan aristocráticos y con intervención
de rivales tan gigantescos y egregios, estaba conmovido y agitadísimo, y
se puso colorado también. Todo lo notó el General con disgusto mal
disimulado, á pesar de ser hombre de mundo curtido en todo linaje de
lances.

La conversación que se siguió no pudo menos de ser embarazosa y fría. La
cara del General mostraba cada vez más la mal reprimida cólera. Á
Costancita le retozaba la risa dentro del cuerpo, y apenas si acertaba á
contenerse. De vez en cuando miraba con ternura á su primo, no
recatándose para ello del General, sino procurando que el General lo
advirtiera. Éste, comprendiendo toda la ridiculez que traería consigo el
enojarse, pugnaba por aparecer sereno y hasta jovial; pero no podía.
Quiso hablar de cosas indiferentes: de teatros, de literatura y hasta
de modas, y dijo infinidad de disparates, como persona que delira en
sueños ó que tiene el espíritu distraído á otros asuntos. Todo esto
deleitaba á Costancita; la hacía feliz. El General era tan vano, que
jamás había tenido celos de nadie, y menos aún del Doctor, á quien
siempre había mirado como á un pariente pobre, á quien daban algún
amparo en aquella casa y á quien á veces convidaban á la mesa como para
ejercer la obra de misericordia de dar de comer al hambriento. Ahora el
General las estaba pagando todas juntas.

--Vaya, vaya--dijo, entre otras sandeces,--no esperaba yo encontrarme
aquí en tan buena compañía.

--Favor que V. me hace, mi General,--respondió D. Faustino con suma
modestia.

--¡Quién lo pensara!--prosiguió el General.--¿Hoy no es día de oficina?

--Sí, mi General--respondió el Doctor;--pero yo he hecho novillos para
acompañar y entretener un poco á mi primita, que está algo melancólica.

El General, aun reconociendo el candor con que hablaba D. Faustino, se
sintió aludido sin intención por aquellas palabras. Se creyó el novillo
más importante de los que el Doctor había hecho, y que entre el Doctor y
la Marquesa estaban lidiándole. Poco faltó para que no rompiese en un
exabrupto de mal humor. Supo, con todo reportarse.

--Pues me alegro, amiguito, me alegro. No sabía yo que fuese V. tan
ameno y divertido.

--Lo es, y mucho--exclamó Costancita antes que el Doctor replicase.--V.,
mi general, no conoce á mi primo ó le ha tratado poco. La suerte le ha
sido siempre muy adversa, y por eso tiene un empleo de tan corto sueldo
é importancia; pero no dude V. de que es un hombre de mucho saber y de
mucho entendimiento y discreción.

--Mi General--dijo el Doctor,--mi prima me quiere demasiado. El afecto
que me profesa la ciega, sin duda, y la excita á hacer de mí los
encomios menos merecidos.

--Crea V., mi General, que no hago sino justicia. Faustino es un hombre
de los más distinguidos que hay en España; poeta inspirado y elegante,
filósofo, erudito...

--No, Costanza, no me avergüences suponiendo en mí prendas y condiciones
que nadie reconoce sino tú por lo mucho que me quieres, por lo buena é
indulgente que eres para conmigo.

La Marquesa y el Doctor siguieron así largo rato, elogiándose
mutuamente, agradeciéndose los elogios y atribuyéndolos todos al cariño
que recíprocamente se tenían. En esta blanda contienda tomaban siempre
por juez al General, que reventaba de furor, que sentía que iba
perdiendo los estribos, y que advertía en la punta de su lengua cierta
comezón de poner como chupa de dómine á ambos primos y de armar allí
mismo un escándalo soberano. Sin embargo, como no tenía derecho para
quejarse, como conocía que cualquiera imprudencia suya le haría pasar
por un hombre brutal y mal educado, por un personaje cómico y por un
cadete de medio siglo, el General se contuvo de nuevo y dijo con marcada
ironía:

--Siento haber llegado en tan mala ocasión. Sin duda que yo, profano en
la filosofía y en el arte poética, he venido á interrumpir alguna
lección que el primito estaba dando á V., Marquesa.

--Mi General--dijo el Doctor,--yo soy muy humilde para dar lecciones á
nadie, y menos á mi prima. ¿Cómo enseñarle la poesía, cuando la poesía
misma es ella?

--Aunque disto mucho de ser yo la poesía, mi primo no me daba lección;
pero si hubiera estado dándomela... (y aquí la Marquesa dulcificó mucho
la voz y puso en su acento un no sé qué de candoroso y manso, á fin de
mitigar y embotar la fuerza y la punta que pudiera tener el dardo que
disparaba); pero si hubiera estado dándomela... V., mi General, no nos
estorbaba; V. no hubiera perdido nada en recibir... en oir la misma
lección.

El General echó de menos su sangre fría; conoció que iba á salir con
alguna barbaridad si permanecía allí más tiempo, y se levantó furioso.
Ya no pudo disimular su mal humor, y dijo al despedirse:

--Yo detesto la poesía, Marquesa: yo soy todo prosa; y como no quiero
recibir lecciones poéticas ni interrumpir las que á V. da el primito, me
parece lo mejor eclipsarme. Á los pies de V.

D. Faustino se levantó de su asiento para despedir al General con toda
cortesía, haciéndole una respetuosa reverencia.

--Beso á V. la mano,--le dijo el General.

--Mi general, beso á V. la suya,--le contestó D. Faustino.

--Vaya V. con Dios, mi General--dijo Costancita con tono melífluo y
conciliante, como para aplacar un poco la tempestad que había
levantado.--Veo que está V. algo nervioso hoy, y un si es no es
disgustado de la poesía. Espero que no duren el mal humor y el disgusto,
y deseo que, si persevera V. en aborrecer la poesía, me considere y
tenga por prosa, para que siga estimándome y queriéndome.

Al decir esto, alargó lánguida y graciosamente su blanca y linda mano al
General, quien no pudo menos de tomarla.

En seguida se fué el General, reconociendo en su interior que lo más
atinado era irse, suspirando por las edades prehistóricas, ó ya que no,
por los siglos bárbaros, y renegando de lo que llaman _conveniencias_
sociales, que no le habían consentido desahogarse, cuando no diciendo
cuatro frescas á Costancita, porque no era él muy listo de lengua,
rompiendo en la cabeza del Doctor la mitad de los chirimbolos y
baratijas que había en aquel _boudoir_, que tan de veras merecía
entonces su nombre, con arreglo á la etimología.

Claro está, y esto lo comprendía Costancita mejor que nadie, que el
General, por más deseos que tuviera de vengarse, no se había de allanar
á provocar á un lance al pobrecillo empleado de catorce mil reales, ni
mucho menos había de divulgar lo ocurrido para convertirse en la fábula
de Madrid, haciendo saber que Costancita le había plantado y despreciado
por semejante trasto, que así llamaba el General á D. Faustino allá en
el fondo de su corazón.

Costancita, no bien sintió que el General había salido de su casa, se
acordó de su primera juventud y de la franqueza y naturalidad de
Andalucía; olvidó por completo su papel de gran señora; volvió á ser la
muchacha traviesa y alegre, y aflojó la rienda á la risa, que hasta allí
había tenido refrenada con el freno de la circunspección, y que brotó á
carcajadas entonces.

El Doctor siguió haciendo el segundo papel en aquel dúo jocoso; y se rió
también con toda el alma.

Después se miraron ambos con gran seriedad, con fijeza y por un
movimiento involuntario. Fué una serie de mutuas interrogaciones,
instintivas y mudas á par de elocuentes, ya que no podían ni debían
expresarse con palabras.

El interrogatorio, no obstante, estaba claro, patente á los ojos del uno
y del otro, como si le tuvieran escrito. Contenía, entre otras, las
siguientes preguntas:

¿Hasta qué punto debemos creer lo que sin duda ha creído de nosotros el
General?

¿Qué iba de chanzas y qué iba de veras en esto que hemos hecho para
zapearle?

En suma, ¿nos amamos? Y si nos amamos, ¿cómo nos amamos?

La contestación que ambos dieron al interrogatorio inefable fué bajar
los ojos y ponerse más colorados que cuando entró el General.

Hubo tres ó cuatro minutos, largos como horas, de peligrosísimo
silencio.

La silla del Doctor continuaba tan próxima como antes al sofá en que
estaba Costancita.

El Doctor, casi maquinalmente, volvió á tomarle la mano. Ella volvió á
dejársela abandonada.

Volvió el Doctor á cubrirla de besos; pero estos besos, después del
interrogatorio, tenían otra significación y otro valer.

Costancita retiró su mano bruscamente, y dijo, sin marcada angustia ni
vehemencia de ningún género, pero con digna entereza y con toda la
frialdad grave que le fué posible afectar:

--Vete, Faustino, vete; seamos buenos amigos.

_El seamos buenos amigos_ sonó en los oídos del Doctor con son vago é
incierto entre súplica y mandato; pero el sentido de la frase se había
hecho clarísimo en el modo de pronunciarla. Era una prohibición, era una
limitación, y no una excitación: equivalía á decir _no seamos más que
amigos buenos_.

El Doctor era bastante serio y delicado para comprender toda la gravedad
de aquellas palabras de su prima.

Se levantó, tomó su sombrero, y dijo:

--Adiós, primita.

Ya había vuelto la espalda, ya estaba cerca de la puerta, ya iba á
salir, cuando se volvió atrás. Costancita estaba silenciosa. Se acercó á
ella el Doctor, y repitió, con tono entre resignado, humilde y
agradecido á la vez:

--Seamos buenos amigos.

Al mismo tiempo alargó la mano á su prima como signo y prenda de aquella
amistad pura. Costancita dió su mano, tan blanca, tan suave, tan bien
formada. El Doctor no pudo menos de besársela nuevamente, con un respeto
santo y casto, pero bajo el cual hubo ella de percibir el ardor
apasionado y duramente reprimido de los labios amorosos.

Luego, como si contrarrestase y venciese una fuerza invencible, que á
pesar suyo le detenía, el Doctor salió algo precipitadamente de la
estancia.

Desde aquel día no volvió el General á aparecer en casa de la Marquesa
de Guadalbarbo sino en los días de recepción y en las noches de
tertulia. Levantó el sitio de la plaza; calló á todo el mundo el motivo;
tuvo el buen gusto de no mostrarse muy enojado, y acudió de nuevo á
consolarse con Rosita, donde halló fácil y pronto perdón de sus
extravíos.

El Doctor, por su parte, no persistió tampoco en hacer novillos á la
oficina ó secretaría, y en venir á ver á la Marquesa de mañana; pero
siguió yendo á su tertulia, y á comer una vez por semana á su mesa.

Aquellos amores, medio reanudados entre ambos después de diez y siete
años de interrupción, debían concretarse y cifrarse en un sentimiento
sublime, platónico, purísimo, por respeto al generoso Marqués, que tanto
los quería, á él como primo y como amigo, y como esposa á ella. Así
pensaba Costancita. Así pensaba también el Doctor. Sin confiarse estos
pensamientos, sin ponerse de acuerdo en nada, se diría que se habían
entendido. Los dos conocían el peligro de verse á solas. Los dos le
evitaban. Pero viéndose en presencia del Marqués, hablándose tal vez
algunas palabras aparte cuando lo consentía la sociedad que los rodeada,
mirándose, estimándose cada vez más, hasta por este heroico sacrificio y
por esta noble conducta, el afecto de Costancita acabó por trocarse en
adoración hacia su primo, y la adoración del Doctor por Costancita se
hizo más ferviente y ciega.

De esta suerte pasó más de un mes, y no fué chico milagro, sin que el
Doctor y Costancita se encontrasen solos. Al cabo, no obstante,
aconteció lo que no podía menos de acontecer. No hay para qué culpar ni
al destino, ni al diablo, ni á nadie. ¿Qué cosa más natural que un
primo, que entraba con tanta confianza en aquella casa, hallase una
noche sola á la Marquesa? La Marquesa estaba un poco mala de los nervios
y se había negado á recibir. Los criados entendieron que la orden no
rezaba con primo tan querido, é introdujeron al Doctor en el _boudoir_
que ya conocen nuestros lectores. El Marqués había salido. Eran las once
de la noche. Sabido es que en Madrid se vela mucho y recibe hasta muy
tarde.

Á pesar del calor de la estación, el balcón estaba cerrado, de modo que
la soledad era completa y segura. Del cuarto del tocador contiguo, cuya
puerta de comunicación aparecía abierta, entraba un dulce vientecillo
fresco, porque allí estaba de par en par el balcón, que daba sobre el
jardín.

Costancita se encontraba en el mismo sitio que el día del mal rato que
ambos dieron al general Pérez. Ella, á causa de su indisposición, no se
había vestido para comer, y tenía traje de mañana, tan elegante como
sencillo. Sus hermosos cabellos desordenados la hacían más bonita é
interesante, y mostraban que había estado recostada y que acababa de
incorporarse y sentarse para recibir al Doctor.

Estas circunstancias casuales contribuyeron á que la conversación fuese
más amistosa y más íntima. Hablaron de todo; pero, sin quererlo,
procurando evitarlo ambos, acabaron por hablar de ellos mismos.
Costancita dió ocasión, lamentando involuntariamente los cortos medros y
adelantos del Doctor en carrera y fortuna.

--¿Qué quieres?--dijo D. Faustino.--En mí se cumple el refrán que dice:
_quien mucho abarca, poco aprieta._ No hay ambición que yo no haya
tenido. Por eso no he visto satisfecha ninguna. Mi espíritu ha divagado,
se ha distraído en cuantos objetos hay, no con el vuelo recto y firme
del águila, sino con el revolotear incierto y vacilante del estornino.
Mi voluntad marchita no ha sabido perseguir cosa alguna con energía. No
extrañes que esté tan poco medrado. Me faltan los dos resortes más
poderosos: el amor y la fe en algo fuera de mí.

--¿No amas, no crees en nada? Dios mío, ¡qué horror!

--Hablo de las cosas de esta vida.

--Menos mal; pero aun así es espantoso. ¿Con que no amas á nadie?

--He querido amar, he amado; pero el desdén ha muerto al amor. Hace
algunos días he sentido dentro de mi alma como una gloriosa resurrección
del amor. ¿Volverá el desdén á matarle?

--Si amas de veras, como creo--respondió Costancita, hablando muy
pausadamente y como si le costase trabajo y vergüenza hablar, y como si
midiese y pesase las palabras para no decir demasiado, y diciéndolo, no
obstante, sin poderlo evitar;--si amas de veras, ¿quién podrá
desdeñarte? El poeta lo ha dicho:

Amor a nullo amato amar perdona.

--Además, cuando el que ama vale lo que tú vales, el amor debe ser
poderoso, incontrastable como la muerte.

--El poeta dijo una falsedad--contestó D. Faustino;--ó si es su
sentencia regla verdadera, yo soy la excepción de la regla. Costanza,
recuérdalo, yo te amé en otro tiempo y tú no me amaste. Ahora te amo
más. ¿Me amas?

La Marquesa se arrepintió de sus palabras y se llenó de espanto al oir
las de su primo, y al notar el fervor con que las pronunciaba. Sintió
que una fuerza magnética, un poder de atracción superior á todo la
llevaba hacia su primo; pero lo criminal, lo indigno, lo vilmente
ingrato de engañar al Marqués de Guadalbarbo no se le ocultaba; surgía
ya en el seno de su atribulada conciencia como un remordimiento.

--Faustino--dijo con acento sumiso y triste,--yo hice mal, hice una
villanía, fuí una miserable no amándote entonces. No exijas de mí que
sea más miserable y más villana amándote ahora.

--Yo nada exijo, Costanza. El amor no se impone. Si depende de tí el no
amarme, no me ames. Yo te amo; yo muero de amor por tí.

El Doctor cayó de rodillas á los pies de la Marquesa.

--Levántate, tranquilízate. ¡Jesús, Dios mío! ¡Qué locura! ¡Alguien
puede venir!

--¡Ámame!

--Ten piedad. Déjame. Huye de aquí. ¿Qué va á ser de nosotros, santos
cielos?

--Ámame, Costanza.

--¡Ah, sí... te amo!

El Doctor ciñó en un abrazo febril el cuerpo de la Marquesa, que cedía
rendida y desfallecida. Sus labios se unieron.

De repente exhaló ella un grito ahogado, y poniendo ambas manos en el
pecho del Doctor, le rechazó con violencia.

--¡Estoy perdida!--dijo con voz tan baja y tan intensa, que más que
oirlo pudo adivinarlo el Doctor.

La pasión sincera y vehemente los había apartado á ambos del mundo
exterior; los había hecho insensibles á cuanto los rodeaba; habían
estado incautos, imprevisores, imprudentísimos, locos.

No habían sentido llegar al Marqués de Guadalbarbo. El Marqués de
Guadalbarbo acababa de entrar en el saloncito.

El Doctor y la Marquesa se repusieron y tomaron la conveniente actitud;
pero ¡qué desorden moral en la mente del uno y de la otra! ¡Qué
consternación y qué vergüenza no se pintaba en sus semblantes!

En cambio, el Marqués mostraba en el suyo la misma serenidad, la misma
satisfacción de siempre. ¿Habría hecho un milagro el demonio? ¿Habría
puesto una nube ante los ojos del Marqués para que nada viese?

La esperanza es el último consuelo del corazón más lacerado, y
Costancita, al reparar lo sereno que su marido estaba, no perdió la
esperanza.

--Niña, hija querida--dijo el Marqués, llamando á su mujer con los
mismos términos de siempre, donde iban expresados el amor que la tenía y
la diferencia de edad,--¿estás mejor de salud? Me tenías con cuidado y
he querido pasar por casa antes de ir al Ministerio de Hacienda. Quiero
saber cómo te encuentras antes de salir de nuevo... ¡Hola, Faustino! ¿Tú
por acá?

Y el Marqués estrechó la mano del Doctor, que se la dió avergonzado y
casi convulso.

La Marquesa dijo tartamudeando, trabándosele la lengua, como si tuviera
un nudo en la garganta:

--Estoy bastante mejor.

D. Faustino, aterrado, nada dijo.

Ó el Marqués no había visto nada, ó no había querido ver nada, ó tuvo
piedad del martirio, del miedo, de la postración humillante de aquellos
infelices.

El Marqués dijo que el Ministro de Hacienda le aguardaba, y se volvió á
la calle.

D. Faustino y Costancita se quedaron solos de nuevo. Ambos, aunque
apasionados, distaban mucho de estar pervertidos. El terror de ellos no
era, pues, por el peligro que acababan de correr; era por la conciencia
de su pecado. Aquel abrazo y aquel beso habían sido un hurto infame. La
honra, el amor, la confianza generosa del padre de sus hijos, todo había
sido ofendido por la Marquesa. El Doctor había hecho traición al amigo
leal, al que más le quería y le estimaba; había intentado robarle su más
preciado tesoro. Al ser sorprendidos ambos, la cobardía de los
delincuentes se había pintado en sus rostros, se había revelado en sus
ademanes. Ambos se habían visto y estaban avergonzados de haberse visto.
Este sentimiento de su común indignidad y humillación en presencia del
Marqués pudo más entonces que todo recelo y que el ansia de precaverse
para lo futuro, ó de remediar, si era posible, el mal causado ya. Apenas
tuvieron palabras con que hablarse y entenderse.

Largo rato permanecieron mudos.

--Vete ya. Vete. ¡Estoy perdida!--dijo ella al fin...

--¿Quién sabe?--se atrevió á contestar el Doctor.--Quizás él no ha visto
nada. De seguro... no ha visto nada... El cielo nos ha protegido.

--¡Qué horrible blasfemia! El infierno... tal vez.

--Sea el infierno, en buen hora, con tal de que tú no pierdas.

--Faustino, vete, déjame; me haces daño en el alma,--exclamó la
Marquesa, llena de disgusto y angustia.

El Doctor tomó su sombrero, y silencioso, á paso lento, cabizbajo y
pensativo, salió del salón y de la casa.

Tristes pensamientos y desatinadas medidas iba barajando en su cabeza
conforme seguía maquinalmente por las calles su acostumbrado camino.

--¿Si lo sabrá el Marqués?--se preguntaba.--Es imposible que no lo haya
visto todo. ¿Qué había de hacer sino disimular ó matarnos allí? Por eso
disimuló... pero ¿con qué propósito? ¿Irá á vengarse en ella? Yo debo
evitarlo. Yo debo defenderla.

Luego, harto más abatido, daba el Doctor otro giro á su soliloquio, y se
decía:

--Soy un miserable de la peor condición y especie. Carezco del amor, de
la energía suficiente para ser virtuoso, para no hacer nada que no pueda
sostenerse y defenderse á cara descubierta y con la conciencia
tranquila, hasta en la presencia del mismo Dios, y me faltan bríos y me
sobran atolondramiento, torpeza y flojedad de ánimo para cometer un
delito hábilmente, para ser diestro y sereno y valeroso en el pecado.
Esta enervación de mi carácter me hace feliz y me lleva á hacer
infelices á cuantas personas he querido.

Así iba discurriendo el Doctor cuando, al volver una esquina se le
acercó un hombre. Al punto reconoció al Marqués de Guadalbarbo.

--Te estaba aguardando. Sígueme,--le dijo el Marqués.

El Doctor le siguió sin contestar.

Á corta distancia de allí se encontraron parado el coche del Marqués.

--Sube,--dijo éste al Doctor, y el Doctor entró en el coche.

En seguida entró el Marqués y se sentó á su lado, diciendo al lacayo:

--¡Á la quinta!

Los caballos tomaron el trote y empezó á rodar rápidamente el carruaje.

Silencio profundo entre los dos viajeros.

El Doctor había conocido que el Marqués lo sabía todo, y juzgaba de su
deber darle la satisfacción que quisiese. Por un instante pasó por la
mente del Doctor la idea de si querría asesinarle el Marqués; pero le
pareció que, si bien estaba en su derecho, no podrían ser tales sus
intenciones. El Doctor se llenaba de sonrojo sólo de figurarse que
preguntaba al Marqués: «¿Qué quieres? ¿Qué pretendes hacer conmigo?»
Callóse, pues, y se dejó conducir á la quinta sin decir palabra.

Llegaron á la quinta, que está á media legua de Madrid; entraron en
ella; hizo el Marqués encender luces en un salón que le servía de
despacho en el piso bajo, y penetró allí solo con Don Faustino, cuando
se retiró el único criado que había.

El Marqués abrió un armario, sacó del armario una caja, y de la caja un
par de pistolas, que puso sobre el bufete. Luego rompió el silencio,
dirigiéndose á D. Faustino, y dijo con la misma calma que si dijese
«buenas noches»:

--Tú eres un ladrón, á quien puedo matar como á un perro. Me has robado
lo que más amaba; has abusado de mi confianza; has hecho traición á mi
amistad. Quiero, no obstante, matarte cara á cara y con armas iguales.
Lo que no quiero es que nadie se entere de que yo soy quien te mato, ni
que nadie sospeche por qué te mato. Esto sería publicar mi deshonra, la
de mi mujer y la de mis hijos. Menester es que falten aquí los testigos
y requisitos de un duelo. No tendremos más testigos que Dios. Mis
criados se guardarán bien de decir nada, si de algo se enteran. El
lacayo y el que cuida esta casa son dos ingleses muy sigilosos, muy
fieles y que me sirven años há. Coge una de esas pistolas; yo tomaré la
otra.

El Doctor tomó instintivamente una de las dos pistolas, al ver que el
Marqués se disponía también á tomar una. El acto de armarse fué, pues,
casi simultáneo. El Doctor no sabía qué decir, y nada decía.

--Ahora--prosiguió el Marqués,--vendrás conmigo,--y abrió una puerta que
daba á los jardines.

Todo estaba solitario. La luna alumbraba bastante. Antes de salir añadió
el marqués:

--Voy á llevarte lejos de aquí, porque los jardines son grandes. Los
criados así quizás no oigan los tiros. Cuando lleguemos al lugar
conveniente, nos colocaremos á treinta pasos de distancia, que yo
mediré. Luego montaremos las armas. Cuando yo diga _¡ya!_ marcharemos el
uno contra el otro. Cada cual podrá disparar cuando guste. Si tiras
bien, puedes adelantarte. Si no te fías de tu tino, aguarda hasta
ponerme en el pecho ó en una sien la boca de la pistola.

El Marqués, terminado este breve discurso, echó á andar, seguido por D.
Faustino. Pasaron por un hermoso bosque, y llegaron, por último, á un
sitio llano y sin árboles, junto á las mismas tapias que cercan la
posesión.

D. Faustino quiso entonces hablar; pero como no juzgaba decoroso tratar
de disculparse, ni justo jactarse y gloriarse de la injuria que había
hecho, se limitó á decir:

--Costanza es inocente.

--Lo sé--contestó el Marqués:--por eso no me vengo de ella, sino de tí.

Midió el Marqués los pasos. D. Faustino se puso en un extremo y él en
otro.

--¡Ya!--exclamó el Marqués no bien montó su pistola y advirtió que el
Doctor había también montado la suya.

Ambos marcharon el uno contra el otro. El Marqués tenía fama de buen
tirador, y alguna confianza en su puntería. Por lo mismo, aunque
injuriado, sentía remordimiento en la conciencia de abusar de su ventaja
si disparaba desde luego.

Más de la mitad de la distancia que los separaba habían andado ya.
Estarían á unos catorce ó quince pasos el uno del otro. D. Faustino
seguía marchando sin disparar. El instinto de conservación y el recelo
de que se le frustrase la venganza conmovieron el corazón del Marqués.
Conoció que latía su pecho con violencia, y que su pulso agitado hacía
que temblase ligeramente su diestra. No pudo contenerse más. El Marqués
disparó. Al punto advirtió una súbita vacilación en D. Faustino; pero
pasó en seguida, y D. Faustino siguió avanzando con firmeza, con la
pistola montada y apuntada contra su adversario.

El Marqués no se explicaba su falta de tino; pero estaba ya casi seguro
de haber dejado ileso al Doctor. Del fondo de su alma nacían la
desesperación y el abatimiento. Su deber, no obstante, era continuar
acercándose á la persona en cuyas manos estaba su vida.

Pronto llegó el Doctor junto al Marqués. En el rostro del Doctor,
iluminado por la luna, había una profunda y bella expresión de tristeza;
pero aquel rostro era terrible, espantoso para el Marqués en aquel
momento.

D. Faustino puso la boca de su pistola casi sobre el pecho del Marqués y
le miró fijamente. Fué obra de un instante, si bien al Marqués le
pareció aquel instante un siglo.

El filósofo entonces hubo de pensar á escape en todas sus filosofías. Se
había sometido, se había resignado al duelo á muerte, por no hallar
medio decoroso, decente y natural de no aceptarlo. Pero, ya cumplida la
que juzgó extraña y penosa obligación impuesta por la sociedad, y
ocasionada por un beso y un abrazo apretadísimo, dados con tan pocas
precauciones, ¿qué ganaba D. Faustino en matar á aquel pobre viejo, á
quien había hecho horriblemente desgraciado? Tal vez el Marqués,
imaginaba además el Doctor, no le había llevado allí por rencor ni con
saña, sino para cumplir con un deber, del que él presumía que estaba
pendiente su honra. Todo cumplido, todo consumado ya, acortar la vida de
aquel hombre, darle allí la muerte, era una barbaridad inútil. Por otra
parte, el Doctor, aunque por discurso sabía lo poco que vale la vida, la
respetaba por un invencible sentimiento; el atentar contra la de nadie
le parecía la mayor de las faltas; le parecía uno de aquellos pecados de
que él no sabría absolverse jamás. Tales fueron las ideas que se
agolparon en tumulto en su mente.

El Doctor tiró lejos de sí la pistola, que se disparó al caer en el
suelo, de la manera más inofensiva.

Luego exclamó el Doctor:

--¡Ay Dios mío!

Y cayó de espaldas por tierra, como cogido por un desmayo.

El Marqués se precipitó á levantarle, y al poner las manos sobre su
cuerpo, advirtió que estaba bañado en sangre.

--¡Mi bala le había tocado! ¡Está herido!... La herida tal vez es
mortal... Es en el pecho... ¡Maldito sea!...

El Marqués, al decir estas frases entrecortadas, no sabía á quién
maldecir, no sabía á quién echar la culpa de todo. Él, que medio minuto
antes estaba desesperado de no haber herido ó muerto á D. Faustino,
estaba ahora desesperado de haberle herido. Él, que se había previamente
complacido en el misterio de aquel lance, se olvidó del misterio y
empezó á dar voces, pidiendo socorro á sus criados. Como no lo oían,
corrió hacia la casa, gritando como un loco:

--¡Pedro! ¡Tomás! ¡Pronto... aquí!

Los criados al cabo acudieron.

Don Faustino había recibido un balazo en el pecho, que le había
atravesado, saliendo la bala por la espalda.

El Marqués, con ayuda de sus criados, le puso vendas para contener la
hemorragia, y le llevó en su coche, á todo galope de sus caballos, desde
la quinta á la casa de huéspedes donde moraba.

El Marqués hizo llamar al médico de toda su confianza. Vió el médico la
herida, y dijo que tal vez no era de peligro, que tal vez no era mortal;
que la bala había entrado por el lado derecho; que sin ahondar había
pasado de través, y que acaso no había tocado el pulmón ni roto ningún
vaso importante. La pérdida de sangre había sido muchísima; pero esto
mismo, aunque debilitaba al enfermo, podría valerle por otra parte, á
fin de evitar que sobreviniesen una gran inflamación y mayor calentura.

El Marqués de Guadalbarbo, dejando muy encomendado á su médico y al ama
de la casa de huéspedes el cuidado del enfermo, se retiró entonces á su
casa, con la esperanza de que D. Faustino sanaría pronto.

Como el lector recordará, el Marqués había dicho al Doctor que creía
inocente á Costancita; pero esto lo dijo por orgullo. El no era ciego, y
había visto perfectamente lo ocurrido. Cuando riñó á balazos con el
Doctor, creía á su mujer tan culpada como al Doctor mismo. Por desgracia
ó por fortuna, hay casos inexplicables en el seno del hogar doméstico.
En lo más recóndito y sagrado de dicho hogar ocurren lances, se ofrecen
fenómenos psicológicos, que no hay sabio que explique, ni poeta que
pinte con todos sus curiosos é indescriptibles pormenores. Ello es que
de la entrevista y larga conferencia que en aquella noche tuvo el
Marqués con Costancita, Costancita salió para él, en su concepto, tan
pura, tan inocente, tan impecable como antes. Poco á poco se fueron
trocando y modificando los recuerdos del Marqués, y las impresiones de
sus sentidos ofuscados sufrieron la debida rectificación y razonable
enmienda. El abrazo le pareció que había sido menos estrecho, muchísimo
menos amante y desmedidamente mucho más respetuoso. La actitud de
Costancita se transfiguró en la memoria del Marqués, y la vió resistente
en lugar de verla rendida, y víctima en lugar de verla cómplice. Los
labios del Doctor, en la misma tabla ó pintura de la memoria del
Marqués, fueron subiendo poco á poco, desde la boca de Costancita, donde
estaban antes, hasta tocar con suma ligereza su frente, de la cual casi
no sintieron el calor y la aterciopelada blandura de la blanca tez, sino
lo frío é inanimado de algunos ricillos crespos que por allí medio la
cubrían ó velaban.

El hecho mismo de haber sorprendido á los dos probaba lo impremeditado,
lo falto de malicia que todo había sido. Á buen seguro que sorprendan
nunca los maridos á... y el Marqués se citaba una retahila de nombres
propios de lindas damas, y se gozaba un tanto al considerar la
diferencia de destino que había entre él y aquellos otros maridos. Al
Doctor, á cuya generosidad debía infinito, también le disculpaba un
poco.--¡Qué diantre!--se decía allá en sus adentros.--¡Ella es tan
guapa.... tan seductora, sin querer! ¡Y el pobrecillo, que debió casarse
con ella, es tan desgraciado!--Reducido ya el suceso á proporciones
mínimas, el Marqués le buscaba causas hasta cierto punto plausibles. El
parentesco cercano, los recuerdos poéticos de la primera juventud, un
ligero desagravio de las calabazas crueles, recibidas hacía diez y siete
años... Luego pensaba en las consecuencias para lo futuro, dado que se
salvase la vida del Doctor, como deseaba, y todo se convertía en una
adoración mística, en una idolatría sublime, en un petrarquismo
archiespiritual. Admirábase entonces el Marqués de la entereza de su
mujer y de su virtud y constancia. Pasaba en revista á todos los
adoradores que le había conocido, y hallaba más de una docena
guapísimos, elegantes, primorosos, deseabilísimos... y casi se le
saltaban las lágrimas de gozo y gratitud al considerar que á todos los
había despreciado ella por amor suyo, haciendo de él uno de los hombres
más dignos de envidia que sustenta sobre su corteza este vasto globo que
habitamos. Diez y siete años de fidelidad, de virtud á prueba de bomba,
eran una garantía de las más sólidas. Pensaba, por último, el Marqués en
sus hijos, á quienes quería entrañablemente, y se alegraba de poder
echar la absolución y la bendición á la hermosa criatura que se los
había dado, llevándolos antes en su seno. Exageraba, encarecía la
vehemencia y delicadeza de Costancita, y se arrepentía de haber estado
tan brutal. Temblaba como un azogado al presumir que ella pudiera
enfermar con los disgustos que acababa de darle. Recordaba los cuidados,
los mimos, las regaladas dulzuras con que le arrullaba y encantaba
siempre Costancita. ¿Cómo romper con ella? ¿Cómo privarse de tanto bien?
Se moriría el Marqués de pena. Lo que es Costancita, tan pundonorosa,
tan llena de orgullo, tan noble, se moriría también de sonrojo. ¿Y por
qué no de pena, como él? ¡Si Costancita le amaba!... Cierto que él
estaba ya viejecillo y estropeado; pero el alma no envejece, y las
mujeres en general, y Costancita singularísimamente, son mil veces más
espiritualistas que los hombres en esto de los amores.

Por medio de tales y de otros parecidos razonamientos, el enojo del
Marqués fué trocándose en blandura y en indulgencia, y se sintió
inclinado á perdonar. Al perdón dado sucedieron otros razonamientos más
amorosos y tiernos aún, y el perdón dado se transformó en perdón pedido.
Costancita estuvo magnánima. Perdonó al fin al Marqués el que hubiese
dudado de ella; y majestuosa, después de dar su perdón, subió de nuevo
al pedestal de oro aquella diosa de la castidad, de la hermosura y de
la elegancia. El Marqués volvió á encontrarse tan contento, tan dichoso
y tan satisfecho como antes.

D. Faustino fué el único que pagó el escote de la función; la única
hostia sacrificada en el altar de Himeneo, para hacer más propicio á
este dios é impedir que turbase la felicidad completa de aquella rica,
ilustre y aristocrática familia.



[Imagen decorativa]

XXX.

BODAS TRISTES.


Como el Doctor no era personaje político, ni poeta popular y conspicuo,
pues su grande epopeya estaba por escribir; ni filósofo célebre, porque
su sistema estaba siempre preparándose, pocos le conocían en Madrid: no
era sujeto de mucho viso. El lance, además, se había verificado con
bastante recato. Así es que ni _La Correspondencia_ habló de aquel
lance. Las personas que le sabían tenían interés en callarle, y le
callaron.

Los pocos medio ó menos de medio amigos de secretaría ó de la sociedad,
que estimaban ó querían algo á D. Faustino, vinieron á informarse de su
salud, y, como se les dijese que el Doctor estaba enfermo de cuidado y
no se le podía ver, se contentaron con esto y se fueron.

El ama de huéspedes, que quería bien al Doctor, porque el Doctor estaba
amable con ella, aunque era vieja y fea, se mostró dispuesta á cuidarle
con el mayor esmero.

El médico se esmeró también, porque el espléndido Marqués de
Guadalbarbo, su patrono, le recomendó mucho á aquel enfermo.

Á poco de llegar D. Faustino á su casa y de meterse en la cama, le entró
la fiebre, mas no con tal violencia que perdiese la cabeza.

Durante todo el primer día que se siguió al duelo, el Doctor mantuvo
firmes sus facultades mentales.

El Marqués de Guadalbarbo vino dos veces á verle, y se consoló mucho con
las noticias y pronósticos del médico, que fueron favorables.

D. Faustino tuvo, por último, al anochecer de aquel mismo día, una
visita muy extraña. Aunque el médico había prohibido con toda severidad
que entrase nadie á ver al enfermo, el ama de huéspedes no pudo resistir
á las súplicas, y tal vez á los generosos donativos de una bella dama
que se empeñó en ver á D. Faustino, á quien, según aseguró, tenía que
comunicar cosas de suma importancia.

--Sr. D. Faustino--dijo el ama de huéspedes, entrando en el cuarto del
enfermo,--hay una señora que desea ver á V. ¿Le hará á V. daño su
conversación? ¿Le digo que entre?

--¿Quién es?--preguntó el Doctor alborozado, imaginando que Costancita
venía á verle.

--Parece francesa, contestó el ama, y esto confirmó más á D. Faustino
en que era Costancita.

--¿Ha dicho su nombre? volvió á preguntar el Doctor.

--Sí señor: se llama Doña Etelvina... no sé cuántos; vamos... un
apellido de extranjis.

Ya nombre tan novelesco y apellido tan incomunicable hicieron dudar al
Doctor de que fuese Costancita la visitanta; pero,--¿quién sabe?--pensó
entre sí.--¿Había de dar Costancita su verdadero nombre á esta
mujer?--Tan natural reflexión hizo revivir en su ánimo la esperanza de
que fuese Costancita.

--Diga V. á esa señora que pase adelante--dijo al fin el Doctor.

Doña Etelvina no se hizo aguardar ni medio minuto. En torno suyo se
difundía una fragancia exquisita á _oppoponax_, que era entonces el
perfume más _chic_ y de más alta _nouveauté_ que destilaba por sus
alambiques _The Crown Perfumery Company_ de Londres. Su traje, su
sombrerillo, sus movimientos y sus modales, todo era ó aspiraba á ser
distinguido. Se diría que el último figurín de _La Moda Elegante
Ilustrada_ había tomado humanas proporciones, se había animado por arte
mágica y entraba allí de visita. La cara de doña Etelvina parecía ser
linda y graciosa, á pesar ó á causa del esmalte de cascarilla y de
carmín extendido artísticamente sobre ella. En el borde de los párpados
llevaba pintadas unas rayas negras, que hacían más rasgados y brillantes
los hermosos y dulces ojos.

Miró el Doctor fijamente á doña Etelvina y no la reconoció.

Advirtiéndolo ella, dijo con amistoso desenfado, cuando se fué la
pupilera y quedaron solos:

--¡Qué olvidados tiene V. á sus amigos, señor D. Faustino! ¿No se
acuerda V. de mí?

--Perdóneme V., señora; pero... francamente... no me acuerdo.

--Yo soy la antigua doncella de la señora Marquesa de Guadalbarbo. ¿No
se acuerda V. ahora de Manolilla?

--¡Ah, sí!...

--He tomado el nombre de Etelvina porque el de Manolilla era vulgar y
prosaico. Serví muchos años á la señora Marquesa; me casé con monsieur
Mercier, el jefe de su cocina, eminente químico. Luego enviudé, y con
los ahorros míos y del difunto, que en paz descanse, dejando la casa de
la señora Marquesa, he puesto tienda de modas. Ya se conoce que el Sr.
D. Faustino es un filósofo, que no se preocupa de estos negocios de
_cocodetería_. Si no, ¿cómo había de ignorar quién es la famosa Etelvina
Mercier ó la Etelvina á secas? En los círculos aristocráticos no hay
persona más conocida que yo en el día de hoy. Hago furor. Estoy muy
_recherchée_.

--Me alegro, me alegro en el alma. ¿Y qué la trae á usted por aquí?

--Vengo á ver á V. de parte de mi señora. Ella no puede venir. Sería
comprometerse mucho--dijo en voz baja Etelvina ó Manolilla.

El Doctor nada contestó y exhaló un suspiro. Doña Etelvina prosiguió:

--Aquí traigo una carta para V. ¿Podrá V. leerla sin fatigarse?

--Sí--respondió el Doctor.

Manolilla entregó la carta, acercó una bujía y el Doctor leyó lo que
sigue:

«¡Faustino! Sé tu generosidad. ¡Cuánto tengo que agradecerte! La vida
del padre de mis hijos, mi posición en el mundo, mi honra, todo te lo
debo. Sin tu generosidad estaría yo viuda y deshonrada, porque el lance
y las causas del lance, que así es de esperar que queden en el misterio,
se hubieran divulgado entonces, difamándome y difamando el nombre que
mis hijos llevan. Si antes te amaba, más te amo hoy. El agradecimiento
da más fuerza al amor. Aunque mi marido me ha dicho que no tenga
cuidado, le tengo, y envío á Manolilla, única persona de quien me fío,
para que me traiga nuevas ciertas de tí. Me es imposible ir yo misma.
Importa desvanecer toda sospecha. Lo voy consiguiendo; pero paso tan
aventurado pudiera destruir mi obra. No es por egoismo por lo que
procuro disipar los recelos del Marqués; es por gratitud. Le debo tanto,
es tan bueno, es tan dichoso con mi amor, le haría yo tan desgraciado si
le hiciese dudar de él, que la misma bondad de mi corazón me excita al
disimulo. Dios me lo perdone. Para ello es menester que, ya que nos
amamos, sea este amor más precavido, más misterioso, más callado que
hasta aquí, y que sea también de tal suerte, que ni tú ni yo tengamos
que avergonzarnos de este amor, ni ante el oculto y severo tribunal de
nuestra conciencia. Amémonos con el amor purísimo de los ángeles.
Impulsada por él te escribo, porque conozco tus nobles sentimientos,
considero que estarás inquieto por mí y quiero tranquilizarte. Dios haga
que mi carta sea bálsamo para tu herida. Dios, que ve la pureza de mis
intenciones, te dé pronto la salud, como fervorosamente se lo pide tu
amantísima prima--_Costanza_.»

En efecto, la carta tranquilizó al Doctor, que, sobre el dolor físico
que le causaba su herida, sentía el dolor de haber dado motivo á un
divorcio. No acertaba á explicarse, le parecía un prodigio que
Costancita hubiese desvanecido lo que ella llamaba sospechas del
Marqués.--¿Qué demonio de _sospechas_--se decía el Doctor--si nos vió y
de resultas de habernos visto, me ha atravesado el cuerpo con una bala?

Aquí hemos de confesar que el Doctor hizo además otra reflexión amarga y
egoísta. Al cabo, aunque era bondadoso, era de carne y hueso como los
demás mortales. La reflexión fué: «Verdaderamente soy el hombre más
desgraciado que vive bajo la capa del cielo. Costancita comulga á su
marido con ruedas de molino y le hace creer lo increíble y negar el
testimonio de sus propios sentidos; pero esta comunión y esta negación
llegan tarde para mí. ¡Llegan cuando yo estoy herido!» Al pensar esto,
el Doctor suspiró con mucha tristeza.

Pronto, no obstante, se mitigó la amargura de aquel pensamiento. El
Doctor era débil, pero era un bendito. Aunque tenía poca fe, tenía
muchísima caridad. Fué un consuelo para él la nueva de que Costancita lo
hubiese arreglado todo con su marido.

En cuanto al amor purísimo de los ángeles, que ella le ofrecía, también
le pareció cosa de gusto. Para un herido de suma gravedad, desangrado,
calenturiento, con horribles dolores, no deja de ser un lenitivo
excelente el amar y el ser amado con el amor purísimo de los ángeles.

Doña Etelvina era una mujer de pro, experimentada y prudente. Como todas
las mujeres ordinarias que, yendo de un país atrasado como el nuestro,
pasan algunos años en París ó en Londres ó en ambos puntos, doña
Etelvina se había hecho insufrible de puro denigradora de su patria,
que consideraba tierra de bárbaros, y de puro fanatismo y admiración por
los primores y refinamientos ingleses y franceses. Casi todo le parecía
_shocking_ y grosero en nuestras costumbres. Nuestra lengua no valía
para _causer_ ni para hacer _esprit_. Hasta de amor se hablaba mejor y
con más elegancia en francés ó en inglés que en castellano. _I love you,
je vous aime,_ eran frases encantadoras, delicadas, mientras que _¡te
amo!_ ó _¡la amo á V.!_ tenían un énfasis, una hinchazón, una pompa
inaguantables. Doña Etelvina había adquirido estimación desmedida al
bienestar material y á los medios de conseguirle; de modo que á Mr.
Mercier, que no se descuidaba antes, le hizo sisar cuatro veces más
después del matrimonio. Por último, viéndose ya doña Etelvina tan
encumbrada y adiestrada en los trotes del _fashion_ y del _dandynismo_,
tuvo una idea que la dió sumo tormento. Imaginó que debió y pudo haberse
casado con algún conde, ó por lo menos con algún caballerito principal,
y que había hecho una verdadera _mésalliance_ casándose con un cocinero.
Maldecía á cuantos recordaba que le habían aconsejado que se casase,
sosteniendo que le habían hecho _déchoir_, que habían labrado la
desgracia de su vida. Cuando se casó, era tan inocente, según decía
ella, que no sabía lo que era matrimonio, y por eso se casó con un
hombre que le doblaba la edad. Aborrecía la mentira, vicio propio de
los pueblos corrompidos como el español; y como aborrecía la mentira,
decía con la mayor franqueza al infeliz Mr. Mercier que le detestaba,
que se avergonzaba de él y que soñaba con un caballerito, que era lo que
le cuadraba á ella. Mr. Mercier, por no matar á palos á su dulce esposa,
tomó el recurso de morirse, y pasó á mejor vida. Libre ya doña Etelvina
de aquel monstruo, se hizo modista, ínterin llegaba la ocasión de
casarse con un conde y hacerse condesa.

Á pesar de sus perversas cualidades, doña Etelvina adoraba á Costancita.
El método de la franqueza, tan útil para con Mr. Mercier, no debía
adoptarse con el Marqués de Guadalbarbo, con quien era indispensable
cierto disimulo. Doña Etelvina calculó, pues, rápida y fríamente, que
aquella carta podría comprometer á su ama; que el Doctor podría morirse
y la gente hallar la carta entre sus papeles. Sin mortificar al Doctor,
con tino y discreción notables, le sacó la carta de la Marquesa de entre
las manos y allí mismo la hizo pedazos menudos. Luego se despidió con
mucha finura y cariño del Doctor y se largó á la calle. Para que
Costancita no tuviese inútiles pesares, fué á verla en seguida; le dió
cuenta del cumplimiento de su misión y le aseguró que el primo estaría
bueno y sano en breve.

Todavía estaba lleno el ambiente del perfume del _oppoponax_, cuando
entró de nuevo el médico en el cuarto del enfermo.

--Señora Doña Candelaria--dijo al ama de huéspedes,--¿qué peste es ésta?
¿Á qué demonios hiede? ¿Quién ha entrado aquí? ¿Van ustedes á matar á
este desgraciado?

Doña Candelaria, apurada por el médico, confesó de plano, y dijo la
visita de doña Etelvina, por más que el Doctor le hacía señas para que
callase.

El médico, que sabía todos los secretos del mundo elegante, se explicó
al punto la significación y la razón de aquella visita.

--Bien está--dijo.--Es necesario que nadie entre aquí en adelante, ni
con perfumes ni sin ellos. El enfermo, para su pronto restablecimiento,
no debe hablar con nadie ni recibir visita.

El doctor Calvo, que así se llamaba el médico, era el reverso de la
medalla del Doctor Faustino en dos ó tres puntos capitales. El doctor
Calvo no tenía ilusiones de ningún género: era un espíritu prosaico y
práctico. En cambio se parecía al otro Doctor en no tener creencias y en
ser bueno de alma á pesar de la falta de fe. El Doctor Faustino le
inspiró vivas simpatías. Fácilmente adivinó el doctor Calvo la causa del
lance y de la herida, y se lo guardó todo para su gobierno. Consideró
que el Marqués de Guadalbarbo, reconciliado ya con su mujer, y sin
celos, tendría por una desgracia, ó al menos por una molestia, por una
idea que turbaría su reposo y su buena vida, el que por acaso D.
Faustino muriese. Como á nada conducía darle este temor y este disgusto
prematuro, ocultó al Marqués la gravedad de la herida de D. Faustino.
Calculó también el doctor Calvo que ni los Marqueses de Guadalbarbo, ni
Doña Etelvina, ni nadie, habían de cuidar al enfermo por mucho que por
él se interesasen; que la misma pupilera doña Candelaria acabaría por
hartarse ó tendría que dejarle para acudir á los demás huéspedes, y que
don Faustino estaba muy expuesto á morir más abandonado que un perro de
la calle. Esta consideración le llevó á preguntar á doña Candelaria si
sabía qué amigos y parientes tenía D. Faustino.

--Amigos aquí en Madrid...--dijo doña Candelaria,--tiene pocos; no tiene
ninguno que pueda llamarse tal. ¿Qué quiere V.? Es pobre para vivir
entre la gente con quien vive. Si hubiera intimado más con los
escribientes, sus compañeros, tendría amigos quizás. Así no los tiene...
En punto á parientes... él es un señor muy aristocrático, aunque sin
blanca casi. Aquí hay tres ó cuatro señores y señoras de título que son
sus parientes; pero, según me atrevo á conjeturar, el parentesco no le
coge un galgo. D. Faustino está solo en el mundo; no tiene padre, ni
madre, ni hermanos. Y como es tan pobretón, bien podemos aplicarle la
copla que V. sabe.

--No, señora, no la sé: ¿cómo es esa copla?

--La copla canta:

      El que no tiene dinero
    Con el aire es comparado:
    Toditos le huyen el cuerpo,
    No les largue un resfriado.

Convencido el doctor Calvo de que se podía aplicar la copla á D.
Faustino, preguntó á doña Candelaria si no sabía ella que tuviese aquel
caballero persona alguna allegada, allá en su tierra, que por él se
interesase. Doña Candelaria contestó entonces que le había oído hablar
mucho del administrador de los cuatro terrones que poseía en
Villabermeja, á quien llamaba Respetilla, y de un cura del mismo lugar,
nombrado el padre Piñón.

El médico notó bien que lo de Respetilla era apodo, y no halló atinado
dirigir un telegrama al señor de Respetilla en Villabermeja. El otro
nombre le pareció menos extraño y sospechoso, y envió aquella misma
noche un telegrama al señor padre Piñón, en Villabermeja, provincia
de... avisándole que D. Faustino López de Mendoza estaba enfermo de
mucho peligro.

No se había equivocado el doctor Calvo. Desde aquella noche se aumentó
la fiebre de D. Faustino. Cuando al otro día se mitigó la fiebre, una
debilidad y un atolondramiento grandes embargaban sus sentidos y su
mente. La idea de la duración, la percepción del tiempo que pasaba y de
los objetos exteriores, y hasta la conciencia de su propio ser y de sus
estados sucesivos, empezaron á hacerse confusas y vagas en el espíritu
del enfermo.

Cada noche era mayor el recargo de la calentura.

--¿Qué pronostica V. del enfermo?--preguntaba doña Candelaria al doctor
Calvo con algún interés...

--Para qué ocultárselo á V., señora--contestaba el médico:--está de sumo
cuidado.

--¿Se salvará?

--Qué sé yo.

--¿Cuánto tiempo podemos estar en esta duda?

--Quizás más de veinte días. La inflamación ha producido ya la fiebre
_traumática_, y ha atacado además cierta membrana que rodea los
pulmones, la cual, por fortuna, creo que no está perforada. Repito que
este mal, con el peligro de la muerte, puede durar veinte días, hasta
cuatro semanas. Conviene mucho reposo, mucho silencio, dieta
rigorosísima, agua de malvas y flor de violeta; las bebidas que han
venido de la botica; los cáusticos; en fin, todo lo que he ordenado.
Doña Candelaria, V. es una excelente mujer. Cuídele V. mucho. Vamos á
ver si salvamos á este infeliz.

De allí en adelante, cuando la calentura del Doctor no era muy intensa,
el desfallecimiento, la debilidad le tenía amodorrado. El espíritu, con
su actividad independiente, trabajaba en lo interior de su ser, pero con
honda confusión y extraordinario desorden.

Tristes pensamientos, melancólicas imágenes cruzaban por el cerebro y
poblaban la imaginación de D. Faustino. Á veces veía la muerte cercana,
como si él se resbalase en el borde de una sima, como si ya fuese
cayendo en un abismo obscuro. Por un lado gozaba de amargo deleite al
presentir la paz, el sosiego, el aniquilamiento que le aguardaba.
Parecíale que se disolvía en un mar infinito; que se unía para siempre
con lazo de amor á todos los seres; que la guerra, la lucha, el egoísmo
terminaban. Por otro lado, sentía acerbo dolor de ver que se borraban su
individualidad y hasta su nombre del libro de la vida. Se le antojaba
que se hundía, que se iba á fondo en el piélago de la existencia, sin
dejar rastro, ni huella, ni memoria de haber pasado. Toda aquella
armonía poética de su alma, todos aquellos conceptos divinos que allí
habían germinado, iban á desaparecer, sin despertar eco alguno, sin
abrirse y manifestarse á la luz del día. Al caer en el abismo obscuro,
veía D. Faustino á Costancita, que sonreía graciosamente y le llamaba á
sí, y le brindaba con el amor purísimo de los ángeles, de que hablaba su
carta. D. Faustino quería asirle la mano para que le detuviese; pero
Costancita la retiraba con terror, temiendo que su amante la arrastrase
en su caída. Etelvina, entre tanto, bailaba con maravillosa
desenvoltura, cantaba cancioncillas francesas muy alegres y se burlaba
de todo. El Marqués de Guadalbarbo acudía por otra parte,
exclamando:--¡Qué feliz soy! ¡Mucho me ama Costancita!--D. Faustino
envidiaba su felicidad.

Los recuerdos de Villabermeja, de la Nava, de Rosita, de doña Ana, del
ama Vicenta, acudían en tumulto en otras ocasiones á perturbar la mente
del Doctor, combinándose de mil maneras á cual más fantásticas. La
medida que tiene el tiempo en el mundo real escapaba á la comprensión
del herido; pero ya advertía vagamente que había pasado tiempo bastante,
cuando creyó percibir, como realidad y no como vana fantasía, que le
tomaban la mano, que le miraban con miradas muy tristes, y hasta que le
decían algunas palabras de consuelo el padre Piñón y Respetilla.

Después volvió el letargo; después se hizo más intenso el delirio
febril.

La figura de la coya y la imágen de María se confundieron en un solo
ser, en un solo espectro, que venía á sentarse á la cabecera de la cama
del Doctor, que le cuidaba, que le besaba y posaba sobre su frente
calenturienta una mano suave y amorosa.

Más tarde tuvo el Doctor una visión de mayor dulzura y consuelo. Fué
como si viese su propia alma, la pura esencia de su ser, que, limpia por
el dolor de toda mancha, tomaba forma celestial de portentosa hermosura.
Era una virgen en la primera flor de su lozana juventud. Sus ojos azules
parecían el zafir oriental de serena alborada; su cabellera rubia, oro;
su sonrisa, las santas esperanzas de otra vida mejor; su talle, esbelto
y cimbreante, pimpollo del paraíso; sus mejillas, rosas nacidas en otro
clima más apacible y en más genial y grata primavera. El Doctor se
reconocía á sí propio en aquella visión, en aquella imágen viva. Todos
sus ensueños poéticos, que jamás habían adquirido forma adecuada con el
ritmo y cadencia del verso y del lenguaje; todo lo sano de su filosofía,
exento ya de dudas y de horribles negaciones; toda la virtud de su
voluntad, sin vacilación, sin egoísmo y sin incertidumbre, todo se había
condensado, había tomado cuerpo, se había determinado en aquel
sobrehumano espectro. La virgen, ora fuese ensueño, ora realidad, le
miraba con inefable ternura, y D. Faustino, como si fuese ella su propia
alma, la amaba más que á sí propio, y todos sus pensamientos iban á
ponerse en ella.

Imaginaba D. Faustino que, no bien aquella virgen penetraba en su
estancia, cuando la embalsamaba toda un casto perfume de santidad y de
tranquila beatitud, que traía salud y descanso, y que era harto distinto
del _oppoponax_ de doña Etelvina.

Otras veces veía D. Faustino en aquella visión á su genio bueno, al
ángel de su guarda. Blanca estola cubría sus airosas espaldas y su
virgíneo seno, y de sus espaldas brotaban alas transparentes teñidas de
clara luz y tornasoladas, como el ópalo, con azul, carmín y nácar. No
andaba ella: se deslizaba en el ambiente, alzándose del suelo. El
espíritu del Doctor volaba hasta alcanzarla, y parecía que ella se
remontaba al empíreo con el espíritu del Doctor, y que ambos penetraban
juntos en la morada de los bienaventurados: en un yermo ideal, cubierto
de perennes flores, donde sonaba dulcísima y siempre nueva y encantadora
melodía, y por donde vagaban santas mujeres, piadosos penitentes, sabios
llenos de fe profunda, filósofos que no renegaron jamás, héroes,
mártires, videntes y poetas inspirados, los cuales enseñaron á los
hombres los caminos de la virtud y de la verdadera gloria.

Poco á poco, con el transcurso del tiempo, se fué despejando la mente de
D. Faustino. La niebla, al través de la cual los ojos de su espíritu y
los ojos de su carne se diría que veían las cosas, fué desvaneciéndose y
perdiéndose.

La conciencia acudió de nuevo á D. Faustino, y con ella la intensidad de
los dolores físicos, su debilidad, su miserable estado. Horrible
angustia se apoderó de su alma. Temió haber perdido los deliciosos
ensueños para no ver ni comprender más que una realidad espantable.
Aunque sus ojos estaban secos, llegaron á brotar de ellos dos lágrimas,
que corrieron lentamente por sus hundidas mejillas, en ligero declive,
por hallarse el enfermo tendido boca arriba y con la cabeza levantada en
alto por dos ó tres almohadas. Casi al través de aquellas lágrimas
percibió el enfermo con indecible júbilo, junto á él, con todas las
condiciones de lo real, en un ambiente sin nube ni niebla, á la joven
con quien creía haber soñado. Tenía su propio rostro; era más que su
retrato, si bien revestido de ideal belleza, radiante de juventud,
iluminado de santidad, lleno de inocencia y de puros, inmaculados
esplendores.

Haciendo un esfuerzo, con apagada y bronca voz, dijo entonces D.
Faustino:

--¿Quién eres?

--Irene, soy Irene,--contestó la joven con voz blanda, que sonó en el
alma del doliente como música del cielo.

No bien pronunció aquel dulce nombre entró en el cuarto otra mujer. El
Doctor la vió claramente. Se le había despejado la cabeza. Había
recobrado el uso de todas sus facultades mentales. Aquella mujer era
hermosa aún; pero su vida austera y consagrada á la mortificación, sus
padecimientos morales y los estragos de las grandes pasiones, habían
encanecido sus negros cabellos y marcado su frente con algunas precoces
arrugas. Era María.

El Doctor lo comprendió todo.

--¡Hija del alma!--exclamó--¡María! ¡Esposa!--añadió luego.

Ambas mujeres se inclinaron sucesivamente sobre la cama y besaron las
hundidas mejillas de D. Faustino, recomendándole, por amor de Dios y de
ellas, que permaneciese sosegado.

La patrona, doña Candelaria, estaba de enhorabuena hacía más de una
semana. Todos sus antiguos huéspedes, que pagaban mal, ó poco y tarde,
se habían ido, echados por ella, y en cambio tenía de huéspedes al padre
Piñón y á Respetilla, y lo que es más importante, al rico capitalista D.
Juan Fernández de Villabermeja, con su sobrina doña María y su preciosa
hija la señorita doña Irene, y unos cuantos criados, que apenas cabían
en la casa.

D. Juan Fernández de Villabermeja, á quien todos llamaron después en su
lugar D. Juan Fresco, había adoptado como hija á su sobrina María. Ésta
y su hija Irene habían vivido con él en América, hasta que, hacía poco
tiempo, habían vuelto á Europa y viajado por Italia, Alemania,
Inglaterra y Francia. En París estaban ya cuando recibieron, desde
Madrid, un telegrama del padre Piñón, parecido al que recibió el padre
Piñón del doctor Calvo. Toda aquella familia tomó al punto el
ferrocarril y se vino á esta corte, alojándose en la pobre é incómoda
casa de huéspedes, á fin de velar y cuidar á D. Faustino López de
Mendoza.

María é Irene acudieron con alborozo á ver al tío Juan, después del
reconocimiento, y le dieron aquella nueva de estar despejada la mente de
don Faustino, como señal cierta de su mejoría. D. Juan Fresco aparentó
creer en la mejoría, á fin de no apesadumbrar más á sus sobrinas; pero
en su interior tuvo por mal síntoma el restablecimiento de las
facultades mentales.

Cuando vino el doctor Calvo, y después que vió al enfermo, D. Juan
Fresco habló á solas con él.

El Doctor Calvo le dijo:

--Sr. D. Juan, siento tener que dar á V. la razón. La desaparición del
delirio es un mal síntoma. Acabo de ver á D. Faustino. Me temo que ha
entrado ya en el tercer período de la enfermedad, del cual pocos salen
con vida. Su semblante está más alterado y muy pálido; sus ojos,
espantados y muy abiertos; dilatadas las pupilas; el pulso, más débil y
frecuente; la transpiración, pegajosa, y cascada y seca la tos. Mucho me
temo que esta vuelta del juicio ha sido para que venga la agonía. En la
cara del Sr. D. Faustino empiezan á pintarse todos los rasgos que
caracterizan lo que llaman los médicos _mors peripneumonicorum_.

Afligidísimo D. Juan Fresco, tuvo que preparar á María y casi
descubrirle toda la triste verdad. Ella la recibió con dolor profundo,
pero con la devota resignación de un alma cristiana, bien templada y
probada por mil pesares y disgustos.

La hija del bandido, aunque había llegado á ser, ó por lo mismo que
había llegado á ser una riquísima heredera, y aunque tenía una hija, á
quien deseaba legitimar y dar un ilustre apellido, no había osado pensar
hasta entonces en el matrimonio; ni siquiera había querido buscar de
nuevo á su amante. Temía que éste, arrastrado por la ambición, impulsado
por el orgullo, agitado por otras pasiones, se hastiase de ella luego
que le diese la mano como legítimo esposo. Temía que el espíritu de ella
y el de D. Faustino, que por un fanatismo de amor creía ligados con lazo
estrechísimo, como dos mitades de una existencia completa, si rompían en
la vida presente el vínculo que formasen, se vieran condenados también á
un eterno divorcio en la vida futura.

Todo esto había retraído hasta entonces á María hasta de soñar con ser
la mujer de D. Faustino López de Mendoza.

Ahora no vaciló un instante en dar su mano al moribundo. Llamó al padre
Piñón y le confió todos sus planes.

Exaltada la mente de D. Faustino con la celestial aparición de su
hermosa hija, con la vuelta y el reconocimiento de su _amiga inmortal_,
y con ciertas vislumbres de la eternidad, á cuyas puertas él mismo
conocía que se hallaba, columbrando ya la luz de sus inefables
misterios, volvió á tener fe y volvió á sentir la dulzura consoladora de
las religiosas esperanzas. D. Faustino volvió á ser cristiano como
cuando niño.

Hallando el padre Piñón tan bien dispuesto á D. Faustino, dió las
gracias al Altísimo, y oyó la confesión de su amigo y paisano,
absolviéndole de sus culpas.

Pocas horas después comulgó fervorosamente D. Faustino, y en seguida,
siendo testigos ó hallándose presentes D. Juan Fernández de
Villabermeja, el doctor Calvo, Respetilla, doña Candelaria é Irene, casó
el padre Piñón, provisto del indispensable permiso, á D. Faustino y á
María, celebrándose y solemnizándose aquellas tristes bodas con el
llanto de todos.



[Imagen decorativa]

CONCLUSIÓN


Quiso la suerte, ó más bien quiso el cielo en sus inexcrutables
designios, que contra todas las probabilidades, contra todos los
pronósticos de la ciencia, la vida de D. Faustino se salvara. Vencida la
crisis mortal de la inflamación de la pleura, que también había afectado
los pulmones, la herida se cicatrizó con rapidez, uniéndose del modo que
convenía los tejidos vulnerados. El restablecimiento fué pronto y
completo.

Diez y seis meses después de las tristes bodas, en el mes de Octubre del
año siguiente, apenas si nadie recordaba ya la larga y peligrosa
enfermedad de D. Faustino, su herida y el misterioso lance en que la
había recibido.

Entonces, sin embargo, no era ya D. Faustino un sujeto obscuro é
ignorado, sino un personaje de mucho viso y lustre. Sus riquezas, ó
dígase las de su tío y de su mujer, prestaban brillo, realce y
notoriedad á todas sus buenas prendas.

D. Faustino, con poco más de cuarenta y cinco años, parecía joven aún y
era buen mozo y elegante. En sus cabellos rubios no se descubría una
cana. Vestía con primor y esmero, y sin afectación alguna.

Cuando paseaba en la Fuente Castellana, con su bellísima hija al lado,
en soberbios caballos ingleses, que él y ella manejaban muy bien, ambos
excitaban la admiración y el aplauso de los concurrentes á aquel sitio.

La magnífica casa en que vivían estaba abierta á un círculo de gentes
distinguidas, entre quienes empezaba ya á cobrar D. Faustino fama de
gran poeta y hasta de sabio.

Rosita, en quien la compasión de ver tan humillado á D. Faustino había
mitigado antes el rencor antiguo, volvió á sentirle de nuevo al ver á
don Faustino tan encumbrado y tan dichoso; y la felicidad y el triunfo
de María la Seca, de la hija del bandido, su aborrecida rival, la
atormentaron con envidia devoradora.

En la generalidad de las gentes podía más, sin embargo, la simpatía y el
amor hacia la familia del capitalista D. Juan Fernández de Villabermeja,
que la envidia de su bienestar y opulencia. Así es que las noticias,
difundidas por Rosita, de que María era hija de un bandido, lejos de
causar daño á María, le prestaron cierto encanto novelesco, pasmándose
todos de su discreción, de su saber, de la nobleza de su carácter, y de
cómo, desde origen tan humilde, desde el lodo en que nació, había sabido
elevarse, limpia y pura de toda mancha, salvo la de haberse entregado en
su mocedad á D. Faustino, movida por un amor invencible, lo cual no
había alma generosa que no perdonase, y mucho más al ver á Irene, cuya
hermosura, candor y claro entendimiento eran perpetuo asunto de los
mayores encomios.

Irene, si era adorada de los hombres, aun era más estimada de las
mujeres. La ausencia de toda coquetería hacía que no la mirasen como una
rival. Su religiosidad profunda, su disgusto del mundo sin amargura ni
acritud, y su amor á las cosas del espíritu, la apartaban de toda
vanidad mundana y de las galanterías y vulgares amores, elevando al
cielo sus pensamientos, de donde se diría que, al volver á su alma,
bañaban su rostro divino en reflejos como de luz increada.

María, su madre, ya hemos dicho que conservaba aún su belleza; pero la
austeridad de sus costumbres, los recuerdos de su pecado, los
pensamientos que despertaban en su mente la vida criminal de su padre y
su muerte trágica, todo concurría á despojarla de aquella ligera
afabilidad, de aquella alegría graciosa, de aquel trato fácil y ameno,
que son el principal encanto del amor, y por donde la mujer, ajena ó
propia, seduce, cautiva y rinde al marido ó al amante. Su amor hacia don
Faustino era más fervoroso, más sublime, más fuerte que nunca; pero no
era el amor á quien siguen ó rodean los juegos, las risas y las gracias,
sino el amor severo, metafísico, casi ultramundano, hijo de la Venus
Urania, consagrado por el deber y encadenado con un vínculo religioso.

María, además, se hallaba muy quebrantada de salud. Si bien en la
sociedad procuraba, y lo conseguía, estar muy amable y no mostrar nada
en su espíritu ni en su carácter que causara extrañeza, en la intimidad
de su familia tenía prodigiosos éxtasis y arrobos, como si su espíritu
volase muy lejos de ella á esferas misteriosas y distantes. Ni siquiera
á su marido se atrevía ella á confiar sus ideas; pero dejaba entrever
que imaginaba hablar con los espíritus, que recordaba casos de otras
existencias pasadas, y que tenía, despierta, algo parecido á las lúcidas
intuiciones del sonambulismo: lo que llaman _segunda vista_. Tristes
presentimientos agitaban su corazón; mal reprimidos suspiros brotaban á
veces involuntariamente de sus labios; las lágrimas solían nublar sus
ojos de pronto, sin ningún aparente motivo.

El Doctor Faustino, á pesar de todo, amaba entrañablemente á María. Su
amor de padre por Irene era más ferviente aún; pero el Doctor Faustino
no era feliz tampoco. Con frecuencia, en lo más oculto de su mente, se
dolía de no haber muerto el día en que reconoció á su hija y le dió su
nombre.

Los coches, los caballos, la casa lujosísima, todo el bienestar y el
dinero de que gozaba, eran debidos á la generosidad de D. Juan Fresco;
él no había sabido ganarlos con su ingenio, con su actividad, con su
saber y con su trabajo. Esto le tenía avergonzado y confuso. La terrible
pregunta _¿Para qué sirvo?_ le atosigaba de continuo, y más aún la
terrible respuesta: _No sirvo para nada_.

Su ambición, ardiente aún, y menos satisfecha que nunca, era para él un
tormento incesante. Aun había tiempo de satisfacerla. Ahora, sin tener
que pensar en los apuros pecuniarios, con dinero bastante, podía
poetizar, filosofar, escribir, mezclarse en los negocios políticos,
hacerse elegir diputado. El Doctor, no obstante, tenía miedo de acometer
cualquiera empresa. Si salía mal, no podría achacar el mal éxito á su
falta de recursos, y el desengaño sería más cruel y más duro.

La fe religiosa, que en lo más grave de su enfermedad, en el período
crítico, cuando estuvo próximo á la muerte, había venido á consolarle,
habíase de nuevo apartado de su alma. El Doctor volvió á dudar mucho y
á negar más; imaginó que aquella vuelta á las antiguas creencias había
sido efecto de su debilidad y de su postración; tal vez de la larga
dieta; tal vez de la violenta calentura.

Entre tanto, mientras que su entendimiento, su discurso, su dialéctica
dudaba ó negaba, su alma afectiva y su fantasía de poeta seguían
presentándole mil sistemas, doctrinas ó teorías, que le agitaban con el
deseo ó con el temor de que fuesen verdaderas. Ya en el centro de su ser
creía columbrar lo infinito, lo divino, lo absoluto, de que estaba
sediento; ya lo divino le parecía difundido por las entrañas mismas del
universo todo, á quien prestaba su vida y su armonía. En suma, el Doctor
ya era místico, ya era teósofo, aunque en ciernes y sin decidirse.

Sus raciocinios le llevaban á lamentarse ó á burlar de las alucinaciones
de su mujer respecto á espíritus y á existencias pasadas; y sin embargo,
hasta aquellas mismas creencias, que despreciaba, destruían la
tranquilidad de su mente. En sueños, dormitando á veces, á veces bien
despierto, cuando tenía los nervios sobrexcitados, en el silencio de la
noche, después de larga vigilia, el Doctor veía á su mujer y á la coya
confundidas en una. Entonces le parecía acordarse de cuando él fué
guerrero y estuvo en el Perú, y allí la enamoró. Y luego suponía que
ella, en el orden moral, había adelantado mucho, encaminándose á la
perfección, y que él se iba quedando muy atrás, por más que María le
tendía la mano, le alentaba, le guiaba, quería llevársele consigo á más
altas esferas y á gozar de condición más noble.

Cuando estaba sereno, cuando sus nervios se habían calmado, á la clara
luz del día, el Doctor se mofaba en su interior de aquellos delirios,
pensando que su mujer estaba medio loca y que por momentos le comunicaba
la locura.

La jovialidad de D. Juan Fresco; sus chistes, que todos le reían, en
particular después de haber comido en su casa, pues tenía buen cocinero
y mejores vinos; el sereno pensar con que aquel bermejino modelo
comprendía y ordenaba en su mente los seres todos; la firmeza de su
carácter y de sus principios, y el buen tino y la seguridad con que
cuidaba de su hacienda y la acrecentaba, todo esto era antipático para
D. Faustino, y, sin envidiarlo le vejaba y rebajaba bastante.

D. Juan Fresco preveía, allá en su interior, que aquellas cosas, que
harto bien iba él trasluciendo, no podían tener término muy dichoso;
pero no les hallaba remedio y se afanaba por retardar el mal cuanto
fuese posible, procurando consolarse ya de él como si hubiera sucedido.

La afición de D. Juan Fresco á los bermejinos le indujo á convidar á
Respetilla á que viniese á pasar un mes en Madrid para que viese bien
cuanto de notable encierra la corte. Cuando Respetilla había estado la
otra vez, nada había disfrutado ni visto, á causa de la enfermedad de su
amo. Ahora que estaba en Madrid de nuevo, D. Juan Fresco se deleitaba en
ser su _cicerone_. Hizo que el mejor sastre de Madrid le vistiese de
levita, y le compró en casa de Aimable un sombrero de copa alta, que
Respetilla llamaba _gavina, chistera, colmena_ ó _castrosa_. La
admiración de Respetilla por todos los objetos y el modo que tenía de
considerarlos, encantaban á D. Juan. Mucho gustó á Respetilla la
Historia Natural; el Palacio le pareció enorme; el Museo de Pinturas no
le divirtió nada, y donde más gozó fué en los toros y en los bailes del
teatro de Rivas, viendo _El Descendiente de Barba Azul y Brahma_.
Aquellas _niñas_ tan ligeras y tan ligeramente vestidas, la luz de
bengala, la bajada de Barba Azul del castillo con toda su comitiva, los
quitasoles y el dragón chinesco, le traían maravillado. Las _niñas_, sin
embargo, eran lo que más le complacía; pero Respetilla hacía ya muchos
años que se había casado con Jacintica, la antigua criada de Rosita, de
quien tenía la friolera de nueve hijos como nueve becerros; tenía además
muchísimo cariño y muchísimo miedo á su mujer, y ni de pensamiento
siquiera se atrevía á cometer la menor infidelidad. Así es que, si por
acaso y no reflexionándolo, se dejaba entusiasmar por las _niñas_ un
poco más de lo justo, luego se le presentaba en la mente la figura de
Jacintica toda enojada, y se desataba en vituperios y en injurias contra
las bailarinas, como si fuese un Catón cristiano, ó mejor diremos un San
Pacomio.

Respetilla vió también y admiró en casa de sus amos, donde entraba ella
como modista, á su antigua novia Manolilla, pasmándose de que se llamara
doña Etelvina, y con cierto orgullo de haber estado en relaciones con
persona tan cabal y de cuenta. Los trajes de doña Etelvina; sus bellos
colores, rosa de Venus legítima, de la que usaron Lais, Tais y otras
_heteras_ de Corinto, Atenas y Mileto, y el perfume que ella exhalaba,
no ya de _oppoponax_, sino de otra esencia más rica, llamada
_stephanotis_, eran circunstancias que tenían absorto y boquiabierto á
Respetilla, como si soñase mil portentos; mas ni por esas, y no porque
respetase á doña Etelvina, sino porque respetaba á la ausente Jacintica,
madre de los nueve, se atrevió Respetilla á propasarse, sino que, de
acuerdo ya con su apodo se limitó á decir cuatro cuchufletas á la
modista elegantona, quien, al fin, por lo singular y peregrino del
lance, por estar Respetilla muy gracioso con su levita y su _chistera_,
y por los dulces recuerdos de la juventud y de la patria, hay quien
sostiene que se le mostraba menos arisca que mansa, y más cocida ó frita
que cruda.

D. Faustino, en cambio, aunque harto poco disculpable, fuerza es
confesarlo, no estuvo con Costancita tan firme, no fué tan honrado como
su antiguo escudero. El _amor purísimo de los ángeles_, que Costancita
había propuesto y recomendado en su carta, se le guardó D. Faustino para
su mujer y para su bendita hija; pero la Marquesa de Guadalbarbo
perturbaba todo su ser, despertaba en su corazón una tempestad de
pasiones. Costancita misma, irritada por los nuevos obstáculos que entre
ella y su primo se levantaban, celosa y envidiosa del bien de María, más
enamorada que nunca, no soñando ya con el idilio, sino con el drama
vehemente, rompió todo freno, y con otra astucia, con otro cálculo, con
el mayor recato y disimulo vió y habló á D. Faustino en sitio que ella
imaginaba que nadie averiguaría.

El Marqués de Guadalbarbo, si bien creyendo á pie juntillas en la
inocencia de su mujer, vivía muy sobre aviso desde la noche de la
sorpresa; pero ya Costancita estaba escarmentada, y fueron
extraordinarias sus precauciones. El Marqués no se percató de nada.

Ni siquiera los maldicientes, que están siempre atisbando, á fin de
averiguar y referir la crónica escandalosa, tuvieron el menor indicio
del caso.

Desde que empezaron aquellas misteriosas citas, el Doctor se halló
atormentado, inquieto al lado de María. Sentíase indigno, se
avergonzaba de su doblez, de sus mentiras y de su ingratitud; pesábanle
más en el corazón su pobreza y su incapacidad, y las riquezas y el
desprendimiento generoso de D. Juan Fresco.

La _segunda vista_, la perspicacia espiritual de María, de nada valió
para descubrir aquel secreto infame. Su enamorado espíritu entraba ó
creía entrar en lo más oculto del alma de su marido; pero entraba tan
lleno de confianza, de veneración y de afecto, que todo lo veía
hermoseado por una luz pura, y no percibía lo feo y lo deforme.

Atribuyendo María las tristezas del Doctor á noble ambición contrariada
y á la especie de humillación de verse pobre, siendo ricos su tío y
ella, empleaba los medios más delicados y discretos para realzar aquel
ánimo abatido, para darle esperanzas de que sería dichoso en cuanto
emprendiese, para hacerle creer que de él dependía subir á la cumbre del
poder y de la gloria, y para persuadirle sobre todo de que él era, en
absoluto, y singularmente para ella, de tanto valor y de tan gran ser, y
de precio tan inestimable, que no necesitaba de victorias, ni de
triunfos, ni de aplausos mundanos, á fin de corroborar, y mucho menos de
acrecentar en sí tan reconocidas excelencias.

Esta noble conducta de María mortificaba más y más á D. Faustino
exacerbando sus remordimientos; pero el atractivo y la diabólica
fascinación que ejercía sobre él Costancita, podían más que todo. D.
Faustino amaba, reverenciaba, adoraba á María como algo santo,
celestial, suave, sereno y puro, y buscaba, no obstante, á Costancita,
arrastrado por el delirio de los sentidos, por el demonio de la vanidad
y del orgullo, y hasta por el aguijón punzante de los celos, temeroso
siempre de que si él la dejaba, ella pudiese querer á otro, aunque no
fuese sino por despecho.

Mucho hubieran durado así las cosas, sin descubrirse nada, si el Doctor
no hubiese tenido un enemigo vigilante, astuto y cada día más enconado
contra él y contra su mujer. Este enemigo era Rosita.

Los lazos que la unían al general Pérez se habían estrechado cada vez
más. Rosita dominaba al conquistador tremebundo; le tenía sujeto,
avasallado, cambiado de león en cordero. Si ella le consultaba á veces
sobre los moños, vestidos y adornos que debía ponerse, él la consultaba
sobre la política. De ella dependía, pues, que el Ministerio durase ó
cayese, que hubiera ó no otro nuevo pronunciamiento, que cambiase de
Constitución ó de forma el Estado. En España todo lo podía la tropa; con
la tropa todo lo podía el general Pérez; con el general Pérez, Rosita.
De esta suerte, en virtud de tan irrefutable sorites, consideraba
Rosita que todo dependía de ella. Ella era la Aspasia de aquel Pericles
flamante.

En medio de tanta gloria, la afrenta que le hizo el Doctor y la
rivalidad de María vivían en su corazón, á pesar de los años
transcurridos, y se le corroían como un cáncer.

Como el General no tenía secretos para ella, llegó á decirle hasta el
mal rato y el picón que le dieron Costancita y el Doctor, protestando
que si él había pretendido á Costancita, había sido con intento de
burlarse de ella y de rebajar su orgullo.

Informada Rosita de aquellos amores, suponiéndolos más adelantados de lo
que estaban entonces, les siguió la pista con encarnizamiento, sagacidad
y sigilo. Supo que doña Etelvina había sido la doncella de Costancita, y
conjeturó que no podría menos de ser la persona de toda su confianza
para ciertos negocios, dado que los hubiese. Bien estimó ella que sería
difícil, ya que no imposible, que doña Etelvina, por desalmada que
fuera, hiciese á sabiendas traición á su ama. No procuró, por lo tanto,
ganarse la voluntad de doña Etelvina, sino la de su principal ayudanta y
confidenta la señorita Adela, la cual, por lo mismo que doña Etelvina
andaba siempre tan atareada, era la que acudía á casa de Rosita con
modas y trajes.

Ganada del todo la señorita Adela, á fuerza de presentes y obsequios,
nada ocurría en casa de doña Etelvina que Rosita no supiese. Así pasó
más de un año sin que Rosita averiguase lo que deseaba averiguar; mas,
por último, premió sus afanes el diablo.

La señorita Adela se impuso, á pesar del recato con que se hacía, y
transmitió en seguida á Rosita su gran descubrimiento, de que la
Marquesa de Guadalbarbo iba á casa de la Etelvina, ó bien muy de mañana,
ó bien al anochecer, entre dos luces, y que allí veía al Doctor, que la
aguardaba.

Rosita, prodigando entonces el oro, sobornó á la señorita Adela, y la
comprometió á introducir á una persona en casa de la Etelvina y á
ocultarla en lugar conveniente para que, sin ser vista de nadie, pudiese
ver á los amantes en una de sus citas.

Luego la hija del escribano usurero escribió á María un anónimo,
revelándole la traición de su marido y ofreciéndole _generosamente_ los
medios de cerciorarse de ella.

El día, la hora, el momento de la cita llegó, según la señorita Adela
tenía averiguado.

Costancita hubo de quejarse del poco cariño, de la tibieza del Doctor.
Se mostró celosa de María: dijo que María era más querida que ella.

Embriagado el Doctor por las fascinadoras miradas, por la coquetería
infernal, por la elegancia, por la hermosura aristocrática y por la
juventud inmarcesible de su prima, le aseguró que respetaba á su mujer,
pero que no la amaba; que casi la odiaba por su causa.

El Doctor confirmó tan abominable aserto con un abrazo.

Entonces creyó oir cerca de sí, penetrando en su pecho como agudo puñal,
un sollozo desgarrador y ahogado.

Se apartó lleno de espanto, de los brazos de Costancita; buscó
rápidamente, y nada vió en el cuarto en que estaban. Abrió la puerta por
donde habían entrado, y nada vió tampoco. Abrió, en fin, otra
puertecilla que daba á otro cuarto interior, que también tenía salida al
corredor, y encontró vacío el cuarto y la puerta de salida cerrada con
llave. Interrogó á doña Etelvina sobre las personas que había en casa, y
doña Etelvina dijo que no había nadie, salvo la señorita Adela, porque
las oficialas se habían ido ya todas. La señorita Adela era además muy
de fiar y no sollozaba nunca por tan poco. La señorita Adela,
interrogada á su vez por doña Etelvina, sostuvo que nadie había entrado
en casa; que ella estaba al cuidado de todo, y que los criados se
hallaban en la cocina para evitar que se enterasen de aquellos asuntos.

Costancita decidió entonces que lo del sollozo, que ella no había oído,
era una locura del Doctor. El Doctor acabó por persuadirse de lo mismo.

Desde aquel día en adelante la tristeza de María fué siendo más honda y
persistente. Aunque no exhaló la menor queja contra D. Faustino, D.
Faustino vió á las claras que todo lo sabía. Á pesar de su excepticismo,
no hallando modo natural de explicárselo, el Doctor imaginó que no era
vana la _segunda vista_ de María; que su espíritu, desprendiéndose del
organismo, al cual sólo por un hilo de flúido eléctrico quedaba anudado,
volaba donde quería y atravesaba los muros y penetraba en los más
ocultos lugares. El sollozo que él había oído y que no había oído
Costancita, le pareció un ¡ay! del alma, un gemido espiritual que
arrancó á María de lo hondo de su ser la horrible frase de que él casi
la odiaba.

¿Qué satisfacción, qué disculpa, qué palabra de consuelo podía dar D.
Faustino á su mujer si en efecto lo sabía todo, fuese como fuese?

El Doctor se limitaba, pues, á estar más amable, más dulce, más rendido
que nunca con ella; pero no intentó explicación ni satisfacción alguna.
María no se daba por entendida del agravio.

Por último, María cayó postrada en cama con una gravísima enfermedad.
Sentía en el lado del corazón más calor que de ordinario, y una opresión
y una fatiga muy grandes. Le pesaba algo dentro del pecho. Á veces le
daban vahídos. Parecíale luego que le apretaban las entrañas. La
atormentaban incesantes angustias. El pulso, débil, era desigual y
precipitado; la respiración, fatigosa y entrecortada de lastimeros
suspiros.

Su severa y majestuosa hermosura resplandecía más, á pesar de las muchas
canas que blanqueaban su negra cabellera, porque sus ojos tenían más
luz, más viveza que en su estado normal, y porque ardiente carmín daba
color á sus mejillas.

De repente solían acometerle fuertes palpitaciones, que imprimían á su
seno dolorosas sacudidas: se diría que llegaban á oirse por los que
estaban cerca los latidos violentos é irregulares de su corazón
inflamado. De repente también parecía suspenderse el movimiento del
corazón, y la enferma caía en un desmayo. Siempre, con todo, conservaba
María su razón despejada; más bien que turbarse ó anublarse, su
entendimiento mostraba lucidez maravillosa, como si fuese una luz, una
llama á la cual se acercan substancias combustibles.

El doctor Calvo prescribió dieta, reposo, bebidas refrigerantes y
sinapismos en los pies; apeló á la homeopatía, y ordenó _ignatia_,
_pulsatila_ y ácido fosfórico. No se atrevió á ordenar sangrías ni
sanguijuelas, por medio de la debilidad de la paciente. Al fin confesó á
D. Juan que el mal no tenía remedio en lo humano.

Realizándose los desconsoladores pronósticos del doctor Calvo, María,
cumplidos ya todos sus deberes de cristiana, estaba próxima á expirar,
atendida por su tío y su hija, los cuales reprimían mal el llanto.

D. Faustino, sombrío, mudo, sin lágrimas en los ojos y con negra pena en
el pecho, estaba de rodillas, junto á la cabecera de la cama. No se
atrevía á tomar una mano de la moribunda. Apenas si se atrevía á
mirarla. Lleno de horror y de vergüenza, inclinaba al suelo los ojos.

María hizo un esfuerzo supremo. Miró á su marido con tan benévola
mirada, con tan santa sonrisa, con unos ojos tan dulces y tan llenos de
perdón y de amor celestial, que D. Faustino la miró también sin
atormentador sonrojo y henchido de gratitud y de arrepentimiento.
Después, con mayor esfuerzo, María alargó la mano á su marido, que la
tomó entre las suyas y la cubrió de besos respetuosos. Las lágrimas de
D. Faustino, que habían estado como hielo hiriéndole por dentro, se
liquidaron entonces, y brotaron de sus ojos, y bañaron la mano de María.
Con desfallecida voz, con voz muy baja, que nadie sino él pudo oir,
entrando clara y distinta por los sentidos en su alma, dijo ella de esta
suerte:

--Lo sé todo; lo he visto; lo he oído. Te oí decir que me aborrecías;
pero nunca pude creerlo. Lo dijiste en un momento de locura. Yo te
perdono, Faustino; yo te amo. ¡Yo te bendigo! Ámame. No te atormentes
creyéndote culpado. Vive para nuestra hija. ¡Es tan pura, tan noble, tan
santa, tan angelical! Es el lazo de nuestras almas. Viviendo para ella,
vivirás para mí. Por ella estamos más ligados que nunca. No hay entre
nosotros divorcio eterno, sino eterno consorcio. Te espero allí
arriba...

Sin más perceptibles suspiros, sin convulsión ni gesto, con dulzura
inefable, más que como separación dolorosa, como tránsito feliz, cual
cautivo que recobra la libertad, el espíritu de María abandonó en aquel
instante su cuerpo hermoso. Aquel corazón fatigadísimo se había rendido
al cansancio; había ido poco á poco moderando su impulso: se dilató al
perdonar, y no tuvo fuerzas para contraerse de nuevo, impulsando la
sangre por las arterias. La circulación cesó para siempre.

D. Faustino, mientras estuvo embelesado, bajo el encanto poderoso de
aquella voz amada, simpática, que le perdonaba y le bendecía, abrió su
alma á todas las esperanzas, pensó en el cielo: creyó en el perdón de
Dios y en su infinita misericordia; juzgó que él mismo sabría perdonarse
al fin, y columbró el camino de la perfección, del que se había
extraviado, y consideró posible volver á él venciendo los obstáculos con
varonil perseverancia.

Muerta María, ahogada su voz, extinguida la antorcha que le guiaba, las
antiguas é inveteradas especulaciones surgieron de pronto en el ánimo de
D. Faustino.

--Si he cometido una infamia, si soy un miserable--dijo para sí--, y si
hay una vida eterna, eternamente me lo estaré echando en cara. No me
limpiaré la mancha. Será un infierno sin redención. Si persiste mi
individuo, persistirá el egoísmo, que es la esencia de la
individualidad. ¡Ah, no! Lo malo, lo egoísta, lo impuro, debe morir. Lo
inmortal, lo eterno, lo divino soy yo, es María, es todo, en lo que
tenemos de bueno. Ella no era egoísta; ella era todo devoción y
sacrificio. Como se entregó á mí un día, así se ha entregado á la muerte
ahora, por completo, toda ella. ¿Qué ha de quedar de ella en otra vida?
Ella se dió toda. Dios la recibió en su seno. Ella se perdió en la
absoluta esencia.

Miró luego el Doctor con ojos enjutos y fijos el cadáver de María. Vió
aquellas formas bellas aún: las imaginó destruídas, feamente
destrozadas, cayendo en pútrida disolución. Un súbito ataque nervioso se
siguió á tan crueles pensamientos, no dulcificados ya por el bálsamo de
las creencias.

El Doctor rompió en una aterradora carcajada.

Acudieron á él su hija y D. Juan; pero fué tarde. El Doctor corrió hacia
su alcoba, que estaba contigua. Su hija y D. Juan le siguieron. Sobre
una cómoda había un revólver. D. Faustino le tomó antes que su familia
llegase. Se metió el cañón en la boca, afirmándole contra el paladar, é
hizo fuego.

La muerte fué instantánea. D. Faustino cayó por tierra sin movimiento.

Irene, de rodillas, con los ojos levantados al cielo, pedía perdón para
todos, impetrando la clemencia divina.

D. Juan Fresco estaba trastornado, conmovido espantosamente,
horrorizado, á pesar de su frescura.

       *       *       *       *       *

Refulgente de inocencia, en medio de tantos horrores, Irene, disgustada
del mundo, se decidió á buscar un asilo al pie de los altares. Su alma,
toda entregada á Dios, no era capaz de compartir los efímeros y falsos
goces de este mundo con ningún espíritu encarnado en cuerpo humano.
Serafinito la amaba. Serafinito, que estaba en Madrid estudiando leyes,
tenía por Irene una verdadera adoración. Irene le amó sólo como á un
hermano.

La pena del excelente y candoroso Serafinito y las observaciones y
ruegos de D. Juan no bastaron á persuadirla para que cambiase de
propósito.

D. Juan Fresco y Serafinito llevaron á Irene á Avila, á los dos meses de
muertos sus padres, y allí se encerró ella en el convento de San José,
fundado por Santa Teresa. No bien pasó el noviciado, Irene tomó el velo
y profesó de carmelita descalza, trocando gustosa por la aspereza
penitente de aquella austera vida el regalo y el mimo con que había sido
criada.

       *       *       *       *       *

Tal fué la triste historia que me contó D. Juan Fresco, cuando no estaba
presente Serafinito, para que no le diese una congoja.

La moral que D. Juan Fresco sacaba de todo el relato, era que esta
educación del día forma muchos hombres vanos, presumidos, ambiciosos,
llenos de mil planes absurdos, que es lo que él llama _ilusiones_, y sin
firme creencia en nada, y sin energía ni para el bien ni para el mal.

--En el día--exclamaba,--los doctores Faustinos abundan:

_Terra malos homines nunc educat atque pusillos_, según cantaba el poeta
satírico.

D. Juan, no obstante, ora sea porque había cobrado afición á D.
Faustino, ora porque fuese cierto, sostenía que el Doctor había sido
hombre de natural nobilísimo y generoso, aunque viciado por una perversa
educación y por el medio en que había vivido.

       *       *       *       *       *

Un día, estando yo en Villabermeja, fuí á visitar la iglesia con D. Juan
Fresco. El padre Piñón, bueno y sano aún, hacía los honores, enseñando
todas las curiosidades.

Nos paramos delante del altar del Santo Patrono de plata, que, como
dicen allí, es tamaño como un pepino y hace más milagros que cinco mil
demonios. Entre los milagros colgados junto al altar, el padre Piñón me
mostró un Doctor Faustino, hecho de cera, de unas ocho pulgadas de
largo. Era una ofrenda votiva del ama Vicenta, la cual afirmaba que el
Santo Patrono había salvado al Doctor de la enfermedad que se siguió al
duelo con el Marqués de Guadalbarbo.

--Mal milagro hizo el Santo, si le hizo--me dijo D. Juan.--¡Cuánto mejor
hubiera sido que Don Faustino hubiera muerto entonces!

--Sr. D. Juan--contestó el padre Piñón,--no diga V. disparates. Si el
Santo no lo hizo, lo hizo Dios; y lo que Dios hace, bien hecho está,
aunque nosotros no penetremos la razón y el propósito.

       *       *       *       *       *

Otro día fuimos á ver la casa solariega de los López de Mendoza.

Allí está aún el retrato de la coya, que, en efecto, según asegura D.
Juan, se parece mucho á María.

Respetilla, Jacintica y sus nueve vástagos viven felices en el piso bajo
de aquella casa. El principal está reservado á los recuerdos. Todas las
habitaciones están cerradas, de modo que en ellas no pueden entrar sino
los espíritus, dado que los espíritus se complazcan en discurrir por los
sitios donde vivieron vida mortal, amaron y padecieron.

Todavía queda un rincón de la casa, también en el piso bajo, donde vive
la pobre ama Vicenta, quien adora la memoria de su niño Faustinito y no
piensa más que en él.

La afectuosa anciana guarda en un arca, como reliquias venerables, todo
el traje doctoral, con muceta bordada, bonete y borla, el uniforme de
lancero de milicianos nacionales, y el uniforme de maestrante de Ronda.

Yo examiné con atención é interés estos objetos, que, cediendo á
nuestras súplicas, el ama Vicenta nos mostró con orgullo.

D. Juan Fresco, tan enemigo de las ilusiones, exhalando un suspiro y sin
acritud alguna, me dijo aparte:

--Esos objetos simbolizan las causas de la perdición de mi sobrino
político. El traje de doctor es la vanidad científica, la pedantería
filosófica, la duda y la incertidumbre sobre cuanto importa para ser
enérgico en la vida, con energía sana; el uniforme de miliciano nacional
es símbolo de la confusión que solemos hacer de la verdadera libertad
con el tumulto, la bullanga y el desorden; y el uniforme de maestrante
es símbolo de la manía nobiliaria, de donde nacen la pereza, el
despilfarro y la incapacidad para las faenas y menesteres que dan
riqueza y prosperidad á las naciones.

Madrid, 1875.



[Imagen decorativa]

POSDATA


He estado indeciso entre escribir algo ó callarme acerca de la presente
edición. Ya se ve que la hago por haberse agotado la primera, á pesar de
los esfuerzos de profundos críticos á fin de demostrar que el libro es
malo, que no es novela, y que yo no soy ni puedo ser novelista. Yo no he
de ir á demostrar lo contrario. Es más: no me importa que se demuestre ó
no, con tal de que el libro se lea y se venda.

Mi objeto al escribir esta posdata es otro.

Aunque en LAS ILUSIONES DEL DOCTOR FAUSTINO todo está claro, el espíritu
sutil de ahora enturbia la mayor claridad, y es menester acudir con
explicaciones y rectificaciones, si no quiere un pobre autor que le
atribuyan propósitos que jamás tuvo.

Mi idea al componer cuentos, narraciones ó lo que sean, ya que no sean
novelas, no es probar nada. Para probar tesis, escribiría yo
disertaciones. Mi intento es hacer una pintura de las costumbres y
pasiones de nuestra época; una representación fiel y artística de la
vida humana. De tal pintura ó representación, si estuviere bien hecha,
sacará cada lector, no una, sino varias enseñanzas, que no dudo que
podrán serle útiles; pero el principal objeto del autor ha de ser la
pintura, la obra de arte, y no la enseñanza.

Para la pintura ó representación, ¿cómo he de negar yo que se buscan y
estudian modelos? Pero la obra de arte no se logra copiándolos
servilmente. Contra tal sospecha me conviene protestar.

Toda la fábula, en su conjunto, mal ó bien imaginada, es invención mía.
Nada hay en ella de real y de histórico. Los personajes que en la fábula
intervienen son también inventados.

Villabermeja es una utopia, aunque para darle color y ser de lugar real,
tome yo rasgos y perfiles y pormenores de lugares que conozco y donde he
vivido. De otra suerte, al menos así lo entiendo y lo siento, sin duda
por la pobreza y esterilidad de mi cerebro, las creaciones del poeta son
vanas y carecen de verdad y de atractivo. Sobre los rasgos y perfiles
copiados, mi fantasía ha añadido lo conveniente para la fábula.

Los apodos no tienen chiste, son falsos, cuando no son populares. Es
menester que los invente ó al menos que los adopte el pueblo. Por eso
Respeta, Respetilla, D. Juan Fresco, las Civiles y el padre Piñón,
confieso que no son apodos inventados por mí; yo no hubiera tenido jamás
la habilidad de inventarlos; pero las personas que en mi narración
llevan estos apodos, ni en costumbres, ni en circunstancias de la vida,
ni en lances de fortuna, tienen nada que ver con los seres reales, tal
vez conocidos en algún lugar con dichos apodos.

Con los nombres de pila y con los apellidos procedo yo en mis novelas de
un modo idéntico, por este prurito que tengo de remedar la verdad en
las menudencias. Así, por ejemplo, Pepe Güeto y D. Acisclo son nombres
que trascienden á mi provincia á cien leguas. Y así también, al hacer
madre de D. Faustino á una señora principal de Ronda, le dí apellido y
la hice de una de las familias más principales de aquella ciudad: los
Escalantes. Del mismo modo, D. Carlos, en _El Comendador Mendoza_,
lleva, por ser rondeño, el apellido ilustre de Atienza, tan conocido y
respetado en aquella ciudad. Como ni D. Carlos ni Doña Ana hacen nada
indecoroso, ningún inconveniente se sigue de que yo les dé tales
apellidos.

Para los títulos he procedido por manera semejante; y en vez de llamar á
tal conde el de Prado-Ameno, y al otro marqués el de Monte-Alto, he
buscado nombres propios de sitios conocidos en mi tierra, como
Fajalauza, Genazahar y Guadalbarbo.

En anecdotillas ó lances realmente ocurridos, ¿cómo he de negar que
abundan mis novelas? Con estas verdades, incrustadas en la mentira ó
ficción poética, se hace verosímil dicha ficción. Verdades son, pues, la
broma, algo pesada, que dió el cura Fernández al Obispo en la Peña de
los Enamorados, que se refiere como cierta de otro cura á quien he
conocido; las circunstancias de la muerte de Joselito el Seco (¿para qué
negarlo, si nadie lo ignora en Andalucía?), ocurridas en la muerte del
famoso bandolero Caparrota; y la venganza que tomó Joselito el Seco del
Alcalde, y la venganza que el hijo del Alcalde tomó luego de Joselito,
lo cual, con la alteración que á mí me convenía, es historia que he oído
contar no pocas veces á personas de mi familia, quienes vieron entrar
en Carratraca al hijo del Alcalde con los últimos bandidos muertos, y no
rapadas aún las barbas, que él había jurado conservar hasta que vengase
por completo á su padre.

De las mujeres de mis novelas me interesa asimismo decir algo. Unos
críticos suponen que son las más tan marisabidillas, que no pueden
existir en los lugares; y otros, que existen en los lugares, y que yo
las he copiado sin respeto, y las he sacado á relucir sin consentimiento
de ellas. Ni una cosa ni otra es cierta. En los lugares de Andalucía
hay, y puede haber, mujeres que sean la propia discreción y la propia
elegancia. No es menester nacer en Madrid para eso. Precisamente, de la
pequeña ciudad cuyo nombre callo, y donde yo supongo educada á
Costancita y donde Costancita tiene sus devaneos por la reja con el
Doctor Faustino, han venido á Madrid nada menos que tres mujeres de
nuestra primera aristocracia, que han brillado y brillan, por hermosura,
ó por ingenio, ó por todo. Costancita, sin embargo, salvo este
fundamento real para la verosimilitud; salvo el dato efectivo de que en
su ciudad se crían mujeres que vienen á ser grandes y elegantísimas
señoras, en nada se parece, ni por su carácter, ni por los sucesos de su
vida, á sus simpáticas, bellas y respetables compatriotas. Si he aludido
á ellas, ha sido para demostrar que no me llevo á un lugar á una señora
de Madrid y la pongo donde no existe, como los antiguos poetas
bucólicos, griegos ó franceses, disfrazaban de pastoras á las refinadas
damas de Alejandría, de París ó de Versalles.

Vengo, por último, al héroe principal de mi novela: al Doctor Faustino.
No hay personaje, en mi sentir, más dotado de verdad estética. No le
hay, tampoco, más desprovisto de toda histórica realidad.

Aunque yo soy poco aficionado á símbolos y alegorías, confieso que el
Doctor Faustino es un personaje que tiene algo de simbólico ó de
alegórico. Representa, como hombre, á toda la generación mi
contemporánea: es un doctor Fausto en pequeño, sin magia ya, sin diablo
y sin poderes sobrenaturales que le den auxilio. Es un compuesto de los
vicios, ambiciones, ensueños, escepticismo, descreimiento,
concupiscencias, etc., que afligen ó afligieron á la juventud de mi
tiempo. En él reúno los tres tipos ó formas principales bajo que se
presenta el hombre de dicha generación y de cierta clase, si clase
pueden formar los que gastan levita y no chaqueta. En su alma asisten la
vana filosofía, la ambición política y la manía aristocrática. Ya sé que
hay hombres mejores; pero yo no quería escribir la vida de un santo. Sé
también que los hay más ridículos; pero no quería yo hacer una novela
enteramente cómica y de figurón. Y sé también que los hay mil veces más
odiosos y malvados; pero si D. Faustino lo fuese, dejaría de ser algo
cómico, como yo quería, y dejaría de tener también algo de interesante y
de patético, como me convenía que tuviese para mi plan de novela, ó de
lo que yo entiendo por novela, á pesar de los críticos. D. Faustino,
dado mi plan, no podía ser sino como es. Fausto es más grande; pero
también es más egoista, más pervertido y más pecaminoso.

En suma, y sea del valer moral de mi héroe lo que se quiera (ó mejor
dicho, lo que se le antoje á quienes quizá no se ven, y se juzgan la
virtud misma), para pintar lo interior del alma de mi héroe,
prescindiendo de lo que le sucede en el mundo, no he tenido más arte que
mirar en el fondo del alma de no pocos amigos míos y en el fondo de mi
propia alma, y analizar allí afectos, desengaños, pasiones é ilusiones.

Este análisis, y perdóneseme la inmodestia, creo que está hecho con
apacible serenidad, con frescura y con tino dignos de mi D. Juan Fresco.

En esto reside, no ya sólo el mérito literario, si tiene alguno, sino
también la sana moral, de que estoy convencido de que mi novela no
carece.

Las enfermedades y las deformidades físicas no se curan con sólo
mirarlas y conocerlas; pero en las enfermedades del alma es ya gran
remedio el ver y el conocer; y si por gracia de la fantasía poética se
representan artísticamente esa intuición y ese conocimiento, la cura
está ya casi realizada. Tal vez á los soberbios, que no quieren ver en
ellos mismos ni uno solo de los defectos del Doctor Faustino, sea á
quienes peor y más detestable, moral y literariamente, les parezca su
historia, que me atrevo, á pesar de todo, á encomendar de nuevo á la
indulgencia del público ilustrado y desapasionado.



ÍNDICE DEL TOMO II.


                                                                 Páginas.

XV.--LA TERTULIA DE LOS TRES DÚOS                                      5

XVI.--EL PARAISO TERRENAL                                             21

XVII.--MÁS PUEDEN CELOS QUE AMOR                                      39

XVIII.--PACTO AMOROSO                                                 57

XIX.--LOS MILAGROS DEL DESPRECIO                                      63

XX.--CONTINÚAN LOS MILAGROS                                           69

XXI.--POR SEGUIR Á UNA MUJER                                          79

XXII.--LA VENGANZA DE ROSITA                                          99

XXIII.--CONFIDENCIAS DE JOSELITO                                     107

XXIV.--SUNT LACRIMÆ RERUM                                            115

XXV.--LA SOLEDAD                                                     131

XXVI.--ILUSIONES QUE SE VAN PERDIENDO                                147

XXVII.--CABOS SUELTOS                                                159

XXVIII.--LA CRISIS                                                   181

XXIX.--Á SECRETO AGRAVIO, SECRETA VENGANZA                           199

XXX.--BODAS TRISTES                                                  243

CONCLUSIÓN                                                           265

POSDATA                                                              291

                    ACABÓSE DE IMPRIMIR ESTE LIBRO
                        EN LA IMPRENTA ALEMANA
                          EN MADRID Á XV DÍAS
                             DE AGOSTO DE
                              MCMVI AÑOS





*** End of this Doctrine Publishing Corporation Digital Book "Las Ilustiones del Doctor Faustino, v.2" ***

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